UKA.ru | в начало библиотеки

Библиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежная | фантастика русская | литература зарубежная | литература русская | новая фантастика русская | разное
Анекдоты на uka.ru

Эдмонд ГАМИЛЬТОН

ЗВЕЗДНЫЕ  КОРОЛИ




   1. ЗОВ СКВОЗЬ ВРЕМЯ

Когда Джон Гордон впервые услышал голос, то  подумал,  что  сходит  с
ума. Была ночь, он уже засыпал. Голос четко звучал в его голове.
"Слышите ли вы меня, Джон Гордон? Вы меня слышите?"
Гордон сел на постели. Он слегка испугался.  Он  всегда  считал,  что
дело плохо, если человеку слышатся какие-то голоса.
Он прошел всю войну  без  единой  царапинки.  Но,  быть  может,  годы
полетов над Тихим океаном оставили след в  его  психике.  Можно,  конечно,
взять молодого клерка из нью-йоркского страхового агентства и  сделать  из
него военного летчика, который управляет 30-тонным бомбардировщиком так же
легко, как своей рукой. А спустя три года отослать его назад за  конторку.
Но...
Странная вещь: все эти годы, пока Гордон рисковал  жизнью  над  Тихим
океаном, он мечтал о том, как вернется. К своей  прежней  работе,  в  свою
уютную квартирку.
Он вернулся домой, и все здесь было по-прежнему.  Зато  изменился  он
сам. Привыкший к воздушным битвам, к смертельной  опасности,  он  отучился
складывать  цифры.  Он  не  понимал,  чего  ему  хочется,  однако   ощущал
постоянное беспокойство. Гнал от себя возникавшие мысли - безуспешно.
А теперь этот странный голос.
...Его не было две ночи.  На  третью  он  заговорил  снова:  Вы  меня
слышите, Джон Гордон? Не бойтесь! Я - другой  человек,  и  я  обращаюсь  к
вашему мозгу!"
Гордон лежал в полусне, голос казался ему необычайно реальным.
"Отзовитесь, Джон Гордон!  Не  словами,  а  мысленно.  Канал  открыт,
отвечайте!"
Сам того не желая, Гордон послал во мрак робкую мысль:
"Кто вы?"
Ответ был быстрым и четким:
"Я Зарт Арн, принц Средне-Галактической империи. Я говорю  из  эпохи,
отстоящей от вашей на 200 000 лет".
"Это мне снится", решительно подумал Гордон. Ответ Зарт Арна вновь не
заставил себя ждать.
"Нет, это не сон.  Я  столь  же  реален,  как  вы.  Обычные  предметы
неспособны перемещаться навстречу потоку времени, но мысль  нематериальна.
Всякий раз, когда вы что-либо вспоминаете, ваша собственная  мысль  уходит
немного в прошлое".
"Если даже это правда, зачем вызывать меня?" - подумал Гордон.
"За  тысячи  веков  многое   изменилось.   Уже   давно   человечество
расселилось по  всей  Галактике.  Есть  великие  звездные  королевства,  а
величайшее из них - наша империя. Я занимаю здесь высокий пост, но  прежде
всего я ученый. Я изучаю прошлое, посылая туда  свой  разум  и  вступая  в
контакт с различными людьми. Со многими из них  мы  временно  обменивались
телами. Сознание - это сложная система  полей.  Их  можно  изолировать  от
мозга и заменить другой системой  полей,  другим  сознанием.  Мой  аппарат
посылает в прошлое не только мысль, как сейчас, но и все сознание целиком.
Я намерен исследовать вашу эпоху, Джон Гордон, я еще не уходил  в  прошлое
столь далеко. Вы мне поможете?"
В голове Гордона вспыхнула паническая мысль: "Нет! Это безумие!"
"Опасности нет, - настаивал Зарт Арн. - Вы проведете несколько недель
в моем времени, а я в  вашем.  Потом  мой  коллега  Вель  Квен  произведет
обратный обмен. Подумайте, Джон Гордон! В вашей  эпохе  больше  никому  не
дано пересечь великую пучину времени. Неужели вы откажетесь?"
Внезапно Гордон услышал  как  бы  звук  трубы,  зовущей  к  неведомым
приключениям. Увидеть Вселенную через 200 000 лет, блеск покорившей звезды
цивилизации... И все же он колебался.
"Как я смогу жить в незнакомом мире? - мысленно спросил он. - Я  даже
не знаю вашего языка!"
"Вель Квен вас всему обучит, - последовал быстрый ответ. - Но и  ваша
эпоха мне незнакома. Поэтому, если вы согласитесь,  приготовьте  несколько
иллюстрированных книг, словари и какие-нибудь звукозаписи,  чтобы  я  смог
освоить язык и произношение. Я не жду немедленного решения,  Джон  Гордон.
Завтра я свяжусь с вами снова. Утром, возможно, наш разговор вам покажется
сном. Но знайте: ЭТО НЕ СОН. До завтра".
Никогда еще контора не казалась Гордону  такой  душной  и  унылой,  а
работа - скучной и однообразной. Весь долгий день он ловил  себя  на  том,
что мечтает о сказочном великолепии звездных  государств,  находящихся  на
200 000 лет в будущем, о мирах новых, странных,  манящих...  К  концу  дня
решение было принято. Он сделает то, о чем просит Зарт Арн. Если, конечно,
тот ему не приснился.
Гордон почувствовал себя глуповато, когда по  дороге  домой  зашел  в
магазин купить детских книжек  с  картинками  и  грампластинки  с  уроками
английского языка. Но спать лег рано.
Зарт Арн молчал. Полночи Гордон метался и ворочался  в  постели.  Уже
начало светать, когда он погрузился в тревожную дремоту. И тут же  услышал
знакомый голос:
"Наконец-то мне удалось  связаться  с  вами!  Скажите,  Джон  Гордон,
каково ваше решение?"
"Я согласен, - мысленно произнес  Гордон.  -  Но  это  нужно  сделать
немедленно. Еще неделя - и я действительно помешаюсь."
"Хорошо. Аппарат готов. Вы проживете  в  моем  теле  полтора  месяца,
затем произойдет обратный обмен. Но никто в моем  времени,  исключая  Вель
Квена, не должен знать о нашем договоре. Обещаете?"
"Согласен, - повторил Джон Гордон и тут  же  добавил  смущенно:  -  А
вы-то, надеюсь, будете осторожны с МОИМ телом?"
"Даю слово,  -  быстро  ответил  Зарт  Арн.  -  А  теперь  попробуйте
расслабиться, чтобы ваше сознание не противилось силе, которая увлечет его
сквозь пространство и время."
Это было  легче  сказать,  чем  сделать,  однако  Гордон  подчинился.
Расслабиться, погрузиться поглубже в дремоту... И вдруг ощутил  необычное,
тянущее чувство в своей голове.
Гордона пронзил ужас, и он едва не очнулся. Но было поздно. Он  падал
стремглав в бездонные глубины мрака.



  2. БУДУЩАЯ ВСЕЛЕННАЯ

Когда к Гордону вернулось сознание,  он  лежал  на  высоком  столе  в
помещении,  залитом  солнечными  лучами.  Несколько  мгновений  растерянно
смотрел  вверх.  Над  его  головой  нависал  какой-то  серебряный  шлем  с
множеством отходящих от него проводов.
Потом в поле зрения появилось морщинистое старческое лицо, увенчанное
сединами. Голубые глаза молодо блестели.  Старик,  волнуясь,  заговорил  с
Гордоном, но слова были совсем незнакомые.
- Не понимаю, - сказал Гордон. Голос  был  чужой.  Старик  указал  на
себя:
- Вель Квен.
Гордон вспомнил. Так  звали  коллегу  Зарт  Арн.  Его  ассистента  из
далекого будущего.
Из будущего! Гордон попытался сесть, но  не  смог,  был  еще  слишком
слаб. Зато успел мельком взглянуть на свое тело.
Тело тоже было чужое. Отнюдь не коренастая, мускулистая фигура  Джона
Гордона.  Оно  было  заметно  длиннее  и  тоньше,  вдобавок   облачено   в
непривычные белые одежды.
- Тело Зарт Арна! - невольно воскликнул Гордон. - А там, в  ХХ  веке,
он сейчас разглядывает МОЕ!..
Услышав знакомое имя, старый ученый кивнул:
- Зарт Арн - Джон Гордон.
Значит, обмен удался! Преодолев  2000  веков,  он  находился  в  теле
другого человека. Гордон пошевелил руками, ногами. Мышцы повиновались. Тем
не менее это было чужое тело!
Вель Квен, казалось, понял:  ободряюще  похлопал  по  плечу  и  подал
хрустальную чашу. Отхлебнув пенистой красной жидкости, Гордон почувствовал
прилив сил.
Старик помог ему встать. Яркий свет лился отовсюду: окна были во всех
стенах просторного восьмиугольного помещения.  Солнечные  лучи  играли  на
причудливых приборах и механизмах.
Вель  Квен  подвел  Гордона  к  зеркалу.   Оттуда   смотрел   высокий
черноволосый человек, ростом больше шести футов. Лицо  смуглое,  с  резким
профилем и серьезными темными глазами. Довольно  красивое.  Оно  ничем  не
напоминало прежнее лицо Гордона, широкое и обветренное.
Гордон - или Зарт Арн? - был в белом: тесная  безрукавка,  облегающие
брюки. На ногах сандалии. Вель Квен накинул ему на  плечи  шелковый  белый
плащ. Сам старый ученый был одет так же.
Превозмогая слабость,  Гордон  приблизился  к  окну,  ожидая  увидеть
сказочные конструкции суперсовременного мегаполиса. Но за  окном  открылся
дикий  ландшафт.  Восьмиугольная  комната,  в  которой   они   находились,
располагалась  на  вершине  высокой  башни,  примостившейся  над  отвесным
обрывом. Кругом высились колоссальные  снеговые  пики,  меж  ними  темнели
бездонные пропасти. И нигде ни единого здания. Картина вызывала  в  памяти
Гималаи ХХ века.
Гордон покачнулся, и Вель Квен  поспешно  проводил  его  в  маленькую
спальню этажом ниже.
Когда Гордон проснулся, был уже новый день.  Вель  Квен  измерил  ему
пульс и давление, принес завтрак: что-то вроде сухого  печенья,  фрукты  и
сладкий  шоколадный  напиток.  Чувство  голода  исчезло  после  первых  же
глотков.
Потом начались уроки языка. Этим  занимались  неделю,  не  выходя  из
башни. Гордон схватывал на лету. Вель Квен оказался  прекрасным  учителем,
демонстрационная аппаратура была отличная,  кроме  того,  в  основе  языка
лежал английский. За 200 000 лет словарь сильно расширился,  но  структура
осталась прежней. Наконец, Гордон смог задать свой первый вопрос:
- Мы на Земле?
- Да, - кивнул старик. - Это высочайшие земные горы.
Значит,  действительно  Гималаи.  Они  были  столь  же   безлюдны   и
величественны, как и в войну, когда Гордон летал в этих краях.
- Неужели на Земле нет больше ни городов, ни людей?
- Почему же? Просто Зарт  Арн  выбрал  для  своих  опытов  уединенное
место. Отсюда он обменивался телами с множеством  людей  из  самых  разных
эпох.
- Потом они возвращались назад?
- Конечно. Когда приходил срок, я производил обратный обмен.
Вель  Квен  показал  Гордону  телепатический   усилитель,   способный
направить мысленное послание любому человеку в прошлом,  объяснил  принцип
работы аппаратуры обмена.
- Разум - это электронная структура в мозгу. Аппарат преобразует ее в
фотонную. Фотонное сознание можно переслать через любое измерение,  в  том
числе и четвертое, то есть время...
- Зарт Арн сам изобрел этот метод? - поинтересовался Гордон.
- Мы изобрели его вместе. Теория  у  меня  была.  Зарт  Арн  -  самый
способный мой ученик, он помог построить  и  испытать  аппарат.  Результат
превзошел ожидания. Видите стеллажи?  Это  мыслезаписи,  принесенные  Зарт
Арном из прошлого. Мы работаем тайно. Арн Аббас запретил  бы  своему  сыну
рисковать, заподозри он что-нибудь.
- Арн Аббас? - переспросил Гордон. - Кто это?
- Повелитель Средне-Галактической империи,  столица  которой,  Троон,
расположена близ Канопуса. У него двое детей. Старший, Джал Арн, и Зарт.
- Вы хотите сказать, - растерялся  Гордон,  -  что  человек,  в  теле
которого я нахожусь, это сын самого... самого...
- Да, - кивнул Вель Квен. - Но Зарт  не  интересуется  политикой.  Он
ученый. Мы исследуем прошлое. Вот почему он живет здесь, а не на Трооне.
- А  что  такое  Средне-Галактическая  империя?  Она  охватывает  всю
Галактику?
- Нет, Джон Гордон. Есть много звездных королевств, подчас враждующих
между собой. Империя - лишь величайшее из них.
Гордон не смог скрыть разочарования.
- Я надеялся, мир грядущего будет демократическим, а войны исчезнут.
- Звездные королевства, по сути, демократии, в них  правит  народ,  -
объяснил Вель Квен. - Мы просто даем звучные титулы своим руководителям.
- Понимаю, - сказал Гордон. -  Вроде  нашей  Англии,  там  тоже  есть
королева.

 
в начало наверх
- Что касается войн, - продолжал Вель Квен, - то с ними на Земле было покончено. Мы знаем это из истории. Мир и процветание позволили осуществить первые межзвездные перелеты. Но нынешние звездные королевства разобщены, как некогда земные народы. Мы пытаемся их объединить... Вель Квен подошел к стене, тронул выключатель. В воздухе возникла объемная карта Галактики - дискообразный рой сверкающих искр. Каждая была звездой, их количество потрясало. Изображение состояло из многих частей, выделенных цветом. - Цветные области - это звездные королевства, пояснил Вель Квен. - Как видите, зеленая зона Средне-Галактической империи включает север и центр Галактики. Солнце и Земля находятся на крайнем севере, неподалеку от пограничных систем Маркизатов Внешнего Космоса. Пурпурный пояс к югу от Империи - это Баронства Геркулеса, великие бароны которых правят независимыми мирами Скопления Геркулеса. Северо-западнее лежит королевство Фомальгаут, южнее - королевства Лиры, Лебедя, Полярной и других созвездий и звезд, большей частью союзных Империи. А звезды и планеты, погруженные во мрак черного облака на юго-востоке, образуют Лигу Темных Миров. Это самый сильный и завистливый враг Империи. Арн Аббас давно уже старается убедить звездные королевства объединиться и покончить с враждой и войнами. Но диктатор Лиги Шорр Кан интригует против этой политики, разжигая сепаратистские настроения. 3. ТАИНСТВЕННЫЕ АГРЕССОРЫ Несколько дней Гордон изучал историю мира за прошедшие 2000 веков. Кассеты мыслезаписей разворачивали перед ним эпическую сагу о завоевании звезд. Великие подвиги, ужасные катастрофы в космических туманностях, жестокие схватки с чуждым нечеловеческим разумом... Земля была слишком маленькой и далекой, чтобы руководить растущими владениями Человека. В звездных системах возникали свои правительства, давшие начало нынешним королевствам. - Вам, вероятно, хочется увидеть, как выглядит теперь Земля, - сказал однажды Вель Квен. - Станьте-ка на эту пластину. Он стоял на большом кварцевом диске, одном из двух, вмонтированных в пол. Гордон встал рядом. - Это телестерео, оно действует практически мгновенно на любом расстоянии, - пояснил Вель Квен и положил палец на переключатель. - Ньюар, величайший город Земли. Правда, он гораздо скромнее многих звездных столиц... И вдруг Гордон очутился совсем в другом месте. Он знал, что находится в лаборатории, но одновременно стоял на таком же кварцевом диске на вершине другой башни, очень высокой, и под ним расстилался огромный прекрасный город. Кругом белели исполинские террасированные пирамиды. На террасах цвели сады. Кое-где из зелени выступали красочные беседки, под деревьями гуляли люди. Далеко на горизонте виднелся космопорт, там рядами стояли звездолеты. Среди них возвышалось несколько грозных боевых кораблей, украшенных изображением кометы - эмблемой Империи. Внезапно вся эта картина исчезла. Выключив телестерео, Вель Квен кинулся к окну. Гордон последовал за ним и увидел стройный сверкающий аппарат, быстро спускающийся к башне. - Корабль! - вскричал старый ученый. - Не понимаю. Это крейсер - разведчик, но на нем нет эмблемы. Тут что-то не так! Сверкающий корабль уже приземлился в сотне метров от них. Люк распахнулся. Десятка два людей в серых мундирах и шлемах, сжимая в руках длинноствольные пистолеты, бежали к башне. - Это форма Империи, но их не должно быть здесь... На морщинистом лице Вель Квена читались удивление и тревога. - Надо уведомить Ньюар! Снизу послышался громкий треск. - Они ломятся в дверь! Скорее! Джон Гордон, берите... Гордон так и не узнал, что хотел ему сказать Вель Квен, ибо в этот момент нападавшие ворвались в комнату. Лица у них были бесцветные, неестественно бледные. - Солдаты Лиги! - вскричал старик и кинулся к телестерео. Главарь агрессоров поднял пистолет. Крохотная пулька вонзилась в спину Вель Квену и взорвалась. Тот упал как подкошенный. С яростным воплем Гордон ринулся вперед. - Не стрелять, это Зарт Арн! - крикнул офицер. Взять живым! Гордон угодил кулаком кому-то в лицо, но его уже схватили, скрутили за спиной руки. Противников было слишком много. - Принц Зарт! - обратился к нему бледный офицер. - Я сожалею, что так вышло с вашим коллегой. Но он собирался вызвать помощь, а о нашем появлении никто не должен подозревать. - Что это значит? - гневно спросил Гордон. - Кто вы такие? - Мы из облака, - ответил офицер. - Не волнуйтесь, принц, вы в безопасности. Мы пришли, чтобы доставить вас к Шорр Кану. Шорр Кан - диктатор Лиги Темных Миров! Они хотят похитить Зарт Арна! Настоящий принц не мог предвидеть такое, когда замышлял обмен телами и душами. - Я не пойду с вами! - крикнул Гордон. - Я останусь на Земле! - Придется применить силу, - сказал офицер. - Эй, тащите его! 4. АУДИЕНЦИЯ ПО ТЕЛЕСТЕРЕО В комнату вбежал еще один бледнолицый солдат. - Тревога! Сюда приближаются три космических крейсера! - Патруль Империи! - взвизгнул офицер Лиги. Скорее! Воспользовавшись замешательством, Гордон вырвался из рук противников. Схватил какой-то тяжелый металлический предмет и яростно отбивался. У него было то преимущество, что им он требовался живой и невредимый, ему же церемониться было необязательно. Двое повалились от его свирепых ударов, но остальные снова скрутили его и вырвали из рук импровизированное оружие. - Теперь к кораблю! - крикнул, задыхаясь, бледный офицер Лиги. Четверо солдат потащили Гордона вниз по лестнице, выволокли на морозный воздух. До корабля оставалось совсем немного, когда торчащие из его бортов грозные стволы орудий повернулись к небу и открыли огонь. Бледный офицер закричал. Джон Гордон увидел три сигарообразных боевых корабля, пикирующих прямо на них. Раздался оглушительный взрыв. Гордона и его похитителей бросило наземь. Полуоглушенный, он слышал громовой гул приземляющихся кораблей. А когда встал на ноги, все было уже кончено. Корабль Лиги стал грудой оплавленного металла. Кругом валялись трупы солдат. Люки крейсеров открылись, оттуда к Гордону бежали люди в серых мундирах и шлемах. - Принц Зарт, вы не ранены? - крикнул Гордону их предводитель, высокий черноволосый мужчина с худощавым медно-красным лицом. Его черные глаза светились веселым возбуждением. - Я Хелл Беррел, командир патруля в секторе Сириуса. Мы заметили направлявшийся к Земле неизвестный корабль, погнались за ним, и вот... - Он посмотрел на убитых. - Люди Облака, клянусь небом! Шорр Кан осмелился подослать к вам своих агентов! Это может стать поводом к войне! Джон Гордон лихорадочно размышлял. Взволнованный офицер тоже принял его за сына правителя. А он не мог сказать правду, ведь он дал слово Зарт Арну! - Нет, я не ранен, - сказал Гордон. - Но они стреляли в Вель Квена. Боюсь, он мертв. Они поспешили в башню. Гордон склонился над стариком. Одного взгляда было достаточно. Взрыв атомной пули выжег в теле Вель Квена зияющую рану. Смерть ученого означала, что в этом странном грядущем мире Гордон должен отныне рассчитывать лишь на себя. Был единственный выход. Он останется в башне, у аппарата, который только и может вернуть его в прежнюю жизнь. К счастью, Вель Квен успел рассказать достаточно, чтобы Гордон сумел войти в телепатический контакт с настоящим Зарт Арном. - Я должен немедленно доложить о нападении, принц Зарт, - сказал Хелл Беррел. И в ответ на протестующий жест Гордона добавил: - Я нарушу свой долг, если не сообщу о таком важном происшествии. Подойдя к телестерео, он тронул переключатели. Спустя мгновение над второй кварцевой пластиной возникло объемное изображение незнакомого офицера. - Штаб Флота на Трооне. - Капитан Хелл Беррел из патруля сектора Сириуса желает доложить дело крайней важности его светлости Арн Аббасу. - Разве нельзя доложить командору Корбуло? - удивился офицер. - Дело слишком важное и неотложное, - объяснил Хелл Беррел. - Я беру на себя всю ответственность, настаивая на аудиенции. Потянулись минуты ожидания. Затем в телестерео появился совсем другой человек. Массивный гигант, в летах, с кустистыми бровями над твердыми стальными глазами. Поверх темной куртки и брюк на нем был богато расшитый плащ, седовласая голова непокрыта. - С каких это пор простые капитаны... - сердито начал он, но тут же увидел Джона Гордона. - Ты, Зарт? Что случилось? Гордон понял, что этот человек с жестким взглядом - Арн Аббас, отец Зарт Арна. Его отец. - Ничего особенного... - начал было он, но его перебил Хелл Беррел: - Простите, принц Зарт, дело крайне серьезно! - Он повернулся к Арн Аббасу: - Крейсер Лиги пытался похитить принца. Случайно мой патруль оказался поблизости, мы засекли их радаром и уничтожили. - Боевой корабль Лиги нарушил космические границы? - гневно произнес император. - И собирался похитить моего сына?! - Они надеялись застать нас врасплох, - поспешно сказал Гордон. - Больше они не посмеют. Так что мне уже ничто не грозит. - Не грозит? О чем ты говоришь? - Лицо Арн Аббаса потемнело. - Ты знаешь не хуже меня, зачем Шорр Кан сделал эту попытку и что случилось бы, удайся она ему! Тебе нельзя оставаться на Земле, Зарт! Довольно сидеть в захолустье со своими исследованиями. Вот к чему они привели! Ты должен сейчас же вернуться на Троон! У Гордона упало сердце. На Троон, на другой край Галактики! Но если он оставит лабораторию, то навсегда потеряет шанс вернуться в свою эпоху! - Я не могу на Троон, - сказал он в отчаянии. - Мне нужно еще несколько дней, чтобы закончить опыт! - Делай, что тебе велено, Зарт! - гневно вскричал Арн Аббас. И, обратив взор на Хелл Беррела, приказал: - Берите принца на крейсер, капитан. А попробует возражать, везите его под стражей! 5. ВОЛШЕБНЫЙ МИР Солнце давно уже потерялось за кормой, впереди раскинулся центр Галактики, переливающийся шаровыми скоплениями. Джон Гордон стоял в просторной рубке "Карис" вместе с Хелл Беррелом и двумя штурманами. Благодаря туманному, голубоватому энергетическому полю, которое окутывало каждый предмет в корабле, он не ощущал перегрузок. Зато всякий раз, когда смотрел вперед, на раскрывавшуюся там величественную панораму, внутри у него все словно переворачивалось. - То, что Шорр Кан послал крейсер, это безумие, сказал Хелл Беррел. - Какая ему от этого польза? - Думаю, - сказал Гордон, - он собирался использовать меня как заложника. К счастью, вы уничтожили этих негодяев, капитан. А сейчас мне хотелось бы отдохнуть. Хелл Беррел вел его из рубки узкими коридорами крейсера. Встречавшиеся офицеры отдавали честь. Они различались цветом кожи - следствие происхождения из разных звездных систем. Сам меднолицый капитан, как уже знал Гордон, был родом с Антареса. Хелл Беррел открыл дверь в маленькую, скромную каюту. - Мои личные апартаменты, принц. Располагайтесь. Оставшись один, Джон Гордон почувствовал облегчение. Напряжение последних часов было чрезмерным. Единственной линией поведения, насколько он понимал, было возможно лучшее исполнение роли принца на Трооне и скорейшее возвращение в башню-лабораторию. А там уж он придумает способ для обратного обмена с Зарт Арном. "Если бы Вель Квен был жив!" - подумал Гордон, и ему стало тоскливо. Потом, утомленный и расстроенный, он погрузился в сон. Проснувшись, Гордон вместо белого потолка своей нью-йоркской квартиры увидел блестящий металл, услышал низкий, басовитый гул. Дверь открылась, вошел человек в мундире, почтительно поздоровался. Он принес завтрак: синтетическое мясо, фрукты, знакомый уже шоколадный напиток. Потом заглянул Хелл Беррел. - Идем по графику, ваше высочество. Будем у Канопуса через три дня.
в начало наверх
Гордон не решился ответить иначе, как кивком. Он должен был играть свою роль. Ходить по кораблю так, словно все ему знакомо, скрывать любопытство, выслушивать намеки на тысячи вещей, в которых разбирался Зарт Арн, - и ни словом не выдать своего незнания! Мыслимо ли будет продолжать эту игру на Трооне? На третий день, войдя в рубку, Джон Гордон был ослеплен блеском, пробивавшимся даже сквозь темные светофильтры. - Канопус, наконец-то! - сказал ему антаресец. Через несколько часов сядем! Великолепие Канопуса поражало. Ради этого зрелища стоило рискнуть жизнью! Звезда сверкала белым сиянием, занимая полнебосвода, заливая пространство ярким, неземным светом. Гордон с трудом сохранял хладнокровие. Он был человеком прошлого, его мозг не привык к таким потрясениям. Гул корабельных генераторов понизился в тоне, когда крейсер лег на орбиту вокруг планеты величиной с Землю. Это и был Троон. Мир зеленых материков и серебристых морей, сердце и мозг Империи, простершийся на половину Галактики. - Мы сядем в городе Трооне, - сказал Хелл Беррел. Командор Корбуло приказал, чтобы я немедленно доставил вас к Арн Аббасу. - Я буду рад увидеть отца, - внутренне напрягшись, сказал Гордон. Отца! Человека, которого он видел только по телестерео, повелителя необъятного звездного государства... И вновь предостережение Зарт Арна всплыло в его памяти. Никому не говорить правды. Никому! Пройти все испытания и вернуться на Землю. Серебристые моря и зеленые материки Троона неслись навстречу "Карис". Корабль падал к планете, не заботясь о предварительном торможении. Сердце у Гордона замерло, когда он глянул вниз. Над берегом океана вздымалась горная цепь, сверкавшая и переливавшаяся, как хрусталь. Это и был хрусталь, как он понял спустя минуту, - горный хребет, образованный вытеснением расплавленных силикатов из недр планеты. Вознесенный на плоскогорье среди этих хрустальных кряжей, высоко над морем лежал сказочный город. Его купола были словно сверкающие пузыри из разноцветного стекла, свет Канопуса падал на шпили и башни и отражался радужным сиянием. Корабль спустился в космопорту, расположенном на севере от города. Там дремали сотни звездолетов - истребители, крейсера, разведчики. Гордон вышел из "Карис" вместе с Хелл Беррелом на солнечный свет, белый и нереальный. Они шли мимо кораблей, мимо замерзших самоходных кранов. Достигли начала светящейся лестницы, ведущей вниз, под землю. Там лежала разветвленная сеть туннелей, в одном из них ждал цилиндрический вагон. Едва Гордон и Хелл Беррел заняли места в пневматических креслах, как он помчался с громадной скоростью. Минут через пять остановился, и они вышли в такой же подземный вестибюль. Тут дежурили часовые в форме, с похожими на винтовки атомными ружьями. Они салютовали Гордону. Вслед за капитаном "Карис" он вышел к открытой двери, за которой начинался коридор с полупрозрачными алебастровыми стенами. Пол плавно двинулся, чуть на него ступили, и Гордон еле сдержал изумленный возглас. Скользя вперед и вверх по длинным и причудливо извивающимся лестницам, он понял, что находится уже в нижних этажах дворца Арн Аббаса. Это был нервный узел Империи, законы которой простирались на тысячи световых лет! Движущийся ковер доставил их к высокой двери, перед которой расступилась еще одна группа вооруженных часовых. Антаресец остался у входа, Гордон прошел внутрь. Это была небольшая комната со скромным убранством. По стенам стояли аппараты телестерео, напротив двери - низкий стол с многочисленными экранами. За ним сидел в металлическом кресле человек, рядом стояли еще двое. Все трое смотрели на Гордона, сердце у него сильно забилось. Человек в кресле был огромный, властного вида гигант в тусклой золотой одежде. Его массивное, волевое лицо. холодные серые глаза и густая, темная, седеющая на висках шевелюра придавали ему сходство со львом. Гордон узнал Арн Аббаса, владыку Империи, отца Зарта. Нет, СВОЕГО отца! Он должен всегда так думать. Младший из двух стоявших походил на Арн Аббаса, каким тот был лет 30 назад, - высокий и статный, но с более дружелюбным лицом. Джал Арн, его старший брат, понял Гордон. А третий человек, коренастый, широколицый, одетый в мундир с множеством золотых нашивок, был, вероятно, Чен Корбуло, адмирал имперского флота. Гордон, со сжавшимся от волнения горлом, остановился перед сидящим. - Отец... - с трудом начал он. И тут же его прервали. Арн Аббас, сверкнув на него взглядом, воскликнул гневно: - Не зови меня отцом! Ты мне не сын! 6. МАСКАРАД - Мой сын не станет месяцами слоняться по задворкам Империи, когда он нужен мне здесь! Из-за этой проклятой научной работы ты совершенно позабыл свой долг! Гордон вздохнул свободнее. - Мой долг, отец? - Долг перед Империей! - прогремел Арн Аббас. - Ты прекрасно знаешь, какая игра разворачивается по всей Галактике и что она означает для наших миров! - Он стукнул огромным кулаком по колену. - Видишь, к чему привело твое отшельничество? Шорр Кан едва не похитил тебя! Понимаешь, что это значит? - Да, - кивнул гордон. - Если бы Шорр Кану удалась эта попытка, он использовал бы меня как заложника. Арн Аббас метнул в него испепеляющий взгляд. - О чем ты болтаешь, во имя звездных чертей? Ты осведомлен не хуже меня, что Шорр Кан хотел выведать тайну Разрушителя!.. Разрушитель? Что это еще такое? Как можно продолжать безумный маскарад, не зная важнейших фактов из жизни Зарт Арна? Если бы не данное принцу слово, Гордон давно бы во всем признался. Но ему пришлось принять непринужденный вид. - Конечно, Разрушитель. О нем-то я и говорю. - Не похоже, - отрезал Арн Аббас. - Клянусь Небом, именно в тот момент, когда нужна помощь, у меня оказывается лишь один сын, а второй даже не помнит о Разрушителе! - Властитель наклонился вперед. - Проснись, Зарт! Понимаешь ли ты, что задумал этот проклятый Шорр Кан? Он посылал людей в баронства Геркулеса, в королевства Полярной и Лебедя, даже в королевство Фомальгаут. Он делает все, чтобы оторвать от нас союзников. Ион строит все новые боевые корабли! Адмирал Корбуло мрачно кивнул. - Внутри Облака идут обширные приготовления. Мы знаем об этом, хотя лучи наших радаров и не проницают экраны, установленные учеными Шорр Кана вокруг места работ. - Он мечтает превратить Галактику в кучку враждующих королевств, которые Лига проглотила бы поодиночке, - продолжал Арн Аббас. - Только одно удерживает Шорр Кана - Разрушитель. Шорр Кан знает, что он у нас есть, но не знает в точности, что это такое. Тайна известна только мне, Джалу и тебе. Вот почему этот дьявол пытался тебя захватить! Наконец что-то прояснилось. Разрушитель - какое-то оружие, в секрет которого посвящены только члены императорского дома. Но Гордон ничего не знал об этом секрете! - Я никогда так не думал, - нерешительно сказал он. Хотя и подозревал, что положение критическое. - Кризис может разразиться в ближайшие недели, подтвердил Арн Аббас. - Неизвестно, как много союзных королевств успел отколоть Шорр Кан. Все зависит от того, насколько велик его страх перед Разрушителем. И потому я запрещаю тебе прятаться на Земле, Зарт! Ты останешься здесь и исполнишь свой долг второго принца Империи. Я не желаю больше возражений, - яростно продолжал император, когда Гордон попытался заговорить. - А теперь уходите! Мы с Корбуло должны посовещаться! Гордон беспомощно повернулся к двери. Он чувствовал, что безнадежно запутался. Джал Арн вышел вместе с ним. - Не переживай, Зарт. Я знаю, как ты предан научной работе и каким ударом была для тебя смерть Вель Квена. Но отец прав: сейчас твое место здесь. - Я готов исполнить свой долг, - осторожно сказал Гордон. - Но чем я могу помочь? - Отец говорил о Лианне, - произнес Джал Арн. - Ты действительно уклоняешься от своего долга, Зарт. - И, словно предвидя возражения, добавил: - Да, Мерн, я знаю. Но для Империи королевство Фомальгаут важнее. Надо решаться, Зарт. Лианна? Мерн? Эти имена ничего не говорили Гордону. - Ты думаешь, что Лианна... - начал он. Джал кивнул: - Надо, Зарт. Отец собирается объявить об этом вечером, на Празднике Лун. - Он похлопал Гордона по спине. Держись! На Празднике увидимся. Джал Арн повернулся и вышел. Гордон озадачено глядел ему вслед. Сколько еще это будет продолжаться? Откуда-то появился Хелл Беррел. Антаресец был в приподнятом настроении. - Принц Зарт, я вам обязан удачей! Я думал, что получу выговор от Корбуло за отклонение от запланированного маршрута. - Беррел ухмыльнулся. - Вместо этого Арн Аббас назначил меня помощником адмирала! Гордон рассеянно поздравил своего спасителя. Тот удалился. Гордон не имел понятия, где расположены покои принца, но задерживаться в приемной было нельзя. Он уверенно вышел через другую дверь в коридор с движущимся ковром. Ковер доставил его в большой круглый зал, ярко освещенный белым солнечным светом, льющимся сквозь высокие хрустальные окна. Блистающие серебром стены были украшены черными рельефами. Темные звезды, останки сгоревших солнц, безжизненные миры... Джон Гордон пересек зал и оказался в другой большой комнате, стены которой пылали великолепием вихрящихся туманностей. Но сколько можно бесцельно блуждать по огромному дворцу, возбуждая удивление и, быть может, подозрения? Пожилой серолицый человек в черной ливрее уже смотрел на него с явным недоумением. Когда Гордон приблизился, служитель низко поклонился. - У меня есть одно дело, - быстро сказал Гордон. Идем в мои апартаменты! - Серый человек снова поклонился, но остался на месте. - Ступай вперед! - нетерпеливо добавил Гордон. Возможно, слуге это показалось странным, но никакие чувства не отразились на неподвижном лице. Он медленно вышел из Зала Туманностей, Гордон последовал за ним. Движущийся ковер, как эскалатор, бесшумно нес их вверх по роскошным, мерцающим жемчугом коридорам. Дважды им встретились люди: две усыпанные драгоценностями девушки и стройный молодой офицер, пара мрачных чиновников... Наконец Гордон очутился в высокой комнате с белоснежными стенами. - Да, ваше высочество? - вопросительно повернулся к нему серый слуга. - Я передумал, - небрежно произнес Гордон. - Ты мне не нужен, можешь идти. Человек с поклоном вышел. Гордон тяжело дышал, руки дрожали. Роль принца давалась ему нелегко. Он вытер лоб. Попадал ли еще кто-нибудь в такое положение? Он медленно прошелся по всем комнатам. Обстановка была сравнительно скромной: простые шелковые занавеси, строгая металлическая мебель, стеллажи с мыслезаписями, аппарат для их чтения... Одна из комнат была оборудована как лаборатория. Гордон вышел на террасу, полную зелени и света. Этот маленький висячий сад располагался высоко на западной стене огромного дворца. Ослепительный диск Канопуса опускался к горизонту. В его преображающем блеске крутые склоны Хрустальных гор казались знаменами небывалой яркости. Но еще ярче сверкали сказочные башни Троона. Купола, минареты, здания из блистающего стекла. Дворец, на одной из террас которого стоял Гордон, был выше всех остальных. Окруженный цветущими садами, он царил над великой столицей. В сиянии заката, над мерцающими пиками и волнующимся серебряным морем, словно радужные стрекозы, реяли самолеты. Из космопорта на севере поднялось несколько могучих боевых кораблей и пропало в вышине неба. Колоссальное солнце село. Сиреневые тени сгущались в бархатную ночь. Ошеломленный и подавленный, Гордон смотрел, как на улицах загораются огни. Зажглись они и на нижних террасах дворца. Две золотых луны поднимались в небо, в котором сияли мириады звезд, складываясь в незнакомые созвездия и соперничая с трепещущими огнями города. - Ваше величество, уже поздно! Гордон обернулся. Ему кланялся коренастый человек, его кожа отливала голубизной. Кто-то из личных слуг Зарт Арна, догадался Гордон. С этим человеком нужно быть осторожным! - Праздник Лун начинается через час, - продолжал слуга. - Вам нужно приготовиться, ваше высочество.
в начало наверх
Гордон вспомнил слова Джал Арна о празднике. Вероятно, королевский банкет. Соберется толпа гостей - и все они, очевидно, знают Зарт Арна и заметят малейшую ошибку. Но придется идти. - Хорошо, одеваемся, - сказал Гордон. Слуга подал ему черный шелковый костюм, накинул на плечи длинный черный плащ. Потом приколол на грудь комету из сверкающих зеленых камней - знак высокого происхождения, как догадался Гордон. И вновь, увидев в высоком зеркале свою незнакомую фигуру, смуглое, с резкими чертами лицо, он ощутил странное чувство нереальности происходящего. - Мне нужно выпить, - отрывисто сказал он. Чего-нибудь крепкого. Слуга взглянул на него с легким удивлением. - Саква, принц? Гордон кивнул. Слуга поднес кубок с темной жидкостью, она разнесла по жилам щекочущее тепло. После второго кубка он уже ощущал беспечную уверенность. "Я хотел приключений, - подумал он, выходя из покоев. - Что ж, я получил их!" Помещения дворца были наполнены мягким светом, тихой музыкой, смехом. Движущиеся ковры несли по коридорам группы празднично одетых мужчин и женщин. Гордон - все ему почтительно кланялись - уверенно присоединился к потоку. Ковер вынес его в обширный вестибюль со сверкающими золотыми стенами. Перед ним расступались разряженные вельможи. Гордон шагнул к высокому проему, массивные золотые двери были распахнуты. Камергер в шелковой одежде поклонился и громко объявил: - Его высочество принц Зарт Арн! 7. ПРАЗДНИК ЛУН Гордон остановился как вкопанный. Он стоял на высоком помосте у стены огромного круглого зала. Длинные светящиеся столы ломились от яств, за ними сидели сотни блестяще одетых людей. Впрочем, не все они были людьми. Хотя здесь, как и во всей Галактике, преобладал гуманоидный тип, но присутствовали и представители других звездных народов: то жабоподобный человек в зеленой чешуе, то крылатый, с клювом и совиными глазами, то какие-то черные, паукообразные существа с множеством рук и ног. Джон Гордон поднял взгляд, и на мгновение ему показалось, что пиршественный зал открыт небесам. На фоне ночного неба, среди тысяч сверкающих звезд, поднимались к зениту две золотых луны и одна серебристая. Изображение было настолько совершенно, что не сразу стало понятно, что это потолок планетария. Взгляды сидящих в зале были обращены к Джону Гордону. На помосте тоже стоял стол, за ним восседало десятка два наиболее знатных гостей. Среди них выделялась высокая фигура Джал Арна. - Что случилось, Зарт? Будто ты впервые в Звездном Зале! - Нервы, - хрипло ответил Гордон. - Кажется, мне стоит еще выпить. - Подкрепляешься? - расхохотался Джал Арн. - Ну, Зарт, это не так уж страшно! Гордон опустился в кресло, к которому подвел его старший принц. Два места рядом были пусты, дальше сидел сам Джал Арн с женой и маленьким сыном. По другую сторону от себя Гордон нашел адмирала Корбуло в строгом мундире. Напротив сидел пожилой худой человек - Орт Бодмер, верховный советник Империи. - Вы бледны и подавлены, Зарт, - сказал адмирал. - Но тут уж ничего не поделаешь. Помощь королевства Фомальгаут крайне важна, если Шорр Кан решится напасть. "О чем все они говорят? - мучительно размышлял Джон Гордон. - Лианна, Мерн, королевство Фомальгаут... Что все это значит?" Над его плечом склонился слуга. - Саква, - попросил Гордон. На этот раз темная жидкость слегка закружила ему голову. Сияющие столы, нарядные гости, чудесное искусственное небо... Вот он какой, Праздник Лун! Тихая музыка внезапно умолкла, и трубы пропели громкий серебряный зов. Все встали. Увидев, что Джал Арн поднимается, Гордон поспешил последовать его примеру. - Его величество Арн Аббас, властитель Средне-Галактической империи, сюзерен малых королевств, правитель звезд и планет в Маркизатах Внешнего Космоса! - Ее высочество принцесса Лианна, правительница королевства Фомальгаут! Эти громкие, ясные слова заставили Джона Гордона вздрогнуть еще до того, как на помосте появилась величественная фигура Арн Аббаса с девушкой, опирающейся на его руку. Так вот кто такая Лианна! Принцесса, правительница западного королевства Фомальгаут! Но при чем здесь он? Арн Аббас, великолепный в иссиня-черном плаще, на котором сверкали яркие каменья королевской кометы, обратил на Гордона гневные, холодные глаза. - Ты забыл об этикете, Зарт? Подойди! Гордон неловко шагнул вперед. Девушка была высокого роста, почти с него, хотя и казалась меньше рядом с императором. Мерцающее белое платье обрисовывало ее гибкий, изящный стан. Гордость, красота, властность - вот что прочел Гордон в ясных серых глазах, на точеном белом лице, обрамленном ореолом золотистых волос. Арн Аббас одной рукой взял руку Гордона, - другой - руку Лианны. - Нобили и капитаны Империи и союзных королевств! Объявляю вам имеющий совершиться брак моего младшего сына Зарт Арна с принцессой Лианной из Фомальгаута! Помолвка с этой прекрасной звездной принцессой? Так вот на что намекали Джал Арн и Корбуло! - Возьми ее руку! - рявкнул император. - Или совсем помешался? Гордон ощутил в ладони тонкие, унизанные кольцами пальцы девушки. Арн Аббас удовлетворенно шагнул к столу. Лианна улыбнулась Гордону. - Проводите меня к нашим местам, - шепнула она, чтобы все могли сесть. Гордон осознал, что все в Звездном Зале смотрят на них. Он подвел девушку к креслу, сел рядом. Вновь зазвучала плавная музыка. Лианна глядела на него, слегка приподняв тонкие брови. Глаза ее потемнели. - Ваше поведение вызовет толки. Вы держитесь неестественно! Гордон с трудом взял себя в руки. Надо играть свою роль. Он еще найдет способ вернуться на Землю и обменяться телами с Зартом до свершения брака. А сейчас она ждет, что он будет пылким женихом. Пусть так! Не его вина, если это обман. Он осушил еще один кубок саквы и наклонился к Лианне с чувством неожиданной беззаботности. - Лианна, все так любуются вами, что меня даже не замечают. В ясных глазах девушки отразилось удивление. - Я никогда еще не видела вас таким, Зарт. - Значит, это другой Зарт Арн, - засмеялся Гордон. Совсем другой человек! Праздник продолжался. Саква, выпитая Гордоном, унесла последние остатки его тревоги. Он, кажется, мечтал о приключениях? Он получил то, что и не снилось никому в его времени. И даже если его ожидает смерть, разве он не останется в выигрыше? Сидевший рядом с Корбуло краснолицый молодой человек (Сат Шамар, правитель королевства Полярной, как позже узнал Гордон) со стуком поставил свой кубок на стол. - Пусть они нападают! Чем скорее, тем лучше! - воскликнул он. - Пора проучить этого Шорр Кана! Адмирал насмешливо посмотрел на него. - Пора, ваше высочество. А сколько боевых кораблей даст Полярная нашему флоту? - Боюсь, всего несколько сотен, - растерялся Сат Шамар. - Но зато отменного качества! - Люди Полярной докажут свою преданность Империи, это несомненно, - прогремел Арн Аббас. - И Фомальгаут, и Лебедь, и Лира, и другие наши союзники. - Если не подведут бароны Геркулеса, - подхватил Сат Шамар, - нам нечего бояться Облака! Взоры присутствующих обратились на двух человек, сидевших за дальним концом стола. Старик с холодными глазами и высокий атлет лет тридцати. На их плащах поблескивали эмблемы Скопления Геркулеса. - Конфедерация баронов верна своим обязательствам, сухо отозвался старик. - Но по данному вопросу никакие формальные обязательства нами не принимались. Массивное лицо Арн Аббаса потемнело от неудовольствия, однако Орт Бодмер, верховный советник, обращаясь к старому барону, сказал примирительно: - Все здесь уважают гордую независимость великих баронов, Зу Ризаль. Но мы убеждены, что вы никогда не пойдете на соглашение со злобным тираном. Немного погодя Арн Аббас встал из-за стола. Толпы гостей стали растекаться из Звездного Зала. Придворные расступились перед Гордоном и Лианной. Девушка всем улыбалась, со многими разговаривала, она отлично владела собой. Гордон лишь небрежно кивал в ответ на поздравления и приветствия. Возможные ошибки его не смущали, он чувствовал совершенную беспечность и непривычную теплоту внутри. Эта саква оказалась воистину волшебным напитком! Жаль, что нельзя взять хотя бы немного с собой, в свое время... Он понял вдруг, что они с Лианной стоят на пороге огромного зала. Колдовской зеленый свет исходил от пылающих комет, медленно ползущих по искусственному небосводу. Здесь кружились в танце сотни пар под пленительную музыку невидимого оркестра. Гордона поразили неправдоподобно плавные движения танцующих. Они словно парили в воздухе. Потом он догадался, что зал оборудован антигравитаторами, уменьшавшими вес. И было ясно, что он не сможет повторить ни единого па этого воздушного танца. - Насколько я помню, вы неважный танцор, - сказала Лианна. - Лучше пойдемте в сад. - Пойдемте, - засмеялся Гордон. - Поверьте - я танцую еще хуже, чем вы думаете! Лианна озабоченно взглянула на него. - Вы очень много пили на Празднике. Я раньше не видела, чтобы вы пили сакву. Гордон пожал плечами. - Я попробовал ее первый раз в жизни. Они вышли в сад, и Гордон не удержался от восхищенного восклицания. Кусты и деревья были усеяны множеством светящихся цветов - рубиново-красных, изумрудно-зеленых, бирюзово-голубых. Легкий ветерок был насыщен их опьяняющим ароматом. Позже Гордон узнал, что родина этих цветов - радиоактивные планеты далекой звезды Ахернар. Три луны сияли в зените, добавляя последний штрих к волшебной картине. - Какая красота! - зачарованно прошептал Гордон. - Я очень люблю этот сад, - кивнула Лианна. - Но у нас, в королевстве Фомальгаут, есть необитаемые планеты, которые еще прекраснее! Заброшенные, дивные миры, словно созданные из живого света! Вы их скоро увидите... Она смотрела на него снизу вверх, и он впервые видел, как волнение победило бесстрастность на ее прекрасном лице. Гордон наклонился к ее устам. Тонкий стан Лианны был гибким и теплым, губы - головокружительно сладостными. "Проклятый обманщик! - подумал Гордон. - Я целую ее вовсе не потому, что играю роль принца, а потому, что мне этого хочется!" Лианна отстранилась. Глаза ее были полны изумления. - Зачем вы сделали это, Зарт? - А что здесь удивительного? - возразил Гордон, все еще ощущая восхитительный вкус ее губ. - Но раньше вы так не делали! - воскликнула Лианна. Мы оба прекрасно знаем, что наш брак чисто политическая акция. И мы же договорились быть только друзьями. Эти слова обрушились на Гордона как ледяной душ. Неужели нельзя было догадаться, что ни Зарт, ни Лианна не хотят этого брака? Оба они лишь пешки в великой игре галактической дипломатии. - Вы так прекрасны, Лианна... Я ничего не могу с собой поделать... Лицо девушки стало жестким, в голосе послышался сдержанный гнев. - А как же Мерн? Мерн. Гордон уже слышал это имя, но оно ничего ему не говорило. Ему остро не хватало знания самых элементарных фактов. - Кажется, я выпил слишком много саквы, пробормотал он растерянно. И
в начало наверх
почувствовал облегчение при виде устремившейся в сад веселой толпы. Вторжение посторонних, как оказалось, иногда помогает. Но еще не раз в этот вечер он ловил на себе удивленно-внимательный взгляд серых глаз Лианны. Когда гости разошлись и они наконец расстались, Гордон, возвращаясь к своим комнатам, вытер себе лоб. Какой день! Он испытал почти все, что может выпасть на долю смертного. 8. ПОСЛЕ ПИРА Во второй раз за вечер Джон Гордон обнимал девушку, считавшую его настоящим Зарт Арном. Но темноволосая юная красавица разительно отличалась от гордой принцессы Лианны. К его губам прильнули жаркие губы. Лица касались мягкие, душистые волосы. Мгновенный импульс заставил Гордона крепче сжать гибкую фигурку. Потом он слегка отстранил ее. На него смотрело прелестное личико, нежное и милое. - Ты не сказал, что вернулся а Троон, - упрекнула она. - Я увидела тебя только на Празднике. - Мне было некогда, - неуверенно сказал Гордон. - Я... Она ласково улыбнулась ему, не снимая рук с его плеч. - Все хорошо, Зарт. Я пришла сюда с пира и ждала тебя... По крайней мере у нас будет несколько ночей вместе. Гордон растерялся. Ему и до этого было нелегко. Но теперь... Кто эта девушка? В памяти всплыло имя, которое называли и Джал Арн и Лианна. - Мерн... Она подняла свою темную головку с его плеча. - Да, Зарт? Ну что ж, имя - это уже кое-что. Гордон сел. Мерн тут же устроилась у него на коленях. - Послушайте, Мерн, - взволнованно начал он. - Тебе нельзя оставаться здесь. Вдруг кто-нибудь увидит, как ты от меня выходишь? В синих глазах Мерн появилось удивление. - Ну и что? Ведь я же твоя жена. Жена? Вновь, в который раз за сегодня, в мыслях Гордона воцарилась сумятица. Как можно играть роль принца, не зная о нем ничего? Почему никто не предупредил Гордона об этих вещах?.. Мерн, спрятав лицо у него на груди, жалобно продолжала: - Пусть неофициальная, какая разница? Все же об этом знают. Вот оно что! На мгновение Джона Гордона обуял гнев. Зарт Арн поддерживал тайную связь с этим ребенком и в то же время готовился к дипломатическому браку с Лианной!.. С другой стороны... Гнев Гордона угас. Союз с Лианной - политический шаг. Зарт понимал это, Лианна тоже. Она ведь знала про Мерн и нисколько не возражала. Как же можно осуждать принца за то, что он ищет счастья с той, которую любит? Гордон вдруг понял, что Мерн видит в нем любящего супруга. Она собирается провести эту ночь здесь! Он поднял ее со своих коленей и встал. - Мерн, тебе надо уйти. Пойми, это не потому, что я тебя разлюбил... Ее синие глаза наполнились слезами. - Это из-за Лианны! Я видела, как ты за ней ухаживал! Боль на ее лице делала его еще более детским. Мучить ее было невыносимо. Гордон взял ее лицо в ладони. - Поверь, Зарт Арн любит тебя по-прежнему. Его чувства нисколько не изменились. Мерн слушала. Понимала, что он говорит серьезно. - Мы не можем встречаться из-за Лианны, но не потому, что я люблю ее, - продолжал Гордон. - Троон кишит шпионами Шорр Кана. Если они пронюхают о тебе, это может сорвать брак с принцессой и помешать союзу Империи с Фомальгаутом. Мерн кивнула. - Понимаю, Зарт. Но неужели нам совсем нельзя видеться? - Ближайшие недели - только на людях, - твердо ответил гордон. - Потом я ненадолго покину Троон. И обещаю: когда вернусь, между нами все будет как раньше. Гордон верил в это. Он доберется до Земли. И на Троон возвратится настоящий Зарт Арн... Его слова успокоили Мерн, однако не развеселили ее. Она накинула черный плащ, встала на цыпочки и потянулась к нему. - Доброй ночи, Зарт. Гордон ответил на поцелуй без страсти, но с нежностью и печалью. Он понимал, почему Зарт Арн любит эту маленькую женщину, похожую на ребенка. Глаза у Мерн недоуменно расширились. - Ты стал какой-то другой, - шепнула она. - Не знаю... И выскользнула в дверь. 9. ЗВЕЗДНАЯ ПРИНЦЕССА Пробудившись на рассвете, Гордон увидел у своей постели голубого слугу-вегийца. - Принцесса Лианна приглашает вас завтракать с нею, принц. Он выкупался в комнатке со стеклянными стенами, где, наугад нажимая кнопки, обнаружил, что может получить мыльную, соленую или ароматизированную воду любой температуры, бурно поднимающуюся до самого его подбородка. Слуга подал костюм и плащ из белого шелка. Гордон оделся и направился к покоям Лианны. Пройдя анфиладу комнат со стенами нежнейшей окраски, он оказался на широкой, утопающей в цветах террасе с видом на Троон. Здесь его встретила Лианна, похожая в своей голубой пижаме на мальчика. - Я велела подать завтрак сюда, - сказала она. - Вы пришли как раз вовремя. Будем слушать рассветную музыку. Гордон с удивлением отметил во взгляде Лианны легкое смущение, когда она передавала ему кушанья и напитки. Она совсем не походила сейчас на вчерашнюю горделивую принцессу. А что такое рассветная музыка? Очевидно, еще одна из тех вещей, о которых он должен знать. - Начинается, - сказала Лианна. - Слышите? Высоко над городом вздымались пики Хрустальных гор, тронутые утренними лучами. С этих гордых, недоступных вершин неслись трепетные, невообразимо чистые звуки. И музыкальная буря усиливалась! На фоне вихревого мелкого перезвона, словно райские колокольчики, звучали ангельские арпеджио звенящих нот. Гордон понял: звук получается из-за расширения хрустальных глыб, нагреваемых лучами Канопуса. Белое светило поднималось все выше, и он зачарованно слушал, как музыка переходит в звучное форте, потом замирает в долгом дрожащем аккорде... Он перевел дыхание. - Я никогда не слышал ничего столь чудесного. - Но вы слышали это много раз! - удивилась Лианна. Они подошли к балюстраде террасы. - Кстати, почему вы вчера отослали Мерн? Гордон вздрогнул. - Откуда вы знаете? - В этом дворце нет тайн, - тихо засмеялась Лианна. - Не сомневаюсь - сейчас все только и говорят о том, что мы завтракаем вместе. Разве вы поссорились? - И добавила, слегка покраснев: - Конечно, это не мое дело... - Лианна, не говорите так! - горячо возразил Гордон. - Я не совсем понимаю вас, Зарт, - задумчиво сказала она. На миг умолкла и продолжала: - Я не люблю недомолвок, Зарт, я всегда говорю прямо. Скажите, вы были искренни вчера, когда меня целовали? Сердце у Гордона дрогнуло. - Да, Лианна! - Как ни странно, мне тоже так кажется. И все же я не могу поверить... Она царственно положила руки ему на плечи. Даже если бы все вокруг рушилось, Гордон бы не устоял. И снова он ощутил ее гибкое тело, прикосновение нежных уст. - Зарт, вы какой-то другой! - прошептала Лианна, невольно повторяя вчерашние слова Мерн. - Я готова поверить, что вы любите меня... - Люблю, Лианна! - вырвалось у Гордона. - С первой же минуты, как я вас увидел! Глаза у нее заблестели. - И вы разойдетесь с Мерн? Гордон словно очнулся. Господи, что он делает? Ведь настоящий Зарт Арн любит Мерн всем сердцем... 10. ШПИОН ИЗ ОБЛАКА В дверях террасы появился камергер. - Принц, ваш отец просит вас и принцессу Лианну пожаловать в башню. - Сейчас идем, - сказал Гордон. Лианна, казалось, ждала от него других слов, но он не мог их произнести. Ведь Зарт Арн, вернувшись, будет все отрицать. Они молча проследовали за камергером в самую высокую башню дворца. За прозрачными стенами комнаты открывалась величественная панорама Троона, Хрустальных гор, океана. Арн Аббас взволнованно расхаживал взад и вперед - гигантская, излучающая властность фигура. Присутствовали верховный советник Орт Бодмер и Джал Арн. - Зарт, дело касается тебя и Лианны, - встретил Гордона император. - Кризис в отношениях с Лигой обостряется. Шорр Кан отозвал в Облако все свои звездолеты. Боюсь, бароны Геркулеса колеблются. Я разговаривал вчера с Зу Ризалем, он сказал, что бароны не могут полностью положиться на союз с Империей. Они встревожены слухами, что у Шорр Кана появилось какое-то новое, мощное оружие. - Массивное лицо Арн Аббаса омрачилось. - Не думаю, однако, чтобы Зу Ризаль представлял мнение всех баронов. Они могут сомневаться, но победы Облака они не хотят. Их надо склонить к полному союзу с нами. Я собираюсь послать для этого тебя, Зарт. - Меня? - вздрогнул Гордон. - Но я не справлюсь с таким поручением! - Кто же тогда, принц? - спросил Орт Бодмер. - Родной сын императора - лучший из послов. - Не будем препираться! - отрезал Арн Аббас. - Ты отправляешься через неделю, нравится тебе это или нет. Гордон растерялся. Лететь послом к могучим владыкам Скопления Геркулеса? И вдруг увидел свой шанс. Ведь по пути можно сделать остановку на Земле и обменяться телами с Зарт Арном!.. - Следовательно, - продолжал Арн Аббас, - срок вашего бракосочетания переносится. Оно должно совершиться до отлета. Гордон почувствовал, что падает в пропасть. Он-то рассчитывал, что времени сколько угодно, а теперь... - Но надо ли торопиться? - попытался он протестовать. - Конечно, - заявил Арн Аббас. - Как супруг принцессы Фомальгаута, ты будешь иметь большой вес у баронов. Лианна быстро взглянула на Гордона. - Но вдруг у принца есть возражения? - Возражения? - грозно произнес Арн Аббас. - Какие, черт возьми, у него могут быть возражения? Гордон понял, что сопротивление бесполезно. Конечно, выход найдется, но для этого нужно время. Он сказал: - Если Лианна не против, я тоже согласен. - Вот и отлично, - заключил Арн Аббас. - Срок небольшой, но корабли успеют прибыть. Мы с Бодмером составим текст приглашения. Остальные свободны. Гордон был рад, что Джал Арн вышел вместе с ними - ему не хотелось бы остаться сейчас наедине с Лианной. Следующие несколько дней показались ему совершенно нереальными. Дворец и столица гудели от приготовлений. Каждый день звездолеты привозили новых гостей из все более отдаленных уголков Галактики. С Лианной он виделся только на пышных вечерних пиршествах, с Мерн - разве что издали. Но время шло, а выхода из фантастического тупика он не находил. Вечером накануне назначенной даты в Звездном Зале состоялся большой прием. Гордон и Лианна стояли на помосте между Арн Аббасом и Джал Арном; старший принц был со своей прекрасной женой Зорой. Позади толпились сановники - адмирал Корбуло, Орт Бодмер и другие.
в начало наверх
Джон Гордон чувствовал себя как в странном сне. Блестящая толпа, звучные имена, пышные титулы, объявляемые камергерами, телеустановки - на экраны смотрела сейчас вся Галактика... Нет, сейчас он проснется и очутится в родном ХХ веке... - Король Солнц Лебедя! - звучали мерные объявления камергеров. - Король Лиры! Они проходили перед Гордоном - смутный, неясный поток лиц и голосов. Некоторых он помнил: Зу Ризаль из Скопления Геркулеса, молодой Сат Шамар с Полярной... - Король-регент Кассиопеи! Графы Границ Внешнего Космоса! Постепенно титулы становились скромнее. Подошедший среди последних смуглый капитан с поклоном подал Гордону кассету мыслезаписи. - Маленькое прошение от моей эскадрильи, - шепнул он. - Надеемся, ваше высочество прослушаете его... - Хорошо, - кивнул Гордон. Адмирал Корбуло пристально вглядывался в знаки различия офицера и вдруг выступил вперед. - Никого из вашей эскадрильи не должно быть сейчас ближе Веги, - резко бросил он. - Ваше имя и номер отряда! Капитан побледнел, отпрянул, сунул руку в карман куртки. - Это шпион, убийца! - вскричал Корбуло. - сжечь его! Капитан выхватил короткий атомный пистолет. Гордон заслонил собою Лианну, но, по выкрикнутой Корбуло команде, из тайных бойниц под потолком Звездного Зала уже брызнули быстрые атомные пульки, впились в тело шпиона и взорвались. Человек рухнул на пол - изуродованный, почерневший труп. Толпа отхлынула в панике, раздались испуганные крики. Над шумом вознесся громовой голос Арн Аббаса: - Бояться нечего! Благодаря бдительности Корбуло и нашей стражи шпион обезврежен! Вынесите тело, - распорядился император. - Зарт и Джал - со мной. Корбуло, велите просветить кассету лучами, вдруг это бомба. Лианна, успокойте гостей. Гордон последовал за императором в другую комнату, куда перенесли тело. Джал Арн склонился над трупом, распахнул обожженный мундир. Изуродованный торс не был смуглым, он имел странный бледный оттенок. - Облачник! Переодетый агент Шорр Кана! - вскричал Арн Аббас. - Шпион Лиги, как я и думал! - Зачем он явился сюда? - озадаченно пробормотал Джал Арн. - На покушение не похоже - он выхватил оружие, только когда был раскрыт. - Подождем результатов просвечивания, - произнес правитель. - Вот и Корбуло. - Это обычная кассета, - сообщил адмирал. - Странно! - проворчал Арн Аббас. - Что ж, давайте слушать. Кассету вставили в аппарат для чтения. Гордон ощутил толчок усиленных мысленных токов, бьющихся в его сознании. Ясный, звучный голос говорил, казалось, прямо в его голове. "Шорр Кан - принцу Зарт Арну. К несчастью, согласованному ранее плану вашего перелета в Облако помешал имперский патруль. Я, как и вы, сожалею об этом. Но мы уже разрабатываем новый план. Условия нашего соглашения остаются в силе. Как только вы сообщите секрет Разрушителя, мы атакуем Империю, и вы будете публично объявлены равным мне соправителем галактики. Не предпринимайте активных действий и ждите, пока мои агенты не изыщут возможность безопасно доставить вас ко мне". 11. В ДВОРЦОВОЙ ТЮРЬМЕ В первый момент эти слова показались Гордону бессмысленными. Но когда он уяснил их значение, его охватили изумление и ужас. Он увидел бешеные глаза Арн Аббаса. - Клянусь Небом, мой родной сын - изменник! - вскричал правитель. - Мой сын тайно сговаривается с Облаком! - Это фальшивка, - с трудом произнес Гордон. - Я никогда не встречался с Шорр Каном, никогда ничего с ним не обсуждал! Очевидно, он рассчитывал, что послание будет перехвачено и вызовет смуту. Другой причины нет. - Отец, это вполне возможно, - кивнул Джал Арн, на красивом лице которого появилось глубокое смущение. Невероятно, чтобы Зарт был изменником. - Но это не объяснение! - возмутился Арн Аббас. Шорр Кан не так глуп, чтобы выдумывать план, который ничего ему не дает. И ведь шпион был разоблачен чисто случайно, когда Корбуло обратил внимание на его знаки! - Лицо императора потемнело. - Зарт, если ты связан с Облаком, твое происхождение тебя не спасет! - Клянусь, я не виноват! - взмолился Гордон. - Я ни с кем не сговаривался! Зачем мне, ради всего святого, предавать Империю? - Ты мой младший сын, - мрачно напомнил Арн Аббас. Ты мог завидовать Джалу, такие вещи случались. Пока мы не закончим расследования, ты будешь заключен в дворцовую тюрьму. - Нет, так нельзя, - возразил Джал Арн. Адмирал Корбуло поддержал его: - Хотя бы ради приличия, заприте принца Зарта в его апартаментах. Арн Аббас гневно сверкнул глазами: - Вы оба с ума сошли! Неужели вы не понимаете, что если Зарт изменник, то он смертельно опасен? Он знает секрет Разрушителя, известный лишь мне и Джалу! Как только Шорр Кан овладеет этим секретом, Облако будет здесь! - Но завтра венчанье, гости... - напомнил Джал. - Объявите, что Зарт заболел, - отрезал правитель. Корбуло, отведите принца в тюрьму. Вы отвечаете за него. Голова у Гордона шла кругом. Сказать им правду, настоящую правду? Что он не знает никаких секретов, что он - Джон Гордон из ХХ века? При таких обстоятельствах Зарт Арн вряд ли будет в претензии... Но никто не поверит этой невероятной истории. Зарт Арн держал свой способ обмена в строгой тайне. Они решат, что это отчаянная ложь во имя спасения. Плечи Гордона поникли. Не пытаясь протестовать, он послушно вышел вслед за адмиралом Корбуло. На ковре, несшем их в нижние ярусы, тот вдруг заговорил: - Зарт, я абсолютно отвергаю мысль о вашей измене. Мне придется заточить вас в камеру, но можете быть уверены - я сделаю все для вашего освобождения. Неожиданная поддержка со стороны старого офицера приободрила Гордона. - Корбуло, я клянусь, все это - какое-то дьявольское недоразумение! Неужели отец думает, что я правда предатель? - Мы оба знаем, какой характер у Арн Аббаса, помедлив, ответил адмирал. - Но когда он остынет, я заставлю его слушать. Они спустились в подземелье, подошли к массивной бронированной двери. Корбуло направил тонкий лучик света из перстня в узкую скважину. Дверь скользнула в сторону, открыв квадратную камеру. - Это дворцовая темница, Зарт. Никогда не предполагал, что мне придется вести вас сюда. Но не отчаивайтесь - мы сделаем все возможное. Гордон с благодарностью пожал ему руку. Дверь тяжело задвинулась. В камере стояла лишь койка с тоненьким тюфяком. Из стены торчали два крана, для воды и для питательной жидкости. Стены, пол и потолок были сплошь из металла. Гордон сел. Затеплившаяся было надежда угасла. Пусть даже Корбуло и Джал Арн верят ему - как доказать свою невиновность? И, главное, подумалось вдруг, что, если он действительно виновен? Если настоящий Зарт Арн интриговал с Шорр Каном? Гордон покачал головой. Нет, это немыслимо. Зарт Арн - энтузиаст науки, а не заговорщик. Если бы он занимался политикой, ему некогда было бы изучать прошлое. Но почему тогда Шорр Кан прислал эту кассету? Он с горечью подумал о Лианне. Она, несомненно, уже все знает. Неужели тоже сочтет его изменником? Потом Гордона охватила апатия, и он забылся тяжелым сном. Спал долго, возможно, сутки. Разбудил звук отодвигаемой двери. Он вскочил, недоверчиво вглядываясь в вошедших. Один из них был Корбуло. Но второй, стройный, в темном костюме... - Лианна! - воскликнул Гордон. - Что вы здесь делаете? Она подошла бледная, но с сияющими глазами. - Зарт, мне сказали, в чем обвиняет вас отец. Арн Аббас, должно быть, сошел с ума Он жадно вглядывался в ее лицо. - Так вы не считаете меня изменником, Лианна? - Я знаю, что вы не изменник! Я сказала об этом Арн Аббасу, но он не стал слушать, был слишком разгневан... Корбуло ступил вперед, его суровое лицо было серьезно. - У нас нет времени на разговоры, принцесса. Ровно через 20 минут мы вместе с принцем Зартом должны выйти отсюда. - Со мной? - удивленно спросил Гордон. - Вы не оговорились? Корбуло покачал головой. - Нет, Зарт. Я хочу помочь вам бежать с Троона. - Корбуло, я ценю ваше доверие... - Гордон почувствовал комок в горле. - Но разве мне нужно бежать?.. - Зарт, это необходимо! Я полагал, что сумею переубедить императора. К несчастью, в ваших покоях найдены другие послания Шорр Кана. Гордон оторопел. - Это фальшивки! Их подбросили, чтобы погубить меня! - Конечно, но вашего отца они убедили, - заявил Корбуло. - В своем нынешнем настроении он способен казнить вас немедленно! Что толку, если потом ему придется раскаиваться? Вы должны покинуть Троон, пока я не смогу подтвердить вашу невиновность. - Мы все обдумали, Зарт, - быстро добавила Лианна. У Корбуло есть легкий крейсер с верным экипажем, он ждет на космодроме. Корабль доставит нас в мое королевство, там мы будем в безопасности. Тем временем Корбуло и ваш брат докажут, что вы невиновны. Гордону показалось, что он ослышался. - Вы сказали - мы? Лианна, вы собираетесь бежать вместе со мной? Почему? Ее нежные, теплые руки обвились вокруг его шеи, к губам прильнули мягкие губы. - Вот почему, Зарт. Голова у него закружилась. - Вы хотите сказать, что любите меня, Лианна? - Да. С того вечера, с Праздника Лун, когда вы поцеловали меня, - прошептала она. - До этого вы мне нравились, но не больше. А теперь стали каким-то другим... Находясь на волосок от гибели, в глухом подземелье императорского дворца, отрезанный от своего мира и своей эпохи, Гордон испытал небывалую, сумасшедшую радость. Сознание смертельной опасности отступило на второй план. Это он, пусть и в чужой оболочке, завоевал любовь звездной принцессы. Хотя и не зная этого, она любила не Зарт Арна, а его - Джона Гордона! 12. БЕГСТВО В ПУСТОТУ Тайна едва ли не сорвалась с уст Гордона. Очень хотелось сказать Лианне, что он - Зарт Арн только внешне, а на деле - Джон Гордон из далекого прошлого. Однако он не мог нарушить данного обещания. И зачем слова, если в конце концов он оставит ее и вернется в свое время? Какая еще пытка сравнится с этой? Делать все для того, чтобы поставить половину Вселенной и 2000 веков между собой и единственной девушкой, которую он любит... - Лианна, вам нельзя лететь. Это слишком опасно. Она быстро взглянула на него блестящими глазами. - Чтобы дочь звездных королей испугалась опасности? Поймите, Зарт, ваш отец не отважится прибегнуть к силе, если вы будете со мной в Фомальгауте. Империи нужны союзники, зачем ему ссориться с моим народом?.. Но до этого не дойдет, вдруг подумал Гордон. Ведь, вырвавшись с Троона, он найдет способ уговорить людей Корбуло. И они отвезут его на Землю, в лабораторию... А уж настоящий Зарт Арн как-нибудь докажет свою невинность. Корбуло приблизился снова. На суровом лице была тревога. - Медлить больше нельзя! Смена стражи, это наш единственный шанс! Лианна схватила Гордона за руку и повлекла к двери. В коридоре было пустынно. Глухие своды не пропускали ни звука из огромного здания, расположенного где-то вверху. Наконец беглецы достигли вестибюля одной из веток подземной дороги. В туннеле ждал вагон, рядом стоял мужчина в форме Флота.
в начало наверх
- Терн Эльдред, командир крейсера, который доставит вас в Фомальгаут, - сказал Корбуло. - Верный мне человек. Эльдред был родом с Сириуса, на это указывал бледно-зеленый цвет его кожи. Он выглядел настоящим космическим волком, но жесткое лицо тронула улыбка, когда он поклонился Гордону и Лианне. - Принц Зарт, принцесса, для нас это великая честь. Адмирал посвятил меня во все тонкости задания. Можете положиться на моих людей, мы доставим вас точно в пункт назначения. - Может быть, все же не стоит... - заколебался Гордон. - Наш побег могут превратно истолковать... - Это единственный выход! - отрезал Корбуло. - Мне нужно время, чтобы раскопать доказательства вашей невиновности и предъявить их Арн Аббасу. Иначе он велит расстрелять вас как изменника. Гордон больше не протестовал. Но о главной причине знал только он: бегство в космос давало ему возможность вернуться на Землю. Лианна мягко сказала адмиралу: - Вы многим жертвуете ради нас. Я никогда не забуду этого. Гордон и Корбуло обменялись прощальным рукопожатием. Терн Эльдред тронул рычаг, и вагон помчался в темноту туннеля. Эльдред посмотрел на часы. - Все рассчитано до секунды, принц. Мой "Маркаб" ждет нас в отдельном доке. Официально мы отбываем в патрульный рейс. Вагон замедлил ход и остановился у небольшого перрона, где их встретили два офицера с атомными ружьями. Терн Эльдред повел беглецов к движущемуся ковру. - Укройте лица плащами, - предупредил он. - Вы будете в безопасности лишь на борту "Маркаба". Они вышли наверх на окраине космопорта. Была ночь, в теплом свете двух золотых лун тускло блестели массивные корабли, краны, машины. Эльдред жестом остановил спутников - впереди прошли какие-то люди. Гордон ощутил на руке пожатие пальцев Лианны. Потом Терн Эльдред сделал знак двигаться дальше. - Нужно спешить! Опаздываем! Черная рыбообразная масса "Маркаба" высилась над ними, из иллюминаторов сочился свет, с кормы доносился приглушенный гул генераторов. Все поднялись по узкому трапу к открытому люку. И вдруг тишину разорвал рев сигнальной сирены. Из громкоговорителя космопорта послышался хриплый, возбужденный голос: - Тревога всему летному составу! Арн Аббас убит! Гордон замер на пороге люка, крепко стиснув ладонь Лианны. Голос надрывался: - Немедленно найти и арестовать принца Зарта! Немедленно! Оглушительно ревели сирены, голос из громкоговорителей снова и снова повторял страшное объявление. Били колокола, бегали и кричали люди. Далеко на юге, над башнями города, в небо один за другим взмывали боевые самолеты. Терн Эльдред тащил за руки Гордона и Лианну. - Спешите, принц! Вас спасет только срочный старт! - Бежать, чтобы все думали, что это я убил Арн Аббаса? - воскликнул Гордон. - Нет! Мы возвращаемся во дворец! - Вернемся, - поддержала его Лианна, хотя и сильно побледнела. - Смерть Арн Аббаса потрясет Империю. Гордон дернулся к трапу. Зеленое лицо Терн Эльдреда исказилось, он выхватил из кармана стеклянную палочку. Она завершалась полумесяцем с металлическими наконечниками. - Зарт, это парализатор! Берегись! - закричала Лианна. Концы полумесяца коснулись подбородка Гордона. В мозгу словно вспыхнула молния. Он почувствовал, что падает, теряя сознание. И стало темно. Мрак длился вечность, потом где-то забрезжил свет. Гордон ощутил под собой твердую гладкую поверхность. В ушах стоял ровный, давящий гул. Гордон с усилием открыл глаза. Он валялся на койке в крохотной каюте. На другой лежала Лианна, глаза ее были закрыты. В круглый иллюминатор светили яркие звезды. Гордон понял, что шум исходит от мощных атомных турбин. "Маркаб" на предельной скорости несся сквозь галактическую пустоту. Лианна шевельнулась. Гордон заставил себя подняться, подошел к ней. Растирал руки и лицо, пока глаза у нее не открылись. Девушка сразу пришла в себя. - Ваш отец убит! - вспомнила она. - И на Трооне думают, что это сделали вы! - Нужно вернуться, - кивнул Гордон. - Мы уговорим Терн Эльдреда лететь назад. Он с трудом добрался до двери каюты, подергал ее. Она не поддалась. Голос Лианны заставил Гордона обернуться. Девушка стояла у иллюминатора. Ее лицо изменилось. - Идите сюда, Зарт. Он приблизился. Каюта размещалась в носовой части крейсера, и кривизна борта позволяла смотреть прямо по курсу. - Они летят не в Фомальгаут! - воскликнула Лианна. Терн Эльдред обманул нас! Гордон глядел в сверкающий звездами свод, ничего не понимая. - Смотрите западнее Туманности Ориона, - шепнула Лианна. Далеко впереди в небесах чернело пятно. Мрачное, зловещее, словно поглотившее часть пространства. - Нас везут в облако! Зарт, это заговор Шорр Кана! Облако! Таинственное царство тьмы, Лига Темных Миров, где вынашиваются гнусные замыслы о войне и порабощении народов Галактики. 13. ГАЛАКТИЧЕСКИЙ ЗАГОВОР У Гордона как бы открылись глаза. Все, что произошло с того момента, как он превратился в Зарт Арна, делалось под диктовку засевшего в Облаке тирана. Шорр Кан решил втянуть его в конфликт между галактическими государствами, и небезуспешно. Владыке Темных Миров служит множество тайных агентов. Один из них, бесспорно, Терн Эльдред. - Клянусь Небом, я понял! Терн Эльдред - предатель! - Но зачем это им, Зарт? Зачем обвинять вас в убийстве собственного отца? - Чтобы окончательно скомпрометировать меня и не дать вернуться в Троон! - скрипнул зубами Гордон. Лианна побледнела, но взгляд ее оставался тверд. Гордону стало за нее страшно. Это из-за него ей угрожает смертельная опасность. Ей, которая так хотела ему помочь... Лианна, я предупреждал, что вам нельзя лететь! Если с вами что-нибудь случится... Дверь рывком сдвинулась. На пороге стоял Терн Эльдред. На зеленоватых губах играла насмешливая улыбка. Охваченный вспышкой ярости, Гордон ринулся к негодяю. В руках у Терн Эльдреда возникла стеклянная палочка. - Вот мой парализатор, - сухо сказал он. - Вы забыли, как он действует? - Предатель! - закричал Гордон. - Вы опозорили свой мундир! Терн Эльдред невозмутимо кивнул. - Да, я уже много лет доверенный агент Шорр Кана. Надеюсь получить от него заслуженную награду, когда доставлю вас в Талларну. - В Талларну? Столицу Лиги? - спросила Лианна. Значит, мы действительно летим в Облако? - И прибудем через четыре дня. К счастью, зная расписание патрулей Империи, я могу выбирать маршрут, который избавит нас от неприятных встреч. - Так Арн Аббас убит вами, шпионами Лиги! - крикнул Гордон. - Вы знали, что это случится! Вот почему вы так спешили! Изменник холодно подтвердил: - Конечно. Все было рассчитано до секунды. Никто теперь не усомнится, что это вы убили отца и бежали, а мы помогли вам. Гнев Гордона усилился. - Клянусь Небом, мы еще не в Облаке! Адмирал Корбуло сумеет сложить два и два и пошлет за вами погоню! Несколько мгновений Терн Эльдред молча смотрел на него, потом расхохотался. - Прошу прощения, принц Зарт, но я никогда еще не слышал ничего столь смешного! Разве вы не догадались, что именно Корбуло все и придумал? - Вы с ума сошли! Корбуло - самый верный солдат Империи... - Конечно, - согласился Терн Эльдред, - но только солдат, всего лишь адмирал Флота. А он честолюбив и давно уже метит гораздо выше. Последние несколько лет он и еще человек двадцать высших офицеров работали на Шорр Кана. Глаза его заблестели. - Когда Империя капитулирует, каждый из нас получит по королевству. А Корбуло достанется самое крупное... Гордон с ужасом понял, что это правда. Корбуло - тайный предатель! Невероятно, но это многое объясняло. Видимо, Терн Эльдред прочел на лице Гордона, что творится в его голове. - Теперь вы понимаете, почему я смеялся? Да ведь Корбуло сам прикончил Арн Аббаса! И тут же поклялся, что своими глазами видел, как это сделали вы. Лианна была потрясена. - Но почему? Зачем впутывать Зарта? - Это самый простой способ расколоть Империю, издевательски усмехнулся сирианин. - Другие причины, надеюсь, растолкует Шорр Кан. Джон Гордон не выдержал и прыгнул вперед, проигнорировав предостерегающий возглас. Он ловко увернулся от парализатора, и его кулаки обрушились на лицо противника. Тот упал, они покатились по полу. Но Гордон не успел вырвать оружие. Леденящий удар сотряс его - и наступил мрак... Очнулся он снова на койке. Боль разламывала тело. Лианна сидела рядом и смотрела на него встревоженными серыми глазами. Он попытался подняться. - Не надо, Зарт. Вам нужно отдохнуть, пока нервы не оправятся от электрического удара. Он посмотрел в иллюминатор. Там по-прежнему блистали звезды, пятно Облака почти не увеличилось. Лианна проследила за его взглядом. - Мы летим очень быстро, но все же потребуется несколько дней. Возможно, еще повстречаем патруль. - Лианна, оставьте надежду на это, - простонал Гордон. - "Маркаб" - крейсер Империи, его пропустит любой патруль. И наверняка Корбуло расставил их так, чтобы корабль прошел незамеченным. - Я долго думала, - сказала Лианна. - Корбуло - враг! Невероятно... - Честолюбие толкает людей на все, а Корбуло честолюбив, - проговорил Гордон. И вдруг подумал о другом. Господи, но когда Лига нападет на Империю, та окажется беззащитной, ведь Флот возглавляет предатель! "Маркаб" мчался вперед. К вечеру по бортовому времени вид звездного неба изменился. Туманность Ориона сияла теперь на востоке во всей своей красе. А впереди, за пограничными солнцами галактики, заметно разбухнув, темнело пятно Облака. Весь день Гордон не находил себе места, его мучила тревога за Лианну. Облазил всю каюту - безрезультатно, бежать было невозможно. Он без колебаний встретил бы с кулаками всякого, кто заглянет сюда, однако о пленниках, казалось, забыли. Оставалось снова и снова упрекать себя за то, что позволил Лианне лететь... Но сама она уже не выглядела испуганной, когда обратилась к нему вечером этого долгого дня. - Зарт, главное, что мы пока вместе. Возможно, несколько часов - это все счастье, которое нам осталось... Мысленно Гордон уже обнимал ее, касался пальцами сияющих волос. Он заставил себя сдержаться. - Лучше постарайтесь уснуть, Лианна. Спокойной ночи. Она удивленно посмотрела на него. - В чем дело, Зарт? Ничего в жизни он не жаждал так, как заключить ее в объятия. Но... Предать Зарт Арна, доверившего ему свое тело, свою жизнь, свое имя? Это означало бы предательство и по отношению к самой Лианне. Ибо если он сумеет попасть в лабораторию на Земле - он обязан на это надеяться, - оттуда выйдет настоящий Зарт Арн. А тот любит Мерн. "О чем ты думаешь? - шепнул Гордону лукавый внутренний голос. - Вы никогда не вырветесь из Облака. Наслаждайся же своим счастьем сейчас, пока это возможно!" - Не будем говорить о любви, - сказал Гордон.
в начало наверх
- Но, Зарт, - она не смогла скрыть изумления. - Еще вчера вы уверяли, что любите меня! Гордон лихорадочно подыскивал нужные слова. - Зарт Арн любит Мерн. Вы должны знать это, Лианна. Недоумение на ее лице вытеснила боль. Гордон ожидал гнева, горьких упреков, слез. Ко всему этому он был готов. Но не к боли, застывшей в ее глазах. "Бог с ним, с моим обещанием! - решился наконец он. Зарт Арн, надеюсь, меня простит". Он шагнул к ней, взял за руку. - Лианна, я скажу вам правду. Зарт Арн не любит вас - но я вас люблю! - И торопливо продолжал: - Я не Зарт Арн, я совсем другой человек. Знаю, это звучит дико, но... Она вспыхнула. - Давайте не будем больше лгать, Зарт. Он видел по выражению ее лица, что все пропало. Как можно было думать, что она поверит? Разве сам он поверил бы? Нет. И никто во всей бесконечной Вселенной. Один Вель Квен знал о фантастических опытах Зарт Арна. Но ведь Квен мертв. - Клянусь вам, Лианна! - простонал Гордон. - Если вы мне не верите... Она смотрела на него спокойно и холодно. - Вам нет смысла придумывать эти дикие истории с раздвоением личности. Не волнуйтесь - если нам удастся вырваться из когтей Шорр Кана, я останусь вашей союзницей. Я все поняла. Я не хуже вас знаю, как нужна Империи поддержка моего королевства. Вы исполняли свой долг. Но это уже никому не нужно. - Я не лгал вам, Лианна, - тихо сказал Гордон. За иллюминатором, пожирая звездное небо, разрасталась зловещая опухоль Облака. 14. ПУТЬ ВО МРАК Наутро Облако занимало полнеба - сгусток вихрящейся тьмы, протягивающий к звездам хищные длинные щупальца. "Маркаб" сопровождали теперь четыре боевых космолета с черным кругом на корпусе - герб Лиги Темных Миров. - Шорр Кан выслал эскорт, - шепнула Лианна. - Он думает, тайна Разрушителя у него в руках. - Она поежилась. Говорят, ученые Лиги - великие мастера пыток... Сохраняя строй, пять кораблей нырнули в Облако. Вокруг заклубилась мгла. Космическая пыль, из которой состояла туманность, оказалась не столь густа, как полагал Гордон. Лишь из-за огромных размеров Облако выглядело снаружи непроницаемо черным. А изнутри это было царство беспросветного, без конца и края, тумана, подсвеченного редкими тусклыми солнцами. Они мерцали сквозь пелену, словно колдовские светильники. Эскадрилья прошла вблизи от одной из здешних планетных систем, и Гордон увидел безрадостные миры, погруженные в вечные сумерки. Руководствуясь невидимыми лучами радаров, корабли внедрялись в Облако. Но торможение началось только на следующий день. - Наверное, уже близко, - сказал Гордон. Лианна кивнула, указав в иллюминатор. Далеко впереди в туманной дымке светилась тускло-красная звезда. - Это солнце Талларны, столицы Лиги. Медленно тянулись часы. На эскадрилью обрушивались потоки метеоритов, корабли все время лавировали, меняя курс. Ежеминутно раздавались пронзительные свистки тревоги. Неясные угловатые обломки возникали из мглы и тут же исчезали во вспышках атомного огня. И вновь лишь зловещее зеленоватое сияние газа, называвшегося некогда небулием, озаряло эти опасные области космоса. Но каждый раз, когда "Маркаб" выходил в более разреженный район, впереди, все ближе, горело красное солнце. - Талларна недаром стала столицей, - сказала Лианна. - Чужому не прорваться сквозь эти заслоны. Тусклая звезда блестела в сердце мрака, словно злобный, пристальный глаз. Единственная планета, Талларна, тоже производила жуткое впечатление. Большую часть ее, как грибок, покрывали странные белесые джунгли. Черный океан вздымал эбеновые волны, отражающие кровавый свет солнца. Корабли, войдя в атмосферу, приближались к циклопическому городу. Огромные, казарменного вида черные здания выстроились правильными шеренгами, как полки, готовые к наступлению. Лианна тихо вскрикнула. Она указывала на бесконечные ряды доков за чертой города. Гордон увидел тысячи боевых кораблей. Словно муравьи, рядом с ними сновали люди. - Это только одна из их баз, - сказала Лианна. - Лига гораздо сильнее, чем мы ее считали. - Но брат соберет всю мощь Империи, - проговорил Гордон, стараясь побороть охватившее его леденящее чувство тревоги. - И в его распоряжении Разрушитель. Если бы он еще знал об измене! "Маркаб" опускался к колоссальному кубическому зданию. Корабли эскорта зависли в воздухе. Крейсер приземлился в центре обширной, огороженной высокой стеной площадки. Со всех сторон к нему бежали солдаты-облачники, бледные люди в черных мундирах, Спустя несколько минут в каюту вошли Терн Эльдред и незнакомый офицер. - Шорр Кан желает вас видеть. Предупреждаю - сопротивление бесполезно. 15. ЦИТАДЕЛЬ ТЬМЫ Они вышли из корабля. Было холодно. Красное солнце клонилось к закату, сумерки сгущались. Сама атмосфера, казалось, была напитана предательством и враждебностью. - Это Дерк Ундис, - говорил между тем Терн Эльдред. Один из высших офицеров Лиги. Облачник был еще молод, на красивом бледном лице лежала печать фанатизма. Он поклонился. - Вождь ждет нас. В его глазах мелькнула искра торжества. Гордон понял - облачники должны ликовать. Арн Аббас убит, захвачен член королевской семьи... - Сюда, - сказал Дерк Ундис, когда они вошли в здание. И с гордостью добавил, обращаясь к Гордону: - Удивлены? Да, мы избегаем ненужной роскоши. В мрачных залах огромного здания царила спартанская простота. Ничего от пышности императорского дворца в Трооне и ни единого человека в гражданском платье. Чувствовалось, что здесь - центр военного государства. Они подошли к тяжелой двери. Стражи с атомными ружьями расступились. Комната была еще более неприютной, чем другие помещения. Единственный стол, жесткие стулья - вот и вся обстановка. Человек, сидевший за столом, встал. Он был высок и широкоплеч, лет около сорока. Коротко остриженные черные волосы, энергичное худощавое лицо, пронзительные черные глаза. - Шорр Кан, вождь Темных Миров! - с восторгом объявил Дерк Ундис. - Пленники доставлены, господин! Цепкий взгляд Шорр Кана ощупал Гордона, мельком скользнул по Лианне и обратился к сирианину. - Отличная работа, Терн! Вы и Чен Корбуло доказали свою преданность великому делу Лиги. И Лига не останется перед вами в долгу... А сейчас, во избежание подозрений, возвращайтесь в Империю и присоединяйтесь к Флоту. - Ваша мудрость велика, господин! - щелкнул каблуками Терн Эльдред. - Готов исполнить любое новое приказание! - Вы тоже свободны, Дерк, - кивнул Шорр Кан. - Я сам допрошу наших... гостей. Дерк Ундис смешался. - Оставить вас с ними, господин? Правда, они безоружны, но... Диктатор уничтожающе посмотрел на офицера. - Вы считаете, я должен бояться какого-то слабосильного императорского отпрыска? Разве миллионы людей не готовы с радостью отдать свои жизни во имя нашего великого дела? Разве кто-нибудь из них отступит перед опасностью, когда от его самоотверженности и беззаветной преданности зависит успех наших грандиозных планов? Мы добьемся победы! Займем свое законное место в Галактике, отвоюем его у алчной Империи, жаждущей обречь нас на вечное прозябание в этих темных мирах! Борясь за общее дело, как может вождь помышлять о своей персоне? Дерк Ундис поклонился, истово, с благоговением, Терн Эльдред тоже. Оба вышли из комнаты. Едва дверь за ними закрылась, суровое лицо Шорр Кана смягчилось. Вождь Лиги опустился на стул и смотрел на пленников, широко улыбаясь. - Как вам моя речь, Зарт Арн? - поинтересовался он. Ловко я их, правда? Что делать - людям нравится подобная чушь. Внезапная перемена в его поведении была поразительна. - Значит, вы сами не верите в это? - спросил Гордон. - Разве я похож на круглого идиота? - засмеялся Шорр Кан. - Такие слова годятся только для сумасшедших фанатиков. Но фанатики - главная движущая сила, вот и приходится... - Он радушно указал на стулья. - Садитесь. Я бы предложил выпить, но не держу здесь ничего такого. Не дай бог, рухнет легенда о строгой жизни Шорр Кана, о его неустанных трудах на благо народов Лиги... Он пристально посмотрел на Гордона. - Я многое знаю о вас, Зарт Арн. Вы скорее ученый, чем человек дела, зато вы весьма умны. Да и принцесса Лианна, ваша невеста, отнюдь не глупа. А с умными людьми беседовать приятнее. Не надо нести трескучую ерунду о чести, долге, о нашей исторической миссии... Теперь, когда первое изумление миновало, Гордон ощущал странное чувство неполноценности. Преимущество в силе и хитрости было на стороне противника. Сознание этого только обостряло его ненависть. - Вы ждете спокойного делового разговора? После того, как похитили меня да в придачу поставили клеймо отцеубийцы? Шорр Кан пожал плечами. - Конечно, вам неприятно. Но вы мне нужны! И давно были бы здесь, не помешай случай. - Он сокрушенно покачал головой. - Все помехи устранены, Корбуло представил полное расписание патрулей вокруг Земли... И вдруг, как на грех, эта антаресская эскадрилья! Вот мне и пришлось изыскивать иные пути, принц Зарт. - Значит, адмирал Корбуло действительно работает на вас? Шорр Кан усмехнулся. - Держу пари, для вас это тяжелый удар. Так? Он бредит властью, бредит собственным звездным королевством. И скрывает свои вожделения под маской грубоватого, честного служаки, любимца Галактики. Но вам будет приятно узнать, что, кроме Корбуло, нас поддерживают лишь очень немногие чиновники и офицеры Империи. Всего человек двадцать. Этого, правда, достаточно, чтобы лишить Империю всех шансов, когда дойдет до настоящего дела. Гордон подался вперед. - И когда это будет? 16. ПОВЕЛИТЕЛЬ ОБЛАКА Шорр Кан откинулся на спинку стула. - А вот это, дорогой принц, в определенной мере зависит от вашего согласия сотрудничать. - То есть предать Империю? - не выдержала Лианна. Вождя Лиги ее слова не смутили. - Можно назвать и так. Не будем спорить о терминах. - Его подвижное лицо стало серьезным. - Я играю в открытую, Зарт. Сейчас наш флот сильнее имперского и лучше вооружен. Мы разработали совершенно новый тип оружия, оно разнесет вас вдребезги. - Это не игра в открытую, а блеф, - заметил Гордон. Что еще за новое оружие? - Не торопитесь, принц. Не буду вдаваться в детали, скажу лишь, что оно поражает неприятельские корабли изнутри. - Диктатор цинично усмехнулся. - Как и адмирал Корбуло... Словом, мы давно раздавили бы Империю, не будь одного препятствия. Это - Разрушитель. У Корбуло нет к нему доступа. Предания о его ужасающей силе, возможно, преувеличены, хотя не лишены оснований. 2000 лет назад ваш предок Бренн Бир с помощью Разрушителя наголову разгромил агрессоров из Магеллановых облаков. Дайте мне это оружие, Зарт Арн! Гордон заранее подготовился к такому разговору. - В обмен вы предлагаете звездное королевство?
в начало наверх
- Нет, - ровным голосом произнес Шорр Кан. - Я дарую вам власть над всей Галактикой! - Вы обещали играть в открытую. Как я могу поверить, что, завоевав Галактику, вы отдадите ее мне? Шорр Кан хладнокровно пояснил: - Ну, разумеется, речь не идет об истинной власти. Вы получите высший сан, а это разные вещи. После нашей победы половина Галактики возненавидит меня как узурпатора. Начнутся беспорядки, мятежи... Зачем это? Гораздо разумнее выдвинуть Зарт Арна, прямого наследника Арн Аббаса, а самому стать вашим доверенным советником. - Он улыбнулся. - Видите, как все складывается? Законный император, народ ликует, никаких беспорядков. Вы с Лианной наслаждаетесь роскошью и всеобщим поклонением, я довольствуюсь ролью сильного человека за кулисами трона. - А если законному императору вздумается перетасовать карты? - полюбопытствовал Гордон. Шорр Кан рассмеялся: - Не будет этого, Зарт! Ядро вооруженных сил составят мои облачники. - Он встал. - Что скажете? Сейчас, конечно, на вас лежат тяжелые обвинения. Но их нетрудно снять, и вы станете величайшим владыкой в истории. Согласны? Гордон пожал плечами. - Боюсь, вы напрасно теряете время. Дело в том, что я никогда, ни при каких обстоятельствах не выдам тайны Разрушителя. Он ожидал вспышки гнева, однако в глазах диктатора появилось лишь легкое разочарование. - Я надеялся, вы достаточно разумны, чтобы, отрешившись от всякой чепухи вроде патриотизма, верности долгу и прочих бесполезных вещей, немного поразмыслить. Ведь что такое все эти замечательные качества? Всего лишь идеи, которые почему-то кажутся людям возвышенными и за которые они умирают. Я реалист. Я никогда не пойду на смерть ради пустой идеи. Но не будем говорить об этом сейчас. Вы устали, ваши нервы напряжены, вы не в состоянии принимать решения. Отдохните. Если вы прислушаетесь к голосу разума, то наверняка увидите, что я прав. - Он помолчал. - А если откажетесь, появится очень неприятная альтернатива... Но я не угрожаю вам, Зарт! Я не требую, чтобы вы шли со мною во имя каких-то там высших соображений. Я просто надеюсь. что вы способны видеть собственную выгоду. - Вождь Лиги нажал кнопку. - Дверь открылась, появился Дерк Ундис. - Выделите принцу и его невесте лучшие комнаты. Охрана должна быть надежной, но незаметной. Малейшее проявление непочтения будет строго караться. Дерк Ундис молча поклонился. Гордон взял руку Лианны, и они вышли из помещения. 17. НАСТУПЛЕНИЕ НОЧИ После захода солнца чудовищная цитадель напоминала темницу. Редкие светильники были бессильны рассеять ночь коридоров. Комнаты, отведенные пленникам, не отличались роскошью. Голые стены, грубая мебель, слепые прямоугольники окон... Дерк Ундис отвесил принужденный поклон. - Предупреждаю: выходы охраняются. Здесь есть все необходимое. Офицер удалился. Лианна стояла у окна, стройная, беззащитная. У Гордона перехватило дыхание. - Если бы я, Лианна, мог спасти вас ценой Разрушителя, я бы сделал это, - тихо произнес он. Она обернулась. - Нет! Пока Шорр Кан колеблется, есть шанс, что измена будет раскрыта. К сожалению, даже если мы чудом бежим и захватим корабль, нам не найти дороги из Облака. Облако! Здесь оно было небом - темным, беззвездным, гнетущим. Талларна бодрствовала. По-геометрически правильным магистралям проносились тяжелые грузовики. Из далеких доков слышались громовые раскаты. Гордон прилег на диван в гостиной, не надеясь, что сможет уснуть. Однако природа взяла свое. Разбудил его мертвенный, серый рассвет. Лианна сидела на краю дивана. Она слегка покраснела. - Я думала, вы уже не спите, Зарт. Завтрак готов. Она не так плоха, эта питательная жидкость. Попробуйте. На протяжении всего долгого дня, пока тусклое солнце с унылой медлительностью ползло по низкому небу, они ожидали вызова к Шорр Кану. Но лишь под вечер явился Дерк Ундис в сопровождении четырех вооруженных солдат. - Вождь желает видеть вас, принц Зарт. - Когда Лианна шагнула вперед вместе с Гордоном, он добавил: - Одного. Сожалею, но у меня приказ. Возражать было бессмысленно. Девушка отступила. Гордон подошел к ней, поцеловал. - Не тревожьтесь, Лианна. На душе у него было скверно, пока он шагал за Дерк Ундисом мрачными коридорами цитадели. Он знал, что больше не увидит Лианну. Может, так даже лучше, подумал он. Забыть ее в смерти, чем вечно носить в себе память о безвозвратно утерянной любви! Помещение, куда они наконец прибыли, не походило на вчерашний кабинет. Это была лаборатория. Над металлическим столом нависал массивный конус, соединенный кабелями с каким-то сложным аппаратом, в недрах которого нервно ковырялись два худощавых облачника. Шорр Кан отпустил конвой и подошел к Гордону. - Отдохнули? Вот и чудесно. Что вы решили? - Я уже говорил. Я не могу выдать тайну Разрушителя. - Что ж, понимаю, - помолчав, произнес Шорр Кан. Традиции, привычки, стереотипы... Разум бессилен порой против этого. - Его глаза сузились. - Теперь слушайте, Зарт. Вчера я упомянул о неприятной альтернативе, которая возникнет в случае вашего отказа. Я не стал вдаваться в подробности, ибо надеялся на добровольное согласие. Но теперь вы меня вынуждаете... Так вот: хотите вы или нет, но я получу всю необходимую информацию. - Пытка, значит? - фыркнул Гордон. Шорр Кан поморщился. - Зачем же так грубо, Зарт? Я против пыток. Этот старинный способ не только неэстетичен, но и весьма ненадежен. - Он указал на старшего из двух облачников. - Ланд Аллер, наш ведущий ученый, несколько лет назад создал мыслескоп, который вы видите. Он считывает информацию с мозга: прощупывает нейроны, строит схемы синаптических соединений и преобразует эту физическую картину в знания, которыми обладает объект исследования. С его помощью, еще до рассвета, тайна Разрушителя будет моей. - Опять блеф, - сказал Гордон. Шорр Кан покачал головой. - Нет. Будьте уверены - мыслескоп высосет из ваших извилин все содержимое. Есть, правда, один нюанс - зондирующие лучи за несколько часов разрывают в мозгу все синаптические связи. К концу сеанса человек становится полным кретином. Гордон похолодел. Невероятно, но вполне возможно для науки будущего! Инструмент, который читает мысли и, читая, разрушает мозг!.. - Мне очень не хочется его применять, - продолжал Шорр Кан. - Вы нужны мне как будущий император. Но у меня нет выбора. Джон Гордон нервно засмеялся. - Вам опять помешала случайность. Я не могу выдать вам тайну Разрушителя, ибо не знаю ее. Шорр Кан сделал нетерпеливый жест. - Ну, Зарт! Вы же сын императора. Всем известно, что вы посвящены в эту тайну. Гордон кивнул. - Да. Но я не сын императора. Я другой человек. Шорр Кан пожал плечами. - Как знаете. Очень жаль. Начинайте! Гордон импульсивно рванулся к диктатору, но один из облачников держал наготове парализатор. Он рухнул на пол. Ощущал, как его кладут на стол, смутно видел холодные глаза Шорр Кана. - В последний раз обращаюсь к вам, Зарт! Дайте знак, и вы избегнете этой участи! Гордон смог ответить лишь яростным взглядом. Парализатор снова коснулся затылка. Облачники возились с нависшим над ним металлическим конусом. Потом его поглотила ночь. 18. ИСКУШЕНИЕ Он медленно приходил в себя. Внутри черепа словно работали все кузницы ада. Его тошнило. Губ коснулось холодное стекло. Кто-то сказал повелительно: - Пейте! Он с усилием проглотил вонючую жидкость. Стало легче, головная боль утихла. Наконец решился открыть глаза. Он все еще лежал на столе, но конус исчез. Над ним склонился один из ученых-облачников. Рука, обнявшая плечи, помогла соскользнуть в жесткое кресло. В поле зрения появилось лицо Шорр Кана. - Как самочувствие... Джон Гордон? Он вздрогнул. - Вы... знаете?.. - А вы думали, почему мы прервали сеанс? - Шорр Кан поморщился. - Клянусь Небом, невероятно! Но мыслескоп не умеет лгать. А я-то надеялся! Потратить столько трудов, и впустую! Кто же мог догадаться, что в теле Зарт Арна живет человек из дикой эпохи? Итак, Шорр Кан знал! Джон Гордон попытался собраться с мыслями. Впервые кто-то раскрыл его самозванство. Чем это обернется? Шорр Кан расхаживал взад и вперед. - В теле сына императора! Столько трудов! Невероятно! - Разве прибор не показал, как это случилось?осторожно спросил Гордон. Вождь Лиги кивнул. - Да, мы все знаем. Ай да Зарт Арн! Он исследует прошлое! И это когда его Империя в опасности! Почему, черт возьми, вы молчали? Впрочем, вы пытались. Но я не поверил. А кто бы, клянусь Небом, поверил такому?! - Он метался по лаборатории, кусая губы. - Джон, вы опрокинули все мои планы. Ведь я был убежден, что тайна Разрушителя уже здесь! - Диктатор поднял сжатый кулак. - Невероятно!.. Силы возвращались, и мысль Джона Гордона напряженно работала. Ситуация изменилась, появился шанс. Да! Гордону показалось, что он видит путь. Он сказал с неудовольствием в голосе: - Лишь вам удалось выведать правду. Остальных я обвел вокруг пальца. Арн Аббаса, Джал Арна, принцессу... А теперь все пропало. Шорр Кан прищурился. - Вам, видимо, понравилось быть принцем? Гордон изобразил горькую усмешку. - А кому бы не понравилось? Там, в своей эпохе, я был никто. Демобилизованный солдат... А стал членом королевского дома величайшего государства Галактики! Кого не устроит такое превращение? - Но вы же собираетесь опять обменяться телами с Зартом, - напомнил Шорр Кан. - Вам пришлось бы забыть о временном взлете. - Какого черта? - презрительно фыркнул Гордон. Разве я похож на круглого идиота? Вождь Лиги пристально посмотрел на него. - Значит, вы хотели его обмануть? - Уж не намерены ли вы читать мне мораль? - вспыхнул Гордон. - Вы сами поступили бы точно так же! Вот я здесь, в роли одного из первых лиц этой Вселенной, готовый жениться на самой прекрасной девушке, какую я когда-либо видел. С другой стороны, какое-то глупое обещание. Что бы сделали вы на моем месте? Шорр Кан расхохотался. - Джон Гордон, вы мне нравитесь! Клянусь Небом, достойные люди рождались и в те первобытные времена! - Он похлопал Гордона по плечу. - Выше голову, Джон, не унывайте! Да, я посвящен в вашу тайну, но никто о ней не узнает. Ланд Аллер и его ассистент, поверьте, не проболтаются. Вы еще побудете принцем! - Вы хотите сказать, что не выдадите меня? - Именно, - кивнул Шорр Кан. - Думаю, мы будем полезны друг другу. Гордон чувствовал, что острый интеллект, спрятанный за зоркими черными глазами, напряженно работает. Обмануть самого хитроумного заговорщика во Вселенной трудно, почти невозможно. Но в случае проигрыша жизнь Лианны и судьбы Галактики повиснут на волоске. Шорр Кан помог ему встать, и они вышли из лаборатории. Дерк Ундис уставился на Гордона как на восставшего из мертвых. Вождь покровительственно улыбнулся. - Все в порядке, Дерк. Принц Зарт - мой новый сотрудник.
в начало наверх
Личные покои Шорр Кана были столь же непритязательны, как и его кабинет. Жесткие стулья, голый пол, в соседней комнате - походная койка. - Жалкое логово для повелителя Облака, да?насмешливо прищурился Шорр Кан. - Но на подданных это производит должное впечатление. - Он указал Гордону на стул. Все-таки невероятно! Говорить с пришельцем из далекого прошлого! Каков же он был, ваш век, когда никто еще не покидал маленькой Земли? Гордон пожал плечами. - По существу, разницы мало. Те же войны и конфликты. Люди не очень меняются. Вождь Лиги понимающе кивнул. - Толпа остается толпой. Несколько миллионов человек, схватившихся врукопашную на вашей Земле, или тысячи звездных миров, идущих друг друга в современной Галактике... Одно и то же. Вы нравитесь мне, Джон Гордон. Что вы самозванец, никому не известно. И, следовательно, несущественно. Для Галактики вы - Зарт Арн. В сущности, даже более удобный партнер, у вас нет врожденной лояльности к Империи. Значит, после победы Облака вы станете императором. Гордон ощутил вспышку торжества. Как и было задумано, диктатор видел в нем честолюбивого авантюриста. Он изобразил смущение. - Императором? Я, Джон Гордон?.. - Правителем всей Галактики! - повысил голос Шорр Кан. - Какие головокружительные перспективы! У вас будет все, что пожелаете! Богатство, власть, роскошь, всеобщее преклонение! А рядом жена - прекрасная принцесса Лианна!.. И вдруг собственный хитроумный замысел показался Гордону нелепым. Ради чего претворяться? Ведь то, о чем говорит Шорр Кан, вполне реально! Он станет, пусть номинально, верховным владыкой Галактики, со всеми ее миллионами звезд и планет! А главное - Лианна всегда будет с ним. Единственное, что требуется, - перейти на сторону Облака. Почему бы и нет? Разве он присягал на верность Империи?.. Диктатор продолжал свои речи, но Гордон не слушал. Коварный внутренний голос нашептывал в его уши, говорил, кричал... 19. ТАЙНА ГАЛАКТИКИ Жить ложью! Вечно играть чужую роль, помнить о своем предательстве и смотреть при этом в глаза любимой... Нет! Есть вещи, поступаться которыми человек не имеет права. Честь и достоинство - не пустые слова. Для Шорр Кана - возможно, но он не Шорр Кан. - Вы, по-моему, растерялись, - сказал диктатор. Напрасно. В конце концов обойдемся без Разрушителя. Корбуло сумеет помешать его применению. Арн Аббаса он нейтрализовал. А что какой-то Джал Арн? - Это ваши дела, - твердо заявил Гордон. - Я думаю о своих. Вы хотите сделать меня императором. Но без Разрушителя ваша Лига меня не примет. Шорр Кан нахмурился. - Не понимаю. - Облачники считают меня Зарт Арном, - объяснил Гордон. - Они спросят: "Раз он с нами, почему не делится тайной?" - Проклятье! - выругался диктатор. - Этот чертов Разрушитель мешает нам на каждом шагу! - Кстати, что он такое? - спросил Гордон. - Я вынужден притворяться знатоком, не имея о нем никакого понятия. - И никто не имеет, - помедлив, ответил Шорр Кан. Есть легенда. 2000 лет назад пришельцы из Магеллановых облаков вторглись в Галактику. Захватили несколько планетных систем. Но великий император Бренн Бир - он же знаменитый ученый - ударил по ним каким-то страшным оружием. Он якобы уничтожил не только магелланийцев, но и оккупированные ими системы. Да что там, вся Галактика была под угрозой! Оружие, которым воспользовался Бренн Бир, называют Разрушителем, но е нем, к сожалению, никто толком ничего не знает. В данный момент единственный посвященный - Джал Арн, а он вне нашей досягаемости. - Есть еще один человек, - сказал Гордон. - Настоящий Зарт Арн. - Он же в далеком прошлом, в вашем собственном теле... - Диктатор запнулся. - Кажется, вы что-то придумали. Говорите! Гордон внутренне собрался, стараясь, чтобы его слова звучали убедительно. От того, как воспримет их Шорр Кан, зависел его смутный, почти нереальный план бегства из Облака. - Зарт выложит все, что нам надо, - уверенно произнес он. - В лаборатории на Земле есть приборы, с помощью которых я могу связаться с ним сквозь время. Предположим, я скажу: "Люди Шорр Кана держат меня в плену. Цена моей свободы и вашего возвращения - информация о Разрушителе". Как вы думаете, что он сделает? Ведь здесь его мир, на Трооне ждет женщина, которую он любит... Он пожертвует всем, чтобы вернуться. Наступило молчание. Шорр Кан задумчиво смотрел на него, затем воскликнул: - Клянусь Небом, это сработает! А что дальше? - Я просто прерву контакт. Пусть себе живет в моем времени и моем теле. Хороший подарок, как вы считаете? - Повторяю, Джон, вы настоящий человек! - расхохотался Шорр Кан и вновь начал расхаживать по комнате. Только как отвезти вас на Землю? В тех местах кишат императорские патрули. Корбуло не может очистить целый район, это вызовет подозрения... Ну что ж, придется послать призрак. - Уловив недоуменный взгляд Гордон, диктатор пояснил: - Это легкий крейсер с мощным атомным вооружением. Экранирующее поле делает его невидимым, отклоняя все электромагнитные лучи. Затраты энергии, правда, огромны, можно рассчитывать максимум на 20-30 часов невидимости. Но больше и не потребуется. Решено. Корабль поведет Дерк Ундис. Знать, кто вы на самом деле, ему необязательно. Его задача - доставить вас на Землю и обратно. Пять дней туда, пять назад, сутки на месте... Гордон вспомнил презрительное лицо, искру торжества в глазах офицера. Очевидно, Дерк Ундис его ненавидит. Провести столько времени в обществе этого фанатика... - Значит, я полечу под стражей? Вы мне не доверяете? - А с какой стати я должен вам верить? - весело возразил Шорр Кан. - Я никому не верю. Другое дело, что наши интересы, по-видимому, совпадают... Но для гарантии с вами пойдут Дерк Ундис и еще несколько надежных людей. Гордон заставил себя холодно кивнуть. - Спасибо за откровенность. Но и я не вполне полагаюсь на ваше слово, поэтому не полечу без Лианны. Я люблю ее и не собираюсь оставлять здесь, вам на забаву. - Принцесса Фомальгаута? Ваша невеста? - В глазах Шорр Кана мелькнула ироническая усмешка. - Так вот где ваше слабое место, Джон! Успокойтесь, все женщины для меня одинаковы. Ставить на карту дело ради какого-то хорошенького личика... Нет. Но если вы ревнивы, пусть прогуляется. Только как вы ей объясните? - Скажу, что вы нас отпустите в обмен на ценные научные сведения, за которыми мы и отправляемся. - Вот и отлично, - кивнул Шорр Кан. - Я велю сейчас же приготовить корабль. Удачи вам, Джон Гордон, и счастливого возвращения. - Глаза его блеснули. - Тогда я объявлю, что тайна Разрушителя в наших руках, что Зарт Арн - наш союзник, дам сигнал Корбуло и брошу всю Лигу в атаку! Гордон встал. - Я должен немного отдохнуть. Такое ощущение, словно меня пропустили через мясорубку. Шорр Кан засмеялся. - Это ничто по сравнению с тем, что сделал бы с вами мыслескоп за пару часов. Какой поворот судьбы! Вместо жалкого кретина оказаться владыкой Галактики! - Лицо диктатора на мгновение стало жестким, как сталь. - Но не забудьте - приказывать буду я. Гордон твердо встретил его испытующий взгляд. - Если я забуду об этом. то ничего не выиграю. В случае вашего падения я обречен. Так что можете на меня положиться. - Нет, мы определенно сработаемся, - усмехнулся диктатор и нажал кнопку. На пороге появился Дерк Ундис. Проводите принца и немедленно возвращайтесь за приказаниями. Лианна встретила Гордона так, будто не чаяла увидеть его больше. Она схватила его за руку. Глаза ее сияли. - Зарт, вам плохо? Я так боялась... Она любила его. Гордон видел это Наверное, и его чувства отразились у него на лице, так как она покраснела и слегка отступила. - Ничего, - сказал Гордон, опускаясь в неудобное кресло. - Правда, я отведал науки Облака, это было не слишком приятно. - Они пытали вас! Заставили выдать тайну Разрушителя! Он покачал головой. - Нет. Я убедил Шорр Кана, что необходимо побывать в лаборатории на Земле, чтобы добыть ее. Мы отправимся завтра же. - Вы хотите его перехитрить? У вас есть какой-то план? - Если бы, - вздохнул Гордон. - Мы улетим из Облака, вот и все. Остальное непредсказуемо. Я должен найти способ ускользнуть с корабля и сообщить брату о предательстве Корбуло. Единственное, что приходит на ум, - это вывести крейсер из строя, чтобы его смог захватить патруль. Но с нами летит этот Дерк Ундис, обмануть его будет нелегко. Вера и отвага светились в глазах Лианны. - Вы что-нибудь придумаете, Зарт. Я знаю, вы придумаете! На следующий день крейсер-призрак поднялся из космопорта Талларны и устремился к границам Облака. 20. БУНТ НА КОРАБЛЕ Дерк Ундис проводил их на среднюю палубу "Дендры". - Ваши каюты. Будете оставаться здесь весь полет. - Нет! - заявил Гордон. - Принцесса нездорова, ей вредно сидеть взаперти. Без права на прогулку мы отказываемся от сотрудничества. Облачник колебался. Ему, очевидно, не хотелось беспокоить вождя по таким пустякам. - Хорошо, разрешаю гулять по коридору два раза в день. В дверях щелкнул замок. Лианна спросила: - Вы что-то придумали, Зарт? Говоря откровенно, заточение мне не очень мешает. - Я хочу привлечь внимание какого-нибудь патруля, объяснил Гордон. - Для этого нужна хотя бы минимальная свобода. В последующие часы лишь ровный гул генераторов сопутствовал их разговорам. "Дендра" продиралась сквозь плотные рои микрометеоритов, раскачивалась в космических вихрях. Прокладывая путь из Облака, крейсер-призрак то и дело менял курс. Сутки спустя они вынырнули в открытое пространство. "Дендра" набирала скорость. Впереди сверкали незнакомые созвездия, среди них величественно сияла туманность Ориона. - Они хотят обойти Маркизаты Внешнего Космоса, чтобы только потом свернуть к Солнцу, - предположила Лианна. - В Империю с черного хода, - проворчал Гордон. - Но много ли патрулей мы встретим, следуя по пустынным районам? Девушка кивнула. - Три-четыре, не более, и Дерк Ундис легко уйдет от них "в темную". Взгляд Гордона скользнул туда, где, как он знал, находится Канопус. Лианна нахмурилась: - Вы думаете о Мерн? - Нет. Об изменнике Корбуло, который ждет случая убить моего брата. Но мы не позволим. Трое суток спустя он уже не был в этом уверен. "Дендра" огибала туманность Ориона. А там, совсем близко, Солнце - и Земля. Дважды на борту раздавался сигнал тревоги: радары засекали патруль Империи. И оба раза небо за иллюминаторами внезапно окутывал мрак. Когда это случилось впервые, Гордон испугался. Лианна пояснила: - Включен экран. Мы идем "в темную". Гордон понял. Громкий визг генераторов означал, что экранирующее поле задействовано. Оно отклоняло все падающие на крейсер световые и радарные лучи, так что он оставался невидимым. Генераторы на нижней палубе безумствовали почти час. Корабль двигался по инерции - вероятно, экран потреблял чуть ли не всю мощность. Это повторилось, когда "Дендра" приблизилась к западной оконечности туманности Ориона. Ее величественное сияние занимало теперь полнеба. Перед затмением Гордон видел внутри туманности многочисленные горячие звезды. Их-то излучение и заставляло пылегазовую среду светиться. Пленники под вооруженной охраной прогуливались по коридору, когда в третий раз загремел сигнал тревоги. Облачник воскликнул:
в начало наверх
- Затмение! Возвращайтесь в каюты! Гордон наклонился к Лианне: - Притворитесь, что падаете в обморок, когда мы будем у двери. Ее пальцы стиснули его руку. Облачник шагал сзади, положив ладонь на атомный пистолет. У каюты Лианна пошатнулась, схватилась за сердце. - Мне дурно, Зарт! - Я знал, что этим кончится! - Гордон поддержал девушку и гневно обратился к конвоиру: - Помогите же! У офицера был приказ: в случае затемнения немедленно препроводить их в каюту. Служебное рвение его подвело. Он нагнулся к Лианне. Гордон тотчас же уронил ее на пол и схватился за кобуру облачника. Оружие оказалось в его руках раньше, чем тот понял, что происходит. Рукоятка пистолета обрушилась на висок, пониже шлема. Офицер упал замертво. - Лианна! - шепнул Гордон. - Быстрее! Они внесли тело в каюту. Гордон начал сдирать с него одежду. - Где-то рядом корабль Империи. Я испорчу затемнение! Рискнем? Ее серые глаза вспыхнули. - Да, Зарт! Речь идет о будущем всей Галактики! - Оставайтесь здесь, - приказал он, напяливая черный мундир убитого и его шлем. Сунул атомный пистолет в кобуру и выскользнул в коридор. "Дендра" осторожно перемещалась в созданном ею же мраке. Коридор был пуст. Экипаж занимал места согласно боевому расписанию. Гордон, торопясь, спускался по узкому трапу. На нижней палубе было темно, все двери распахнуты настежь. У приборов сидели облачники: два офицера и четыре солдата. Вдоль стены тянулась панель с огромными электронными лампами, пульсирующими белым свечением. Гордон поднял пистолет. Один из офицеров обернулся, увидел его лицо. - Это Зарт Арн! - воскликнул он, хватаясь за атомное ружье. Гордон нажал спуск. Он целился в электронные лампы, но с непривычки пистолет вскинулся в руке, и пуля обожгла потолок. Гордон бросился на пол. От выстрела офицера загорелся косяк двери. Гордон снова спустил курок. На сей раз атомная пуля взорвалась среди ламп. Из них выплеснулось фиолетовое электрическое пламя. Комната мгновенно превратилась в огненный ад. Гордон отступил в коридор. Тьма за иллюминаторами сменилась вдруг ясным звездным небом. - Экран вышел из строя! - закричал голос в динамиках. - Приготовиться к бою! 21. СРАЖЕНИЕ В КОСМОСЕ В конце коридора появились солдаты Лиги. Гордон прицелился. Полутьму разорвали вспышки, несколько человек повалилось. Но пистолет умолк, заряд его исчерпался. Солдаты бросились к Гордону. Внезапно небо за иллюминаторами словно воспламенилось. Корпус "Дендры" пронзила болезненная вибрация. Обшивка трещала, свистел выходящий наружу воздух. Потом раздались щелчки автоматически возводящихся переборок. Между Гордоном и нападавшими выросла непроницаемая стена. - Все по местам! Надеть скафандры! - прозвучала в динамиках команда Дерк Ундиса. - Нас обстреливает вражеский крейсер! Били колокола, завывали сирены. Залпы атомных орудий отзывались короткими толчками отдачи. Далеко в черноте Гордон увидел вспыхивающие и пропадающие точки света. Дуэль в космосе! Лишенная защитного поля, "Дендра", словно мишень, предстала перед патрульным крейсером, и тот немедля открыл огонь. Но и она не оставалась в долгу. Гордон вспомнил о Лианне и вскарабкался по трапу на среднюю палубу. Девушка выбежала навстречу, бледная, но не теряющая самообладания. - Я нашла скафандры! Скорее, Зарт! Они вернулись в каюту и натянули скафандры - металлизированные, с крупными прозрачными шлемами. Подача кислорода включилась автоматически. В радиофоне раздался голос Лианны: - Кажется, патруль собирается разнести нас в щепки! Гордон не отрывался от иллюминатора. "Дендра" непрерывно маневрировала, уходя из-под ударов, и одновременно отстреливалась. Дистанция была настолько огромной, что разрывы мощных атомных снарядов выглядели безразмерными точками. Небо опять заполыхало ослепительным пламенем - снаряд рванул совсем близко. "Дендра" содрогнулась в беззвучных потоках энергии. Гордона и Лианну бросило на пол. Гул маршевых турбин заметно ослаб. Вновь защелкали автоматические переборки. - Пробоина в машинном отделении! - закричал кто-то в радиофоне. - Работают только два генератора! - Держаться! - ответил решительный голос Дерк Ундиса. - Сейчас мы доберемся до этого корабля. У нас есть кое-что... Гордон вспомнил слова Шорр Кана о новом секретном оружии, против которого нет защиты. Вероятно, облачник собирается пустить его в ход. Значит, забот у него прибавится... - Им теперь не до нас, Лианна! Нужно завладеть спасательной шлюпкой! - Я готова, Зарт! - Тогда идемте, - приказал он. Они долго бежали по пустым коридорам. "Дендру" сильно качало. Миновали орудийную галерею. Облаченные в скафандры артиллеристы были поглощены сражением и ничего не заметили. А вот и тупичок - шлюз, ведущий к одной из шлюпок. Наконец-то! Гордон взялся за рукоятки. - Лианна, как открыть люк? Она тоже подергала ручки - безрезультатно. - Замок заблокирован! Вероятно, шлюпка повреждена... - Ничего, найдем другую, - уверенно сказал он. "Дендру" качало, трещали шпангоуты и переборки. За бортом один за другим ослепительно взрывались снаряды. И вдруг в радиофоне раздался торжествующий голос Дерк Ундиса: - Наше оружие достало их! Всем бортом, огонь! Есть! В иллюминатор рядом со шлюзом Гордон увидел далекую вспышку. Это была уже не точка, а яркая звезда, загоревшаяся и тут же погасшая. Вечная память!.. Из бокового коридора выбежали два офицера. - Вот они! - крикнул первый, хватаясь за атомный пистолет. Гордон кинулся навстречу. Корабль снова дернуло, и они покатились по полу, вырывая друг у друга оружие. Потом Гордон услышал новые голоса и почувствовал на себе множество рук. Его грубо поставили на ноги. Он увидел Лианну, окруженную десятком облачников. Их возглавлял Дерк Ундис, лицо за забралом шлема было искажено бешенством. - Предатель! - проскрежетал он. - Я предупреждал Шорр Кана - нельзя доверять императорскому отродью! - К стенке обоих! - потребовал кто-то. - Это из-за них мы чуть не отправились на тот свет1 - Нет, - отрезал Дерк Ундис. - С ними пусть разбирается вождь, когда мы вернемся в Облако. - Вернемся? - возразил другой офицер. - Экран не работает, последние два генератора еле дышат, спасательные шлюпки искалечены. Патруль наверняка сообщил о стычке. Здесь пространство Империи! Не пройдет и суток, как сектор будет кишеть кораблями. Дерк Ундис по-волчьи оскалился. - Знаю. Но еще я знаю, куда идти. - Он ткнул в иллюминатор, на близкую, медного цвета звезду, светившую сквозь огненную дымку туманности Ориона. - У этого солнца есть необитаемая планета. Там мы укроемся и вызовем помощь. - Но на картах указано, что система находится в центре пылевого циклона! На двух турбинах туда не пробиться. - Вихрь сам понесет нас, - парировал Дерк Ундис. - А для спасательного корабля он не помеха. Идем туда на максимальной скорости, какую способны дать генераторы, энергию оставим только для связи с Талларной. А этих двоих связать и держать под прицелом. Исполняйте, Линн Кайл! 22. ТУМАННОСТЬ ОРИОНА Пленников втолкнули в одну из уцелевших кают. Бросили в пружинные вращающиеся кресла, привязали прочными пластиковыми ремнями. Потом офицер удалился, оставив с ними вооруженного часового. Гордон повернул кресло к Лианне. - Я старался как лучше, - тихо сказал он, - но все только испортил. Она ответила отважной улыбкой. - Это было необходимо. По крайней мере, мы расстроили планы Шорр Кана. Однако Гордон понимал - все кончено. Он достиг одного: продемонстрировал облачникам, что он враг. Предупредить Троон об измене теперь не удастся. Их с Лианной снова доставят в Облако, в лапы диктатора... "Этому не бывать! - поклялся себе Гордон. - Прежде я заставлю облачников убить нас!" Несколько часов генераторы натужно ревели, расходуя последние запасы энергии. Потом умолкли, начался свободный полет. Вскоре "Дендра" вошла в светящуюся дымку туманности. Время от времени из недр звездолета доносились зловещие скрипы. Еще через пару часов возникла болтанка: корабль попал во власть сильных пылевых течений. Качка усиливалась, казалось, "Дендра" разваливается на части. Раздался оглушительный треск, а следом - громкий, шипящий звук. - Из отсеков выходит воздух, - шепнула Лианна. - Без скафандров мы бы уже погибли... Смерть и так была рядом: беспомощный корабль швыряли могучие пылевые вихри, несшие его к планете-цели. Она появилась в иллюминаторах - мутно-желтый, дымящийся шар. Загремела последняя команда Дерк Ундиса: - По амортизаторам! Жесткая посадка! Солдат, стороживший пленников, пристегнулся в свободном кресле. Сквозь дыры в обшивке засвистел воздух. Гордон успел заметить мчавшиеся навстречу сплошные желтые заросли. Двигатели надсадно взвыли, стараясь замедлить падение. Потом был страшный толчок - и наступила тьма. ...Его привел в себя тревожный шепот Лианны: - Зарт, вы не ранены? - Нет, - с трудом ответил Гордон, озираясь по сторонам. - Мы, кажется, сели... "Дендра" больше не была кораблем - изуродованная груда металла, для которой полеты кончились навсегда. Жаркий медный свет вливался сквозь зияющий пролом в стене. Снаружи теснились высокие деревья, широкие янтарные листья которых росли прямо из гладких стволов. Золотистая пыльца плавала в металлическом свете солнца, и странные перепончатокрылые птицы реяли над джунглями. В каюту заглянул Линн Кайл - уже без шлема, в черном офицерском мундире. - Снимите с них скафандры, - приказал он сопровождавшим его солдатам. - А потом снова свяжите, и не церемоньтесь! Без тяжелого облачения Гордон почувствовал себя лучше. Воздух был пропитан незнакомыми пряными запахами, однако дышалось легко. Напротив каюты располагалась рубка связи. Спустя какое-то время оттуда донесся высокий писк передатчика, затем голос Дерк Ундиса: - Талларна, отвечайте! Говорит "Дендра"! Отвечайте!.. - Вдруг передачу услышат наши? - шепотом спросила Лианна. - Вряд ли. Наверняка он работает на какой-нибудь тайной волне. Незаметными толчками тела Гордон развернул кресло и сквозь проломы в стенах видел теперь Дерк Ундиса и оператора, тщетно взывавших к своей штаб-квартире. После нескольких неудачных попыток они выключили питание и ушли. Вернулись часа через два. Связист тщательно установил на панели верньеры и замкнул несколько рубильников. - Не сбейте волну, - предостерег его Дерк Ундис. Если проклятые имперские крысы перехватят хоть слово, они нас тут же запеленгуют. Вновь начались вызовы. На сей раз Талларна откликнулась. - Здесь "Дендра"! - радостно закричал облачник. - Не могу включить телестерео, мало энергии. Даю опознавательный код... Он продиктовал длинный ряд цифр, потом сообщил пространственные координаты планеты, ставшей их прибежищем, коротко доложил о сражении. В приемнике раздался звучный голос Шорр Кана: - Благодарю за службу, Дерк. Вот уж не думал, что принц настолько глуп. Но не отчаивайтесь, Лига не бросит своих героев. Сейчас же высылаю
в начало наверх
еще один призрак. Ждите, он скоро прибудет. И не выходите больше на связь. Нельзя, чтобы противник пронюхал о вашем местонахождении. - Слушаюсь, господин! - воскликнул Дерк Ундис. - Если я правильно понял, везти Зарт Арна на Землю не надо? - Ни в коем случае! - рассмеялся Шорр Кан. - Главная задача - чтобы они не удрали. Вы должны доставить их в Облако живыми или мертвыми. Но лучше живыми - я подготовлю теплый прием... Гордон похолодел, услышав эти слова. Лианна быстро взглянула на него, но промолчала. А облачники ликовали. Еще бы, скоро придет подмога! Немного погодя Гордон услышал, как Дерк Ундис отдает распоряжение поставить вокруг корабля сторожевые посты. 23. РЕЗИНОВЫЕ ЛЮДИ Медное солнце опустилось за горизонт, и желтые заросли окутала мгла. Стало ощутимее сырое дыхание леса. Ночь была ясная, как в полнолуние: небом здесь была туманность Ориона, ее холодное сияние озаряло мрачные джунгли и останки разбитого корабля. Вскоре после заката из зарослей донесся отдаленный протяжный крик. Это был гортанный, звериный рев, но звучал в нем и странно осмысленный, почти человечий призыв. Лианна зябко поежилась. - Страшные истории рассказывают об этих затерянных мирах, Зарт. Не каждый капитан отважится войти в пылевой циклон... - Сюда-то прилетят многие, если узнают, - рассеянно пробормотал Гордон. Его занимала другая проблема. При посадке треснул металлический подлокотник, к которому была примотана его правая кисть. У трещины был приподнятый, зазубренный край. Об эту острую кромку он тер сейчас прочный пластиковый ремень. Вряд ли пластик поддастся, но это хоть какая-то деятельность. Он незаметно занимался ею, пока не заныли мышцы. Потом погрузился в тяжелый сон. Под утро их разбудил новый крик в зарослях - жуткий, нечленораздельный. Минул день, и ночь, и еще один день. Посланцы из Облака не появлялись. А на третью ночь пришел ужас. Сразу после наступления темноты со стороны одного из постов донесся вопль, затем выстрел атомного ружья. - В чем дело? - крикнул Дерк Ундис. - Какие-то твари вроде людей, но они растаяли, когда я выстрелил, - отозвался другой голос. - Исчезли, словно по волшебству! - Опять! - испуганно завопил третий голос. - Они наступают! Залп атомных ружей разорвал темноту. Дерк Ундис выкрикивал приказания. Лианна развернула кресло к иллюминатору. - Зарт, смотрите! Из зарослей к кораблю бежали десятки человекоподобных существ. Они были похожи на огромных резиновых людей. Глаза у них пылали адским огнем. Дерк Ундис и остальные целились из атомных ружей. Ослепительные разрывы вновь затмили холодный свет туманности. Но при попадании резиновые люди попросту таяли. Тела их превращались в вязкую слизь, которая нехотя уползала в кустарник. - Мы окружены! - истерически крикнул Линн Кайл. - Их слишком много! Оружие бесполезно! - Отставить панику! - рявкнул Дерк Ундис. - Линн, к генераторам! Подключите к ним кабель. Попробуем разогнать этих тварей излучением. Живее! Резиновая орда теснила облачников к кораблю. Глаза Лианны наполнились ужасом - нападавшие схватили двух солдат и поволокли их в чащу. - Зарт, это чудовища! Не люди, но и не звери... В поле зрения показались Линн Кайл и еще двое. Они тащили массивный излучатель, снятый из двигательной установки. За ним тянулся тяжелый кабель. - Расступитесь! - Линн Кайл включил аппарат. Оттуда вырвался ослепительный энергетический луч. Земля покрылась слизью, отползающей под прикрытие леса. Заросли отозвались злобными воплями. - Откуда они взялись? - взвизгнул Линн Кайл. - Некогда рассуждать! - отрезал Дерк Ундис. - Тащите второй излучатель! Расставьте их по всему периметру! Полчаса спустя последовала новая атака. На этот раз резиновое воинство встретила соединенная мощь четырех излучателей. Когда агрессоры отступили, а генераторы были выключены, Гордон услышал вдали новый звук. Ровный, пульсирующий, словно глухая дробь барабанов, он доносился с запада, из озаренных холодным сиянием джунглей. Вдруг сквозь барабанный бой прорвались слабые, полные муки человеческие голоса. Их заглушил торжествующий гортанный хор. Затем наступило молчание. "Это кричали пленники! - ужаснулся Гордон. - Бог знает, что с ними сталось!" Ради спасения Лианны от здешних кошмаров какое-то мгновение он готов был добровольно вернуться в Облако. Но минута слабости тут же прошла. Они вырвутся отсюда - но не для того, чтобы попасть в лапы Шорр Кана! Гордон вновь начал тереть ремень о зазубренный край трещины. Устав, задремал и проснулся уже после восхода солнца. В свете медного солнца джунгли казались обманчиво мирными. Весь долгий день Гордон продолжал упорные попытки избавиться от своих уз, пользуясь каждым случаем, когда охранник не смотрел в его сторону. Лианна шепнула: - Надеетесь освободиться? - Да, - сказал он. - И мы позовем на помощь. Я знаю способ. Настал вечер. Дерк Ундис отдавал отрывистые приказания: - По два человека к каждому излучателю. Готовьтесь отгонять чудовищ. Генераторы будут работать всю ночь. Из чащи снова донеслись свирепые крики. И тут же неудержимой лавиной выкатилась резиновая стая. Ее встретил концентрированный удар излучения. - Они отступают! - воскликнул Дерк Ундис. - Но не умирают! - возразил кто-то. - Они тают и утекают в кусты! Гордон понял, что время созрело. Генераторы включены, все облачники заняты обороной. Ремень был уже перерезан наполовину. Он напряг мышцы со всей силой, на какую был способен. Пластик лопнул. Торопясь, он распутал остальные ремни, освободил Лианну. Потом кинулся из каюты к рубке связи. - Покараульте, - попросил он. - Попробую включить передатчик. - А вы сумеете связаться с Трооном? - Нет, но я собью настройку. Какой угодно сигнал тут же привлечет внимание к этой планете. На ощупь, в полумраке рубки, Гордон нашел рубильники, которые в прошлый раз включал оператор. Но передатчик остался мертвым. Ни звука, ни искры в вакуум-лампах. Попытка освободиться вновь закончилась полным провалом. 24. УЩЕЛЬЕ КОШМАРОВ Снаружи бушевала битва. Гордон заставил себя успокоиться, ощупью проверил рубильники. Один не был замкнут! Раздалось жужжанье, в лампах засветились нити накала. - Излучатели теряют мощность! - закричал Дерк Ундис. - Эти твари опять атакуют! Линн, посмотрите, что там с генераторами. Живее! Гордон лихорадочно вращал верньеры. Аппарат то оживал, то затихал под его неопытными руками. Шум битвы приближался. Предостерегающий голос Лианны заставил его обернуться. В дверях стоял бледный, растрепанный Линн Кайл. - Тысяча чертей! Я так и думал... Гордон бросился на него, и они повалились на пол. Потом он услышал полный ужаса крик Лианны и увидел страшные фигуры, вломившиеся в коридор. Резиновые агрессоры! Порождения безумного мира прорвались в корабль сквозь ослабленную оборону! Мощные лапы подняли девушку в воздух. Пустые лица, пылающие глаза были совсем близко. Гордон дико закричал, отбросил Линн Кайла и попытался встать. Но его уже придавила мягкая масса, в тело вцепились руки, гибкие, как щупальца осьминогов. Линн Кайл успел спустить курок, и один из нападавших превратился в ползучую слизь. Но остальные тут же навалились на облачника. По коридорам прокатился гром выстрелов. Их перекрыл голос Дерк Ундиса: - Очистить корабль! Держать двери, пока мы не наладим излучатели! Пошевеливайтесь! Гордон отчаянно сопротивлялся, но могучие руки оторвали его от пола. Резиновые полчища отступали из разбитого корабля, унося с собою троих людей. Гордон с ужасом понял, что это он, лишив облачников защиты, подверг Лианну страшному испытанию. - Дерк, нас схватили! - заорал Линн Кайл. Грохотали выстрелы, им вторили свирепые вопли. Похитители легко несли пленников сквозь высокие заросли. Гордон смутно различал отвратительных тварей, с обезьяньим проворством преодолевающих непроходимые дебри. Холодное зарево туманности время от времени высвечивало бледные лица Лианны и офицера. Через несколько минут бег похитителей еще более ускорился. Лес стал реже, за деревьями мелькали скалистые склоны. Путь резиновых орд пролегал по глубокому каменистому ущелью. Утесы слабо светились, и это не было отражением небесного сияния. "Радиоактивность, - понял Гордон. - Вот откуда взялись эти адские создания". Скалы огласились криками. Ущелье было полно резиновых чудовищ. Они приветствовали соплеменников громкими гортанными восклицаниями. Потом Гордон осознал, что стоит рядом со смертельно бледной Лианной. Их обоих крепко держали. - Что с нами сделают, Зарт?.. Он не ответил. Толпа человекообразных страшилищ окружила Линн Кайла. Сильные руки срывали с него одежду. К небу вознесся одобрительный рев. Резиновые твари, сидя на корточках, стучали ладонями по земле, ритмично, как в барабан. Линн Кайл ожесточенно отбивался, но его подняли и понесли. Толпа расступилась, давая дорогу. В глубине ущелья, окаймленное радиоактивными скалами, лежало круглое озеро поперечником метров двадцать. На его поверхности играли блики. Но это была не вода. В смешанном свете неба и скал там вздымалась и опадала огромная масса живой шевелящейся слизи! - Что это? - вскрикнула Лианна. Почти теряя сознание, Гордон увидел, что от края вязкой массы тянутся длинные червеобразные отростки, на концах которых копошатся маленькие резиновые человечки. Один из них у него на глазах отделился и зашагал прочь. "Господи! - подумал Гордон. - Они отпочковываются от этой штуки!" Гортанные вопли и барабанную дробь прорезал отчаянный крик Линн Кайла. Резиновые люди с размаху швырнули его прямо в шевелящуюся протоплазму. Облачник снова страшно вскрикнул. У Гордона померкло в глазах. Мигом позже тело Линн Кайла уже поглотила жадная вязкая жидкость. - Не смотрите туда, Лианна! - крикнул Гордон. Алчные руки со всех сторон тянулись к нему, рвали одежду. Он дернулся из всех сил - тщетно. Уже ничего не видя, услышал слабый, сдавленный крик Лианны... Гром атомных ружей заглушил остальные звуки. Полутьму разогнали ослепительные разрывы пуль. Резиновые твари падали, теряли форму, текли ползучей слизью к своему озеру. - Дерк Ундис! - с чувством воскликнул Гордон, различив в группе вооруженных облачников узкое лицо командира "Дендры". - Взять Зарт Арна и девушку, живо! - скомандовал тот. - И назад, к кораблю! Гордон на миг восхитился своим тюремщиком. Дерк Ундис получил приказ доставить их в Облако. Он выполнит приказ или умрет. Кругом безумствовал хаос. Гремели выстрелы, лопались атомные пули. Гордон вырвался из державших его рук и бросился к Лианне. Резиновые чудовища метались и дико вопили, ошеломленные дерзким налетом. Наконец, отбив пленников, облачники заспешили из ущелья. - Они преследуют нас по пятам! - крикнул кто-то рядом с Гордоном. В чаще позади них раздавались знакомые гортанные вопли. Очевидно, резиновые захватчики опомнились и пустились в погоню, не желая отказываться от законной добычи. Пользуясь преимуществом в скорости, они заходили с флангов, отмечая свое продвижение воинственными возгласами. Когда до разбитого звездолета оставалось еще полпути, заросли впереди огласились таким же свирепым кличем, а потом со всех сторон из леса полезли резиновые люди. - В атаку! - вскричал Дерк Ундис, потрясая пистолетом. - Да
в начало наверх
здравствует вождь! Отчаянная попытка не имела шансов - и он, и Гордон понимали это. С дюжиной атомных ружей не пробиться сквозь неисчислимые полчища. Атака захлебнулась. Резиновые напирали. Гордон, заслоняя собою Лианну, яростно отбивался выломанной в лесу суковатой дубинкой. Он надеялся сохранить силы для последнего удара, чтобы Лианну не унесли живой к кошмарному озеру... Внезапно на поле битвы упала тень. Что-то большое, черное быстро спускалось с пылающего неба. - Корабль! - заорал кто-то из облачников. - Корабль Лиги! Крейсер-призрак с гербом Облака на борту тяжело опустился в лес, ломая деревья. Люки открылись, оттуда выпрыгивали солдаты с атомными ружьями наперевес и тут же вступали в сражение. Ряды резиновых дрогнули. Гордон опустил ненужную больше дубинку, обернулся. Лианна без чувств лежала на земле. Он склонился над нею. - Салют, Холл Вонн! - приветствовал Дерк Ундис коренастого, коротко остриженного предводителя спасателей. Вы появились в самый нужный момент! - Похоже, - ответил тот, с омерзением глядя на вязкую протоплазму, уползавшую с поля боя. - Что за дьяволы на вас навалились? - Исчадия этой радиоактивной планеты, - объяснил Дерк Ундис. - Вероятно, здесь была когда-то колония. Люди подверглись мутациям. Теперь они рождаются из озера протоплазмы и возвращаются туда после смерти, чтобы родиться заново. - Он промолчал. - Это обсудим после. Главное - убраться отсюда. Думаю, имперские эскадрильи обшариваю сейчас весь район западнее туманности. - Точно, - кивнул Холл Вонн. - Мы пойдем сквозь туманность на восток, а затем свернем к югу вдоль ее края. Тем временем Гордон привел Лианну в чувство. Она с изумлением глядела на новые лица. Дерк Ундис повелительно указал на корабль. - Прошу на борт, господа пленники! Холл Вонн, казалось, к чему-то прислушивался. Он поднял руку. - Внимание! Гордон посмотрел вверх. С неба бесшумно падали четыре больших корабля. И не какие-нибудь призраки, а тяжелые крейсеры, ощетинившиеся батареями атомных пушек. На носу каждого пылала комета - эмблема Империи. - К кораблю! - воскликнул Дерк Ундис. - Возможно, еще удастся от них ускользнуть! - Поздно, - мотнул головой Холл Вонн. - Они держат нас под прицелом. Дерк Ундис мгновение стоял неподвижно, потом повернулся к пленникам. В глазах его появилось мстительное выражение, рука легла на кобуру. - Великий вождь приказал, чтобы эти люди ни при каких обстоятельствах не вернулись в Троон, - с расстановкой произнес он, медленно извлекая оружие. - Клянусь Небом, приказ будет выполнен. Он поднял атомный пистолет. 25. ИЗ ПЛЕНА В ПЛЕН Гордон не стал дожидаться произнесения приговора. В прыжке, словно пущенный из катапульты снаряд, он обрушился на Дерк Ундиса. Тот упал навзничь. Холл Вонн уже бежал к кораблю, выкрикивая приказания. Дерк Ундис не шевелился. Продержаться всего несколько минут! Гордон схватил Лианну за руку, они бросились под прикрытие чащи. Позади них грянул гром двигателей: призрак Холл Вонна устремился в небо. Да, облачники не были трусами. Зная, что кара за нападение на силы Империи в ее пределах - мгновенное уничтожение, - Холл Вонн ринулся в бой. Атомные орудия громыхнули, послав запас снарядов в снижающиеся имперские корабли. Ослепительные разрывы затмили бледное свечение неба. Но силы были слишком неравны. Батареи четырех крейсеров ответили разом. Огненные атомные цветы на миг заслонили призрак; уже в следующую секунду раскаленным болидом он мчался к земле. - Зарт, берегитесь! - Лианна рванула Гордона в сторону. Пуля просвистела мимо его лица и взорвалась в кустах. Дерк Ундис вновь целился. Лианна бросилась к нему. Облачник оттолкнул ее, но Гордон уже прыгнул. Уронив пистолет, Дерк Ундис ударил его коленом в живот и начал колотить кулаками. Гордон едва ощущал удары. Они повалились на землю, Дерк Ундису удалось упереться спиной в толстый ствол, обеими руками он схватил Гордона за горло. В глазах потемнело, Гордон ощупью вцепился в жесткие волосы противника и ударил его затылком о дерево. И еще раз, и еще... - Остановитесь, Зарт! - услышал он восклицание Лианны. Хватка на шее ослабла, легкие жадно втянули воздух. Он все еще держал облачника за волосы. Тот был мертв. Гордон, шатаясь, поднялся. - Лианна, вы спасли мне жизнь... - Здесь кто-то есть! - раздался совсем рядом незнакомый молодой голос. Из зарослей показались солдаты в серой форме Империи. Голос принадлежал возглавлявшему их статному капитану. - Эти двое не похожи на облачников, но... - Капитан шагнул ближе, пристально всматриваясь в разбитое лицо Гордона. - Принц Зарт Арн, клянусь Небом! Значит, вы в сговоре с Облаком! По шеренге солдат прошло движение. На их лицах Гордон прочел смертельную ненависть. - Я капитан Дар Каррел, - сурово произнес офицер. Вы арестованы, принц. Вы виновны в измене и убийстве императора... - Но я не убивал Арн Аббаса! - взмолился Гордон. - И не был в союзе с облачниками! Они держали меня в плену. - Он указал на неподвижное тело. - Этот человек намеревался прикончить нас, чтобы не дать ускользнуть. Что, кстати, привело вас на эту планету? Ненастроенный сигнал, не так ли? - Откуда вы знаете? - удивился Дар Каррел. - Его послал Зарт! - вмешалась Лианна. - Специально. чтобы привлечь ваше внимание! - Но всем известно, что вы убили своего отца! - оправился от изумления офицер. - Адмирал Корбуло видел это собственными глазами. А потом бежали с Троона... - Был похищен, - настойчиво возразил Гордон. - Я прошу одного: разрешить мне переговорить с братом. Дар Каррел был озадачен. - Это вне пределов моей компетенции, я всего лишь рядовой капитан эскадрильи. Вы обвиняетесь в тягчайших преступлениях. Я должен запросить инструкции у руководства эскадры. Прошу вас пройти в корабль. 26. ПРИГОВОР Спустя десять минут крейсер в сопровождении трех других уже мчался сквозь туманности на запад, удаляясь от Планеты Кошмаров. Гордон яростно мерил шагами каюту. - Только бы мне позволили предупредить брата! Если придется ждать до Троона, мы можем опоздать. - Даже в Трооне, - сказала Лианна, - убедить Джал Арна будет непросто, Зарт. Правда, я смогу подтвердить вашу историю. А ведь я, - в голосе ее послышалась гордость, - пока еще принцесса Фомальгаута! Медленно тянулись часы. Эскадрилья, выйдя из туманности Ориона, по-прежнему летела на запад. Лианна спала - сказалось напряжение последних дней. Но Гордон бодрствовал. Он обязан убедить Джал Арна. Времени в обрез - Шорр Кан не дремлет. Наконец началось торможение. Туманность Ориона, превратившись в слабое светящееся пятно, затерялась далеко позади. Впереди, совсем близко, пылали звезды Плеяд. Меж ними на бархате неба протянулась длинная линия крохотных искр. Корабли! Крейсирующая близ Плеяд эскадра Средне-Галактической империи, одно из крупных соединений по охране границ. Лианна уже проснулась. Они вместе смотрели на проплывающие мимо громады линкоров и крейсеров, стройные призраки, истребители, разведчики. Потом крейсер застопорил рядом с гигантским линейным кораблем, их корпуса соприкоснулись. Послышался лязг швартовочных механизмов. Дверь каюты отворилась, вошел Дар Каррел. - Принц Зарт! Я получил приказ доставить вас на флагманский линкор "Этне". - Позвольте мне сначала связаться с Трооном, попросил Гордон. - Мое сообщение, возможно, спасет Империю. Дар Каррел покачал головой. - Приказано перевести вас немедленно. Полагаю, "Этне" тотчас же пойдет в столицу. Там вы скажете все, что хотите. Гордон даже не пытался скрыть разочарования. Лианна взяла его за руку. Сопровождаемые стражей, они направились к шлюзу. Корабли соединял короткий цилиндрический переход. На борту линкора их ожидала другая группа конвоиров - лейтенант и солдаты. В их глазах Гордон увидел уже знакомые чувства. Они тоже считали его изменником и отцеубийцей. - Я должен поговорить с вашим командиром, обратился он к офицеру. - Вот он, - ледяным тоном ответил тот. В коридоре раздались шаги. Гордон повернулся к входившим. И увидел коренастого человека в адмиральском мундире, чье немолодое широкое лицо было ему отлично знакомо. - Корбуло! Взгляд адмирала остался непроницаемым. - Да, изменник, это я. - Вы называете так меня? - задохнулся Гордон. - Вы, величайший изменник в истории?! Чен Корбуло повернулся к высокому офицеру-арктурцу, появившемуся вместе с ним. - Капитан Марланн, нет нужды везти этого убийцу и его сообщницу в Троон. Я сам видел, как он прикончил Арн Аббаса. И я, командующий Флотом, нахожу их виновными по космическим законам и приказываю немедленно казнить! 27. МЯТЕЖ В холодной усмешке Корбуло сквозило торжество. Все было ясно. Получив известие от Дар Каррела, предатель сообразил, что допустить Гордона в Троон нельзя. И прилетел сюда, чтобы отделаться от пленников раньше, чем они успеют что-нибудь рассказать. Гордон в отчаянии посмотрел на окруживших его офицеров, но увидел в их глазах только ненависть и презрение. - Поверьте, я не изменник! Это Корбуло убил моего отца и вступил в сговор с Шорр Каном! Впустую. И вдруг он увидел знакомое лицо. Это был Хелл Беррел, капитан с Антареса, вырвавший его в Гималаях из лап посланцев Шорр Кана и назначенный помощником адмирала. - Хелл Беррел! - взмолился Гордон. - Вы же знаете, Шорр Кан и раньше хотел похитить меня! Меднолицый антаресец нахмурился. - Действительно, я так считал. Но я не знал, что это только игра. - Игра? Почему вы все позволяете Корбуло водить себя за нос? - Принц Зарт говорит правду! - воскликнула Лианна. Корбуло - предатель! Адмирал повелительно махнул рукой. - Довольно с нас этого бреда! Капитан Марланн, распорядитесь, чтобы их выбросили через шлюз. Это наиболее милосердный вид казни. Стражи приблизились. В глазах Корбуло мелькнула искра удовлетворения. - Он вас дурачит! - взорвался Гордон. - Знаете, почему он велит казнить нас, вместо того чтобы доставить в Троон? Он нас боится! Мы слишком много знаем! Это произвело нужное впечатление. Хелл Беррел вопросительно посмотрел на Корбуло. - Прошу прощения, адмирал, но, возможно, имеет смысл правда отвезти их в столицу? - Зарт Арн, в конце концов, член императорской семьи, - поддержал его Валь Марланн, командир линкора. - А принцесса Лианна - повелительница независимого королевства. - После расправы с нами Фомальгаут отколется от Империи, - подхватила Лианна. - Подумайте хотя бы об этом! Широкое лицо Корбуло потемнело от гнева. И раздражение заставило его совершить ошибку.
в начало наверх
- Нет нужды везти в Троон этих убийц! - отрезал он. Выполняйте приказание! Но Гордон успел среагировать. - Видите? Он боится! Да он наверняка даже не известил моего брата! Хелл Беррел, все более сомневаясь, обратился к молодому лейтенанту-землянину: - Вы офицер связи, Верлин. Знает ли император, что Зарт Арн здесь? - Капитан Беррел, вы забываетесь! - вспыхнул Корбуло. - Клянусь Небом, я разжалую вас в рядовые! Лейтенант Верлин нерешительно посмотрел на взбешенного адмирала и, запинаясь, ответил: Императору ничего не известно... Адмирал приказал ничего не сообщать в столицу... - Неужели и это вас не убеждает? - повысил голос Гордон. - Для чего Корбуло держать в тайне наше пленение? Просто он знает, что Джал Арн прикажет доставить нас в Троон, а именно это его и не устраивает! Поймите, я не прошу о помиловании. Если я виновен, то заслуживаю казни. Но пусть это решит суд. А если Корбуло отказывает мне в этом, то только потому, что он сам предал Империю! Лица у всех изменились: слова Гордона пробудили, наконец, глубокое сомнение в их умах. Хелл Беррел посмотрел на своих товарищей, потом на Корбуло. - Адмирал, мы уважаем дисциплину. Однако требование насчет суда кажется нам справедливым. Зарт Арна нужно доставить в Троон. - Правильно! - раздались возгласы. Опасение за судьбы Империи оказалось сильнее служебной субординации. Лицо Корбуло побагровело. - Беррел, вы арестованы! Клянусь Небом, вы прогуляетесь по доске вместе с этими убийцами! Солдаты, вяжите его! Вперед выступил Валь Марланн. - Погодите, солдаты! Адмирал, вы глава Флота, но на борту "Этне" командую я! А я согласен с Хелл Беррелом. - Вы больше не капитан "Этне", Марланн! - прогремел Корбуло. - Я смещаю вас и беру командование в свои руки! - Нет! - гордо выпрямился Валь Марланн. - Адмирал, если я не прав, то готов принять на себя всю ответственность. Но, клянусь, есть в этом деле нечто, вопиющее к Небу! Мы пойдем в Троон и узнаем, что это такое. Гордон услышал одобрительный ропот офицеров. Услышал его и Корбуло. Бессильное бешенство на его лице стало явным, он выругался: - Хорошо, пусть будет Троон! Но вы еще пожалеете! Мятеж в открытом пространстве! Погодите же! Корбуло вышел. Хелл Беррел и остальные офицеры молча глядели друг на друга, постепенно остывая. Потом Валь Марланн угрюмо повернулся к Гордону. - Принц Зарт, вы получите что хотели. Но если вы сказали неправду, нам конец. - Это должно быть правдой, - заявил Хелл Беррел. - Я и раньше не мог понять, зачем принцу убивать родного отца... Внезапно громкоговорители корабля ожили: - Общая тревога! Говорит адмирал Корбуло! На "Этне" мятеж! Зачинщики - капитан Валь Марланн, мой помощник Хелл Беррел, принц Зарт Арн и принцесса Лианна! Приказываю всем, кто остался верен Империи, вооружиться и схватить мятежников. 28. ПОЕДИНОК В глазах Хелл Беррела сверкнул гнев. - Он поднимает корабль против нас! Валь, ступайте к пульту и соберите экипаж. Люди вас послушаются. Офицеры устремились в коридор, ведущий внутрь корабля. - Останьтесь здесь! - крикнул Гордон Лианне. Видимо, будет драка! Торопясь вместе с другими по внутренним переходам линкора, он услышал где-то вверху нарастающий гул. Громадный корабль охватывало смятение: били колокола, орали громкоговорители, слышался топот многочисленных ног. Люди, кинувшиеся было выполнять приказ адмирала, столкнулись с теми, кто остался верен своему капитану. Вооружиться почти никто не успел. В ход шли кулаки и что попало. Потасовка охватила кубрик, орудийные галереи, коридоры. Гордон вместе с Валь Марланном и Верлином, связистом-землянином, оказался в гуще свалки на средней палубе. Они пробивались к пульту громкоговорителей. Хелл Беррел немного отстал. Валь Марланн закричал в микрофоны: - Внимание всем! Говорит капитан Марланн! Сообщение о мятеже было ложным! Прекратите драку! Верлин схватил Гордона за руку. Сквозь шум они услышали далекое гудение. - Это стереопередатчик! Корбуло обращается к другим кораблям эскадры! - Надо остановить его! - воскликнул Гордон. Они кинулись по трапу на верхнюю палубу. Четкие распоряжения Валь Марланна, похоже, достигли цели. Люди знали его голос, и давняя привычка заставила их повиноваться. Верлин и Гордон ворвались в обширную рубку связи. Но из-за аппаратуры здесь было тесно. Генераторы работали. У панели управления застыли два растерянных техника, а Чен Корбуло, с пистолетом в руке, стоял на пластине передатчика. - ...приказываю всем кораблям немедленно послать десантные группы на "Этне" для подавления мятежа. Арестовать... Адмирал заметил ворвавшихся и, не раздумывая, спустил курок. Пуля предназначалась Гордону, но Верлин, прыгнув вперед, встретил ее грудью. Гордон споткнулся о падающее тело землянина, и вторая пуля Корбуло прошла над его головой. Схватив Корбуло за колени, Гордон швырнул его на пол. Техники бросились было на помощь адмиралу, но отпрянули, увидев лицо нападавшего. - Господи, да это принц Зарт! - воскликнул один из них. Инстинктивное почтение к императорскому дому парализовало обоих. Гордон выхватил пистолет из кобуры Верлина. Корбуло вскочил и снова поднял оружие. - Вы никогда не попадете в Троон! - прогремел он. Кля... Гордон выстрелил с пола. Пущенная наугад пуля попало Корбуло в шею и взорвалась, отбросив его назад. В этот момент в рубку вбежали Валь Марланн и Хелл Беррел, сопровождаемые другими офицерами. Марланн склонился над обожженным телом Корбуло. - Мертв! Хелл Беррел, задыхаясь, повернулся к Гордону: - Боже, помоги нам, если ваша версия не верна, принц Зарт! - Она верна. Корбуло был лишь одним из кучки предателей на содержании у Шорр Кана, - твердо сказал Гордон, подавляя невольную дрожь. - Я докажу это. На приемной пластине телестерео появилось объемное изображение высокого смуглого офицера. - Вице-адмирал Рон Гирон. Что твориться у вас на "Этне"? Мы идем к вам, как приказал адмирал Корбуло. - Уже не надо, - ответил Валь Марланн. - Мы сейчас же отбываем в Троон. - Что это значит? Дайте мне поговорить с адмиралом. - Корбуло убит, - отрезал Хелл Беррел. - Он оказался предателем. - Вот как? - вскричал Рон Гирон. - Застопорите для приема десанта или мы откроем огонь! - И уничтожите единственный шанс распутать заговор Шорр Кана, - проговорил Валь Марланн. - Мы поручились нашими жизнями за принца Зарта. Его нужно доставить в Троон. Джон Гордон, выступив вперед, обратился к разгневанному вице-адмиралу: - Адмирал Гирон, доверьтесь им. Дайте нам возможность спасти Империю! Гирон заколебался. - Безумие! Корбуло обвинен в измене и убит, Зарт Арн вернулся... Это выше моего разумения. Разберемся в Трооне. Но "Этне" будут сопровождать четыре моих корабля. С приказом уничтожить вас, если вы пойдете куда-либо, кроме Троона. - Этого мы и хотим! - воскликнул Гордон. - Но имейте в виду; Лига может напасть в любой момент. - Я свяжусь с императором и сообщу обо всем, буркнул Гирон. Изображение исчезло. Потом все могли видеть в иллюминаторы, как четыре линкора отделились от эскадры и приблизились к "Этне". - Эскорт подан, - усмехнулся Валь Марланн. - Идем в Троон. Пойду отдам распоряжения. Когда он вышел, Гордон осторожно спросил: - Должен ли я считать себя пленником? - Гром и молния! Разумеется, нет, - ответил Хелл Беррел. - Если вы сказали правду, какой в этом смысл? А если нет, нас всех все равно казнят. 29. СНОВА В ТРООНЕ Огромный, яркий Канопус пылал среди звезд во всем своем ослепительном великолепии. Пять кораблей приближались к нему с постепенно уменьшающейся скоростью. И вновь Джон Гордон смотрел с капитанского мостика на сияющее солнце - сердце Империи. Сколько событий произошло с тех пор, когда он впервые стоял так рядом с Хелл Беррелом! - Сядем через два часа, - нарушил молчание антаресец. И добавил невесело: - Нас будет встречать целая комиссия. Ваш брат уже все знает. - Я уверен, что смогу его убедить, - сказал Гордон. Но в глубине души его мучила растущая тревога. Все зависело от одного-единственного человека, от того, насколько правильно Гордон его оценил. Нет, все должно получиться. Он, Джон Гордон, обязан убедить Джал Арна. А когда измена раскроется, Империя будет готова отразить нападение Облака. Гордон, выполнив свой долг, вернется на Землю и обменяется телами с Зарт Арном. И навсегда потеряет Лианну... Она вошла на мостик в тот момент, когда он думал о ней, стала рядом, и ее тонкие пальцы сжали его руку. - Ваш брат поверит вам, Зарт. Я знаю, что он поверит! Корабли спускались к Троону. В столице была ночь. Свет поднявшихся лун играл на склонах Хрустальных гор и серебряной морской глади. Городские башни горделиво тянулись к звездам. Эскадрилья приземлилась в доках космопорта. Вышедших из "Этне" встретил отряд вооруженных солдат. К Гордону приблизился Орт Бодмер, худощавое лицо верховного советника выражало глубокую тревогу. - Какое печальное возвращение, ваше высочество, тихо произнес он. - Дай вам бог доказать свою невиновность! Его величество ждет вас. Но я должен предупредить, что солдатам приказано стрелять при малейшей попытке сопротивления. Когда их нес вагон подземки, происходящее вновь показалось Гордону сном. Как много произошло! И лишь теплая рука Лианны вернула ему чувство реальности. Оказавшись во дворце, они поднялись пустыми коридорами в то самое помещение, где Гордон впервые увидел Арн Аббаса. На императорском кресле сидел теперь Джал Арн, красивое лицо его было смертельно усталым. - Пусть конвой останется снаружи. И вы, Бодмер, бесстрастно приказал он. - Пленники безоружны, но... - заколебался сановник. - Делайте, что приказано! Не беспокойтесь, у меня есть чем защититься. Верховный советник, оба капитана и стража вышли за дверь. Гордон шагнул вперед и спросил со сдержанной яростью: - И это называется правосудие? Осудить человека, не дав ему высказаться? - Но Корбуло видел, как ты убивал отца! - Джал Арн встал. - А теперь ты убил и его! - Это не так, - спокойно сказала Лианна. - Выслушайте Зарта, император. - Я не осуждаю вас, Лианна, - помолчав, произнес Джал Арн. - Вы любите его и, естественно, верите. Но он, которого я обожал и который, как выяснилось, все время стремился к власти... - Замолчи! - крикнул Гордон. - Дашь ли ты мне говорить? - Я и так знаю, что ты скажешь. Гирон сообщил, что ты обвинил Корбуло в измене. Но какие доказательства смогут перевесить твое бегство, свидетельство покойного адмирала, тайные послания Шорр Кана? Гордон начал говорить. Он рассказал все как было, умолчав об единственном обстоятельстве, что настоящий Зарт Арн находится в прошлом. Но видел, что Джал не верит ему. Да, слов недостаточно, нужны
в начало наверх
доказательства. - В заговоре участвовал не только Корбуло, - сказал он. - Шорр Кан утверждал, что заговорщиков человек двадцать, однако никого не назвал. Но одного я знаю. Это Терн Эльдред, командир корабля, отвезшего нас в Облако. Думаю, он подтвердит мои слова. Джал Арн тронул кнопку на столе. - Штаб Флота? У вас есть капитан по имени Терн Эльдред. Выясните, в Трооне ли он. Пришлите его немедленно. Гордон ждал. Если сирианин прослышал о последних событиях и успел скрыться... Четкий голос из динамиков ответил: - Его крейсер только что вернулся с патрулирования. Сейчас он будет у вас. 30. СВИДЕТЕЛЬ Через полчаса дверь отворилась, вошел Терн Эльдред. Его зеленоватое лицо выражало легкое удивление. И тут он увидел Гордона и Лианну. - Зарт Арн! - Он потянулся рукой к поясу, видимо, забыв, что оружие изъято при входе. - Удивлены? - усмехнулся Гордон. - Думали, мы все еще в облаке? К Терн Эльдреду вернулось самообладание. Он глядел на Гордона с деланным недоумением. - Зарт утверждает, что вы доставили их в Талларну силой, - заговорил Джал Арн. - Он обвиняет вас в заговоре и измене Империи. - Это гнусная ложь! - возмущенно воскликнул предатель. - Я не видел принца и принцессу с Праздника Лун! Джал Арн испытующе посмотрел на Гордона. - Ты говорил, он подтвердит твою историю. Пока все наоборот. - А я? - пылко вмешалась Лианна. - Разве свидетельство принцессы Фомальгаута уже ничего не значит? Император нахмурился. - Вы влюблены в него, Лианна, и не можете быть беспристрастной. Решающий момент наступил. Гордон шагнул к сирианину. - Терн Эльдред, вы проиграли. У вас нет шансов скрыть свою вину. Когда "Маркаб" вез нас в Облако, на борту была вся команда. Разумеется, люди подкуплены и будут поначалу все отрицать. Но в конце концов хотя бы один сознается, чтобы спасти свою шкуру! В глазах предателя мелькнуло сомнение, но он гневно тряхнул головой: - Вы несете бессмыслицу, принц Зарт! Можете допрашивать их сколько угодно. Никто не признается в том, чего не было. Гордон продолжал атаку. - Терн Эльдред, вы блефуете! Вы прекрасно знаете, что хотя бы один заговорит. И тогда вы погибли. У вас есть единственный путь спасения. Дайте нам имена участников заговора, и вас отпустят на все четыре стороны! - Отпустить изменника? - вмешался Джал Арн. - Ни за что! Гордон резко повернулся к нему. - Джал, разумеется, он достоин смерти. Но что для тебя важнее: казнить этого негодяя или спасти Империю? Джал Арн нахмурился, но, помолчав, ответил: - Хорошо, я обещаю его отпустить, если он назовет сообщников. - Терн Эльдред, это последний шанс! Сейчас или никогда! Гордон видел нерешительность в глазах сирианина. Расчет оказался верным. Он сдался. - Император дал мне слово, запомните! - Так это правда? - в бешенстве вскричал Джал Арн. Но я обещал вам свободу, и я сдержу свое слово! Терн Эльдред сильно побледнел, но попытался улыбнуться. - Будь я проклят, если пойду на смерть ради Шорр Кана! Да, император, принц Зарт сказал правду. Адмирал Корбуло возглавлял группу сановников, изменивших Империи. Он убил Арн Аббаса и велел мне увезти Зарт Арна и Лианну, чтобы вина пала на них. Все, что говорил принц, - чистая правда... В глазах у Гордона все поплыло, а потом он ощутил теплые руки Лианны, услышал ее голос... Рядом стояли Хелл Беррел и Валь Марланн, они хлопали его по спине. - Зарт, я знала, что вы оправдаетесь. Я знала, Зарт! К Гордону приблизился Джал Арн, бледный как смерть. Голос его был хриплым: - Простишь ли ты меня когда-нибудь, Зарт? Господи! Но я себе никогда не прощу... - Успокойся, Джал. Разве ты виноват, что все было так хитро подстроено?.. Терн Эльдред, склонившись над столом, что-то писал. Потом молча протянул листок Джал Арну. - Вы будете под арестом, пока ваши показания не проверят, - сказал тот, подзывая стражу. - Тогда вас освободят. Но весть о вашем предательстве последует за вами до самых далеких звезд. Сирианина увели. Джал Арн бросил взгляд на список имен. - Господи, что это? Гордон взял список. Первым в списке стояло: "Орт Бодмер, верховный советник Империи". - Бодмер? Невозможно! - вскричал Джал Арн. - Это навет! Я ему полностью доверяю! - Да, - крикнул Гордон. - Но вспомни - Корбуло был в таком же доверии. Джал Арн нахмурился и подошел к столу. - Пригласите ко мне советника Бодмера. Тут же последовал ответ: - Советник Бодмер покинул приемную несколько минут назад. Его нет во дворце. Никто не знает, куда он пошел. - Он видел, как уводили Терн Эльдреда! - догадался Гордон. - Джал, он все понял и скрылся! 31. АУДИЕНЦИЯ - Дайте общий приказ о его розыске, - бросил Джал Арн начальнику стражи. - И арестуйте этих людей. - Он передал список и устало повернулся к Гордону. - Послы южных королевств потребовали срочной аудиенции. Боюсь, они собираются разорвать союз с Империей... Капитан Беррел проводит вас, принцесса. Вам нужно отдохнуть. Гордон только теперь заметил, что тоненькая фигурка Лианны поникла от усталости. Девушка попыталась улыбнуться. - Да, я бы не возражала. - Вы и ваши люди, - обратился император к двум капитанам, - конечно, свободны от обвинения в мятеже. Я ваш должник на всю жизнь. Когда Лианна и отважные офицеры вышли, Гордон упал в кресло. Слуга поднес ему кубок саквы. Огненная жидкость прояснила затуманенный мозг, вернула силы в измученное тело. - Прости, что задерживаю тебя, - сказал Джал Арн. Но послы должны убедиться, что в нашем доме вновь мир и согласие. Проклятый Шорр Кан!.. Дверь отворилась. Отвесив низкий поклон, камергер объявил: - Посланники королевств Полярной, Лебедя, Персея, Кассиопеи! Посланник баронств Геркулеса! Один за другим в помещение входили послы, облаченные по случаю аудиенции в парадные одеяния. И застывали как вкопанные при виде Гордона. - Принц Зарт! - выразил общее изумление круглолицый представитель Скопления Геркулеса. - Но мы полагали... - Мой брат полностью оправдан, - прервал его Джал. Истинные преступники задержаны. Через час об этом узнают все. - Его взгляд холодно скользнул по лицам вошедших. - С какой целью вы пожаловали ко мне? Вперед выступил Ту Шал - представительный, немолодой посланец Полярной. На морщинистом лице его появилось смущение. - Ваше величество! Шорр Кан только что предложил нашим правительствам договор о дружбе с Лигой Темных Миров. Облако мобилизовало все свои силы, снабдив их новым, секретным оружием. Если мы останемся в союзе с Империей, нам грозит полный разгром. Такова суть этого предложения. Глаза Джал Арна сверкнули. - Так он уже предъявляет ультиматум?! А что он думает о Разрушителе? - Шорр Кан утверждает, что вы не посмеете прибегнуть к нему, ибо это слишком опасно. Боюсь, наши правительства не смогут выполнить своих обязательств, если вы не опровергнете эту информацию. Взор Джал Арна пылал огнем. В его торжественных словах Гордону почудился отзвук чего-то сверхъестественного, страшного. - Ту Шал, мощь Разрушителя ужасна. Не буду скрывать, что освобождать ее крайне рискованно. Но много лет назад это было сделано. И будет сделано снова, если возникнет необходимость! Мы с Зартом скорее пойдем на это, чем позволим тирании поработить наши свободные миры! - Но, государь... - Ту Шал, казалось, еще более смутился. - Наши правительства хотели бы удостовериться... Далеко не все убеждены, что Разрушитель действительно существует... Лицо Джал Арна потемнело. - Я надеялся, что он никогда не будет приведен в действие. Но, быть может, лучше сделать так, как вы просите. - Глаза его сверкнули снова. - В пятидесяти парсеках западнее Алголя лежит необитаемая область погасших звезд. Через двое суток мы развяжем там силу Разрушителя. - Государь! - просветлел Ту Шал. - После такой демонстрации наши правительства тут же отвергнут предложение Шорр Кана!.. Когда делегация удалилась, Джал Арн сказал с горечью: - Только это могло удержать их, Зарт! В случае отказа мы остались бы без союзников. - Ты действительно намерен включить Разрушитель? - Бог свидетель, мне очень не хочется этого! - Джал Арн вытер лицо шелковым платком, и Гордон с изумлением увидел в его глазах страх. - Но иного выхода нет. Сейчас мы пойдем и посмотрим, готов ли он к работе. Прикоснуться к сокровеннейшей тайне Галактики! Гордон стоял в нерешительности. Он здесь чужой, он не имеет права... Но, с другой стороны, что ему эта тайна? Еще несколько дней - и он вернется. На Землю, а потом и в ХХ век... И вновь мысль о Лианне болью отозвалась в его сердце. - Идем, Зарт, - сказал Джал. - Знаю, что ты устал, но времени у нас мало. 32. ВОЛНА СМЕРТИ В приемной Джал Арн отмахнулся от стражи. Движущиеся ковры несли их вниз, все глубже и глубже, пока Гордон не понял, что они находятся ниже уровня подземной тюрьмы. Потом они спустились по винтовой лестнице в зал, выдолбленный в базальтовом основании континента. Здесь начинался длинный коридор, озаренный пульсирующим мертвенно-белым светом, который испускали укрепленные на стенах пластины. Гордон едва скрывал изумление. Он ожидал увидеть вооруженную до зубов охрану, бронированные двери, тяжелые запоры... Ничего подобного. И когда Джал Арн взялся за дверь в конце коридора, она, как оказалось, не была даже заперта. - Вот он, - голос императора дрогнул. Круглая камера, выбитая в сплошной скале, была освещена тем же пульсирующим сиянием. В центре ее ошеломленный Гордон увидел то, на что Джал Арн глядел с нескрываемым благоговейным страхом. Разрушитель! Оружие столь ужасное, что за два тысячелетия его мощь была развязана лишь однажды! Это были 12 одинаковых конусов тускло-серого металла высотой по 10-12 футов. Вершины их венчало множество хрустальных шариков, от основания тянулись разноцветные провода. Что скрывалось внутри конусов, Гордон не мог догадываться. Кроме них и массивных монтажных креплений, в помещении был лишь громоздкий куб с рядом светящихся указателей и шестью регуляторами. - Он берет массу энергии, - задумчиво сказал Джал Арн. - Как твоя "Этне"? Хватит ли мощности ее генераторов? - Вероятно, да, - растерянно пробормотал Гордон. Впрочем, тебе лучше знать. - Мне? - изумился Джал Арн. - Но ученый-то у нас ты! Ты знаешь гораздо больше! - Боюсь, ты ошибаешься. Видишь ли, я многое забыл. - Забыл о Разрушителе? Ты шутишь! Неистребимое знание о нем впечатано в нашу память в тот день, когда нас впервые привели сюда, чтобы настроить
в начало наверх
Волну! Волна? Гордон ощутил знакомое чувство острой нехватки необходимой информации. - Джал, но Шорр Кан зондировал меня мыслескопом. Видимо, поэтому я забыл некоторые детали. Объяснение вполне удовлетворило Джал Арна. - Понятно, мысленный шок! Но ты вспомнишь. Это - крепления для установки конусов на носу корабля. Провода подключаются к клеммам того же цвета на пульте управления, кабель от трансформатора - прямо к генераторам. Настройка должна быть точной. Регуляторы... Гордон постепенно начинал понимать. Конусы скорее всего фокусируют какую-то энергию в заданной точке пространства. Но что происходит с предметом, на который они направлены? Он не смел расспрашивать об этом. - ...так что мишень, во избежание реакции, должна находиться не ближе 10 парсеков. Теперь вспоминаешь, Зарт? - Да, - кивнул Гордон. - Но все-таки я рад, что работать с ним будешь ты. На лице Джал Арна появилось усталое отчаяние. - Бог свидетель, мне не хочется этого! Он бездействовал много веков. Предупреждение Бренн Бира все еще в силе. Он указал на высеченные в стене старинные письмена: "Потомки мои, наследники и хранители Разрушителя! Я, Бренн Бир, обращаюсь к вам через тьму веков. Внемлите моему завещанию. Сила, которой владеете, беспредельна; не употребляйте ее ради выгоды или власти. Лишь когда судьбы Галактики станут на карту, дозволяется к ней прибегнуть. Но и в крайней необходимости помните - однажды освободив, нелегко обуздать ее снова. Только жизнь или смерть во вселенских масштабах оправдает сие деяние". - Помнишь, Зарт, как отец привел нас сюда, чтобы настроить Волну? Мы же были совсем дети! Кто мог подумать тогда, что наступит черный день?.. Гордон молчал, потрясенный. В его голове звучали слова умершего императора. Джал повернулся, и они зашагали прочь. Как странно! Никакой охраны... Они вернулись по длинному коридору к началу винтовой лестницы, в мягкий желтый свет первого каменного зала. - Мы установим его на "Этне" завтра утром, проговорил Джал Арн. - А к вечеру продемонстрируем в действии перед посланниками звездных королевств... - Вы никогда не сделаете этого, Джал Арн! Из-за лестницы выступил человек с атомным пистолетом. - Орт Бодмер! - воскликнул Гордон. - Так вот где вы прячетесь! Худое лицо советника исказила гримаса. - Да! Когда я понял, что Терн Эльдред нас предал, я укрылся в подземельях. Я предвидел, что вы спуститесь в камеру Разрушителя. Пусть я погиб, но я не уйду один. Я прихвачу вас с собой! Пистолет плясал в его вытянутой руке. - Что вы хотите? - спокойно спросил Джал Арн. Бодмер подступил ближе, в его глазах горело безумие. - Ваше слово нерушимо, император. Обещайте, что я помилован, и вы будете жить! - Джал, соглашайся! - крикнул Гордон. - Я уже простил одного изменника. Довольно!.. В то же мгновение пистолет Бодмера выстрелил. Пуля ударила Джала в плечо. Гордон ринулся на безумца. Перехватил руку, чтобы вырвать пистолет, но в тщедушном советнике, казалось, проснулась нечеловеческая сила. Потеряв равновесие, они покатились в коридор, в его мертвенно-белый свет. И вдруг Орт Бодмер закричал. Это был вопль адской муки. Гордон почувствовал, что тело противника обмякло в его руках. - Волна! - прохрипел Бодмер, корчась в белом сиянии, и тут же застыл. Лицо его как бы обуглилось. Гордон встал. На полу лежал бесформенный, безжизненный труп. 33. ГРОЗА НАД ТРООНОМ Вот оно что! Пульсирующее сияние в коридоре и камере Разрушителя не было светом. Это была Волна, о которой говорил Джал Арн. Страшная, разрушительная сила, настроенная на избранных и умерщвляющая чужака, который посмеет проникнуть к святыне! Гордон поспешно вернулся к лестнице и склонился над распростертым телом Джал Арна. На плече его зияла страшная рана, но он еще дышал. - Сюда! - крикнул Гордон, обратив лицо вверх... Час спустя он вместе с другими ждал известий в королевских покоях, у дверей комнаты, куда унесли императора. Здесь же была и Лианна, утешавшая жену Джал Арна. Из комнаты вышел врач. - Будет жить! Но для полного выздоровления понадобятся недели... - Он с тревогой добавил: - Император желает видеть принца Зарта. Гордон нерешительно перешагнул порог пышной спальни. Обе женщины последовали за ним. Он наклонился к императору. - Стереопередатчик... - прошептал Джал Арн. - Я должен обратиться к народу... Передатчик тут же внесли. Установили его так, чтобы в поле зрения попали Гордон, Лианна и Зора. Джал Арн с усилием приподнялся. - Слушайте! Наемные убийцы, поднявшие руку на моего отца, хотели убить и меня. Но покушение не удалось. Главари заговорщиков - Чен Корбуло и Орт Бодмер, оба получили по заслугам. Мой брат Зарт Арн полностью невиновен. Я назначаю его регентом, он будет править до моего выздоровления. - Нет! - вырвалось у Гордона. Аппарат уже выносили. Джал Арн ответил: - В эти критические минуты, когда тень Облака протянулась через всю Галактику, Империя не может быть обезглавленной... - Вы королевской крови, Зарт, - поддержала его Зора. - Только вас будет слушаться народ. Голова у Гордона кружилась. Что делать? Раскрыть свою тайну? Но тогда Империя лишится руководства, возникнет смута, союзники отшатнутся. И Шорр Кан... - Я сделаю все, что смогу, - сказал Гордон. - Но если я ошибусь... - Не ошибешься, - прошептал Джал Арн. - Я верю тебе, Зарт. Он откинулся на подушки, совершенно обессиленный. Тут же появились врачи и велели всем покинуть больного. На выходе Гордон столкнулся с Лианной. - Как я смогу править Империей? - Но почему бы и нет? Разве вы не сын Арн Аббаса? Он очень хотел возразить, но смолчал. Лианна повелительно махнула столпившимся вокруг царедворцам. - Принц утомлен! Оставьте его в покое! Гордон почувствовал, что ноги у него подгибаются от усталости. Лианна проводила его, они попрощались. Он лег и моментально уснул. Наутро, открыв глаза, Гордон увидел в своей комнате Хелл Беррела. - Принцесса Лианна попросила меня быть вашим помощником, принц. - Отличная идея! - обрадовался Гордон. - Вы же знаете, я никогда не занимался политикой. Ваши советы очень мне пригодятся. Высокий антаресец покачал головой. - Не хочется вас огорчать, но, кажется, наступает время решений. Посланники южных королевств вновь просят аудиенции. Вице-адмирал Гирон дважды выходил на связь. Ему надо срочно переговорить с вами. - А он хороший офицер? - Один из лучших. В императорском кабинете Гордона ждали. Та же группа дипломатов, с которыми лишь накануне разговаривал Джал. И снова, как и вчера, вперед выступил Ту Шал, посланник Полярной. - Принц Зарт! Все наши правительства выражают глубокое сожаление в связи со злодейским покушением на вашего брата. Но это печальное событие, мы надеемся, не помешает продемонстрировать Разрушитель в действии? Гордон похолодел. В вихре событий он почти забыл о данном обещании. Но как работает этот могучий аппарат? Кое-что рассказал Джал Арн, однако Гордон все еще не имел четкого представления ни о возможностях Разрушителя, ни о том, как им пользоваться. - Мой брат тяжело ранен, - сказал он. - У меня много дел. Быть может, придется на какое-то время отложить демонстрацию. Ту Шал нахмурился. - Нет, принц! Затягивание усилит позиции тех, кто утверждает: Разрушитель чересчур силен, воспользоваться им никто не посмеет. Это повлияет на колеблющиеся партии и почти наверняка приведет к отрыву части королевства от Империи. Гордон почувствовал, что попал в тупик. С одной стороны, он не имеет права ослаблять Империю. Но и работать с Разрушителем он пока не умеет! Он попытался придать своему голосу твердость. - Демонстрация будет проведена в первый же подходящий момент. Это все, что я могу обещать. Послы встревоженно переглядывались. Слова Гордона их явно не удовлетворили. Круглолицый посланник Геркулеса холодно поклонился. - Я извещу баронов о наших переговорах. Остальные тоже поклонились и молча вышли. Однако поразмыслить над ситуацией Гордон не успел. - Вице-адмирал Гирон на стерео! - доложил Хелл Беррел. - Включать? Секундой позже над одной из кварцевых пластин появилось живое объемное изображение адмирала. Было видно, что он взволнован. - Принц Зарт! Прежде всего хочу узнать, кто теперь командующий Флотом? Должен ли я исполнять свои обязанности или ждать нового командира? - Вы, адмирал, - быстро ответил Гордон. Но Гирона эти слова, казалось, не очень обрадовали. - Благодарю, принц. Раз так, мне необходимы политические сведения, на основании которых я смогу строить свои планы. - Что вы хотите сказать? - Локаторы дальнего действия зафиксировали крупные перемещения флотов Лиги. Четыре больших соединения оставили свои базы в Облаке и крейсируют вплотную к его северным границам. Полагаю, Шорр Кан готовит внезапный удар минимум по двум направлениям. Ввиду такой возможности я должен дать немедленные указания Флоту. - Рядом с Гироном возникла знакомая уже Гордону разноцветная карта Галактики. Адмирал продолжал: - Наши главные силы состоят из трех дивизий, расположенных на линии между Ригелем и туманностью Ориона. Контингент Фомальгаута включен в первую из них. Предварительный план обороны основан на том, что флоты королевства Полярной и баронств Геркулеса будут противодействовать попыткам противника вторгнуться в их пределы. Флоты Лиры, Лебедя и Кассиопеи должны присоединиться к нам по первому сигналу. Но готовы ли союзники выполнить свои обязательства? Два часа назад я известил их о подозрительных передвижках внутри Облака. Ответа пока нет. Гордон довольно смутно сознавал важность проблемы, вставшей перед адмиралом Гироном далеко на юге, однако было ясно, что наступает критический момент. - Дайте мне еще сутки, - попросил он. - За это время я попытаюсь получить подтверждение от союзников. - Но наше нынешнее положение весьма уязвимо, возразил адмирал. - Предлагаю сместить главные силы западнее, чтобы иметь возможность отразить нападение со стороны Полярной и Геркулеса. - Хорошо, - кивнул Гордон. - Как только у меня будет что сообщить, я немедленно свяжусь с вами. Адмирал отдал честь, его изображение растаяло в воздухе. Хелл Беррел озабочено посмотрел на Гордона. - Принц Зарт! Пока вы не покажете союзникам Разрушитель, рассчитывать на них нельзя. - Знаю, - сказал Гордон. Он наконец решился. - Я должен поговорить с братом. Когда он появился в покоях Джал Арна, врачи забеспокоились. - Он спит. Ему нельзя разговаривать. Императору необходим отдых... - Я должен, - настаивал Гордон. - Дело крайне важное. Речь идет о судьбах Галактики. В конце концов доктора уступили. - Но только несколько минут, не больше. Когда Гордон склонился над Джал Арном, тот открыл мутные, воспаленные, ничего не понимающие глаза. - Джал, ты должен ответить! - умолял Гордон. - Я же не помню, как работать с Разрушителем, ты знаешь это! - Странно, что Шорр Кану... это удалось... - голос Джал Арна был еле слышен. - Я думал, забыть это... нельзя... Но ты вспомнишь все... когда будет нужно... - шепот становился все слабее. - Конусы устанавливаются кругом... пятьдесят футов... на носу корабля... Провода к
в начало наверх
трансформатору... к клеммам того же цвета... Кабель... к генератору... Установи направление... радаром точно на центр... Уравновесь конусы... по измерителям... каждую пару... Включай... когда... все шесть... уравновешены... - Джал! Мне нужно знать больше! Но Джал Арн уже безмолвствовал, погрузившись в тяжелый наркотический сон. Гордон мысленно повторил услышанное. Информации слишком мало! Что сделает дикарь, если ему дать пистолет и объяснить, как спускать курок? Не исключено, что повернет пистолет дулом к себе! Надо тянуть время, сказал он себе. Убедить послов, что все в порядке, а в следующий раз попытаться узнать от Джала побольше. В сопровождении Хелл Беррела он спустился к камере Разрушителя. Антаресец остался у лестницы, Гордон пошел по коридору, озаренному мертвенно-белым сиянием. Вернулся с креплениями для монтажа энергетических конусов. Когда они поднимались наверх, Хелл Беррел смотрел даже на эти простые приспособления с нескрываемым ужасом. Подземной дорогой они добрались до космопорта. У мрачного корпуса "Этне" их встретили Валь Марланн и еще несколько офицеров. Гордон передал им крепления. - Установите их на носу, по кругу диаметром ровно 50 футов. И протяните кабель от главного генератора. - Так вы хотите поставить Разрушитель на "Этне", принц? - с энтузиазмом воскликнул Валь Марланн. Гордон кивнул. Они поднялись в знакомую стереорубку и вызвали посольство Полярной. - Как видите, Ту Шал, мы готовимся к демонстрации Разрушителя, - сказал Гордон как можно уверенней. - Она состоится в ближайшее время. - Принц, это нужно сделать немедленно! Все столицы Галактики говорят о приготовлениях Облака! К вечеру с моря на Троон надвинулись грозовые тучи. Над императорским дворцом рокотал гром. Добравшись наконец до своих покоев, едва живой от усталости, Гордон увидел за окнами фиолетовые вспышки молний и их зловещие отсветы на склонах Хрустальных гор. Его встретила взволнованная Лианна. - Все во дворце говорят, что Лига вот-вот нападет. Что это война. - Сейчас Шорр Кан не посмеет. Только бы продержаться, пока... - Он чуть не добавил: "пока я не обменяюсь телами с Зарт Арном, чтобы он взял на себя страшное бремя ответственности". - ...пока Джал Арн не поправится? - подхватила Лианна и улыбнулась. - Зарт, я знаю как вам трудно. Но вы же тоже сын Арн Аббаса! Ему хотелось обнять ее, прижаться к теплой щеке. Вероятно, это желание отразилось в его глазах, так как зрачки Лианны слегка расширились. - Зарт! - раздался вдруг звонкий голос. Они обернулись. Гордон сразу узнал прелестную брюнетку, вбежавшую в комнату. - Мерн! Девушка взглянула на Лианну, на лице ее появилось удивление. - Принцесса? - Нам не надо притворяться друг перед другом, спокойно сказала Лианна. - Я знаю, что Зарт Арн любит вас, Мерн. У вас больше прав. Я уйду. Гордон хотел задержать ее, но она уже вышла. Мерн смотрела на него снизу вверх мягкими, темными глазами. - Зарт, ты обещал, что будешь другим, когда вернешься. Что все будет как и раньше. - Подожди еще немного, - взмолился он. - И все будет как раньше, клянусь тебе! - Я все равно не могу понять, - прошептала она смущенно. - Ты очень странный. Но я так рада, что ты вернулся! Когда она ушла и Гордон лег, все хаотически кружилось в его голове: Лианна, Мерн, Джал Арн, Разрушитель... Проснулся часа через два. Над Трооном все еще бушевала гроза. Ослепительные молнии непрерывно плясали над городом, не умолкая грохотал гром. Гордона тряс за плечо Хелл Беррел, глаза его возбужденно блестели. - Дьявол сорвался с цепи, принц! Флоты Облака перешли границу! За Ригелем уже идут крейсерские дуэли, корабли гибнут десятками. Гирон сообщил, что две эскадры Лиги направились к Геркулесу! 34. ЗВЕЗДНЫЕ КОРОЛИ РЕШАЮТСЯ Война! Смертельная схватка между Империей и Облаком! И вся ответственность за оборону лежит на нем, на Джоне Гордоне! Он вскочил с постели. - Флот Лиги идет к Геркулесу? А что бароны? - Шорр Кан говорил с ними по стерео и со всеми королевствами тоже, - ответил Хелл Беррел. - Он и сейчас говорит с ними! Вы должны удержать союзников, принц! Гордон оделся с лихорадочной торопливостью, и они помчались в императорский кабинет. Дворец и весь Троон просыпались. Кричали люди, вспыхивали огни, в грозовом небе слышался рев поднимающихся кораблей. Кабинет был наполнен движением. Работали все стереоустановки, на какой-то миг зрелище ошеломило Гордона. Два аппарата давали вид на мостики крейсеров, содрогавшихся от залпов. Взгляд Гордона переместился на объемное изображение Шорр Кана. С непокрытой головой, с неколебимой уверенностью в холодных глазах диктатор произносил речь: - Повторяю еще раз. Бароны Геркулеса и правители звездных королевств, наша священная война никоим образом не направлена против вас. Мы бросаем вызов алчной Империи, которая на протяжении веков, прикрываясь красивыми словами о дружбе и мирном сотрудничестве, добивалась господства в Галактике. Теперь мы, Лига Темных Миров, восстали против этих гегемонистских устремлений. И победа будет за нами! Мы несем свободу всем звездным народам и просим взамен лишь одного: беспрепятственно пропустить флоты Лиги через ваши владения. Тогда вы станете равноправными членами Галактической федерации, которая будет создана после нашей победы. Империя обречена! Мы гораздо сильнее, и даже Разрушитель ее не спасет. Арн Аббас погиб, Джал Арн тяжело ранен, а Зарт Арн не сумеет воспользоваться этим оружием! - Голос Шорр Кана зазвенел, перекрывая шум космической битвы. Он вовсе не Зарт Арн, он самозванец, и я могу доказать это! Разве мы бы рискнули, если бы было не так? Короли и бароны, подумайте о своих подданных! - Он сошел с ума! - ахнул Хелл Беррел. Изображение Шорр Кана исчезло. Какой-то офицер взволнованно прокричал через всю комнату: - Принц Зарт, срочно! Адмирал Гирон на связи! Гордон перебежал к другому аппарату. Тот показывал мостик линкора. Рон Гирон и несколько офицеров внимательно разглядывали экраны радаров. Адмирал повернулся к Гордону. - Как там звездные королевства, принц? Крупные соединения Лиги идут на запад, к Полярной и Геркулесу. Что сделают союзники? Мы должны знать это! - Я сейчас же свяжусь с их послами, - растерянно ответил Гордон. - Как ваши дела, адмирал? Тот махнул рукой. - Сейчас сражаются только крейсерские заслоны. Несколько призраков противника ведут прицельный огонь по нашим кораблям у Ригеля, но это пока не страшно. А вот если Лига решит ударить со стороны Геркулеса и бароны пропустят ее, мне придется отходить далеко на запад, чтобы прикрыть Канопус от фланговой атаки! У Облака оказалось вдвое больше кораблей, чем мы думали. И если союзники подведут... Гордон повернулся к Хелл Беррелу. - Вызовите посланников, срочно! Ведите их прямо сюда! Антаресец бросился из комнаты, но тут же вернулся. - Они уже здесь, принц. Через мгновение в кабинете появились послы, бледные, возбужденные. Гордон начал без церемоний: - Вы слышали, что два флота Шорр Кана идут к Полярной и Геркулесу? Я хочу знать, намерены ли союзники исполнить свой долг? Смертельно бледный посланник Полярной ответил: - Наши королевства будут верны своим обязательствам, если Империя не откажется от своих! Когда мы заключали договор, Империя обещала в случае необходимости применить Разрушитель! - Разве я не подтвердил, что так будет? - вспыхнул Гордон. - Обещали, но уклонились! Почему? А вдруг Шорр Кан говорит правду и вы действительно самозванец? - Черт возьми, да вы разве не видите, что это Зарт Арн?! - в бешенстве воскликнул Хелл Беррел. - Не знаем, - отрезал посол Геркулеса, впиваясь взглядом в лицо Гордона. - Наука позволяет сделать и не такое. - Тише! - приказал Гордон, в голове которого мелькнула смутная мысль. - Если я сейчас докажу, что я действительно Зарт Арн, что я могу применить Разрушитель и применю его, - поддержат ли королевства Империю? - Полярная - да! - не задумываясь, ответил Ту Шал. Докажите это, и я немедленно извещу столицу. Остальные присоединились к нему, а посол Геркулеса добавил: - Мы, независимые баронства, будем сражаться. Но лишь в том случае, если это не безнадежно. - Следуйте за мной! - приказал Гордон. Все поспешили из комнаты и через несколько минут, спустившись по винтовой лестнице, уже стояли в каменном зале, откуда начинался коридор, полный пульсирующего, мертвенно-белого сияния. - Вы должны знать, куда ведет этот тоннель и кто может войти в него! Смотрите же! - Гордон ступил в мертвенное сияние Волны, достиг камеры Разрушителя, ухватился за один из энергетических конусов - они стояли на роликовых платформах - и вывез его к пораженным послам. - Вы все еще считаете меня самозванцем? - Клянусь Небом, нет! - воскликнул Ту Шал. - Лишь настоящий Зарт Арн мог войти туда и остаться живым. Вся Галактика знает это! Остальные одобрительно зашумели. Гордон видел, что убедил их, что помощь Гирону обеспечена. Но теперь этого уже недостаточно. Он указал на конус. - Это часть Разрушителя. Я сейчас же принесу остальные, мы соберем аппарат и раздавим Шорр Кана! - Если так, мы выполним свои обязательства! Полярная будет сражаться с Облаком! - И Лира! И баронства! - раздались возбужденные голоса. Когда взволнованные посланники удалились, Гордон повернулся к антаресцу: - Вызовите сюда техников и отряд солдат, Хелл. Я вынесу остальное, и пусть аппарат установят на "Этне". Через час они уже стояли в космопорту, рядом с могучим линкором. Неподалеку высились еще два корабля. Другие давно умчались к месту великой битвы. Сверкали молнии, грохотал гром, хлестал дождь. Техники укрепляли серые конусы на носу корабля. Их вершины были направлены вперед, провода пропущены сквозь корпус в штурманскую каюту. Там установили куб трансформатора. Толстые кабели тянулись к мощным генераторам линкора. - Старт через десять минут! - доложил Валь Марланн, лицо его блестело. Гордон дрожал от напряжения и усталости.. - Проверю в последний раз. Время еще есть. Он выбежал под дождь, поглядел вверх, на огромный нос корабля. Укрепленные там серые конусы казались ничтожными. Невозможно поверить, что в таком маленьком аппарате таится непостижимо грозная сила. Но... - Две минуты! - закричал с трапа Хелл Беррел. Били колокола. Гордон обернулся. К нему кто-то бежал. Высокая, тонкая фигурка... - Лианна! Она кинулась в его объятия. Поднятое к нему бледное лицо было залито слезами и дождем. - Я должна была успеть, Зарт! Если вы не вернетесь, я хочу, чтобы вы знали! Я люблю вас! 35. БИТВА СРЕДИ ЗВЕЗД Хелл Беррел тащил его вверх по трапу. Гордон вырывался. Увидеть в последний раз ее стройную фигурку, бледное лицо, удивительные глаза... В последний раз! С лязгом захлопнулся люк. Взвыла стартовая сирена. И, набирая мощность, завели монотонную песню атомные турбины. - Старт! - объявили динамики, и в громе рассекаемого воздуха "Этне" ринулась в грозовое небо. Следом, как две материализовавшиеся молнии, взмыли корабли эскорта. Атмосфера провалилась вниз, вокруг разворачивалось полное звезд пространство.
в начало наверх
- Гирон на связи! - сообщил Хелл Беррел. - У Ригеля большое сражение. Флотилии Лиги идут на прорыв! В центре штурманской рубки, рядом с пультом Разрушителя, возникло стереоизображение адмирала. В иллюминаторе за его спиной полыхал пожар. Рвались атомные снаряды, горели обреченные корабли. Блики и тени играли на суровом лице флотоводца. - Мы ведем бой с двумя восточными эскадрами Лиги. Наши потери огромны, - устало доложил он. - Противник применил какое-то новое, неслыханное оружие... Вот он, секретный козырь Шорр Кана! Гордон быстро спросил: - Как оно действует? - Неизвестно, - ответил Гирон. - Корабли один за другим выходят из строя и не реагируют на сигналы. Из Геркулеса сообщают, что объединенный флот баронов двинулся навстречу двум крупным группировкам противника. Эскадры Лиры, полярной и других союзных королевств полным ходом приближаются к нам с северо-востока. Но новое оружие Шорр Кана крайне эффективно! Я отступаю к западу, однако призраки Лиги все время просачиваются сквозь линию обороны. Должен предупредить - мы недолго продержимся при таких потерях! - Я иду с Разрушителем, но путь займет у нас много часов. И еще одно... - Гордон вспомнил: цель должна быть как можно компактнее. - Чтобы его применить, надо собрать флоты Лиги вместе. Сделаете? - Можно отступать юго-западнее, - помедлив ответил Гирон. - Будто мы идем на помощь баронам. Это позволит соединить обе атакующие неприятельские группировки. К моменту вашего появления поле боя сместится на запад от Денеба. Бог знает, что останется к этому времени от флота!.. Гирон отключился, но другие стереоустановки показывали в деталях битву, идущую по всему фронту близ далекого Ригеля. Помимо гибнущих в атомном пламени, радары демонстрировали и еще много безжизненных имперских кораблей, незаметно выбывших из сражения. - Они подсекают Гирону крылья, - буркнул Валь Марланн. - Как бы отступление не превратилось в бегство... Гордон отвернулся к иллюминаторам. Миновав группу маленьких солнц, "Этне" и ее эскорт спешили на юг. В мерном грохоте дюз линкор стремился вперед, с каждой минутой приближаясь к слабой искорке Денеба, куда стягивались сейчас все силы Империи. Гордон почувствовал приступ паники. Ему нет места в этой битве титанов! Как он осмелится поднять меч, способный уничтожить Галактику?.. - Силы небесные! Глядите, что творится у Геркулеса! - воскликнул Хелл Беррел. Стереопанорама, транслируемая одним из кораблей, являла собой непостижимое зрелище. Небо близ гигантского шарового скопления было усеяно точками света. Они вспыхивали и тут же гасли, каждая была залпом бортовой атомной батареи. Гордон не вполне понимал, что там происходит, опыт не мог подсказать ему подлинного значения этой гибельной пляски искр. Битва на немыслимых расстояниях, в которой корабли нащупывают друг друга радарами, а орудия стреляют по мгновенной команде электронных устройств, казалась ему нечеловеческой и неправдоподобной. Лишь постепенно стала проясняться общая схема сражения. Мерцающие огни медленно отступали к грандиозному рою солнц - линия фронта искрилась к северу и северо-западу от него. - Они отходят согласно плану Гирона, - проговорил Хелл Беррел. - Но у них осталась лишь половина флота! Валь Марланн метался от стерео к стерео. - Облачники бьют Гирона как хотят. Наши потери огромны! Изображение, на которое он указывал, демонстрировало обширный вихрь мерцающих искр, отступающих от Ригеля на запад. Но Гордон не мог воспринимать это как остальные. И не хотел. Нервы на пределе, а ему необходимо хладнокровие. - Сколько еще лететь? - спросил он Валь Марланна. - Часов двенадцать, не меньше. - Проклятый Шорр Кан! - выругался Хелл Беррел. Проклятые фанатики! Сколько лет они готовились к этому дню! Гордон подошел к пульту Разрушителя, в тысячный раз повторяя про себя услышанную от Джал Арна инструкцию. Но как действует роковая машина? Как чудовищный "луч смерти"? Или уничтожитель материи? При чем же здесь угроза Галактике?.. В страшном напряжении тянулись часы. Три корабля стремительно приближались к месту сражения. Но еще скорее ухудшалось положение императорского флота. Отходя на соединение с потрепанными силами баронов, в районе Медведицы Гирон встретился наконец с эскадрами союзных королевств. Здесь он развернул свои боевые порядки и на протяжении двух часов яростно сражался с настигшей его армадой Облака. Потом Гордон услышал команду Гирона. Закодированная, как и все остальные, она ясно прозвучала в стерео, восстановленная дешифрирующим устройством. - Дивизия Лиры, капитан Сандрелл! Выйти из туманности! Противник пытается прорваться между вами и дивизией Лебедя. - Призраки Лиги концентрируются у головы нашей колонны, - отозвался Сандрелл. - Но мы... Передача оборвалась. Ничего не понимая, Гордон слушал, как адмирал тщетно вызывает командира дивизии. - Опять то же самое! - в бешенстве воскликнул Хелл Беррел. - Корабль сообщает о приближении призраков и тут же навсегда умолкает! - Новое оружие Облака, - скрипнул зубами Валь Марланн. - Догадаться бы, что это такое! - Погодите, - сказал Гордон. "Оно поражает неприятельские корабли изнутри", - всплыла в памяти фраза Шорр Кана. - Возможно, я ошибаюсь, но вдруг они вводят нечто в атакуемый корабль по его собственному стереолучу? Каждый погибший передавал что-то по стерео! - Клянусь Небом, это возможно! - воскликнул Валь Марланн. - Если они используют стерео как несущую... Торопясь, он вызвал Гирона и сообщил о возникшем подозрении. Адмирал согласился - объяснение похоже на истину. - Надо вести передачу прерывисто, короткими импульсами, - заключил капитан "Этне". - Тогда они не успеют вовремя включаться в наш луч. И приготовьте глушители в стереорубках. - Попробуем, - кивнул Гирон. - Я велю всем перейти на импульсные пакеты. Валь Марланн поставил у своих стереоприемников людей с глушителями - портативными генераторами экранирующих электромагнитных полей. Подчиняясь приказу, корабли Флота выбрасывали теперь сообщения секундными порциями. - Кажется, помогло, - доложил адмирал. - Потери стали гораздо меньше. Но все равно - если через четыре часа вы не подоспеете, от нас ничего не останется. Турбины "Этне" и так работали на пределе. Маленькая эскадрилья стремилась с севера к белому маяку Денеба, а с востока к нему смещалось поле великой битвы: словно огненная волна, образованная пылающими, гибнущими кораблями. С юга на соединение с силами Империи и королевств спешили остатки отважного флота баронов. Армагеддон Галактики! Обе группировки Облака сошлись на востоке и ринулись в последнюю сокрушительную атаку. - Еще полчаса! - выдавил сквозь зубы Валь Марланн. До места сражения осталось совсем немного. И вдруг наблюдатель у главного радара воскликнул: - Призраки слева по борту! Последовал молниеносный обмен ударами. Едва Гордон заметил цель на экране радара, как пространство за иллюминаторами озарила слепящая вспышка. Орудия "Этне", управляемые мгновенными вычислителями, ответили оглушительным залпом. Космос вокруг вновь словно воспламенился от взрыва тяжелых снарядов, чуть не накрывших линкор. Многим позже вдали зажглись и погасли две слабые световые точки. - Один из наших погиб! - крикнул Хелл Беррел. - Но и мы поразили два призрака. Остальные затемнились и не посмеют больше открыться. Из стереоприемника раздался голос Гирона - импульсная передача была записана и преобразована в нормальную. - Принц Зарт, Лига заходит с фланга! Торопитесь! - Еще немного! - крикнул в ответ Гордон. В то же мгновение изображение изменилось. Вместо адмирала в рубке возникли бледные люди в черных мундирах. В руках они держали угрожающего вида стержни. Один из них выплюнул синюю молнию. Разряд пронесся над головой Гордона и врезался в металлическую стену. Вторжение стереоизображений! Фантомов, использующих стереолуч и способных убивать! Это длилось всего секунду. Щелкнуло импульсное реле, и облачники вместе со своим оружием растаяли в воздухе. - Так вот что они придумали! - воскликнул Хелл Беррел. - Неудивительно, что мы потеряли половину кораблей! - Включить глушители! - приказал Валь Марланн. Атака может повториться! "Этне" входила в зону битвы. Турбины работали с перегрузкой, воздух был насыщен электричеством. Гордон почувствовал, что волосы у него на голове шевелятся. Приближался решающий момент. Гирон выстроил флоты Империи и королевств в линию, прикрытую с левого фланга пылающим белым шаром Денеба. Тяжелые колонны Облака напирали на нее, силясь смять правый фланг. Пространство было наполнено пляшущим между звезд пламенем. Орудия "Этне" то и дело стреляли по призракам противника, появлявшимся из затмения для атаки. - Гирон, мы уже здесь! - закричал Гордон. - Перестраивайтесь и уходите на всех парах! - Тогда Лига прорвет наши заслоны, как бумагу, - возразил адмирал. - Не беспокойтесь, - ответил Гордон. - Быстрее! Стереоизображение Гирона опять сменилось вооруженными фантомами. Сверкнули синие молнии - и погасли, поглощенные полем глушителей. Тут же сработало реле, облачники исчезли. - Одних этих помех достаточно, чтобы решить исход битвы, - простонал Хелл Беррел. Гордон не отрывался от экрана радара. Колонны Гирона, растягиваясь и набирая скорость, отходили к западу. - Флот Лиги! - крикнул Валь Марланн. И Гордон увидел это - неисчислимое множество искр на экране, тысячи боевых кораблей. До них было уже не более 12 парсеков. Они преследовали Гирона, и Гордон знал, что настала пора действовать, что нельзя позволить им подойти ближе. Флот Империи был теперь за кормой, "Этне" осталась одна между ним и надвигающейся армадой. - Нацельтесь точно в центр их фронта, - хрипло приказал он и включил рубильники. 36. РАЗРУШИТЕЛЬ Стрелки измерителей ожили. Гул генераторов повысился в тоне - Разрушитель забирал от них мощность. Какая энергия концентрируется сейчас в конусах на носу линкора? Что говорил Джал Арн? "Уравновесь конусы... по измерителям... каждую пару... Включай... когда... все шесть... уравновешены..." Но они не желали уравновешиваться! Гордон тронул один регулятор, потом другой. Стрелки ползли к красным меткам, но с разной скоростью. По лицу Гордона струился пот. Он ощущал на себе взгляды товарищей. - Уже восемь парсеков, - тихо предостерег Валь Марланн. Три стрелки остановились на красном. Потом четвертая. Гордон подстраивал регуляторы. Пятая. "Этне" содрогалась от рева турбин. Пахло озоном. Шестая стрелка нехотя вползла в красный сектор и замерла. Гордон замкнул рубильник. Шесть бледных, прозрачных лучей вырвались из конусов на носу "Этне" и ушли в пространство. Как стрелы, пущенные в темноту. - Ничего не случилось! - простонал Хелл Беррел. Ни-че-го! Наверное это... Он не договорил. По экрану словно прошла помеха. Облако искр, обозначавшее приближающуюся армаду, задрожало. И тут же в его центре появилась черная точка. Она увеличивалась, пульсируя и дергаясь. Это был уже большой, растущий сгусток мрака. Необычной темноты, в которой свет просто отсутствует, но плотной, активной, всепожирающей тьмы, какой не видел еще никто из ныне живущих. Она разрасталась, поглотив половину неприятельского флота. - Боже небесный! - вскричал, побелев, Валь Марланн. - Он разрушает пространство! Невероятная правда открылась наконец помутившемуся рассудку Гордона. Он не понимал, как это возможно, однако результат был налицо. Разрушитель уничтожал не материю, но пространство! Пространство-время нашей вселенной - это четырехмерный континуум, погруженный во внеразмерную бесконечность. И энергия грозных лучей разрушала все больший его участок, выдавливая его прочь из космоса! Это промелькнуло в голове за долю секунды. Объятый мистическим
в начало наверх
ужасом, Гордон судорожно рванул рубильник. В следующее мгновение вселенная словно взбесилась. Будто руки гигантов швыряли беспомощный корпус "Этне". Огромная пламенная масса Денеба резво прыгала в пустоте. Звезды безумными кометами носились по небосводу. Вся вселенная, казалось, восстала против ничтожных людишек, посягнувших на ее основы... Гордон очнулся много минут спустя. Линкор еще раскачивался в яростных вихрях эфира, но звездное небо уже успокоилось. Валь Марланн держался за переборку и что-то кричал в микрофон. Он повернул к Гордону залитое кровью лицо. - К счастью, турбины выдержали, принц. Нас едва не бросило в Денеб. Да что там - многие звезды сдвинулись со своих позиций! - Отдача, - задыхаясь, сказал Гордон. - Это была отдача. Пространство устремилось в полость, пробитую Разрушителем. - Уцелели не только мы, - послышался от радара голос Хелл Беррела. Антаресец пристально вглядывался в экран. - Уничтожена лишь половина армады. Гордон содрогнулся. - Но я не смогу, не посмею! Его нельзя больше включать! - И не нужно, - успокоил его Хелл Беррел. Оставшиеся корабли в панике бегут к Облаку. В их бегстве нет ничего постыдного, подумал Гордон. Увидеть воочию, как на тебя рушится возмущенное небо, - это слишком много для смертного. Знай он заранее, какая сила таится в Разрушителе, он никогда не дерзнул бы ее развязать. Никогда, ни при каких обстоятельствах. Недаром Бренн Бир предостерегал против ее применения... - Дай бог, чтобы это больше не повторилось! 37. КОНЕЦ ДИКТАТОРА Из стерео слышались вызовы. Гирон жаждал выяснить, что произошло. - Противник в панике отступает, - сообщил Хелл Беррел. - Наш долг - окончательно сокрушить его и свергнуть Шорр Кана. Нельзя упустить этот шанс! Гирон согласился, и началась многочасовая гонка по просторам Галактики. "Этне" и корабли Гирона по пятам преследовали остатки разбитой армады, однако тем удалось укрыться за непроницаемой завесой Облака. У границы туманности имперский флот остановился, нужно было решить, что делать дальше. - Идти за ними внутрь опасно, - заявил Гирон. Навигация там сложна, и возможны засады. - Предъявим им ультиматум, - предложил Гордон. Потребуем безоговорочной капитуляции. - Шорр Кан не пойдет на это, - возразил Хелл Беррел. Тем не менее после недолгих споров луч телестерео был направлен к Талларне. Роль парламентера взял на себя Гордон. - Мы обращаемся к правительству Темных Миров! Облако окружено и находится под прицелом Разрушителя. Вас спасет только немедленная капитуляция. В противном случае весь этот район навсегда исчезнет с карты Галактики!.. Гордон знал, что блефует, однако надеялся, что враг об этом не подозревает. Ответа не было долго. Лишь спустя два часа, после повторного обращения, в стереоприемнике появилось несколько испуганных облачников. Передача велась из цитадели Талларны. - Мы согласны на ваши условия, принц Зарт. Наши корабли будут разоружены. Вы сможете войти сюда через несколько часов. - Коварство Шорр Кана общеизвестно! - предостерег Валь Марланн. - Где гарантия, что он не употребит эти часы на организацию обороны? Облачник покачал головой. - Тирания Шорр Кана свергнута. Он отказался капитулировать, и нам пришлось взять власть в свои руки. Смотрите! Изображение изменилось. Гордон узнал мрачную комнату, где он впервые увидел диктатора и откуда, вероятно, тот руководил попыткой галактического переворота. Окруженный вооруженными облачниками, Шорр Кан полулежал в неудобном кресле. Лицо его было белым, как мрамор, в боку зияла глубокая рана. Его тусклые глаза на миг прояснились, увидев Гордона, на губах появилась болезненная улыбка. - Вы выиграли, - тихо произнес он. - Я не мог предположить, что вы все-таки осмелитесь... Недооценил. Но я ни о чем не жалею. Жизнь у человека одна, и свою я использовал до конца. В глубине вы точно такой же, за это мне и нравитесь... - Его темноволосая голова поникла, голос упал до едва различимого шепота. - Может, я остаток вашего мира, Джон? Может, я опоздал родиться?.. Тело диктатора обмякло - он был мертв. Гордон ощутил странную, непонятную грусть. Жизнь загадочна в своих поворотах. У него не было причин любить Шорр Кана, но все же, но все же... - Что он сказал, принц Зарт? - озадаченно поинтересовался Хелл Беррел. - Я не совсем понял... Его вопрос потонул в ликующих криках. Радостная весть о победе распространилась по Флоту. Через два часа Гирон начал вводить в Облако свои корабли, их направляли маяки Талларны. Авангард сообщил, что остатки армады стоят в доках и разоружаются. - Я оставил вам эскорт, принц, - сказал по стерео Гирон во время очередного сеанса. - Представляю, как вам не терпится вернуться в Троон. - Эскорт не нужен, - помолчав, ответил Гордон. Валь, мы отправляемся немедленно. 38. ПУТЬ К ЗЕМЛЕ "Этне" двинулась в долгий обратный путь через всю Галактику, направляясь к Канопусу. Но уже полчаса спустя Гордон отдал новый приказ. - Поворачивайте к Солнцу, Валь. Наша цель - Земля. - Но нас ждет столица, принц Зарт! - изумился Хелл Беррел. - Вся Империя сходит с ума от радости и нетерпения! - Нет, сначала на Землю, - покачал головой Гордон. Есть одно неотложное дело. Им пришлось подчиниться. Линкор взял курс на север, к далекой желтой искорке Солнца. Гордон часами сидел у иллюминаторов, погруженный в странное, усталое оцепенение. Наконец-то! Наконец-то он возвращается на Землю, в свой мир и свою эпоху. И в свое собственное тело. Он смотрел на сияющие звезды Галактики. Далеко-далеко на западе сверкал яркий маяк Канопуса, и Гордону казалось, что он видит Троон, ликующие толпы народа... Он вспомнил Лианну, и волна слепого отчаяния вновь и вновь поднималась в его душе. Он дремал, просыпался и снова погружался в тревожный сон. Время утратило всякий смысл. Шли дни, и наконец он увидел в иллюминаторе знакомый желтый диск Солнца. "Этне" приближалась к зеленой Земле, падала к ее освещенному солнечными лучами восточному полушарию. - Приземлитесь на прежнем месте, - попросил Гордон. Вы, помните где это, Хелл. Башня среди снеговых гималайских пиков была такой же, какой он ее оставил. Как давно это было! "Этне" мягко опустилась на маленькое плато. - Я должен заглянуть в лабораторию. Со мной пойдет Хелл Беррел. - Гордон посмотрел на удивленные лица своих товарищей, и у него перехватило дыхание. - Давайте пожмем друг другу руки. Вы самые лучшие друзья, какие только бывают у человека. - Вы как будто прощаетесь, принц, - встревожился Валь Марланн. - Что, во имя Неба, вы собираетесь там делать? - Не беспокойтесь. - Гордон с усилием улыбнулся. Через несколько часов я вернусь. Они обменялись рукопожатиями. Потом Гордон и Хелл Беррел вышли на морозный воздух. В лаборатории, среди приборов, сооруженных Зарт Арном и его покойным наставником, Гордон попытался припомнить все, чему учил его Вель Квен. Как давно это было! Тщательно проверил усилитель и передатчик. Хелл Беррел наблюдал за ним с нарастающим беспокойством. - Хелл, мне потребуется ваша помощь. Но обещайте: вы сделаете все, как я попрошу, даже не вполне понимая смысл того, что делаете. - Я исполню любое ваше приказание, мой принц! - пылко воскликнул антаресец. - Но все-таки мне хотелось бы знать, чем это кончится. - Через несколько часов вы полетите к Троону, и ваш принц будет с вами. А теперь ждите. Гордон надел шлем телепатического усилителя. Удостоверился, что он настроен на индивидуальную частоту Зарт Арна, повернул выключатель. Сосредоточился, чтобы бросить усиленную аппаратом мысль в необъятную бездну времени. "Зарт Арн! Вы меня слышите?" Ответа не было. Вновь и вновь посылал он мысленный вызов - безрезультатно. Час спустя Гордон повторил попытку. Тщетно. Хелл Беррел терпеливо ждал. Время шло. Еще одна. отчаянная попытка. "Слышите ли вы меня, Зарт Арн?" И вдруг в голове у него возникла слабая ответная мысль. "Джон Гордон! Господи, а я уже потерял надежду! Но почему говорите вы, а не Вель Квен?" "Он погиб, - быстро ответил Гордон. - Убит солдатами Лиги. Была галактическая война. У меня не было возможности вернуться на Землю. Теперь я здесь готов к обмену. Тайну моей личности узнал лишь один человек, но он тоже мертв." "Гордон! - мысль Зарт Арна была сбивчивой, возбужденной. - Так вы верны своему обещанию! Война, и Вель Квен погиб! Вы могли остаться там, в будущем, но не сделали этого! У меня тоже были неприятности! Я не помнил вашего прошлого и на время попал в больницу..." "Давайте о деле, Зарт, - прервал его Гордон. Времени не так много. Думаю, я смогу подготовить аппаратуру обмена, Вель Квен мне все объяснил." Он мысленно повторил все операции, которые надлежало выполнить. Зарт Арн внимательно слушал, иногда поправляя. "Но кто включит передатчик?" "Мой друг Хелл Беррел. Он не посвящен в тайну, но сделает все, что я попрошу". Гордон снял шлем и обернулся к встревоженному антаресцу. - Вот теперь мне нужна помощь. - Он указал на передатчик. - Когда я дам знак, включите вот это. Хелл Беррел кивнул. - Сделаю. Но что тогда будет? - Не могу вам сказать, Хелл. Но мне это не повредит. Клянусь Небом! Он крепко пожал руку товарища, снова надел шлем. "Готовы, Зарт?" "Готов, - отозвался принц. - Спасибо за все. Прощайте!" Гордон поднял руку. Услышал, как Хелл включает рубильники. Передатчик загудел, и Гордон почувствовал, что проваливается в зияющую черную пропасть. 39. ВОЗВРАЩЕНИЕ Он медленно приходил в себя. Голова болела, тело было чужое. Он шевельнулся, открыл глаза. Он лежал в знакомой постели, в своей маленькой нью-йоркской квартире, в тесной, темной комнатке. Дрожащей рукой включил свет, встал и посмотрел в зеркало. И увидел обветренное лицо Джона Гордона. Свое лицо! И свою сильную, коренастую фигуру. Значит, это был только сон? Нет! Неуверенно переставляя непослушные ноги, Гордон подошел к окну. Здания и огни Нью-Йорка показались ему жалкими и нелепыми - мысли все еще были полны великолепием Троона. Он взглянул в звездное небо, и глаза затуманила влага. Туманность Ориона была лишь слабой звездочкой, подвешенной к поясу гиганта-созвездия. Белая точка Денеба мерцала над горизонтом. А Канопуса не было вообще, он прятался где-то за горизонтом. Но сквозь пропасть пространства и времени Гордон видел волшебные башни Троона.
в начало наверх
- Лианна! - прошептал он. По лицу струились слезы. Непреодолимая бездна навсегда отделила его от той, которую он любил. Нет, забыть ее он не сможет. Но здесь другая жизнь, другое существование... Утром Гордон пошел в свою страховую компанию. Совсем недавно он выходил из этих дверей, предвкушая невероятные приключения. Недавно? С тех пор прошла целая жизнь! Шеф встретил его приветливо. - Гордон, как себя чувствуете? Когда вы вышли из больницы, доктор Уиллис высказал надежду на скорое выздоровление. Но все-таки покажитесь ему. Уиллис, главный врач больницы, поднялся навстречу Гордону, широко улыбаясь. - Как ваша амнезия, Гордон? - Нормально. Я уже все вспомнил. - Вот и чудесно! - обрадовался доктор. - Честно говоря, я боялся, что получится, как у девушки из соседней палаты. Рут Аллен, помните? Она лишилась рассудка от шока и лежит в перманентной коме. Не составляло большого труда догадаться, что произошло. Незнание этого мира, очевидно, привело Зарт Арна в психиатрическую больницу, и Уиллис лечил его от временной потери памяти. - Я вполне здоров, доктор, - повторил Гордон. Хотелось бы поскорее начать работать. В последующие дни только работа удерживала его от полного отчаяния. Давала то, что другим дают алкоголь или наркотики. Возможность забыться. Но бывали ночи, когда он лежал без сна и смотрел в окно на мерцающие звезды, которые навсегда останутся для него могучими солнцами, и видел лицо Лианны... Как-то недели через две после его возвращения шеф сказал: - Гордон, я опасался, что болезнь помешает вашему продвижению. Однако вы работаете хорошо. Полагаю, скоро вы станете помощником заведующего отделом. Гордон едва не разразился безумным смехом. Помощником? Он, принц Империи, пировавший со звездными королями в пышных залах Троона? Он, руководивший союзным флотом в великой битве у Денеба? Он, разгромивший Лигу и потрясший саму Галактику?.. Но Гордон не засмеялся. - Надеюсь оправдать ваше доверие, сэр. Вечером он снова сидел в своей комнате у распахнутого окна и с болью в сердце смотрел на звезды. В дверь постучали. - Войдите. В дверях стояла девушка, которую он никогда раньше не видел, - красивая, бледная, темноволосая. - Здравствуйте. Меня зовут Рут Аллен, - робко сказала она. - Рут Аллен? - переспросил Гордон, смутно припоминая. Да! О ней говорил доктор Уиллис. Шок, потеря рассудка, перманентная кома... А сейчас она смотрела на него ясными глазами, и вдруг лицо ее словно стало прозрачным, и сквозь ее черты Гордон увидел другое лицо, другие глаза... Это было безумие, сумасшествие. Он вскочил. - Лианна! Она неловко ступила вперед, руки обвились вокруг его шеи, щека прижалась к его щеке. - Джон Гордон! Так вы узнали меня даже в этом облике? Я знала, что вы узнаете. Глаза ее, полные слез, смотрели ему в лицо. Совсем другие глаза, но все же глаза Лианны... - Зарт Арн рассказал мне все, когда вернулся в Троон. А когда понял, что я люблю вас и всегда буду любить, то отправил меня сюда, в ваше время. Я его попросила, и он это сделал. Вспомнил, что здесь есть девушка, рассудок которой потерян навсегда. И он переслал меня в ее тело... Гордон был ошеломлен. - Господи, Лианна, но это невозможно! Ваша телесная оболочка... Она ответила улыбкой, которую он так любил. - Тело принцессы Фомальгаута погружено в перманентную кому. Не будем говорить об этом. - Но я не могу принять такую жертву... Вы должны вернуться... Первобытная Земля покажется вам варварской... Ее глаза повелительно блеснули. - Я останусь здесь, Джон Гордон, и запрещаю вам обсуждать эту тему! Он зарылся лицом в ее теплые мягкие волосы. - Лианна! Лианна... ...Сумерки сгущались в ночь. Они сидели рядышком у окна. Она рассказывала о возвращении Зарт Арна в Троон. - Он плакал, Джон Гордон! Он не мог говорить, когда услышал, как вы сражались за Империю! - Она глянула в усеянное звездами небо. - Все они теперь там - Зарт и его Мерн, Джал и Зора и все остальные. Очень далеко, правда? А мы здесь. Это теперь наш маленький мир. Наш дом. Здесь уютно и тихо, нет войн и нет Разрушителя. Это лучшее место в Галактике... Гордон уже не возражал. Он искал приключений, но нашел нечто гораздо большее. Да, он многое повидал, но нигде еще не было так хорошо. Он сидел с ней рядом, и они вместе смотрели на великолепие звезд над мирными огнями Нью-Йорка.

ВВерх