UKA.ru | в начало библиотеки

Библиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежная | фантастика русская | литература зарубежная | литература русская | новая фантастика русская | разное
Анекдоты на uka.ru

 Дуглас ХИЛЛ

    ВОЕННЫЙ ДИКТАТОР ГАЛАКТИКИ




ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. СМЕРТЬ МИРА


 1

Смеркалось.  Он  шагал  по  грязным  улицам.   Боль   горячим   огнем
разливалась по каждой клеточке тела, но он загнал ее в уголок  сознания  и
как будто бы забыл о ней.
Окружающее мало радовало глаз. Он находился на бедной, незначительной
планете, название которой - Коранекс -  ничего  ему  не  говорило.  Вокруг
космопорта теснился жалкий, неряшливый городишко,  полустанок  на  главных
космических  дорогах,  который  как  магнитом   притягивал   фрахтовщиков,
торговцев, кочующих техников, космических  скитальцев  любого  пошиба.  Он
искал этих людей. Они, скорее всего, могли иметь ту информацию, в  которой
он отчаянно нуждался.
Он осторожно пробирался  сквозь  грохот  и  блеск  улиц,  заполненных
праздношатающейся  публикой,   мимо   кричаще   безвкусных   аттракционов,
предлагавших утомленным космосом приезжим все - от обычных голоэкранов  до
зловещих в полутьме  наркоавтоматов.  Он  методично  переходил  из  одного
питейного заведения в другое, уделяя особое внимание официантам, швейцарам
и барменам - тем, кто имел возможность собирать и очищать от плевел  слухи
и разговоры сотен своих посетителей.
Он следил за лицами в толпе. Многие оглядывались на него  с  искоркой
любопытства, на мгновение их интерес  привлекала  его  высокая,  худощавая
фигура,  сдержанная  гибкость  движений  и  черно-серая  форма   с   ярким
небесно-голубым кругом на плече и груди. Иногда кто-нибудь, бросив на него
любопытный взгляд, смотрел вторично - с узнаванием в глазах. Тогда человек
в  форме  останавливался,  перехватывал  этого  человека  и  задавал  свои
вопросы.
Каждый раз одни и те же ответы. Пожатие плечами, покачивание  головой
- отрицание. Иногда тень участия,  намного  чаще  -  пустота  безразличия.
Населенная Галактика велика, у каждого свои заботы.
Его не удерживали, и он, как это было на десятке или больше планет до
Коранекса, шел до тех пор, пока боль  не  потребовала  всего  внимания,  а
сумерки не сгустились до глубокой ночи. Голова оставалась высоко поднятой,
плечи не опустились,  ибо  военная  выучка  всей  жизни  не  стирается  за
несколько месяцев ни  болью,  ни  усталостью,  ни  одиночеством,  ни  даже
отчаянием.
Отчаяние, однако, было рядом, готовое схватить его. Он знал,  сколько
остается времени на поиски. Хорошо, если не меньше, чем он уже потратил. И
все-таки  за  прошедшие  несколько  месяцев  он  не  нашел  ничего,  кроме
случайных намеков, расплывчатых, разрозненных. Их хватало  на  продолжение
поисков  и  не  хватало,  чтобы  искать  целеустремленно,  в  определенном
направлении.
Но он продолжал искать. Больше ему ничего  не  оставалось.  И  жгучая
боль в теле - ничто по сравнению с непреклонной,  мстительной  решимостью,
подвигавшей его на поиски.
Он - Кейлл Рэндор, когда-то самый  молодой  и,  как  говорили,  самый
лучший командир Ударного полка 41-го Легиона планеты  Морос,  а  теперь  -
солдат без армии, бездомный скиталец без роду и племени.
Умирающий скиталец.


Полумрак полупустого бара вонял пролитым спиртным  и  немытым  телом.
Бармен - чужак, выходец из  "измененных  миров",  где  аборигены  за  века
претерпели изменения, мутировали. Приземистый лысый недомерок с  оранжевой
кожей. Но когда Кейлл задал свои вопросы, он в ответ пожал плечами - точно
так же как все остальные, кого Кейлл встречал во время поисков.
-  Легионеры?  Слышал,  что-то  случилось  с  ними.  Больше   ничего.
Вообще-то, мне некогда рот разевать да  собирать  слухи.  Надо  заниматься
делом.
Недомерок с оранжевой  кожей  собрался  отвернуться,  однако,  подняв
глаза на Кейлла, передумал. Выражение лица Кейлла не изменилось, но что-то
в его глазах подсказало бармену, что если  он  повернется,  ему  может  не
понравиться то, что произойдет потом.
Кейлл вытащил горсть пластиковых вафель - галактических  кредиток,  -
выбрал одну и положил на стойку.
- Найдется такой, - спросил он спокойным тоном, - у кого  есть  время
прислушиваться к сплетням?
Рука бармена накрыла кредитку. Он не спеша думал.
- Пожалуй, - ответил он наконец.  -  Краск,  пилот  грузовика.  Часто
слоняется, имеет длинные уши и длинный язык. Может, он что-то знает.
- Где его найти?
Оранжевый недомерок хмыкнул.
- Где-нибудь в закоулке, смертельно пьяным, если  он  не  вернулся  в
порт. В порту он спит на своем корабле.
Кейлл кивнул и вышел из бара. Он вроде  бы  не  заметил,  как  бармен
сделал быстрый знак кучке крепко сбитых мужчин, склонившихся над  выпивкой
за соседним столиком.


Позевывая, страж порядка  показал  на  грузовой  корабль,  владельцем
которого был  человек  по  имени  Краск.  Потрепанный  корпус,  пузатый  и
неприглядный, как все грузовики, - и в нем никого.
Кейлл сел, настроившись ждать. Он  не  позволял  себе  надеяться,  не
позволял себе думать, что  Краск  может  что-нибудь  знать  или  что  это,
скорее, всего-навсего очередной тупик. Он просто прислонился к  кораблю  -
расслабленный, сосредоточенный, бесконечно терпеливый - и ждал.
Вскоре, как он  и  был  наполовину  уверен,  пришли  мужчины.  Четыре
коренастых тени в тусклом свете,  в  основном  сосредоточенном  на  низких
постройках напротив плоской пластибетонной поверхности космодрома.
Они выстроились перед Кейллом  и  медленно  оглядели  его  с  ног  до
головы. Все одинаковые, толстомясые, с признаками ожирения,  в  измазанных
землей комбинезонах, с тяжелым взглядом пустых глаз - космические  летуны,
обслуживающие короткие рейсы, люди, которым больше  по  душе  работать  на
грани нарушения закона во внутренней торговле, чем во внешней.
Самый крупный из них, почти облысевший, стоял немного  впереди  троих
остальных, как бы подчеркивая, что он вожак.  Кейлл  медленно  выпрямился,
оторвался от корабля, все еще спокойный и расслабленный.
- Я Краск, - заявил лысеющий. - Это ты хочешь послушать о легионерах?
Кейлл кивнул.
- Ты и сам легионер?
- Верно.
- Так... Жаль мне твою планету.
Сказано это было так, словно Краск посочувствовал какой-то пустяковой
неприятности вроде головной боли.
Выражение лица Кейлла оставалось прежним.
- Мне сказали, ты можешь мне кое-что рассказать.
- Могу, - подтвердил Краск. - Сколько это будет стоить?
- Смотря что ты расскажешь.
Верзила фыркнул.
- Хочешь, чтобы я рассказал тебе все, что знаю, а  ты  назовешь  цену
потом?
- Я не обману, - ответил Кейлл.
- Проще простого назвать нам примерную цену, - упрямо ответил Краск.
Кейлл вздохнул.
- У меня около трех тысяч галаксов. Я смогу заплатить тебе.
На  мгновение  ему  припомнился  день,  когда  он   раскурочил   свой
одноместный истребитель, изъяв все вещи, без чего можно было  обойтись,  -
второй космический костюм, аварийную капсулу, часть оружия, запчасти  -  и
продал, чтобы финансировать свои поиски.
Краск облизнулся.
- Деньги с тобой?
- Не здесь. На корабле. - Кейлл кивнул в темноту космопорта,  где  на
центральной посадочной площадке ждал его корабль, на том самом месте, куда
он посадил его.
- Тогда пошли, - неприятно ухмыльнулся Краск, - возьмешь деньги.
- Останемся здесь, ты расскажешь, что знаешь,  потом  я  иду  и  беру
деньги.
Краск засмеялся еще противнее.
- Ты ничего не понял. Ты бродяга, никто. Ты никого здесь не знаешь, и
тебя никто не знает. Значит, никто не поднимет тревоги, если тебя найдут в
грязной канаве. С бродягами такое часто случается.  Напьются,  ввяжутся  в
скандал, и их убивают. Никого это не волнует.
С этими словами Краск сунул мясистую руку в карман  и  достал  тонкий
пластиковый цилиндр.  Иглострел,  заряженный,  скорее  всего,  смертельным
ядом, - узнал оружие Кейлл, - а не усыпляющим.
Трое  спутников  Краска  тоже  вынули  оружие.  У   двоих   оказались
металлические дубинки с утолщением на конце - любимое  оружие  подонков  с
задворок всех миров. У третьего неожиданно появился светящийся термический
нож,  лезвие  которого  нагревалось  так,  что  не  резало,  а   прожигало
большинство материалов, в том числе и человеческое тело.
Кейлл стоял спокойно,  казалось,  не  собираясь  двигаться  с  места.
Однако, он сгруппировался, заняв устойчивую позицию, изготовился.
Похоже, неравные силы.
Головорезы   ухмылялись.   Они   считали   себя   вчетверо   сильнее:
решительные,  хорошо   вооруженные   -   против   одного   безоружного   и
беспомощного.
Но им противостоял легионер Мороса, человек, чей народ с детских  лет
обучался высочайшему  искусству  боя.  Человек,  который  в  течение  двух
последних лет  по  праву  брал  первые  призы  в  каждом  виде  состязаний
ежегодных всепланетных Военных игр. Многие из этих медалей -  за  бой  без
оружия.
Поэтому Краск еще  только  поднимал  иглострел,  а  Кейлл  уже  начал
действовать.
Он не дал ни намека, ни  предупреждения,  не  напрягся,  не  встал  в
стойку. Он просто упал на бок.
Правая рука коснулась пластибетона и напряглась, удерживая вес  тела.
Опираясь на ладонь, тело описало  горизонтальный  полукруг;  ноги  летели,
словно коса.
Один ботинок подсек ногу вооруженного дубинкой. Носок второго  ударил
по мясистому запястью руки с иглострелом.
Хруст сломанной ноги почти заглушил голос завопившего от боли Краска.
Пока иглострел летел в темноту, Кейлл успел сложить тело, как  пружину,  и
вскочить на ноги.
Ошеломленный Краск покачивался, стеная и прижимая к себе поврежденное
запястье. Сбитый Кейллом поклонник  дубинки  пытался  встать  на  ноги,  а
второй только начинал поднимать свою. Кейлл снова с неимоверной  быстротой
сорвался с места и  поднырнул  под  занесенное  оружие.  Хрустнуло  ребро:
локоть Кейлла обрушился на  грудь  противнику,  тот  вскрикнул  и  потерял
сознание.  Кейлл  так  же  стремительно  выбросил  левую  ногу   и   точно
рассчитанным ударом  погрузил  носок  ботинка  в  отвислый  живот  первого
здоровяка с дубинкой. Тот отлетел и столкнулся  с  четвертым,  вооруженным
ножом. Оба повалились на землю.
Человек с ножом вскочил и удивленно  уставился  на  спокойно  ждущего
Кейлла. Затем термолезвие описало в воздухе светящуюся  дугу:  замахнулся.
Раскаленный добела нож полетел к Кейллу, тот с виду лениво отклонился.  Но
противник не уследил за  движением  руки  легионера,  молнией  метнувшейся
вверх и перехватившей нож за изолированную рукоятку.
Не останавливая его движение, Кейлл нажал на выступ, выключая лезвие,
и взмахом кисти и предплечья послал нож назад.
Он метнул его вперед рукояткой, так как  не  хотел  убивать.  Тяжелая
рукоятка  с  глухим  шлепком  врезалась  точно   между   глаз.   Противник
опрокинулся на спину и затих.
Кейлл прошел мимо скорчившихся на земле  громил,  схватил  Краска  за
шиворот комбинезона и без усилий посадил его.
- Мне нужна информация, - спокойно сказал он. - Немедленно.
- Ты сломал мне руку, - проскулил Краск.
Кейлл потуже скрутил воротник на толстой шее.
- Шея сломается так же легко.
- Не надо... подожди! - выкрикнул полузадушенный Краск. - Я расскажу!
- Ну же, - стальная хватка немного ослабела.
- Правда, я знаю не много, - пробормотал Краск.

 
в начало наверх
Кейлл другой рукой схватила Краска за тяжелый подбородок и отогнул его голову назад. - Советую что-нибудь припомнить, - угрожающе проговорил он. - Хорошо! Подожди! - Захват снова ослаб, и Краск, хватая воздух, начал выплевывать слова: - Просто болтовня в баре, понятно? Несколько недель назад, когда все судачили о твоей планете, гадая, как это случилось. Масса слухов... - Каких слухов? - Да всякая болтовня о космосе, ты же знаешь. Одни полагали - вспышка солнца, другие - столкновение с чем-то из космоса. Никто толком не знает. Потом один парень, пилот грузовоза, сказал, что видел нескольких легионеров. Двоих-троих. Они, как и ты, искали остальных. - Что говорил о них грузовоз? - Почти ничего. Он не разговаривал с ними. Один из них был настоящий великан - выглядел опасным. Но этот парень, грузовоз, слышал, что легионеры собираются основать где-то базу. Кейлл потуже скрутил воротник: - Где? - Слушай, полегче, а? - слабо запротестовал Краск. - Где-то невдалеке от Солтрениуса. Это все, что он говорил. Правда! Я больше ничего не знаю. Ни слова не говоря, Кейлл отшвырнул его в сторону, повернулся и быстро пошел к своему кораблю. Он вполне владел собой, однако, пульс его участился, глаза горели, в них светилась зарождающаяся надежда. Он не впервые слышал о том, что где-то кто-то видел легионеров, кидался по зыбкому следу и попадал в неизбежные тупики. На этот раз другое! Конечно же, постоянная база! Ее надо основать, а потом, чтобы собрать всех на ней, разослать весть, которую услышит кто-нибудь из оставшихся в живых моросцев. Над ним возвышался четко очерченный клиновидный корабль. Он вспрыгнул на аппарель, протиснулся в герметически закрывшийся за ним люк, вошел. Привязываясь в подвесном надувном кресле, он быстро включил панель управления и ввел данные в компьютер. С нежным жужжанием включилась система жизнеобеспечения, и через несколько мгновений корабль с воем поднялся в ночь на почти невидимом столбе энергии. Проносясь через территориальное пространство Коранекса, Кейлл взял себя в руки и вновь обрел спокойствие и терпение. Глаза и руки двигались автоматически, сохраняя точность траектории убытия, а сознание так же автоматически подробно разбирало предстоящее путешествие. Он знал, что топливный стержень требует замены, но, наверное, выдержит. Регенератор воздуха в норме, пищевых концентратов и всего прочего достаточно. К счастью, до самой планеты Солтрениус не придется делать остановки. Почему, лениво подумал он, несколько легионеров - двое? трое? - выбрали такое место? Малозаселенный мир в крошечной системе вдали от главных космических путей. Что это может дать? И кто, гадал он, тот легионер-великан, которого грузовоз описал Краску, как "опасного с виду"? Но Кейлл давно знал: бесполезно задаваться вопросами, на которые нет ответа. Ответы будут, когда он прилетит на Солтрениус. Он вышел в глубокий космос. Планета, которую он только что покинул, уменьшилась на заднем экране до маленького блестящего диска. Другие экраны - передний и боковой - показывали знакомую панораму: бесчисленные яркие точечки, составлявшие Населенную Галактику людей. Кейлл ввел дополнительную информацию в компьютер, который исследовал свою невероятную по объему память в поисках координат планеты Солтрениус, и задал курс. Точки на экранах замерцали и расплылись. Компьютер переводил тягу корабля с планетарной на сверхсветовую - на ней корабль мог за несколько дней пересечь всю Галактику. Обзорные экраны опустели. Бесформенная пустота сомкнулась вокруг Кейлла и его корабля. При сверхсветовой они как бы уже не присутствовали во вселенной. Двигаясь невообразимо быстрее скорости света, корабль шел через нуль-пространство, оставляя за собой обычные пространство и время. У Кейлла осталось лишь внутреннее чувство времени, чтобы отметить оценку компьютера о прибытии на Солтрениус часов через десять. Он откинулся в подвесном кресле и позволил усталым глазам закрыться. Ночь была долгой. И где-то за пределами жесткого самоконтроля жгла и разливалась по всему телу боль. И все-таки, засыпая, он чувствовал безумную радость. Теперь, по крайней мере, у него появился шанс найти себе подобных. И тогда, возможно, он получит ответы на все вопросы. Даже - если позволит судьба - даст выход горькой ненависти и мести, которые жгли сильнее любой физической боли. Но эта мысль, все мысли пропали, когда он погрузился в сон. И с приходом сна, как бы из серой пустоты, окружавшей мчащийся корабль, появились сновидения. 2 Сначала сновидения, как всегда, были отрывочными. Обрывочные, ускользающие картины сурового и негостеприимного мира, холодной обширной пустыни, где высились зубастые горы. Это был мир Кейлла Рэндора - планета Морос в системе белой звезды на дальней окраине Населенной Галактики. Суровый мир дал суровые условия жизни космическим колонистам, сделавшим его своим домом давно, во время Расселения, когда человеческая раса рассеялась на миллионах планет Галактики в поисках тех тысяч миров, что были пригодны для жизни людей. Морос оказался одним из них благодаря наличию годной для дыхания атмосферы, скудной растительности и воды, которой едва хватало в центральных районах. На нем была своя жизни - человекообразные рептилии причудливых форм, смертельно опасные песчаные кошки, громадные горные рогатые мамонты, заросли стелющихся растений, питающихся живой плотью, - все такие же грозные и опасные, как сама пустыня. И все-таки они выжили, те первые космические переселенцы, - выжили и приспособились к своему новому дому. Суровые условия планеты сделали самих поселенцев и их отпрысков крепкими, самостоятельными, полагающимися только на себя людьми, познавшими необходимость порядка, стабильности и дисциплины в своей жизни. Прочему почти не оставалось места - иначе на Моросе нельзя было выжить. И все же дисциплина не навязывалась сверху. Она принималась, как принимается религия, каждым человеком - жителем этого мира. Детям, когда их отнимали от груди, приходилось туго. Дисциплина становилась основным фактом жизни. То же самое было, пока они сами привыкали к дисциплине и порядку. Так люди Мороса учились бороться, защищаться. Борьба с враждебными животными, жестокой окружающей средой тоже была фактом жизни, существенным для самой жизни. Люди Мороса учились сами и учили своих детей всему необходимому для того, чтобы выжить в любых угрожающих их жизни условиях. Сюда входило обязательное обучение способам самозащиты и боя - без оружия или с самым разным. Люди жили, число их росло, они даже находили определенное удовлетворение в трудностях своей суровой, аскетической жизни. Но Морос - бедная планета - немного мог предложить остальной Галактике. Веками о нем не вспоминали, веками не посещали. И все это время люди совершенствовали и оттачивали свое умение выживать, становясь все суровее, независимее, самостоятельнее, и все больше были предоставлены сами себе. Они целой планетой превратились в самых искусных, самых боеспособных мужчин и женщин в Галактике. И все же народ Мороса никогда не терял своей дружелюбности. В их мире правили общительность, сотрудничество, участие, взаимопомощь и поддержка. Люди с Мороса жили мирно. Соревнования сводились к ежегодному празднику - Военным играм. Условия и образ жизни моросцев были таковы, что эгоизм, жадность, пагубное честолюбие, равнодушие к нуждам других - все эти антиобщественные, не способствующие выживанию явления были почти неизвестны. Другие населенные людьми планеты стали медленно осознавать уникальность Мороса. И увидели то, чего сам народ Мороса не понимал: на самом деле это не бедная планета, ибо она обладает особым природным ресурсом. У нее есть боевое искусство населения. Постепенно людей с Мороса начали приглашать применить это искусство, торговать им, как торгуют полезными ископаемыми или пищевыми продуктами. Моросцы стали вывозить в Галактику свое искусство - небольшие группы бойцов, мужчин и женщин за значительные суммы отправлялись участвовать в малых войнах на той или иной планете. Они стали теми, кого на древнем языке людей называли наемниками. Они узнали, насколько превосходно обучены по сравнению с прочими солдатами Населенных Миров. Узнала это и остальная Галактика. Вскоре предложений стало поступать больше, чем моросцы могли принять, и Морос познал процветание. Имея такой доход, народ Мороса приобрел новое, современное оружие и технику. Они закупили космические корабли - от одноместных истребителей до громадных боевых крейсеров - и создали грозный флот. Они стали посещать другие миры, изучали передовые способы ведения боя и увозили эти знания домой, чтобы сделать их достоянием своего народа. Так на Моросе возникли вооруженные силы, в которые при необходимости могли объединиться все взрослые на планете. Эти вооруженные силы стали легендой для всей Галактики. Легионы Мороса. Но и тогда, хотя любая армия требует строго регламентированной субординации, общественный дух Мороса не пострадал. Не пострадали ни порядок, ни дисциплина. Несогласия, расхлябанности, неподчинения моросцы не ведали, это бы шокировало любого легионера. В бою кто-то вел, остальные следовали за ним, но таким образом, что каждое отделение или часть действовали как идеально отлаженный механизм. В остальном легионеры жили как равные - вместе трудились, вместе шли в бой, вместе праздновали победы. И вместе погибли. (Сон Кейлла Рэндора изменился. Как всегда, собрались зыбкие образы сгустились и утратили зыбкость. Кейлл застонал, когда из глубины сонной тьмы поднялся сон-воспоминание - четкие, ужасные слова, которые он услышал по межкорабельной связи в тот день...) Его вместе с другими одноместными кораблями Ударного полка послали на простое разведывательное задание. Но задание уводило далее, чем на половину Галактики, в один из самых плотно населенных секторов, где заселенные людьми планеты и их солнца кишели, по моросской пословице, словно песчаные блохи в оазисе. Кейлл вышел со своим полком из сверхсветовой и двигался на обычной планетарной тяге к цели - маленькой планете, где локальная война, похоже, разгоралась в большой конфликт и где легионерам предложили громадную сумму, чтобы они выступили на одной из сторон. Заданием Ударного полка был сбор сведений: изучить с орбиты планету, оценить военный потенциал, прослушать радиовещание и тому подобное. Эти данные помогли бы Центральному командованию Легионов решить, стоит ли принимать предложение. К этому времени Легионы могли уже выбирать контракты. Их этика, рожденная историей, не позволила бы им стать на сторону агрессоров, фанатиков или будущих эксплуататоров. Часто они за меньшую плату сражались против таких врагов. И действительно, нередко одно только присутствие Легионов на стороне обороняющихся заставляло агрессоров воздержаться от развернутого наступления. Когда планета на обзорных экранах стала расти, Кейлл со своей группой приступил к проверке связи, готовясь перейти на орбиту, позволяющую обследовать поверхность этой планеты. Моросцы не оповещали о своем присутствии и надеялись, что их не заметят, поэтому Кейлл чувствовал легкую досаду, когда засек горстку серебристых трубчатых силуэтов, поднимавшихся к полку из облаков внизу. Приглушенное журчание голосов в динамике свидетельствовало о том, что остальные тоже заметили чужие корабли. - Может быть, дружественные, а может, и нет, - сказал Кейлл своей группе. - Ляжем на новый курс и приготовимся уклониться от огня. Его пальцы пробежали по клавишам управления, задавая новый курс для его группы. Он не спускал глаз с приближающихся кораблей, ожидая, не выдадут ли они чем-либо свои намерения, не поступит ли от них какое-нибудь сообщение. Пока он наблюдал, на заостренных носах приближающихся кораблей сверкнули двойные огни. Кейлл стиснул зубы от злости. Это был знак, которого он ждал: он узнал ионный лучемет, как только увидел вспышки. - Стреляют, - бросил он в микрофон. - Любители... они все еще вне
в начало наверх
зоны поражения. Ложимся на курс уклонения. - Ответим на огонь? - раздался из динамика голос молодой Они Уолд, заместителя и самого близкого друга Кейлла в Ударном полку. Голос звучал спокойно, но с ноткой нетерпения. Кейлл улыбнулся. - Нет, - быстро ответил он. - Мы здесь не для боя. Уклоняясь, мы отойдем достаточно далеко для сверхсветовой. Они потеряют нас. Затем доложим обстановку. - Пощелкав клавишами панели управления, он скорректировал свой курс и добавил: - Я отстану, перейду в арьергард и узнаю, что это за любители-истребители. Прежде чем кто-либо из группы успел подтвердить, сто сообщение принято, приемник Кейлла зажужжал и заговорил, но не голосами друзей, а скрипучим металлическим голосом дальней связи: "Срочное сообщение с родной планеты. Сообщение с родной планеты". Встревоженный Кейлл выпрямился в кресле. Сообщения с Мороса редко приходили легионерам, выполняющим задание, если те сами не выходили на связь, чтобы сделать доклад или срочно вызвать подкрепление. Приемник, казалось, читал его мысли: "СРОЧНОЕ СООБЩЕНИЕ всем легионерам! СРОЧНО всем легионерам! Планета подвергается нападению неизвестных войск. Всем легионерам срочно вернуться на Морос. Повторяю: немедленно вернуться! Приказ Центрального командования крайней срочности". У Кейлла застыла в жилах кровь. Нападение на Морос? Такого еще не случалось - ни разу за все века. У кого хватит глупости напасть на родину самых высоко ценимых вооруженных сил в Галактике? Но слова прозвучали и не могли не быть правдой. - Аварийная готовность! - крикнул он. - Переход к сверхсветовой по моему сигналу! Рискованно переходить на сверхсветовую в такой близости от гравитационного поля планеты, но выбора не было. "НЕМЕДЛЕННО", - гласил страшный приказ, и Кейлл не собирался опаздывать ни на секунду. Пальцы замелькали над клавишами управления, подготавливая корабль к сверхсветовой. Рука нависла над активатором, губы шевельнулись, чтобы отдать приказ группе, но корабль вдруг дернулся и рванулся, как перепуганное животное. Кейлл зло посмотрел на экран заднего обзора. Потрясенный сообщением с Мороса, он почти забыл о чужих кораблях. И так как он отстал, чтобы быть в арьергарде группы, то попал в зону действия чужих пушек. Кому-то повезло: в него попали. Требовалось некоторое время, чтобы компьютер доложил о повреждениях, но уже чувствовалось падение скорости корабля, тот как бы немного отяжелел. Продолжая вести сумасшедший огонь, нападающие корабли сокращали разрыв. Кейлл мог сделать только одно: отправить свою группу в безопасность, отчаянно надеясь, что повредили не сверхсветовую тягу. - Подготовиться к переходу на сверхсветовую! - резко скомандовал он. - Пошел! Рука ткнула в активатор, и Кейлла поглотила безликая пустота. Хотя корабль, двигавшийся быстрее скорости света, казалось, оставался неподвижным, одним махом одолевая невообразимые расстояния, в пустоте встречалось множество специфических напряжений и сжатий, мест, откуда поврежденный корабль мог и не выйти. Кейлл, потея, ждал доклада компьютера о повреждениях. "Зарегистрировано повреждение при контакте с энерголучом. Сектор корпуса 8-А". Сердце у Кейлла оборвалось. В этом переднем секторе корпуса корабля размещалась часть вооружения и большая часть навигационного оборудования. Подтверждая его опасения, компьютер продолжал: "Корпус вмят, но не разорван и держит. Одна передняя лучевая пушка не работает. Планетарная тяга и навигационная система неисправны". Кейлл потянулся к клавишам компьютера. "Доложи о состоянии сверхсветовой тяги, - приказал он, - и других систем". Послушный компьютер сразу ответил: "Сверхсветовая тяга не повреждена. Другие системы вооружения не повреждены. Система связи не повреждена". Кейлл с облегчением откинулся в кресле. Сверхсветовую не задело. Пустота космоса не претендует на него. Он снова коснулся клавиш. "Рассчитай время ремонта планетарной тяги и поврежденного оружия", - приказал он. "Расчетное время ремонта лучевой пушки - ноль. Оружие ремонту не подлежит. Требуется полная замена. Расчетное время ремонта навигационной системы - шесть часов". Кейлл тихо выругался. Шесть часов! Ему было жаль каждое мгновение, проведенное на сверхсветовой, а теперь придется работать шесть часов для того, чтобы планетарная тяга смогла доставить его на выручку родной планете. Но и тогда он прилетит не во всеоружии. Но он ничего не мог поделать. Никто не выходит из корабля на сверхсветовой. Никакой ремонт не начнешь, пока через много часов не выйдешь в нормальный космос. Скрипнув зубами, он снова коснулся клавиш. По крайней мере это мучительное ожидание, он может скрасить полезным делом, как учат легионеров. "Начинай полную проверку всего оборудования и систем, - приказал он, - кроме поврежденного сектора". И, призвав на помощь всю свою дисциплинированность, полностью сосредоточился на утомительной процедуре проверки, а его поврежденный корабль тем временем мчался вперед сквозь пустоту, такую же непроницаемую, как и будущее. 3 (Сон-воспоминание бежал все быстрее и быстрее, и Кейлл, мчась в своем корабле, был не в силах запретить погруженному в бессознательность мозгу воссоздавать картины событий, которые он так часто переживал в ужасе и тоске...) Время ожидания подошло к концу, и корабли Ударного полка Кейлла вышли из режима сверхсветовой. Они вошли в нормальный космос на максимальном орбитальном расстоянии: легионеры не кидаются в бой вслепую, не зная, кто им противостоит. На взгляд Кейлла, светящаяся поверхность планеты Морос, заполнявшая экран, казалась обескураживающе спокойной и обычной. Планету окружала слабая дымка, но Кейлл полагал, что это - незначительная неисправность экрана, следствие повреждения корабля. Конечно, корабельные приборы слежения не докладывали ни о чужих кораблях какого бы то ни было назначения, ни о нападении. Значит, по крайней мере его полк находился вне видимой опасности. Кейлл вывел корабли на орбиту сближения с поверхностью планеты, а сам натянул скафандр, выбрался из корабля и начал спешно чинить поврежденную навигационную систему. Расчет компьютера оказался верным. Спустя два с лишним часа было сделано только полработы. Кейлл пропах потом, но рука его оставалась твердой, а сосредоточенность - полной. До тех пор, пока его работа не была прервана поступившим с компьютера по внутренней связи предупреждением: приборы слежения обнаружили одиночный корабль, быстро поднимающийся с поверхности планеты. В считанные секунды Кейлл вернулся в рубку и начал подготовку неповрежденного оружия, при этом рассматривая мчащуюся к нему мерцающую металлическую точку на экране. Вот она уже приблизилась настолько, что он различил голубой выпуклый кружок на боку и, готовый уже было к бою, расслабился. Это был один из кораблей его собственного Ударного полка - корабль Они Уолд. Кейлл напряженно ждал, пока корабль выходил на параллельную орбиту. Затем, как он и думал, ожила связь. В наушниках потрескивало и гудело - Кейлл удивился бы, если бы не слова, от которых все мысли вылетели у него из головы: "Они Уолд - Кейллу Рэндору. Они - Кейллу. Планета мертва. Вся планета. Ни единого живого существа. Ничего живого не осталось на поверхности". Ужас сжал Кейллу сердце ледяными тисками. Даже приемник сделал паузу, будто Они не находила слов, чтобы выразить чудовищность такого заявления. "Нападение без предупреждения. Вся планета обработана неизвестным видом излучения. Центральное командование перед смертью установило маяк для предупреждения групп вроде нашей. Но слишком сильные помехи. Слишком слабый сигнал. Мы приняли предупреждение, когда было слишком поздно". Слишком поздно? Эти слова эхом звучали в голове потрясенного Кейлла, а Они продолжала: "Кейлл. Боль в нас возникла почти сразу. Тебе известно, что это значит. Ничего не поделаешь. Остальной полк пошел на посадку. Умереть на Моросе со всеми. Я прилетела остановить тебя. Не знаю, в безопасности ли ты даже на таком расстоянии". Лицо Кейлла исказилось, он сгорбился от боли, раздираемый неутешным горем и непереносимой ненавистью. Голос Они продолжал звучать, хотя Кейлл уже угадал окончание ужасного сообщения: "Это запись, Кейлл. Я тоже умираю. Когда ты услышишь ее, я буду уже мертва. Включай сверхсветовую и улетай. К планете не подходи. Ничего не увидишь и не сделаешь. Спасайся, если сможешь. Предупреди оставшихся легионеров. И если выживешь, узнай, чьих рук это дело. Отомсти за нас, Кейлл. Отомсти за убийство Мороса". Кейлл очень долго сидел без движения. Горе, ужас и дикая ярость мутили его разум. Но наконец к нему отчасти вернулась сила воли и способность здраво мыслить. Он заставил онемевшие пальцы коснуться клавиш управления и вывел корабль в режим сверхсветовой. Всего через несколько мгновений он снова появился в обычном космосе далеко за внешними границами солнечной системы, в которую входил его, теперь мертвый и смертоносный, мир. Там он установил маяк, задав его компьютеру программу регулярно широкой полосой передавать сообщение, чтобы прилетевшие после него легионеры приняли его и спаслись от поджидающей на Моросе смертельной опасности. Затем он упрямо вернулся к ремонту корабля. Закончив работу, Кейлл не двинулся с места. Опустошенный, он неподвижно сидел, глядя в пустоту, не замечая течения времени и пытаясь смириться с чудовищной действительностью, которая чуть не свела его с ума. Несколько раз он заигрывал с мыслью, что Они, возможно, ошибается... Или что это была совсем не Они, что это какая-то вражеская уловка и что ему, в конце концов, надо бы вернуться и спуститься на Морос, чтобы посмотреть самому. Но ему всякий раз удавалось устоять перед искушением. Это был корабль Они, и у врага не хватило бы времени на то, чтобы использовать его для тщательно продуманного обмана. Чутьем Кейлл понимал, что ее посмертное сообщение было подлинным. А тем временем его передатчик без устали передавал сообщение, но не получал ответа. И страшная мысль начала завладевать Кейллом - возможно, ответа не будет никогда. Что, если его Ударный полк находился от дома дальше всех частей Легиона? Что, если они прибыли самыми последними и последними вошли в зону смертоносной радиации? Если так, то он... Последний легионер. Но по мере того, как проходили часы, что-то - не интуиция, а физическое восприятие - подсказало ему: даже если это и правда, если он один остался в живых, то долго он не протянет. Казалось, это шло из самых костей - слабое, но вполне различимое и определенное чувство. Глубоко запрятанное ощущение жгучей боли. Любезная попытка Они спасти его провалилась. Должно быть, радиация настигла его и здесь. Слабая доза, которая даст ему возможность немного пожить. Сколько - не самый главный вопрос. Его занимали более важные вопросы, погружавшие его в пучину ярости - КТО и ПОЧЕМУ? Но то, что у него еще есть немного времени, чтобы найти ответ на эти вопросы, возродило его и зарядило энергией: действовать! Он снова стал легионером. Кейлл повернул корабль прочь от системы Мороса и начал поиск. Он перелетал от планеты к планете, наблюдал, слушал и задавал тщательно продуманные вопросы. Едва он оказывался в космосе, как его передатчик начинал терпеливо слать сообщения. Недели и месяцы проходили бесплодно. Кто бы ни напал на Морос, он хорошо замел следы. Новость об уничтожении планеты разнеслась по Населенным Мирам быстро, как обычно
в начало наверх
бывает с такими новостями, но Кейллу не удалось отыскать ни единой крупицы достоверной информации или надежды среди множества пересудов и слухов. И вот он прилетел на Коранекс (еще одна остановка в его отчаянных метаниях наугад от планеты к планете), с горечью и яростью сознавая, как быстро истекает отпущенное ему время. Боль в теле нарастала, становилась все более жестокой, хотя Кейлл по-легионерски держал ее под строгим контролем - никто не догадался бы, что он болен. Но наконец во время одной из своих остановок он потратил несколько галаксов на консультацию с космическим медиком. Медик провел всестороннее обследование, и его нахмуренный лоб сказал достаточно много Кейллу о результатах. Костная ткань Кейлла была заражена радиоактивными изотопами неизвестного элемента. Воздействие излучения вызвало изменения на клеточном уровне, перерождение тканей и как следствие - физиологические нарушения, которые несомненно и неминуемо должны были привести к гибели организма, Кейлл был обречен. - Вам осталось жить месяц, - сказал медик. - От силы два. К тому времени, как он сел на Коранекс, прошло уже больше половины этого месяца. Кейлл уже начал ждать смерти - не только как избавления от боли. Смерть избавит его от снов, которые превратили ночи в пытку и в которых он вновь переживал тот страшный день, когда, полагая, будто мчится на помощь своей планете, обнаружил, что поспел лишь умереть вместе с ней. Смерть избавит его от отчаяния, пришедшего с пониманием того, что поиски других уцелевших легионеров оказываются все более и более безнадежными. А сейчас... ожила надежда. Если человек по имени Краск сказал правду, лишь несколько часов отделяют его от встречи с другими оставшимися в живых и, возможно, от ответов на вопросы, мучившие его не менее жестоко, чем боль. (Пьянящий аромат этого ожидания пронесся сквозь сон, наполнил и изменил его сущность. Напряженные дергания глаз смягчались по мере того, как образы возникали и вновь рассеивались. Впервые за много недель Кейлл погрузился в глубокий, мирный, ничем не потревоженный сон. Его корабль несся в пустоте к планете Солтрениус.) Космопорт Солтрениуса как две капли воды походил на космопорт Коранекса - такая же пластибетонная поверхность, местами изрубцованная при жесткой посадке тысяч кораблей и захламленная при ремонте, те же приземистые, убогие постройки, где скучного вида чиновники принимали плату за посадку. Даже прилепившийся к космопорту город словно был перенесен сюда с Коранекса или иной сирой планетки. Конечно, встречались и различия: форма зданий, вид и одежда многих людей. Солтрениус казался мрачнее большинства миров, поскольку часть планеты занималась сбором и переработкой пыли, производимой древесной корой местного растения, применяемой во многих мирах для лекарственных составов. Кейлл обнаружил, что пыль здесь была всюду. Особенно много ее было там, где теснились грязные домишки, предназначенные для не слишком привередливых охотников за радостями космических путешествий. На этот раз Кейлл избегал появляться на улицах. Он искал другой источник сведений - местные факты, а не космические пересуды. Конечно, в каждом мире свои способы распространения информации - голографические экраны или устарелое ультравидео. Работники средств массовой информации, скорее всего, и знали то, что он хотел выведать. Несколько вопросов - и он нашел нужное строение, где располагался узел сети местного информационного агентства. Приземистое, грязное, унылое здание. Кейлл удостоил его лишь беглого взгляда. Еще несколько вопросов, несколько галаксов, перешедших из рук в руки, и один из секретарей занялся поисками среди корреспондентов сети. - Вот тот, кто вам нужен, - услышал Кейлл. - Знает обо всем, что происходит на Солтрениусе. Через несколько минут Кейлл уже сидел в шумной, многолюдной приемной зоне. Перед ним стоял на столике высокий стакан какой-то неопределенной жидкости, а напротив седой старик, представившийся Ксанном Эксе, пил крупными глотками из такого же стакана, всем своим видом показывая, что доволен донельзя. Наконец опустевший стакан был поставлен на стол. Кейлл, который еще даже не притронулся к своему, подал бармену знак принести вторую порцию и с надеждой посмотрел на старика. Эксе вытер губы. На щеках и шее у него была дряблая серая кожа. - Конечно, парень, я могу помочь тебе. Рад помочь. Всегда был хорошего мнения о легионерах... Ужас, что случилось! Кейлл кивнул, ожидая продолжения. Старик подался вперед. В его глазах горел вечный огонек надежды журналиста-профессионала, почуявшего жареное. - А что ты сам думаешь о случившемся? Кейлл покачал головой. - Если расскажете мне, что я хочу знать, может, у меня появятся соображения. Но у меня мало времени. На лице Эксе отразилось разочарование. - Ну, ладно, думаю, это когда-нибудь выплывет наружу. Принесли вторую порцию, и Эксе уже собрался отправить ее вслед за первой, когда Кейлл наклонился и схватил его за худое запястье. Он сжал легонько, но старик безошибочно угадал в этих пальцах стальную силу. - Я сказал, у меня мало времени, - спокойно напомнил Кейлл. - А, конечно, конечно, - быстро проговорил Эксе. - Как я сказал, рад помочь. Вот что произошло... Кейлл отпустил руку старика и внимательно выслушал его бессвязный рассказ. Примерно месяц назад на Солтрениус прилетели трое в форме легионеров. Они сделали запасы и некоторое время провели в городе. Эксе удалось поговорить с ними. Эти трое подтвердили, что Морос уничтожен и они, вероятно, последние из живых членов Легиона. Но на случай, если они окажутся не последними, они разослали сообщения по космической связи. Они собирались выстроить базу, чтобы другие выжившие, если такие есть, могли прилететь на Солтрениус и присоединиться к своим. - Они говорили, почему выбрали это место? - спросил Кейлл. - Нет, а я не расспрашивал. Они были не прочь поговорить со мной и рассказать свою историю, но лишние вопросы им не понравились. Особенно амбалу. - Но вы узнали, где эта база? - Конечно, - самодовольно ухмыльнулся старик. - На Креффе. - Креффа?.. Эксе махнул рукой вверх. - Одна из наших лун. У Солтрениуса их две. Кейлл недоумевал. Почему на луне? Почему вообще Солтрениус? Старик правильно понял выражение его лица. - Да, я тоже гадал, почему Креффа. Мне не хотелось спрашивать, но они сами сказали. Там есть старый космический купол, построенный, когда много лет назад мы исследовали луны. Они решили сделать его своей базой. Думаю, они хотят держаться особняком. Кейлл, хоть и был слегка удивлен, в конце концов усмотрел в этом смысл. На Морос напали. Нападавшие, кто бы они ни были, все еще где-то рядом. Горстка легионеров прежде всего подумала о создании базы, которая была бы удаленной и в то же время способной защищаться. Купол на лишенной атмосфере луне им вполне подходил. - Значит, они все еще там? - спросил он. - Конечно, - ответил Эксе. - Недавно их видели здесь. Они временами спускаются, чтобы закупить, что им нужно. - И у вас не закралось сомнение, что это не легионеры? - Н-ну... Они сказали, что легионеры, и на них была форма, как у тебя, с голубым кругом... - Старик сделал паузу. - На всех, кроме здоровяка. - А он? Старик сдавленно хихикнул. - Ему, кажется, не очень-то нравится одежда. На нем были брюки и ботинки вроде твоих, но он всегда разгуливал голым по пояс. Но, полагаю, если бы у меня были мускулы, как у него, я тоже выставлял бы их напоказ. Кейлл нахмурился, затем потянулся к верхним застежкам своей куртки. Сняв с шеи светлую металлическую цепочку, на которой висел диск из твердого пластика, он протянул ее старику. - У здоровяка был такой медальон? - спросил он. Эксе с интересом рассмотрел диск. По краю шла яркая голубая полоска - знак различия Легиона. На голубом в пластик были впечатаны символы, которые поведали бы посвященным, где на Моросе он родился и каково его звание в Легионе. Имелось также крошечное, но хорошо различимое цветное трехмерное изображение лица Кейлла. - Нет, ни разу не видел такого, - сказал Эксе. - Это удостоверение? Кейлл кивнул. - Оно есть у каждого легионера. И каждый диск химически настроен на структуру владельца. Такой диск невозможно присвоить и трудно подделать. Держите. Он вложил диск в руку старика. Небесно-голубой круг сразу начал меняться, темнеть, смещаться и через несколько секунд засветился красным, зловещим светом. Эксе удивленно глядел на него. - Прекрасная штучка. Интересно. Он вернул Кейллу диск, который восстановил нормальный голубой цвет, как только Кейлл надел цепочку на шею. - Все же, - продолжал старик, - у здоровяка определенно такого не было. - Вы уверены? - Конечно. У него грудь, как стена. На ней не было никаких украшений. - Снова пауза. - Кроме меток. - Меток? - Да, вроде татуировки, наверное, или шрамов, только слишком аккуратные и ровные. Валики кожи... Один вокруг шеи, один вокруг живота... - Он нарисовал худым пальцем. - У легионеров тоже есть такие? - Нет, - задумчиво ответил Кейлл. - Ничего похожего. Глаза у старика загорелись от любопытства. - Считаешь, эти парни не настоящие легионеры? - Не знаю, что и думать. Этот человек сказал, что он... - Да, в основном говорил он. Много смеялся тоже он. Не очень-то приятный. Я сразу струхнул... и, признаюсь, рад был убраться. Кейлл кивнул и поднялся. - Я благодарен вам, Ксанн Эксе, за помощь больше, чем могу выразить словами. Жаль, что не встретил вас раньше. Я в большом долгу перед вами и сомневаюсь, что смогу расплатиться. Как эхо этих слов, его пронзила боль, более жестокая, чем прежде. Но старик ничего не заметил. - Пожалуй, сынок, помогать с удовольствием - это и есть моя работа. Я журналист, а у тебя могут быть новости. Если установишь, что эти парни самозванцы, дай мне знать, ладно? Кейлл печально улыбнулся. - Если они действительно легионеры, дам знать. Если нет, тогда, вероятно, некоторое время я буду слишком занят. 4 Кейлл пошел в космопорт самым быстрым шагом, на какой был способен, с трудом стараясь сохранять внутреннее спокойствие и самообладание, несмотря на замешательство и нетерпение. В его голове вопросы громоздились на вопросы, загадки на загадки. Одна, самая важная, не давала ему покоя. Легионеры ли те трое? Если легионеры, то он получит ответы и на другие вопросы, касающиеся главным образом уничтожения Мороса и неизвестных убийц. Если они не легионеры... Тогда каковы их цели? И что он может сделать в связи с этим? Он знал, что от взлета до посадки на луну Креффа, где, по крайней мере, на некоторые из этих вопросов будет получен ответ, пройдет не более часа. Но он также понимал, что будет жалеть о каждой потерянной минуте. Время теперь - самое ценное, что у него есть. Каждая прошедшая минута - шаг к тому (теперь уже близкому, если верить медику) дню, когда боль усилится до такой степени, что сомнет его железное самообладание, когда радиация разрушит его жизнь. Любая задержка, какой бы короткой она ни была, - грабеж, уменьшающий возможность успеть найти необходимые ему ответы. Другой человек, не обладающий внутренней дисциплиной легионера, мог бы обезуметь от гнева и расстройства, столкнувшись с тем, с чем столкнулся в космопорте Кейлл.
в начало наверх
Он не смог войти в свой корабль. Кто-то поставил на входной люк электромолекулярную печать - гладкую металлическую полосу, самую надежную и невскрываемую, какую только можно отыскать в Галактике. Кто-то не хотел, чтобы Кейлл Рэндор улетел. Старший офицер службы безопасности космопорта не проявил любезности. - Ничего не могу добавить, - чиновник был серокожим солтренианцем с неизменно кислым лицом, ставшим еще кислее из-за нескрываемой злости в голосе Кейлла. - Как я сказал, поступил официальный приказ опечатать ваш корабль и вручить вам это. Он указал на бумагу в руках Кейлла. Ее содержание, делало загадку еще загадочнее. Бумага оповещала - в чем не было нужды, - что его корабль официально опечатан. И "требовала", чтобы Кейлл снял комнату в гостинице при космопорте и ждал там встречи "по поводу некого срочного дела". В бумаге не говорилось, что это будет за встреча. Но она была подписана заместителем координатора солтренианского Гражданского контроля. - Я не нарушал на этой планете никаких законов, - свирепо заявил Кейлл. - Я пробыл здесь всего день... и теперь хочу улететь. Мирно. Ваши люди не имеют права задерживать меня. - Я получил приказ, - сказал чиновник. Он многозначительно опустил руку к оружию, висевшему на боку. Еще один иглострел, подумал Кейлл. - Если хотите спорить и говорить о правах, обращайтесь в Гражданский контроль. Ваш корабль будет опечатан до тех пор, пока не отменят приказ. - И обращусь. - Кейлл повернулся, потом оглянулся и почти небрежно спросил: - Но ключ-то у вас здесь? - Вас не касается, где он, - проворчал чиновник, - пока ГК не отменит приказ. Кейлл кивнул и, скрывая довольную усмешку, вышел из кабинета. Прежде чем ответить, чиновник бросил быстрый взгляд на закрытый металлический ящик у стены. Чиновник, вероятно, даже не обратил внимания на это движение своих глаз. Но Кейллу большего и не было нужно. Выходя из здания космопорта, он мельком посмотрел на дальний край пустого пластибетона, туда, где стоял его корабль. Расстояние было значительное - главные места стоянок располагались подальше от зданий. Но глаза Кейлла различили кое-какие подробности, и то, что он увидел, заставило его резко остановиться и приглядеться повнимательней. Возле его корабля собралось четверо мужчин, среди них - охранник космопорта. Двое других были в форме, которую Кейлл узнал сразу, несмотря на то, что она была обильно запорошена солтренианской пылью. Форма легионеров. А четвертый... На голову выше всех остальных, плотно скроенный. И по пояс голый. Трое, по-видимому, болтая с охранником, осматривали корабль Кейлла. А здоровяк смеялся. Кейлл пробежал три шага по пластибетону, и его остановил резкий голос: - Рэндор! Он повернулся и увидел в дверях начальника охраны. - Я приказал вам держаться подальше от того корабля, - проворчал тот. - Я поставил там человека. Разве не понятно? Злость кипела внутри, но голос Кейлла оставался спокойным. - Там трое, с кем я должен поговорить. Офицер, прищурившись, всмотрелся. - Вы знаете их? - быстро спросил Кейлл. - Кажется, да, - кивнул чиновник. - Это легионеры, что обосновались на Креффе. - Он сверху вниз посмотрел на Кейлла, недовольный взгляд немного смягчился. - Понимаю, вы хотите встретиться с ними. Идите, только не подходите к кораблю. Кейлл быстро повернулся и побежал. Но в это мгновение - случайно или инстинктивно - полураздетый гигант обернулся и заметил бегущего к ним человека. Он сразу же что-то сказал своим приятелям, они повернулись, посмотрели и двинулись прочь. Не было заметно, чтобы они спешили, но они и не прогуливались. А до громоздкого цилиндра космического крейсера, поджидавшего их на соседней стоянке, было рукой подать. Несмотря на отчаянную скорость, Кейлл успел покрыть лишь половину расстояния, когда эти трое исчезли в люке своего корабля. Но гигант приостановился, чтобы еще раз оглянуться на Кейлла. Теперь Кейлл видел его с более близкого расстояния. Он заметил вздувшиеся под бронзовой кожей крепкие мускулы и расплывчатые странные метки, о которых упоминал корреспондент - узкие выпуклые полосы, охватывающие толстую шею и бугристый живот. Он также уловил в смехе гиганта насмешку. Затем люк закрылся, и Кейллу осталось только беспомощно наблюдать, как через несколько секунд крейсер поднялся. Он мог бы закричать от ярости и отчаяния. Мог бы броситься к своему кораблю и тщетно отдирать в отчаянии несокрушимую печать. Вместо этого он повернулся на каблуках и спокойно пошел искать контору Гражданского контроля. К тому времени, как он узнал, куда идти, перевалило за полдень. И здесь его надежды потерпели крушение. Чиновник Гражданского контроля у входа в контору был менее угрюм, чем офицер в космопорте, но не более полезен. Он ничего не знал ни о печати на корабле Кейлла, ни о причине, по которой эта печать появилась. Заместителя координатора не было. Больше Кейллу никто ничего не мог сказать. - А почему бы вам не поступить так, как сказано в письме? - предложил чиновник. - Идите в гостиницу и ждите. Заместитель придет. Вам больше ничего не остается. Кейлла снова охватила беспомощность. Вновь сильный гнев заклокотал в нем. И снова, поворачиваясь, чтобы уйти из конторы, он был холоден как лед. В сгущающихся сумерках он рассмотрел космическую гостиницу, упомянутую в письме, и снял комнату, безучастный к казенной и не вполне опрятной обстановке. И стал ждать. Ничего другого ему не оставалось. Он стоял у открытого окна комнаты на втором этаже, не обращая внимания на пропитанный пылью ветерок, и смотрел на две луны, поднявшиеся в ночное небо Солтрениуса, когда раздался стук в дверь. Он распахнул дверь так внезапно, что постучавший вздрогнул: он еще не успел опустить руку. Заместитель координатора был штатским до мозга костей. Фамилия - Шенн. Маленький, серый, как все солтрениане, точный в жестах и речи. Покрупнее и погрязнее оказались двое в форме, маячившие за его спиной, с металлическими "ГК", блестевшими на кепи и воротниках. Но заместитель оставил их за дверью и, здороваясь с Кейллом, даже ухитрился изобразить улыбочку. Улыбочка как-то поблекла, когда Кейлл резким, ледяным тоном объявил, что он думает о своем положении, ГК и Солтрениусе вообще. - Боюсь, я мало что могу объяснить вам, - проговорил, наконец, Шенн. - Мне приказали проследить за тем, чтобы вы не покидали планету. - Приказали? Кто? - Высшие власти. Из правительства. - А почему ваше правительство намеревается держать меня здесь против моей воли? - Похоже, они получили запрос. - Шенн быстро поднял маленькую руку, прежде чем Кейлл успел перебить его. - Я не знаю откуда. Мне не положено знать. Но кто-то из внешнего мира, очевидно, очень влиятельный, шлет для вас на Солтрениус сообщение. По очень срочному вопросу. От нас потребовали, чтобы мы обеспечили ваше пребывание до поступления сообщения. - Больше ничего? - Ничего. - Вы догадываетесь, о чем это загадочное сообщение или кто послал его? - Нет. - Тогда, - заявил Кейлл, - вы зря отнимаете у меня время. Он схватил заместителя прежде, чем тот успел набрать воздуха, чтобы закричать. Одной рукой зажал ему рот, второй схватил за шею и надавил большим пальцем на сонную артерию, питающую мозг кровью. Через несколько секунд заместитель потерял сознание, так и не издав ни звука, чтобы насторожить ожидающих за дверью охранников. Кейлл бесшумно положил Шенна на кровать, зная, что тот очнется почти так же быстро, как отключился. Но он секунду помедлил: его удерживало любопытство. Ему очень хотелось узнать, что кроется за опечатыванием его корабля и кто эта загадочная влиятельная личность, пославшая ему неведомое сообщение. И все же больше всего ему хотелось убраться с планеты и найти троих, заявлявших, что они легионеры. Дефицит времени требовал сделать выбор. И выбор Кейлла был очевиден. Может быть, потом он попытается установить контакт с Солтрениусом и узнает еще что-нибудь об этой загадке. Если будет время. Если останется жив, чтобы с кем-то связаться. А пока... Он высунулся из окна и посмотрел вниз. Мрачный проулок за гостиницей, полный вони и теней. Он влез на подоконник - остановился. Над ним послышался странный звук, словно зашуршала одежда. Он быстро взглянул вверх. Ничего, кроме пустого края крыши да ночного неба над ним. В обучение легионера входят разные физические упражнения, например - умение падать с высоты двух этажей. Кейлл приземлился на правильно согнутые ноги, покатился и вскочил, машинально потирая слегка ушибленное бедро. Затем скользнул в тень и ушел. У службы безопасности космопортов на маленьких планетах работа не трудная. Владельцы кораблей платят небольшие суммы за пользование портом - чуть больше, если требуется обслуживание пассажиров или обработка грузов. Но владельцы отвечают за сохранность своих кораблей сами и обычно справляются с этой задачей, применяя современную технологию, блокирующую механизмы как входов, так и панелей управления. Космические корабли во времена Кейлла крали редко: их слишком легко отыскать и слишком трудно перепродать. На памяти обитателей Солтрениуса космические корабли не крали ни разу. Поэтому охранника на периметре центральных зданий порта можно было простить за то, что он дремал на посту, убаюканный окружающей тишиной и темнотой. Он и не почувствовал удара, превратившего дремоту в глубокий обморок. Кейлл опустил бесчувственного охранника на землю, осторожно прислушиваясь к его дыханию. Он ударил точно в основание черепа самыми кончиками пальцев, так как пришел сюда не убивать. Но все равно, у одних череп тоньше, чем у других, и Кейлл успокоился, услышав легкое похрапывание. Он вынул из кобуры пистолет охранника - иглострел, - разрядил и понюхал кончики крошечных пуль в обойме. Как он и надеялся, охрана применяла усыпляющее. Они тоже находились здесь не для того, чтобы убивать. Сам подобный тени, он двинулся в полумраке к цели - помещению старшего охранника, того, с кислой физиономией. Ориентиром ему служило тускло освещенное окно. Осторожно заглянув в него, Кейлл увидел еще одного охранника: он сидел за средним из трех столом спиной к двери и жевал горсть каких-то солтренианских сластей. Как бестелесный дух, Кейлл подкрался к двери и бесшумно открыл ее. Даже иглострел, казалось, зажужжал чуть слышно, когда Кейлл выстрелил. Охранник обмяк и повалился грудью на стол. Металлический ящик, на который старший охранник бросил выдавший его взгляд, был надежно заперт электронным замком, открывавшимся комбинацией цифр. Ящик был изготовлен из какого-то твердого сплава. Кейлл отступил на шаг, глубоко вдохнул - раз, другой - подпрыгнул и ногой в ботинке ударил в середину дверцы ящика. Он вложил в этот точно нацеленный удар весь свой вес до последнего грамма, а с ним - и крушение надежд, и злость, и отчаяние, и нетерпение, которым был пронизан весь день Кейлла на Солтрениусе. Металлический ящик гулко загремел. Дверца заметно прогнулась внутрь, словно посередине ее тоже появились петли. Кейлл постоял некоторое время, прислушиваясь. Но звук, довольно громкий в закрытой комнате, вряд ли разнесся далеко по улице. Кроме того, в эту ночь, видно, дремал не один охранник: Кейлл не услышал ни голосов, ни топота ног, ни сигнала тревоги. Он повернулся к ящику. С одной стороны дверцу удерживал электронный замок. С другой она полностью сорвалась с петель. Через секунду Кейлл отогнул покореженный металл и зашарил по полкам. Еще через секунду в его
в начало наверх
руке была тонкая полоска светлого металла. Ключ к печати, сковавшей его корабль. Он вышел из здания и пошел по кругу тише, чем мягко кружившая в воздухе пыль. Он приблизился к кораблю с тыла, осторожно обогнул. Одинокий охранник в виде исключения бодрствовал, но, увидев Кейлла, не мог решить сразу - крикнуть или вытащить пистолет. Кейлл выстрелил в него раньше, чем он принял решение. Оттаскивая потерявшего сознание часового на безопасное расстояние, подальше от вспышки при взлете, Кейлл расслышал едва различимый звук. Вроде того, что он слышал в гостинице, - тихий шорох, как будто шуршала одежда. Приготовив пистолет, он резко обернулся, но не увидел ничего, кроме ждавшего его корабля да кружения мягкой пыли. Насторожившись, он обошел корабль. Ничего. Пластибетон пуст, насколько можно видеть в сумерках. Никого нет. Он быстро вернулся к печати, вставил ключ, подхватил отвалившуюся полосу тяжелого металла, открыл люк и вошел... Снова тот же звук позади. На сей раз не шорох - больше похоже на хлопки материи на ветру. Он успел подбежать к люку, успел заметить снаружи тень, похожую на широкое полотнище, на парус, обозначившийся черным силуэтом на усеянном звездами небе. Затем ему в шею впилась игла, и, казалось, все тени мира сгустились, чтобы окутать его непроницаемой мглой. ЧАСТЬ ВТОРАЯ. ТАИНСТВЕННЫЙ АСТЕРОИД 5 Он медленно открыл глаза. Сознание, отказываясь бодрствовать, вяло сопротивлялось. Сигналы от органов чувств поступали к нему вяло, с трудом, словно издалека. Первой реакцией Кейлла на них был страх. Но все же он чувствовал свое тело - не был парализован. Его сковывал не паралич, а что-то прилегавшее к коже по всему телу до последнего сантиметра, не считая лица. Это-то и не позволяло Кейллу шевельнуться. Третьей реакции Кейлл не поверил. Хотя он не мог пошевелиться, хотя сознание было далеко не ясным, хотя он чувствовал неимоверную усталость, такую, что даже облизнуть губы и то было трудно - несмотря на все это, он ощущал себя здоровым. Боль исчезла. Жадное пламя, все прошедшие месяцы гнездившееся в каждой клетке его тела, угасло. Если, конечно, это опять не сон. Или не бред последней перед смертью стадии, прелюдией которой была боль. Он повел глазами максимально вверх, вниз, в стороны. Увидел пустые стены и потолок ничем не примечательной комнаты, освещенной веселым рассеянным светом. Он заметил, что лежит на спине не ровно, а немного приподнят, сидит полулежа, опираясь на мягкую поверхность, точно повторяющую контуры тела. Он увидел все, но, увидев себя, встревожился. Его покрывала одежда, льнувшая к телу, как вторая кожа, которая не позволяла ему шевелиться. Серебристая, блестящая и, очевидно, без единого шва. Из многих точек этого одеяния, а также, очевидно, из тела Кейлла (хотя он ничего не чувствовал) выходили трубки и проводки, напоминающие щупальца какого-то неведомого чудовища. Они вели к целому ряду сложных механизмов, ни один из которых не показался Кейллу знакомым. Это не сон, решил он. Слишком странная, не похожая на предсмертный бред сцена. Но тогда что это? В это мгновение в комнате раздался голос. Твердый мужской голос с дружеской, даже добродушной ноткой. Казалось, он исходил отовсюду. - Вы проснулись, Кейлл Рэндор? Кейлл напряг горло, пытаясь заговорить, но сумел лишь прошептать: - Кто вы? Голос ответил не сразу. Он казался слегка приглушенным, будто говоривший отодвинулся, обращаясь не к Кейллу, а к кому-то другому: - Удивительная сила... Он должен был проспать еще много дней. - Дней? - прошептал Кейлл. Голос снова ответил в полную силу, но с излишней твердостью: - Кейлл Рэндор, вам слишком рано задавать вопросы и выслушивать ответы. Сейчас вы снова уснете. Поговорим позже, когда вас полностью приведут в норму. Кейлл напряг горло и отчаянно прохрипел: - Кто вы? Как вас зовут? ЧТО ВЫ СО МНОЙ ДЕЛАЕТЕ? Молчание. - Ладно, вижу, что на эти вопросы стоит ответить. - Голос еще больше подобрел. - Меня зовут Тейлис, хотя это мало что вам говорит. Я человек, почти такой же, как вы, только намного старше. - Раздался смешок. - Кейлл Рэндор, мы спасаем вашу жизнь, вот что мы делаем. Кейллу хотелось выкрикнуть следующий вопрос, но сознание начало меркнуть, мысли путаться, стало невозможно сосредоточиться на словах и их значении. Он понял, что одна из трубочек странного одеяния впрыснула ему снотворное. Он боролся с немеющими губами, с гаснущим сознанием и сумел задать единственный вопрос: - Зачем? Ему показалось, что, погружаясь в сон, он услышал ответ. Что-то вроде "Потому что вы нужны"... Он вновь медленно открыл глаза. Ощущения хлынули потоком. На этот раз сознание не было притуплено - настороженное, работоспособное, со странным дополнительным ощущением изумительной свежести. Боли по-прежнему не было. И все же Кейллу было тревожно. Он все еще не мог пошевелить ни головой, ни руками, ни ногами, все еще чувствовал себя скованным и зажатым в полусидячем положении, но каждая мышца самопроизвольно дрожала. Он огляделся, посмотрел на себя, вспомнил предыдущее пробуждение. На нем больше не было серебристого одеяния. Вместо этого его по самую шею укрывало светлое одеяло. Он чувствовал, что лежит под ним голый. Но он лежал на той же мягкой постели, точно повторявшей контуры его тела. Именно постель удерживала его, она вибрировала, вызывая дрожь во всем теле. Облегченно расслабившись, Кейлл понял, что это - массажер, сконструированный так, чтобы поддерживать мышечный тонус и кровообращение иммобилизованного пациента. Он вспомнил загадочный голос. Голос ясно дал понять, что Кейлл проспит несколько суток. Так что, должно быть, он долго пролежал недвижимый на этой кровати, скованный странной одеждой. Массажер противостоял ослаблению мышц и их вырождению. Оставалось гадать, насколько же он ослаб. Но это был не самый важный из теснившихся в его голове вопросов, хотя, по-видимому, единственный, на который он мог бы ответить сам. Кейлл глубоко вздохнул, ощущая, что тело его расслаблено, но проверяя его, давая возможность проникнуть расслаблению в каждую мышцу. Затем он сосредоточился на правой руке, собирая всю свою энергию, фокусируя и направляя ее к этой руке, концентрируя ее все больше и больше... И резко выдохнув, освободил эту силу. Рука вырвалась из оков. Победа небольшая, но как первый шаг, важная - восстановить контроль над своим телом. Довольно лежать спеленатым младенцем, в то время как неизвестные люди и странные машины делают с ним, что им заблагорассудится. Однако Кейлл обнаружил, что после этого физического усилия обливается потом, а свободная рука оказалась странно потяжелевшей. Он уронил ее на одеяло, опять стремясь внутренне расслабиться, понимая, что потребуется некоторое время отдыхать, прежде чем освободить вторую руку. И в этот момент перед ним появилась человеческая фигура - материализовалась в воздухе. Голос, который Кейлл уже слышал, зазвучал снова, по-прежнему откуда-то из неопределенной точки. - Просто удивительно, - проговорил он. - Вам должно быть еще не под силу вырваться из устройства. Кейлл промолчал. Вибрация стала утихать и постепенно прекратилась совсем, захват ослаб. Кровать превратилась в простую, удобную, и Кейлл снова обрел свободу движений. Он начал со скупых, минимальных, потягиваясь и напрягаясь, проверяя свое состояние и одновременно изучая появившегося так внезапно человека. Его фигуру скрывала мантия без украшений, заканчивавшаяся не то колпаком, не то капюшоном, надвинутым так, что лицо скрывалось в тени. Но поза незнакомца, сидевшего на высоком простом стуле, величина и форма рук позволяли Кейллу предположить, что его гость худ, немолод и, вероятно, мужчина. Потом он заметил, что в действительности этот человек здесь не п_р_и_с_у_т_с_т_в_у_е_т_. Угол освещенности и едва приметная расплывчатость контура сказали ему, что он смотрит на голоизображение. Это объясняло и внезапную материализацию, и доносящийся словно бы ниоткуда голос. - Не тревожьтесь, Кейлл Рэндор, вы не в стане недругов. - Кто вы? - резко спросил Кейлл, с радостью обнаружив, что его голос звучит нормально. - Что я здесь делаю? - Вы уже задавали эти вопросы, помните? - ответил голос. - Я Тейлис; это я говорил с вами, когда вы преждевременно проснулись... - Помню, - ответил Кейлл. - Но вы сказали мало и ничего не объяснили. Теперь я хочу услышать объяснения. - Поэтому я здесь, - сказал добрый голос. - Но сперва ответьте, как вы себя чувствуете? - Чувствую слабость, что вы, конечно, должны знать, - грубо ответил Кейлл. - Но, кажется, все в порядке. А боль исчезла. - Да, мы полностью дезактивировали ваше тела. Скоро вы полностью восстановите силы, и к вам вернется здоровье - кажется, совершенно удивительное. - Если так, - медленно проговорил Кейлл, - я вам столько задолжаю, что никогда не смогу расплатиться. И все равно, мне хочется знать, кто вы и почему все это происходит. - Вы правы, - подтвердила фигура. - Мне нужно многое рассказать. И о многом промолчать. Но я объясню что смогу. Тейлис откинулся на стуле, сложил длинные руки и продолжал: - Я один из группы людей, в основном старых перечниц вроде меня, - мягкий голос снова усмехнулся, - которые без зазрения совести могут бессовестно именовать себя ведущими умами Населенных Миров. Многие из нас - ученые. Вы, несомненно, узнали бы наши имена, если бы услышали их. - Вы назвали мне свое имя, - вставил Кейлл. - Тейлис - имя, которым я пользуюсь сейчас. Это не настоящее имя, его я не могу вам назвать. Кейлл пожал плечами и молчал. Голографический старик по имени Тейлис продолжал рассказ. Он поведал Кейллу, что большинство группы давно знало друг друга, часто работало вместе, советуясь по важнейшим вопросам Галактики. Все чаще и чаще правительства разных планет приглашали их решать те или иные специфические проблемы, поскольку они способны были для их решения задействовать громадный объем знаний и выработать особую т_о_ч_к_у _з_р_е_н_и_я_. - Именно это, - сказал Тейлис, - послужило первым предостережением против возникновения в населенных людьми мирах новой проблемы. Угрозы. Опасность, которая в конце концов могла повлиять на все планеты Галактики. Кейлл снова хотел перебить его, но старик предостерегающе поднял руку. - Когда мы поняли, как велика эта опасность, - продолжал Тейлис, - то решили, что должны сосредоточить все наши ресурсы, все наши знания и способности на том, чтобы противостоять ей. Мы понимали также, что противодействуя ей, сами окажемся в опасности. Поэтому мы отказались от прежней жизни и прилетели сюда. - Куда сюда? - поинтересовался Кейлл. - Мы на... вернее, внутри астероида, - ответил Тейлис, - странствующего по космосу обломка, которого нет на звездных картах и схемах космических дорог. И он объяснил, как он и другие безымянные выстроили внутри астероида секретную базу - с самыми современными лабораториями, средствами связи и специальными защитными устройствами, какие только удалось изобрести. Они прошли долгий медленный путь, так как следовало соблюдать абсолютную секретность. За это время, рассказывал Тейлис, все его компаньоны как
в начало наверх
можно незаметнее исчезли из родных миров. Одни позаботились о том, чтобы официальные записи - на случай, если кто-нибудь сделает запрос, - гласили, что многие из них скончались от старости. Другие отстранились от дел и на старости лет затерялись в неизвестности. - Мы знаем, что ни обнаружить случайно, ни выследить нас невозможно, - продолжал Тейлис. - Мы знаем, что должны оставаться здесь, внутри нашего астероида, и делать все, что в наших силах, чтобы противодействовать растущей угрозе, которая однажды - и очень скоро - поставит под сомнение само существование Галактики, какой мы ее знаем. Кейлл с сомнением нахмурился. - Простите, но по-моему, в это трудно поверить. Что за страшная угроза? И какое это имеет отношение к моему пребыванию здесь? - Напрасно вы так легко говорите об этом, Кейлл Рэндор, - серьезно ответил голос. - Нам противостоит враг, владеющий страшной силой и вынашивающий еще более страшные планы. Этот враг всего человечества, но в еще большей степени это ваш личный враг, ибо именно он уничтожил ваш мир. 6 Потрясенный Кейлл рывком сел, но тут же облился потом, а от охватившей его слабости все поплыло перед глазами. Он снова мешком повалился на мягкую постель. Голоизображение фигуры в капюшоне взволнованно подалось вперед. - Вы не должны перенапрягаться, - сказал Тейлис. - Я слишком долго беседовал с вами и, боюсь, расстроил вас. Сейчас вы должны отдохнуть. Мы поговорим, когда вы окрепнете. - Нет... подождите... - слабым голосом попросил Кейлл. - Я должен узнать... Но голоизображение исчезло так же внезапно, как и появилось. В комнате снова воцарилась тишина. Кейлл лег на спину, обессиленный кипевшими в нем чувствами и отчаянным желанием узнать больше. Он мог бы попытаться закричать, даже встать, хотя ноги казались ватными. Но его отвлек звук, раздававшийся где-то сбоку. Повернув голову, Кейлл увидел, как часть стены бесшумно убралась, хотя там не было никаких признаков двери. В отверстие вкатился вертикальный цилиндр на колесах - робот-слуга, несущий на ровной верхней поверхности высокий бокал. У кровати робот остановился. Бокал был наполнен молочно-белой жидкостью с неприятным запахом, от нее шел легкий пар. Кейлл обнаружил, что отчаянно хочет пить. Он взял бокал, строго запретив руке дрожать, и осушил его. Когда пустой бокал был водружен на место, робот укатился и стена закрылась - и стала такой же голой и без швов, как и прежде. Питье было безвкусное, но приятное и теплое. Еще оно как будто бы успокаивало, расслабляло, и Кейлл догадался, что там наверняка было лекарство. Восприятие снова притупилось, смятенные чувства улеглись, и он начал погружаться в сон. Проснувшись, он почувствовал себя освеженным, как и в прошлый раз, и, казалось, более окрепшим. Ему без труда удалось сесть, хотя, спустив с кровати ноги и попытавшись встать, он обнаружил, что его качает, и снова с радостью опустился на повторявшую контуры его тела постель. Но комната оставалась пустой. Кейлл попробовал кричать, требуя возвращения Тейлиса, но изображение не появлялось и голос молчал. Вместо этого, как и в прошлый раз, появился робот-слуга. Он принес другое питье, на этот раз прозрачную и прохладную жидкость, и чашку чего-то кашеобразного. Кейлл попробовал их - сперва подозрительно, но растущая жажда и голод не давали привередничать. На сей раз лекарства не было, только ощущение сытости и полного желудка. Появление робота совпало с раскрытием другой панели в стене за спиной Кейлла. Появились душ с туалетом, компактные, как на космическом корабле. Ему понадобилась помощь робота, чтобы воспользоваться ими, и, вернувшись на кровать, он обессиленно лег. Однако это был шаг вперед к тому времени, когда силы вернутся, он снова станет себе хозяином - и начнет выяснять, что же происходит на самом деле. Потекли не отмеченные никаким беспокойством дни: у Кейлла не было возможности отмечать бег времени в комнате с голыми стенами. Он спал, просыпался, ел и пил, отдыхал и размышлял, перебирая копошившиеся в голове вопросы и сомнения. Он не мог заставить себя поверить в то, что сказал ему старик по имени Тейлис, это казалось слишком невероятным, и слишком многое осталось необъясненным. Группа старых ученых, затаившихся, чтобы бороться с каким-то безымянным врагом? С тем самым врагом, который уничтожил Легионы Мороса? Вопросы "кто" и "почему" разрастались до неимоверных размеров, становились чрезмерно безответными. Ему не представили никаких доказательств - только голоизображение постоянно прячущего лицо старика. Он подытожил факты, которыми располагал. Едва он вошел в свой корабль на Солтрениусе, как кто-то или что-то подкралось сзади и свалило его выстрелом из иглострела. Теперь он лежит в пустой комнате неизвестно где и обслуживает его робот. Он перенес какие-то длительные - и по-видимому, очень сложные - процедуры, после которых ослаб и избавился от боли. Избавился? Действительно ли? Наверняка существуют препараты, способные снять даже такую сильную боль. Но он не чувствует себя напичканным лекарствами - голова у него ясная и хорошо соображает, несмотря на слабость тела. Могут ли оказаться галлюцинациями или предсмертным бредом события, происходившие перед этим? Он не знал. Были ли они столь же реальными, как дни, проведенные в этой комнате? Этого он тоже не знал. Вопросы крутились в голове, пока он не устал от них. В конце концов, он знает слишком мало. Возможно, со временем, если вернется Тейлис или произойдет еще что-нибудь, он узнает больше. А пока что возобладала дисциплинированность легионера. Ни к чему ломать голову над ситуацией, когда нет надежды изменить ее. Не стоит ломать голову над вопросами, на которые пока нет ответов. Если следует ждать, то ждать спокойно и терпеливо. Он должен быть готов начать действовать, как только появится такая возможность. Кейлл готовился. Он начал регулярно делать легкие упражнения - обычные, известные с детства. По мере их усложнения он увеличивал время занятий, все больше и больше набираясь восхитительной гибкости, проворства и силы. Тейлис или кто-то другой, очевидно, следил за его успехами, потому что еды ему приносили все больше, и она становилась все более калорийной с ростом затрат энергии. Затем однажды, как бы подчеркивая, как далеко ушел он от слабости, приковывавшей его к постели, робот принес не только еду, как всегда, но и его одежду. Полная форма, вычищенная, свежая, без следов износа. Словно новая, сшитая точно по размерам старой. Он быстро оделся, с удовольствием ощущая привычную одежду, и почувствовал себя вновь самим собой. А когда сунул руку в карман куртки и достал светлую цепочку с диском-удостоверением, ему стало еще приятнее. Сердито-красный диск посветлел и цвет его сменился на нормальный небесно-голубой, как только Кейлл взял его в руку. Он быстро надел цепочку на шею. Теперь, подумал он, я снова легионер. Но все шло по-старому, и Тейлис не вступал с ним контакт. Кейлл упрямо выполнял заданную самому себе программу упражнений, подвергая себя все более жестким проверкам, пока не наступил момент, когда он наконец смог выполнить полный комплект физических упражнений, составляющих основную схему подготовки к празднику Военных игр на Моросе. Когда он закончил комплекс, лишь немного вспотев, но сохранив ровное дыхание и готовое к действию тело с запасом энергии, то понял, что готов. Время ожидания кончилось. Когда в очередной раз появился робот, Кейлл не колебался. Как только проход открылся, он перепрыгнул через невысокий цилиндр на колесах и вышел искать свободу. Он оказался в узком, тускло освещенном коридоре с металлическим полом, стенами и потолком. Гладь одной из стен кое-где нарушалась закрытыми, похожими на люки, дверями по всей длине коридора. Двери были надежно заперты, и Кейлл не стал тратить энергию на попытки выломать их. Они были из спецсплава кватерния, применяемого в качестве материала для корпусов боевых кораблей, и могли выдержать куда более мощные удары, чем он мог нанести с голыми руками. Он побежал по коридору. Поворот под прямым углом направо и две лестницы - вниз и вверх. Не останавливаясь, Кейлл выбрал лестницу, ведущую вниз, и попал в помещение солидных размеров, где размещался целый набор сложных механизмов в отдельных корпусах. Большую часть механизмов он узнал, особенно рециркуляторы воды и воздуха. Все они казались крупнее и отличались по форме от стандартных систем жизнеобеспечения космонавтов. А самое громоздкое устройство в середине - конечно же, это был самый совершенный гравитационный блок. Значит, я действительно на космической станции или искусственном спутнике, понял Кейлл. Возможно, рассказ Тейлиса о секретном, пустом внутри астероиде - правда. Но пока не выберешься наружу, уверенности в этом не будет. А для этого ему понадобится как минимум скафандр и - если ему действительно улыбнется удача - какой-нибудь корабль. Он повернул назад и побежал по лестнице на верхний уровень. Снова коридоры, но теперь зачастую с открытыми дверями. За ними - ряд комнат, несомненно, лабораторий, напичканных оборудованием, о назначении которого Кейлл, считавший себя довольно приличным знатоком техники, даже не догадывался. Еще одна лестница наверх. Кейлл взбежал по ней. Лестница привела его в помещение, от пола до потолка забитое магнитными лентами книг и информлентами всех видов. В углах стояли аппараты для просмотра. Эта комната открывалась в помещение с широким экраном, на котором виднелся панорамный сегмент наполненного звездами космоса. По всей комнате были разбросаны звездные карты, схемы космических путей, распечатки компьютерной информации. Приятное зрелище - Кейлл знал, что, если удастся вырваться, ему понадобится хранящаяся в этой комнате информация, чтобы определить направление полета. А пока он не стал задерживаться здесь. Сигналов тревоги он не слышал, признаков преследования тоже не было. Но он не сомневался, что его исчезновение из комнаты обнаружено, и Тейлис или кто-нибудь другой наверняка решают, как положить конец его возмутительному побегу. Еще коридор, новые запертые двери. Еще лестница, ведущая на верхний уровень. Еще помещение... Он встал как вкопанный, едва сдержав рвущийся из груди крик бурной радости. В просторном помещении с высоким сводчатым потолком, который, по-видимому, был внешней частью какого-то космического сооружения, стоял его собственный корабль. Он сверкал и сиял, как не сверкал даже после сборки на Моросе. Старые боевые шрамы и пятна были удалены, боевой знак Легиона подновлен, тупые орудийные стволы отполированы. Корабль выглядел таким же обновленным, как и форма. Ничего приятнее Кейлл в жизни не видел! Его первым инстинктивным желанием было просто войти в корабль и вырваться наружу прямо сквозь потолок. Но начав огибать корабль, чтобы добраться до входа, он заколебался. Наверняка будет благоразумнее вооружиться на оружейном складе корабля и отправиться на поиски Тейлиса, даже если придется прожечь дорогу сквозь запертые двери. Тогда он сможет потребовать ответа на те решающие вопросы, которые старик оставил висеть в воздухе. Почему его, Кейлла, держат здесь. И что Тейлису известно об уничтожении Мороса. Может случиться, что запасы оружия убрали с корабля. Но входной люк гостеприимно раскрыт, трап опущен. И на пути - никого. Однако как только он подошел к трапу, то услышал совершенно неуместный здесь звук. Он уже слышал такой в ту ночь, когда пытался на Солтрениусе украсть собственный корабль. Словно тряпка бьется на ветру... Он посмотрел вверх и замер. Над кораблем парило крылатое существо, каких ему еще не приходилось видеть. Крылья - широкие пленки с прожилками, на вид непрочные, почти прозрачные - хлопнули дважды, когда существо садилось на дверцу люка. Оно
в начало наверх
уселось, сложило крылья и принялось изучающе разглядывать Кейлла громадными, бесцветными, абсолютно круглыми глазами. Тело длинной меньше метра, узкое, покрытое чем-то похожим на перекрывающиеся пластины светлой пурпурно-серой кожи. Голова по сравнению с телом казалась невероятно большой - округлая, куполообразная, с заостренным носом под громадными глазами. Оно было двуногое, хотя маленькие ступни по сути больше походила на руки с тремя крепкими, суставчатыми пальцами и четвертым - противостоящим. Существо это балансировало на одной ноге. Другая сжимала иглострел и решительно направляла его на Кейлла. В следующий момент Кейлл удивился еще больше, услышав голос. В отличие от голоса старика Тейлиса, этот голос звучал не снаружи. Он звучал в голове Кейлла: "Разве не забавно, человек по имени Рэндор, что мне снова придется применить оружие, чтобы не пустить тебя в твой собственный корабль?" 7 Под прицелом у крылатого существа, летевшего следом за Кейллом высоко, так, что его было не достать, даже если бы у Кейлла возникло искушение напасть, его выдворили из купола с кораблем. Они прошли по другому коридору - кончики крыльев существа задевали за стены - и наконец вошли в дверь, которая, как вспомнил Кейлл, была надежно заперта, когда он проходил здесь в первый раз. Теперь же она беззвучно распахнулась, открывая взгляду длинную, заставленную мебелью комнату с низким потолком, явно предназначенную для комфортного отдыха. На мягком ковре были расставлены кругом низкие мягкие сиденья, спокойное освещение, кое-где - столики со стопками книжных магнитных лент. Кейлл охватил все это единым взглядом и целиком сосредоточил внимание на сидевшем в центре комнаты. Это был Тейлис, как и раньше, в одежде с капюшоном, но на сей раз не голоизображение, а во плоти. Старик показал на стул, приглашая Кейлла сесть. Кейлл медленно сел и повернулся к крылатому существу, которое, сложив хрупкие крылья, опустилось на спинку другого стула. Не достать. Продолжая целиться в Кейлла из иглострела, оно глядело на него немигающими круглыми светлыми глазами. - Очень сожалею... - добродушно начал Тейлис, но Кейлл перебил его. - Это оно, - спросил он, указывая на существо, - напало на меня на Солтрениусе? Тейлис вздохнул. - Да, но "напало" - не то слово. - Кто оно? - резко спросил Кейлл. - Чужачка, - ответил Тейлис. - Ее раса называет себя эхрлил. Кейлл поразился, но лицо его оставалось бесстрастным. - Она телепат? Прежде, чем Тейлис успел ответить, в глубине сознания Кейлла возникли слова: "Я легко передаю, человек, но с трудом принимаю мысли тупоголовых созданий этой галактики." Кейлл нахмурился, слегка раздраженный. - Думаю, вы намеренно мистифицируете меня, а с какой целью - не догадываюсь. - Это не мистификация, - спокойно ответил Тейлис. - Я говорю чистую правду. - Но чужак? Чужак, читающий мысли? Кейлл знал, что это невозможно. Исследователи много раз предпринимались попытки межгалактического перелета, но возникали специфические трудности, и вернулись немногие. У тех, кто все-таки вернулся, рассудок оказался поврежден одиночеством, неведомыми опасностями и длительным воздействием сверхсветовой скорости. Вместо отчета об экспедиции они что-то невразумительно лепетали. Но в последние годы появились какие-то рассказы о чужаках, совершавших межгалактические перелеты и вступавших в короткие безрезультатные контакты с людьми Населенных Миров, прежде чем продолжить свой невообразимый путь. Однако Кейлл ни разу не видел таких чужаков и не встречал никого, кто видел бы их. И все же в его родной галактике не было таких существ. Когда во время Расселения человек впервые вышел в межзвездное пространство, на планетах, которым предстояло стать Населенными Мирами, водилось множество странных форм жизни. Но к глубокому разочарованию ранних колонистов (а для некоторых - к облегчению), ни одна из форм жизни не обладала интеллектом. Человечество обнаружило, что оно - единственный разумный вид в своей Галактике. Опять-таки, что касается телепатии, Кейлл знал, что она существует. Он слышал о людях - с планет, где условия природной среды вызвали мутации в человеческих популяциях, - которые умели проникать в чужие мысли. Но всегда до определенного предела, и способность эта проявлялась неравномерно. Он снова сосредоточился на рассуждениях Тейлиса. Тот говорил: - ...Отважная раса исследователей, видимо, не думает об ужасной пустоте между галактиками. Они, конечно, редкостные долгожители и постоянно поддерживают друг с другом мысленный контакт... - Зачем оно здесь? - спросил Кейлл. - Не _о_н_о_, - поправил со смешком Тейлис, - а _о_н_а_. Джлр - женщина. - Хорошо, - терпеливо согласился Кейлл. - Зачем ОНА здесь? - На ее корабле возникла неисправность, - ответил Тейлис, - и она была вынуждена приземлиться в мире людей. Некий крупный ученый вовремя встретился и подружился с ней. И она осталась, сочтя, что человечество весьма интересно... "И забавно", - добавил голос в голове Кейлла, а затем беззвучно рассмеялся. - Когда мы начали строительство базы, - продолжал Тейлис, - Джлр присоединилась к нам. - Я считаю, в это поверить не легче, чем во все прочее, что вы наговорили мне, - сердито сказал Кейлл. - О появлении такого чужака наверняка оповещали все миры. Но я ничего не слышал об этой... Джлр. - Видите ли, Эхрлил долгожители, - сказал Тейлис. - О ее прибытии сообщали, но это было около шестидесяти лет назад. Подружившийся с ней ученый - мой отец. Почувствовав сильную слабость, Кейлл откинулся на спинку стула. У него в голове снова зазвучал булькающий от смеха голос чужака: "Я действительно очень молода, мне всего около четырех ваших столетий. Старшие эхрлилы считают меня глупым, капризным ребенком, чье любопытство приносит ему неприятности." Кейлл помотал головой, чтобы в ней прояснилось, и снова подумал, не в тисках ли он какого-то кошмара, рожденного предсмертным бредом, или Тейлис просто сумасшедший старик космический отшельник, любитель странных домашних животных. Животных с пистолетами. - Не пора ли, - наконец предложил он, - рассказать, для чего я здесь - на мушке у чужака? - Прошу прощения за пистолет, - быстро проговорил Тейлис, - но другие считали, что, поскольку вы склонны к необдуманным и поспешным действиям, мне без определенной страховки нельзя лично встречаться с вами. - Опасаются, что я могу напасть на вас? - спросил Кейлл. - Если бы я захотел, старик, ваша крылатая чужачка не остановила бы меня... - Позади него Джлр взмахнула крыльями, но он не обратил на это внимания. - И я еще могу это сделать, если вы сейчас же не объясните мне кое-что. - Конечно, - примирительно согласился Тейлис. - Именно для этого мы здесь. Но предстоит столько рассказать... - Знаю, - сказал Кейлл, - и о стольком умолчать... Это я уже слышал. Но вы расскажете! Вы расскажете, почему я оказался здесь и что вы знаете о том, кто по вашему утверждению уничтожил Морос. - Вы - так же, как и моя группа, и я сам, - угрюмо ответил Тейлис, - здесь из-за врага. - Это вы уже говорили, - перебил его Кейлл. - Но я видел только вас да вашу чужачку. - Остальные рядом и слушают нас. Можете увидеть их, если желаете, хотя, боюсь, это не много даст вам. Он коснулся рукой края своего сиденья. Часть ближней стены поплыла, и на глазах у Кейлла из твердой превратилась во что-то вроде окна. Это был большой экран. На нем возникло изображение группы спокойно сидящих людей. Как и Тейлис, многие из них казались пожилыми, насколько мог судить Кейлл. Как и Тейлис, все до единого были в просторных балахонах с капюшонами, скрывавшими лица. Кейлл насмешливо улыбнулся. - Еще больше таинственности. Как вы себя называете? Тайным братством капюшонов? Тейлис снова пошевелил рукой, и безмолвная группа исчезла с экрана, стена вновь стала гладкой и прочной. - Вы поймете, почему нам необходима секретность, - сказал он. - А названия у нас нет, хотя Джлр окрестила нас. "Я зову их "Наблюдатели", - прозвучал в голове Кейлла голос чужачки, - потому что они единственные из всех тупоголовых, кажется, способны всесторонне видеть события в этой галактике. Вы поступите разумно, Рэндор, если отнесетесь к ним с уважением". - Согласен, - ответил вслух Кейлл, - если они представят доказательства, что заслуживают уважения. - Вот именно, - сказал Тейлис. - Я и хочу представить вам такие доказательства. Я хочу, чтобы вы поняли то, что мы начали замечать более двух лет назад. - Группа, - продолжал свой рассказ Тейлис, - проводила регулярное широкомасштабное изучение основных событий жизни Населенных Миров. Ученые анализировали и исследовали их, часто составляли прогнозы, пытаясь предвидеть проблемы еще до их возникновения, чтобы иметь возможность помогать и советовать планетарным мирам, на которые они могли оказать влияние. В ходе этой работы они начали замечать странные, настораживающие симптомы, несмотря на то, что анализируемые события происходили в самых разных уголках Галактики. Они провели дополнительные исследования и пришли к определенному выводу. Бесспорный факт - войн повсюду велось больше, чем должно было быть. - Войны были всегда, - нахмурился Кейлл. - Конечно, но главным образом локальные, вызванные местными условиями, и вспыхивают они случайно. Между ними нет связи. - Старик подался вперед. - Но войны, которыми занимались мы, имели слишком много общего, чтобы быть случайным совпадением. Слишком много похожего. "Какие вы драчливые существа", - удивленно заметила чужачка. Тейлис, не зная о том, что его перебили, продолжал: - Я дам вам для изучения магнитные ленты. В них суммировано то, что мы обнаружили. Вы сами убедитесь, что шаблоны явно имеют внешнее происхождение. Кто-то действует сознательно, с убийственным намерением, развязывая войны по всей Галактике. - И этот кто-то - враг, о котором вы говорили? - Вот именно. - Кто он? И где? Тейлис вздохнул. - Этого я вам сказать не могу, потому что этого мы и сами пока не знаем. Мы знаем, что кто-то такой должен существовать. Мы знаем о его безжалостных и злодейских намерениях, и кое-что - о его методах. Не больше. Впрочем, для удобства мы дали ему кодовое название. Мы зовем его Военным диктатором. Кейлл нахмурился еще сильнее. - Вы предоставите мне доказательства того, что этот... Военный диктатор существует? - Да. Но у вас уже есть одно такое доказательство. Подозревая, каков будет ответ, Кейлл напрягся: - Какое? - Уничтожение Легионов. - Продолжайте, - яростно потребовал Кейлл. - Подумайте вот о чем, - продолжал Тейлис. - Всем известна репутация Легионов. Они станут сражаться только на стороне обороняющихся, чье дело правое и законное. Но таких слов, как "право" и "закон", в словаре Военного диктатора нет. Он, конечно, предвидел, что когда-нибудь Легионы предотвратят войну, которую он стремился развязать. И, возможно, предвидел, что рано или поздно Легионы догадаются о его существовании и выступят непосредственно против него. Возможно, ваше Центральное Командование уже кое о чем догадывалось. Вот он и ударил первым, чтобы
в начало наверх
ликвидировать эту угрозу. Мы и не подозревали, что он в силах сделать нечто подобное. - Превентивный удар, - процедил сквозь зубы Кейлл. - Совершенно верно. - Если хоть что-то из этого правда, - горько заметил Кейлл, - такой подстрекатель должен быть сумасшедшим. - Верно, - ответил Тейлис, - он вполне может оказаться сумасшедшим, причем его сумасшествие идет рука об руку с жаждой диктаторской власти. Мы считаем, что его цель - натравить населенные миры друг на друга, нагромоздить войны одна на другую, распространяя их на все большее число планет и в конечном итоге - на всю Галактику. И из этого разрушительного бедствия он надеется выйти верховным правителем того, что останется от человечества. 8 Предоставленные Кейллу Тейлисом информационные пленки, суммирующие многомесячные исследования Наблюдателей, оказались весьма объемистыми. С неизменной терпеливой сосредоточенностью Кейлл час за часом просиживал перед экраном, едва чувствуя вкус еды и питья, которые приносил ему робот-слуга. На пленках он видел, как населенные людьми миры один за другим разделялись на воюющие лагеря. На одной из отдаленных планет племена кочевников, не одно поколение мирно скитавшиеся по своим степям, за несколько коротких лет собрались вместе, чтобы яростно напасть на разбросанные по планете города. В другом мире, где народ одного населенного континента жил в достатке благодаря вывозу ценного минерала, разразилась жестокая война между двумя политическими группировками, причем каждая сторона ошибочно считала, что другая стремится полностью забрать в свои руки добычу и экспорт этого минерала. Он видел целые солнечные системы, пораженные насилием. В одной более крупная, индустриально развитая планета неожиданно и необъяснимо напала на меньшую, слаборазвитую соседку. В другом месте две небольшие планеты по неясной причине объединились, чтобы вторгнуться на третью, а после победы их союз развалился, и они передрались между собой. Он видел, как время от времени возникали такие войны - без предупреждения и почти без причины. Иррациональное влияние расовых предубеждений между двумя в прошлом совершенно дружественными народами... бурное возникновение нового культа, приводящее его приверженцев к священной войне... необъяснимое политическое убийство... вспышка космического пиратства... бессмысленный разрыв простых торговых переговоров... И многое другое. Шли часы, и по мере накопления фактов, ленты проясняли основные сходства. Во всех случаях не было ничего похожего на угрозу или перспективу войны, пока что-то не начинало стимулировать худшие черты человеческого характера: жадность, эгоизм, жажду власти, подозрительность, предубежденность и страх. Этому способствовали обман, лживая пропаганда, предательство, убийства - внезапные и нежданные. Затем, увидел Кейлл, на каждой из планет один-два человека, появившихся, казалось, ниоткуда, быстро достигали влияния и власти. Эти индивидуумы всегда оказывались в центре событий, приводивших к военной катастрофе. Наконец - голова у него кружилась от тех ужасов, которые открылись ему, Кейлл в поисках Тейлиса вернулся в комнату отдыха. Старик уже ждал его, по-прежнему скрывая лицо в тени капюшона. - Теперь вы просмотрели полученные нами данные, - сказал он. - Вы верите в то, что я рассказал вам? Кейлл долго, бесстрастно смотрел на него. - Я увидел рассказ о множестве войн, - проговорил он, наконец. - Удовольствия это мне не доставило, но война вообще вещь неприятная. - Вы заметили систему? - настаивал Тейлис. - Сходство - да, - пожал плечами Кейлл, - но сущность любой войны, как правило, всегда одна. Я не увидел решающих доказательств связи между ними. По-моему, трудно поверить, что все они - дело рук одного человека... Военного диктатора. Другие наверняка тоже догадались бы о его существовании. - Галактика велика, - сказал Тейлис, - обмен информацией между планетами оставляет желать лучшего. Вряд ли существуют прочные общегалактические связи помимо торговых. Разве что практика ближних перелетов. Поэтому никто не может собрать все данные и понять, что происходит в общегалактическом масштабе. - Кроме вас. - Вот именно. - И все же, несмотря на ваш надзор, - заявил Кейлл, - вы, кажется, знаете очень мало. Как насчет тех лиц, которые, если верить пленкам, быстро поднялись к вершинам власти? - Это разумеется, слуги Военного диктатора, - ответил Тейлис, - эмиссары, посланные туда, откуда они могли бы распространять заразу милитаризма. - Разве вы не могли изучить этих людей, - спросил Кейлл, - чтобы установить, связаны ли они друг с другом и могут ли привести к вашему Военному диктатору? - Пытались, - хмуро ответил Тейлис. - Но в большинстве миров, где они появились, они слишком быстро достигли такого могущества, что изучать их стало невозможно. Однако в редких случаях - там, где планета выстояла против военной заразы и слуг Диктатора остановили раньше, чем они вошли в силу - мы кое-что узнали. Мы узнали, что Военный диктатор прячется даже от своих эмиссаров, и те получают приказы через посредников. Мы узнали, что потерпевший неудачу эмиссар недолго остается в живых. - Не много же вы узнали, - заметил Кейлл. - В самом деле... Но мы не осмеливались действовать чересчур настойчиво. Насколько нам известно, Военный диктатор не догадывается о нашем существовании. И не должен узнать - пока мы знаем слишком мало, чтобы противостоять ему. Вот почему мы соблюдаем такую секретность даже с вами, Кейлл Рэндор. Если вы попадете в руки Военного диктатора или его слуг, они не смогут выжать из вас то, что вам неизвестно, - кто мы и где мы. Кейлл сухо усмехнулся. - Вы прячетесь, чтобы он не проведал про вас, и поскольку прячетесь, то не можете узнать о нем больше. Глупость какая-то! - Нет, - спокойно ответил Тейлис. - Именно по этой причине нам тоже нужен эмиссар. - То есть, - заметил Кейлл, - я? - Вот именно. Мы сами не можем появляться на планетах. У нас имеются устройства, способные следить за событиями почти на любой планете по нашему выбору, но нам нужен человек, который был бы нашими глазами и ушами прямо там. Кто мог бы слетать на планеты, которым угрожает Военный диктатор... и уцелеть. - Один человек против этого... жреца войн? - Не простой человек. Легионер. Ни у кого другого во всей Галактике нет более высокого потенциала выживания. Параллельно голосу Тейлиса в голове Кейлла звучал и другой голос: "Как бы сильно ты ни сомневался, Рэндор, тебе неплохо бы помнить, что ты живешь только благодаря искусству Наблюдателей и они дали тебе жизнь, пойдя на значительный риск". Кейлл быстро обернулся. Джлр, не спуская с Кейлла больших глаз, на прозрачных крыльях перелетала комнату, чтобы устроиться на насесте у двери. - Я забыл, - медленно проговорил он, - что я в неоплатном долгу перед вами. Вы исцелили меня... если исцелили. Джлр взмахнула крыльями, как бы отвечая на раздражение, прозвучавшее в голосе Кейлла. - Вы даже в этом сомневаетесь? - Врач сказал мне, - упрямился Кейлл, - что действие радиации необратимо. - Правильно, - подтвердил Тейлис. - В вашей костной ткани навсегда осели радиоактивные изотопы. Поэтому мы заменили ее. - Заменили? - Мое изобретение, если можно так выразиться, - продолжал Тейлис. - Ваш скелет состоит теперь из органического сплава. Кейлл молча уставился на него. - Интересная операция. Пришлось заменять молекулу за молекулой, стараясь полностью скопировать естественный скелет и обеспечить адаптацию костного мозга. Но... - он указал на Кейлла, - операция как будто бы прошла успешно. Кейлл не заметил этого жеста. Он смотрел на себя, на свои руки и ноги, проступающие ребра и костяшки пальцев... - Мы получили интересный побочный эффект, - охотно продолжал Тейлис. - Сплав имеет удивительную сопротивляемость и прочность. Испытания показали, что он почти не поддается разрушению. - Не поддается разрушению? Что... "Это значит, тупица, - рассмеялась у него в голове Джлр, - что тебе нельзя переломать кости". Кейлл вскинул голову, вытаращил глаза - не поверил. Затем на губах начала появляться улыбка - насмешливая, ироническая, с примесью растерянности. - Это уж слишком, - сказал он. - Если вы считаете, что мои сомнения можно развеять такими дикими сказками... "Я с удовольствием организую тебе испытание, - перебила его Джлр, - но при этом твое тело покроется болезненными синяками". Кейлл резко встал. - Тейлис - если это ваше имя, - больше я не намерен слушать нелепости. Можете цепляться за свои фантазии насчет Военного диктатора, галактических империй да замены костей и морочить ими голову другому дураку, какой вам подвернется. У меня есть другие дела - я должен выполнить предсмертную просьбу моей подруги, которая уже умирая пыталась спасти меня. Я собираюсь найти того, кто уничтожил Морос, кто бы он ни был, пусть на это уйдет вся моя жизнь, долгая или короткая. Начать поиски я собираюсь с луны Солтрениуса - и немедленно! Он повернулся и пошел к двери. Но Джлр оказалась там раньше его - крылья раскинуты, на твердых пальцах острые коготки, во рту сверкают острые зубы. Кейлл остановился. - Старик, я не желаю зла ни вам, ни этому существу. Но я уйду - любой ценой. Тейлис поднял руку. По-видимому, между ним и Джлр произошел телепатический обмен: чужачка отлетела от двери и уселась на прежнее место. - Я не буду препятствовать вам, Кейлл Рэндор, - сказал старик. - Я рассказал вам все, что мог, и не в моих силах заставить вас поверить. Но луна под названием Креффа - именно то место, куда бы мы хотели послать вас. Кейлл удивленно обернулся. - Однако на Солтрениусе... Вы ни перед чем не остановились, чтобы задержать меня. - Конечно. Вы тогда умирали и шли на встречу неподготовленным. - Старик сделал рукой движение по боку кресла. - Потерпите еще минутку и посмотрите. Поверхность ближней стены снова заколебалась, но на этот раз Кейлл увидел не молчаливую группу в капюшонах. Вместо нее экран показал странный, чужой пейзаж - застывший, скалистый, с резко очерченными аспидно-черными тенями. На этом фоне возвышалась закругленная поверхность хрупкого, сверкающего в ярком свете купола жизнеобеспечения. На переднем плане стоял приземистый цилиндр космического корабля, который Кейлл сразу узнал. Крейсер, что был в космопорту Солтрениуса. Корабль, принадлежавший тем троим, что называли себя легионерами. - Это Креффа, - пояснил Тейлис. - Вижу, вы узнали корабль. Одно из наших передающих устройств записало эту сцену несколько дней назад. Кейлл молча смотрел. Открылся люк, начали появляться фигуры. Они, конечно, были в скафандрах, но Кейллу не нужно было видеть лицо первого спустившегося на пыльную поверхность. На голову выше остальных, необычайно широкие плечи... Насмешливый гигант, предпочитавший носить лишь половину легионерской формы. Следом, сгибаясь под тяжестью солидных контейнеров, вышли остальные. Не двое, как предполагал Кейлл. Гигант обзавелся несколькими новыми компаньонами. Всего их оказалось девять человек. Они вышли из корабля и направились в слабой гравитации Креффы к куполу.
в начало наверх
- Внутри кто-нибудь остался? - спросил Кейлл, когда изображение исчезло с экрана. - Нет, - ответил Тейлис. - Их только девять. До того, как мы забрали вас с планеты, они завербовали еще шестерых. И поверьте мне, Кейлл Рэндор, среди них нет ни одного легионера. - Так я и думал, - кивнул Кейлл. - Я и сам был уверен, что первые трое - не легионеры. - Вы это знали? - в голосе Тейлиса прозвучало удивление. - И все-таки больной, в одиночку собирались отправиться в их ловушку? - Ловушка уже не ловушка, если ее ждешь, - ответил Кейлл. - Это был мой долг. Как и сейчас - будь их там девять или девяносто. - Вот именно, - заметил Тейлис. - Многое можно узнать, на многие вопросы получить ответ путем осторожного и терпеливого наблюдения на Креффе. - Наблюдения? - грустно усмехнулся Кейлл. - Нет, нужно что-то посерьезнее, Тейлис. Ясно, что кто бы ни уничтожил Морос, именно он послал этих людей изображать легионеров и основать базу, которая приманит выживших. Я хочу захлопнуть эту ловушку, пока какие-нибудь легионеры по неведению не попали в нее. - И он добавил напряженным голосом: - Может, кто-то уже и попал, пока я был здесь. Человек в капюшоне отрицательно покачал головой. - Ни одного. Наши передатчики следили за ними круглосуточно. К тому же, со дня уничтожения Мороса наши устройства обшарили всю Галактику, выискивая оставшихся в живых легионеров. Никого, кроме вас, мы не нашли. Слова, которые Кейлл так долго боялся услышать, ошеломили его. - Но кто-то должен был уцелеть! Вы не можете наблюдать за всей Галактикой! - Если кто-то остался, - тихо проговорил Тейлис, - они прячутся. Они не мечутся, как вы, по Галактике в поисках своих товарищей. Если бы кто-то вел такие поиски, мы выявили бы их, как обнаружили вас. - Он сочувственно протянул руку к Кейллу. - Нет, боюсь... вы можете оказаться последним легионером. Внутренняя мука почти не отразилась на лице Кейлла, его лишь исказила мгновенная судорога, да в глазах промелькнуло страдание. Затем он справился с собой и спокойно посмотрел на Тейлиса. - Даже если это правда, - ровным голосом проговорил он, - я все равно полечу на Креффу и сделаю то, что должно быть сделано. "Хорошо сказано, - произнес ясный голос Джлр. - Глупый, упрямый и храбрый - неудивительно, что люди живут так мало". Кейлл никак не прореагировал на это, поскольку Тейлис примирительно поднял руку. - Согласен, вы должны лететь. Но очень прошу, не кидайтесь туда, очертя голову. Будьте осторожны! Едва заметно улыбнувшись, Кейлл встал. - Слишком поздно осторожничать, Тейлис. Всегда приходит время, когда необходимо действовать, а не просто наблюдать. Для меня это время пришло... И для поселенцев на Креффе - тоже. ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ. ЛУНА УБИЙЦ 9 Словно бы окутанный туманом пустоты при движении на сверхсветовой скорости, Кейлл Рэндор закончил обычную проверку корабельных систем, откинулся на спинку сиденья и с удовольствием потянулся. Полностью расслабившись, он отдыхал и радовался, что летит. Бездействие, подумал он, едва ли не худшая из пыток. Особенно когда бездействие это навязано стариком, прячущемся на астероиде. Сколько времени он потерял, пока лежал без сознания и потом, когда медленно выздоравливал после... что бы там с ним ни проделали. Времени, которое самозваные легионеры на луне под названием Креффа использовали, чтобы укрепить свои позиции. Но, по крайней мере, они еще там, если верить данным передающих устройств Наблюдателей. И ни один легионер не угодил в ловушку... Кейлл выкинул эту мысль из головы. Ему не хотелось верить утверждению старого Тейлиса, что других легионеров нет. Он не был уверен в своей способности взглянуть в лицо той вероятности, что он - последний из своего народа. Это означало ужасное одиночество до самой смерти. И снова он обуздал свои мысли. Одиночество - не предмет для размышлений в глубоком космосе, особенно в пустоте движения на сверхсветовой скорости. С человеческим разумом могут твориться странные штуки, если он погрузится в мрачные раздумья. Лучшее лекарство - все время быть занятым. Он снова взглянул на последнюю информацию о проверке систем, все еще светившуюся на компьютерном экране. Наблюдатели, конечно, обновили его корабль, но благоразумно оставили все приборы на прежних привычных для Кейлла местах. Он понимал, что они без особого труда могли бы встроить какие-нибудь замечательные новые приспособления, куда более совершенные, чем системы его корабля, но чтобы научиться пользоваться ими ему потребовалось бы дополнительное время. Возможно, они немного улучшили компьютерную систему управления, но это осталось незаметным для Кейлла. Корабль оставался, как обычно, знакомым, словно был продолжением самого Кейлла. Он вспомнил отлет с астероида - если это был астероид. Загадочный и таинственный, как обычно, Тейлис запретил Кейллу не включать обзорные экраны до тех пор, пока он не перейдет на сверхсветовую. Корабельный компьютер, сказал Тейлис, запрограммирован поднять корабль с астероида и как можно быстрее перевести его на сверхсветовую. - Компьютер, - добавил Тейлис, - запрограммирован стереть эти инструкции, как только корабль войдет в режим сверхсветовой. Кейлла удивило такое заявление. Если Наблюдатели намереваются отправить его на Креффу в качестве своего эмиссара, как говорил Тейлис, то как он сможет связаться с ними для доклада? Тейлис правильно понял его удивление и объяснил: - Мы предусмотрели на случай, если у вас появится когда-нибудь желание связаться с нами линию связи. Она окажется там, где вам понадобится. Тогда его сомнения и недоверие были еще сильны, и Кейлл пропустил эту информацию мимо ушей. Тогда он считал, что вряд ли наступит такой момент, когда ему захочется связаться со стариком и его странными друзьями в капюшонах. Но сейчас, в космосе, эти туманные слова о линии связи встревожили его. Средства связи - определенно одна из специальностей Наблюдателей. Ему показали несколько передающих устройств из тех, что они рассеяли вокруг Населенных Миров, - удивительно сложные, но компактные вещицы, некоторые не больше кулака, и ни одной больше человеческой головы. Действуя наподобие спутников-шпионов, они могли принимать, записывать и передавать Наблюдателям большинство использующихся на планете способов передачи информации, будь то радиовещание, электронная или голографическая передача или еще какая форма связи. С орбиты они могли передать удивительно подробное изображение любой планеты - Кейлл сам убедился в этом, просматривая пленку с девятью людьми на Креффе. При этом, жителям планет было почти невозможно обнаружить эти устройства из-за особенностей их орбит. Если же кто-то случайно обнаруживал их,устройства самоликвидировались прежде, чем их могли подробно исследовать. Этот факт особенно беспокоил Кейлла. Отлет с астероида особенно радовал его ощущением свободы, того, что за тобой не наблюдают. Все время, что Кейлл провел там, он знал, что находится под пристальным наблюдением таких мониторов. Интересно, сейчас за ним все еще следят? Не скрыто ли на корабле устройство, наблюдающее за ним? Или линия связи, о которой упомянул Тейлис, просто ждет где-то в корабле, ждет, когда может понадобиться, чтобы тогда включиться? Если это так, то где это устройство? И запрограммировано ли оно на самоуничтожение при неправильном обращении? Кейлл очень надеялся, что Наблюдатели не установили на его корабле ничего подобного. Если он, не зная о следящем устройстве, наткнется на него и поведет себя неправильно, то может погубить себя. Пора искать, подумал он. Он отстегнул ремень и встал. Знакомая слабость тела при нуль-гравитации его не беспокоила. Ботинки прилипали к обработанной поверхности палубы корабля, не позволяя взлететь. Он направился к ряду кладовых, тянувшемуся поперек единственного внутреннего помещения корабля. В них хранилось все необходимое: в одной запасы продовольствия, в другой оружие, в следующей одежда, личные вещи и так далее. Можно сказать одно, подумал Кейлл, в одноместном истребителе слишком много мест, где можно спрятать эту штуку. Кроме кладовых, за тяжелыми переборками на носу и корме есть еще различные системы корабля: тяга, системы жизнеобеспечение, корабельное вооружение и прочее. Он мог обыскать кладовые за несколько минут. Но искать надо тщательно, сказал он себе, и не спешить. Если Наблюдатели установили монитор, он может быть миниатюризован до предела. Но время еще есть - около получаса до выхода из режима сверхсветовой вблизи Солтрениуса. И тут произошло нечто странное, совершенно несуразное. Он засмеялся. Не громко, а про себя, беззвучно. Беззаботным, захлебывающимся смехом... Нет, подумал он, и вспыхнувшая ярость оборвала смех. Это не я. Это чужачка, та летунья-телепатка. В то же мгновение в его голове зазвучал тихий смеющийся голос: "Теперь, когда ты меня обнаружил, может, выпустишь? Сидеть в твоем оружейном складе не соответствует моему достоинству". Кейлл быстро подошел к оружейной кладовой и распахнул дверь. На него, не мигая, смотрели круглые, бесцветные глаза маленькой чужачки. "Ваша линия связи готова, сэр", - сказала она. Джлр вылетела, несмотря на нуль-гравитацию, машинально расправив крылья, проплыла по воздуху к панели управления и уселась на краю, уцепившись странными, маленькими, похожими на руки ногами. Онемев от гнева, Кейлл пошел следом, плюхнулся на сидение и зло посмотрел на это создание. Она спокойно встретила его взгляд, но беззвучный смех затих. "Я предупреждала, что ты рассердишься, - сказал внутренний голос, - но он считал, что ты не позволишь мне сопровождать тебя, если будешь знать заранее". - И был совершенно прав, - холодно подтвердил Кейлл. - Я и сейчас не хочу, чтобы ты сопровождала меня. Назови мне координаты, я изменю курс и отвезу тебя обратно. "Не могу, - сказала чужачка. - Я их не знаю". - Должна знать! - заявил Кейлл. - Я уверен, что даже эти выжившие из ума дряхлые старики не послали бы тебя, если бы ты не могла вернуться. "Вернуться я могу, - ответил голос, - но как, не знаю. - Поскольку Кейлл готов был взорваться, чужачка быстро проговорила: - Данные у меня в подсознании. Тейлис может отозвать меня, послав мне определенный сигнал. Тогда я автоматически запрограммирую компьютер на возвращение. Но я тут же забуду данные, точно так же, как компьютер стирает из своей памяти числа, когда начинается новая программа". И вновь Кейлл онемел. Опять чертова секретность Тейлиса. И, подобно любому действию Наблюдателей, она казалась как правомерной, так и совершенно безумной. Затем ему пришла в голову неожиданная мысль. - Ты можешь отсюда вызвать Тейлиса? "Диапазон действия любого эхрлила в космосе не имеет пределов". - Маленькая чужачка проговорила это обыденным тоном, без тени гордости. - Раз так, - заявил Кейлл, - ты могла бы остаться на астероиде и все же установить со мной "линию связи", где бы я ни находился. "Совершенно верно". - Тогда почему ты здесь? - закричал Кейлл. "Тейлису не хотелось, чтобы ты летел навстречу опасности один без помощи". - Без помощи? - повторил Кейлл. - Я встречусь с девятью мужчинами, которые почти наверняка постараются убить меня. И я должен противостоять им, пока ты будешь забивать мне голову дурацким хихиканьем? "Я не буду мешать тебе. - В беззвучном голосе чужачки сквозила обида. - Но я умею, как тебе известно, пользоваться оружием. И водить твой корабль". - Ты можешь управлять кораблем? "Корабли людей - детская игрушка даже для такого ребенка, как я, - в
в начало наверх
голосе послышалась смешинка, но тут же пропала. - Как же, по-твоему, тебя доставили с Солтрениуса на астероид?" Кейлл подумал. - Тогда, возможно, ты пригодишься. Прежде его тревожило, как после посадки на Креффе оставить корабль без присмотра. Если враги обнаружат его, то отрежут путь к отступлению. Но теперь, с чужачкой... "Правильно, - отвечая на его мысли, сказал внутренний голос. - Я буду охранять корабль и делать все, что ты пожелаешь. Я в твоем распоряжении". - Хорошо, - согласился наконец Кейлл. - Если ты будешь помнить это и не начнешь получать приказы от Тейлиса. Помни, что я иду на задание, потому что сам так решил. Я не эмиссар Наблюдателей и не потерплю ни их, ни твоего вмешательства. "Все будет, как скажешь, - в мысли проскользнула печаль. - Но ты зря упрямишься. Все, что говорил тебе Тейлис, правда". Кейлла смутили эти слова, неподдельная искренность и убежденность Джлр. В телепатическом общении такое не подделаешь. - Не сомневаюсь, что ты ему веришь, - ответил Кейлл. - Но меня сейчас не волнуют сказки о Военном диктаторе и всем прочем. Меня волнуют девятеро на Креффе и что я смогу выудить у них о гибели моего мира. "Это одно и то же, - терпеливо проговорила чужачка. - Разве ты не понимаешь, что гибель Мороса - лучшее доказательство существования Военного диктатора? Такое может сделать только кто-то чрезвычайно могущественный и чрезвычайно безжалостный". Кейлл ответил не сразу. Он сам все время возвращался к этому вопросу. Кто в Галактике настолько опасен, настолько безумен, чтобы уничтожить Легионы? Как сумел нападавший пройти защитные кордоны Мороса? И самое главное - зачем? Когда дело доходит до ответов, со злостью подумал он, кроме истории Тейлиса о Военном диктаторе ничего не услышишь. Будь она не такой невероятной... "Только твое упрямство делает ее такой", - прозвучал голос чужачки. - Это другое дело, - резко ответил Кейлл. - Пока ты здесь, держись подальше от моего мозга. Мои мысли принадлежат только мне. "Я уже говорила тебе, что с трудом улавливаю мысли людей, - ответила чужачка. - Я не могу прочесть более глубокие уровни твоего сознания, даже если захочу. Я читаю лишь четко сформулированные мысли на поверхности сознания, когда ты их как бы произносишь". - И ничего больше? - подозрительно спросил Кейлл. "Только расплывчатые впечатления, мешанину эмоций. Правда, это все, что мне удается получить от большинства людей. У тебя, по крайней мере, есть кое-какая четкость мысли, хотя и не такая, как у Наблюдателей. Это одна из причин, почему я пожелала лететь с тобой". - Одна? - невольно заинтересовался Кейлл. - А другие? "Во-первых, я согласна с Тейлисом, что понадоблюсь тебе, - ответила чужачка. - Во-вторых, очевидно, что жизнь с таким компаньоном скучной не будет". - Она может оказаться короче, чем ты предполагаешь, - хмуро заметил Кейлл. "Возможно. Я не боюсь смерти, разве что от скуки". При этих словах Кейлл невольно улыбнулся, но он не уловил и тени смеха в словах Джлр. Он откинулся на спинку кресла и внимательно посмотрел на это создание. Хрупкое, похожее птичье тело, куполообразная голова и круглые глаза - нелепая внешность. И все же яркие глаза и ловкие руки не позволяли думать, что она глупа. Кейлл на мгновение представил, как это маленькое создание одно на корабле, пронизывающем невообразимые просторы между галактиками, смело встречает на своем пути неведомые опасности... Он понял, что, несмотря на нелепый облик и дурацкое чувство юмора, оно... нет, поправил он себя, она заслуживает уважения. Она существо очень умное, способное и мужественное. - Ладно, подружка, - сказал он, продолжая улыбаться. - Джлр, так тебя зовут? Будем пока соратниками. Надеюсь, никто из нас не пожалеет об этом. "Мы не пожалеем об этом, Кейлл Рэндор, - ответила Джлр. - Я с радостью принимаю твою дружбу и с еще большей радостью встречу тот день, когда ты убедишься, что тейлис сказал правду. Надеюсь, что это причинит тебе не слишком сильную боль". По спине Кейлла пробежал холодок. - Ты читаешь будущее так же, как мысли? "Нет, но, как и ты, могу предсказывать по имеющимся сведениям". Кейлл не успел ответить: ему помешал предупреждающий сигнал компьютера, требующий его внимания к монитору. Они приближались к точке выхода из сверхсветовой. Кейлл полностью сосредоточился на управлении, подготавливая корабль к выходу в нормальный космос, проверяя курс, которым он пройдет мимо Солтрениуса, чтобы сесть на его луну Креффу. 10 Для луны Креффа маловата, но такая же скалистая, с кратерами, без воздуха и неприветливая, как любая из лун. Курс вывел Кейлла на орбиту, довольно-таки удаленную от луны, чтобы те, кто заметит с ее поверхности корабль, не смогли его опознать или подумали, что это не что иное, как корабль, направляющийся к Солтрениусу. Экраны с большим увеличением показали сияющий космический купол. Пузырь из прочного пластика и металла примостился на широкой пыльной равнине, на освещенной стороны луны, хотя и неподалеку от резко обозначенной границы дальней затемненной стороны. Кейлл увидел, что в радиусе нескольких сотен метров от купола нет ни кратеров, ни нагромождения скал. У подходящего к куполу пешком прикрытия не будет. Но, по крайней мере, хоть в одном ему повезло. Орбитальный полет показал, что космического крейсера, принадлежащего хозяевам купола, не видно. - Вероятно, снова на Солтрениусе, - решил Кейлл. "Несколько человек осталось, - сказала Джлр. - Чувствую внутри купола несколько разумов, хотя не могу различить - сколько". - Как бы то ни было, чем их там меньше, тем лучше, - заметил Кейлл. - Это дает мне возможность кое-что обследовать. Кто бы ни оставался в куполе, вряд ли он сейчас выйдет наружу. Он развернул корабль для посадки, прямо в плотную тень темной стороны луны, к различимому куполу горизонта. Он знал, что его не заметят - в вакууме звуки не распространяются, - и выбрал место, окруженное торчащими скалами, которые должны были поглотить колебания почвы. Отстегнувшись от сиденья и прихватив шлем, он пошел в оружейную. В ней размещался значительный набор винтовок и пистолетов, даже несколько ножей и кое-что из другого оружия. Кейлл не питал иллюзий насчет того, что может произойти: если начнется бой, то более цивилизованное оружие, вроде пистолетов-парализаторов, будет бесполезно. Вместо них он взял ионный пистолет - лучемет, модифицированный вариант корабельного, стреляющий сфокусированным лучом жесткой энергии. Джлр с интересом наблюдала за его приготовлениями. "Для человека ты слишком спокоен", - заметила она. - А чего ты ожидала? - улыбнулся Кейлл. - Что у меня будут дрожать коленки? "Я ждала тревоги или возбуждения, - ответила Джлр. - Это обычно для людей". Кейлл направился к люку. - У легионеров не так. Пустая трата энергии. "Как-нибудь потом ты должен научить меня образу жизни легионеров", - сказала Джлр. - Маленькая подружка, - рассмеялся Кейлл, - если я останусь в живых после всего этого, то с удовольствием пройду с тобой полную программу обучения. Он закрепил шлем, в последний раз проверил экипировку и снова обратился к Джлр, сосредоточившись и стараясь четко формулировать мысли-слова, как бы произнося их вслух. "ты меня слышишь?" - спросил он. "Превосходно". "Отлично. Значит, мы можем поддерживать связь. Я хочу, чтобы ты осталась у пульта управления кораблем, но совершенно ничего не предпринимала, пока я не скажу. Ясно?" "Да". "Если кто-либо чужой обнаружит корабль и попытается проникнуть в него, сразу сообщи мне". "Слушаю и повинуюсь", - в ответе прозвучала искорка смеха. "Оставь свои шутки на потом. И еще: Если я не вернусь..." "Значит, ты мертв, - спокойно ответила Джлр, - и больше не сможешь мной командовать. Тогда я буду действовать по своему усмотрению". "Хорошо, - улыбнулся Кейлл. - Тогда ты сможешь улететь и сообщить обо всем Наблюдателям". "Так я и сделаю, - сказала Джлр, - но сначала испытаю оружие этого корабля на куполе и тех, кто окажется в нем". Люк беззвучно закрылся: Кейлл спрыгнул на поверхность Креффы. Из-за слабом притяжения луны падение было медленным, как во сне, и шел он тоже, как во сне, широкими, размашистыми шагами, которые по сути были большими медленными прыжками по несколько метров. Вскоре он подошел к краю нерассеянного сияния освещенной стороны луны. Стеклопластик шлема вдруг потемнел, защищая глаза, и Кейлл вышел на свет. Корабль позади уже пропал из вида, скрылся за горизонтом. Впереди, где-то за нагромождением скал, возле которых он стоял, находился купол. Изобилие острых скал, отсутствие растительности и воды - все окружение, подумал он, чем-то напоминает Морос, район Железных Пиков, где легионеры проходили испытание на выживаемость. Но там, по крайней мере, было слышно завывание ветра, стук ботинок по камням, подтверждавшие, что ты еще жив. В этом страшном месте отсутствие воздуха означало невыносимую тишину, призрачную и тревожную, и Кейлл чувствовал себя бестелесным, призраком. Но он стряхнул гнетущее чувство и начал пробираться через скалы, медленно и осторожно, сдерживая движения, чтобы, несмотря на слабую гравитацию, оказаться поближе к поверхности, стараясь наступать только на камни, чтобы не оставлять за собой предательский след в пыли. Наконец, пробравшись под нависшей скалой, которая при нормальной гравитации давно бы обрушилась, он увидел купол. Купол поднимался из залежей пыли, как фурункул на человеческой коже, но до того блестящий в отраженном сиянии, что казался зеркальным. Пыль вокруг него была вдоль и поперек исчерчена многочисленными следами входивших и выходивших обитателей купола. Но сейчас не было видно ни души - никаких признаков движения или деятельности вокруг купола. Кейлл ретировался за скалу и осторожно пошел по кругу, желая обследовать купол со всех сторон и особенно - обнаружить вход. "Кейлл, - прозвучал у него в голове голос Джлр, в нем слышалась тревога, - датчики твоего корабля докладывают о приближении другого корабля. Его курс - на посадку". Как и прежде, Кейлл сосредоточился, чтобы мысленно ответить: "Он пролетит над тобой?" "Нет, он сядет у купола с освещенной стороны. Меня не заметят". Все-таки повезло, подумал Кейлл. Но хотелось, чтобы корабль на некоторое время задержался с прибытием. Все равно, подумал он, если мне удастся незаметно подобраться достаточно близко к месту посадки и понаблюдать, я что-нибудь да узнаю. Он со спокойной и непоколебимой уверенностью прекрасно понимал, что надо попытаться войти в купол независимо от того, со сколькими людьми ему предстоит встретиться там. Но он не собирался соваться туда вслепую, имея возможность заранее тщательно изучить противника. Он по возможности быстро пробирался через скалы, продолжая огибать купол и ни на мгновение не показываясь. В голове у него снова зазвучал голос Джлр: "Датчики показывают, что корабль садится. Кажется, это крейсер". В сознании Кейлла начало возникать проецируемое Джлр изображение купола, вжавшегося в поверхность на пустом клочке земли, а на краю этой равнины - совершающий посадку корабль. В корабле можно было угадать крейсер, но Джлр добавила несколько собственных штрихов: громадный шлейф пламени из сопла и зловещее лицо, нарисованное на обращенной к нему стороне, - зубы-кинжалы и жестокие раскосые глаза. "Спасибо, - насмешливо поблагодарил Кейлл. - Очень выразительно". "Лучше карты, правда?" - захлебываясь смехом, спросила Джлр. "Гораздо лучше. А теперь помолчи, пока я схожу и посмотрю". Сильная вибрация, вызванная посадкой крейсера, неуклонно нарастала, пока Кейлл пробирался вперед. Наконец он снова оказался на краю равнины,
в начало наверх
скорчившись в непроглядной тени от высокой скалы. Дрожь почвы ослабла и прекратилась. Крейсер сел. Кейлл подался вперед, чтобы выглянуть из-за служившей ему укрытием скалы, и тут же убрал голову. Крейсер приземлился примерно в трехстах метрах от него. А за ним Кейлл увидел вход в купол - из открытого люка выходили люди в скафандрах, двигаясь такими же длинными шагами-прыжками, какими передвигался Кейлл. Он плотно прижался к скале. Если кто-нибудь из этих людей или экипажа корабля глянет в его сторону, если его шлем на мгновение сверкнет в ярком свете... Маловероятно, но возможно. Пора уходить. Но он не пошел назад по своим следам. Он медленно и осторожно продвигался от скалы к скале туда, где сел крейсер. Каков бы ни был риск, Кейлл не собирался упустить шанс увидеть все, что можно. Вскоре он приметил другое выгодно расположенное укрытие на краю открытого участка. Достигнув его, он увидел, что сможет наблюдать за кораблем и куполом, оставаясь невидимым в густой тени, и начал огибать скальный выход породы, направляясь к этому убежищу. И столкнулся лицом к лицу с двумя астронавтами, огибавшими каменную плешь с другой стороны. Забрала у них, как и у Кейлла, были затемнены от яркого света - ничего не увидишь. Но один из них был в таком же, как и на Кейлле, скафандре с голубым кольцом Легионов, сиявшим на шлеме и груди. Оба держали наготове оружие. Мельком взглянув на него, Кейлл с отвращением узнал это оружие. Громыхалы - так их называли, - короткие пистолеты с уродливым раструбом ствола. Разряжаясь, они создают перед собой поле, воздействующее на нервную систему человека и вызывающее как минимум невероятную боль. Садистское оружие, объявленное вне закона во многих мирах; оружие которым, как было известно Кейллу, никогда не пользовались легионеры. Кейлл остановился, но когда те двое сделали робкий шаг к нему, к оружию не потянулся. Человек в скафандре легионера поднял руку в перчатке к своему шлему и включил связь. - Это ты, Джайкер? - прозвучал в шлеме Кейлла металлический, искаженный переговорным устройством голос. Кейлл почувствовал облегчение. Конечно, эти двое на Креффе двое в полной форме легионера, включая, конечно, и скафандры, увидев скафандр Кейлла подумали, что смотрят на приятеля, самозванца-легионера. Кейлл включил шлемофон. - Да, - хрипло ответил он, зная, что его голос тоже будет неузнаваем. Но, к его удивлению, "легионер" угрожающе поднял оружие. - Ну да, как же, - прозвучало в шлеме у Кейлла. - Джайкер - это я. Рука Кейлла молниеносно выхватила висевший на поясе пистолет, но противнику достаточно было лишь нажать на выступ своего. Тело Кейлла охватила агония и сжала в чудовищном кулаке мучительная боль. Как сквозь вату, он услышал собственный крик, как в тумане, почувствовал, что тело сводит судорога, и он начинает падать. Больше он ничего не слышал и не видел. 11 Кейлл очнулся от шума. Снова и снова выкрикивали его имя. Нет, понял он, не выкрикивали. Это зов Джлр, проникающий в сознание, как испуганный крик. "Прекрати, - подумал он, поднося руку к голове, в которой тупо стучало. - Здесь я". От Джлр в его мозг хлынуло облегчение. "Что случилось? Где ты?" Ощупывая голову, Кейлл наткнулся на мягкую шишку и шероховатую корку, запекшейся крови. "Должно быть, падая, ушиб голову о шлем. А что касается того, где я..." Он огляделся. Он лежал на жесткой скамье в небольшом отсеке с металлическими стенами, в котором узнал обычную тесную спальню космического купола. Воздух затхлый, застоявшийся, но дышать можно, и вес тела нормальный, значит, в куполе работает установка искусственной гравитации. Скафандр с него снят и небрежно брошен в угол, хотя лучемет предусмотрительно убран. "Я внутри купола и цел". Не обращая внимания на головную боль, Кейлл сел. Об этих "громыхалах" можно сказать одно, подумал он. Несмотря на то, что они причиняют адскую боль, она немедленно утихает, стоит только выключить оружие. Хотя иногда могут быть и серьезные последствия. "Что теперь?" - спросила Джлр. "Пока сиди тихо. Дверь, по-видимому, охраняется, и я собираюсь..." Что бы он ни собирался сделать, возможности осуществить свои намерения у него не оказалось. Дверь распахнулась, и вошли двое, оба с пистолетами, блеснувшими в руках. Они подошли к Кейллу с двух сторон, держа его на мушке, - очень профессионально. Один из них, с "громыхалом" - пистолетом, вызывающим судороги, - худой, жилистый, с длинным подбородком и маленькими сверкающими глазками. Второй - крепко сбитый, смуглый, с носом, который, казалось, много раз перебивали. В руке у него был пистолет Кейлла. На обоих была форма легионеров. - Очнулся? - сказал худой. - Я думал, ты пробил себе череп. - Он улыбнулся, обнажив мелкие желтые зубы. - Верно, хитро придумано, - спросить тебя, не я ли ты? Вот старина Риш ответил бы по-другому, правда, Риш? Крепко сбитый подтвердил, не спуская глаз с Кейлла. Значит, худой - тот, кто подстрелил Кейлла, Джайкер. Да, придумано хитро. Но Кейлл продолжал хранить молчание, изучая этих двоих, оценивая их возможности и сомневаясь, так ли уж много у него шансов выступить против двух пистолетов. Он решил быть начеку - на случай, если появится хоть тень шанса. - Нечего сказать братьям-легионерам? - Джайкер засмеялся визгливым, противным смехом. - Где вы достали форму? - безучастно спросил Кейлл. - Забрали с пролетавшего мимо корабля, - усмехнулся Джайкер. - Ее владельцам она больше никогда не понадобится. - А где? - поинтересовался Кейлл. - На подступах к старому доброму Моросу! - заржал Джайкер. - Ты помнишь Морос, а, парень? - Почему вы там оказались? Кейлл знал: у словоохотливых людей многое можно выпытать, если разговорить их. Джайкер, казалось, рад был поболтать. - А нам там нравится, правда, Риш? Спокойнее места не найти. Как сказал босс, когда мы делали последний облет... - Джайкер! Донесшийся от входа и без труда заполнивший комнату голос был глубокий, звонкий и мелодичный. Тонкие губы Джайкера сомкнулись, а лицо слегка побледнело под космическим загаром, когда он посмотрел в сторону двери. Входившему в отсек обнаженному по пояс человеку пришлось пригнуться и повернуться боком, чтобы плечи пролезли в дверь. Вот и вожак первых трех легионеров-самозванцев - полуобнаженный гигант, который посмотрел на Кейлла и рассмеялся в тот неудачный день в космопорте Солтрениуса. Сейчас он улыбался неприятной улыбкой. - Джайкер, я скоро пошлю тебя погулять без скафандра и посмотрю, будешь ли ты болтать в вакууме. Угроза прозвучала тем более зловеще, что была сказана таким легко льющимся, мелодичным голосом. Затем гигант повернулся к Кейллу, чтобы осмотреть его, чем допустил и осмотр самого себя. Громадный, с прекрасно развитыми мышцами торс, обманчивая легкость шага и сдержанность движений. Кейлл видел не неуклюжего громилу, а атлета - могучего, с отличной координацией. Что делало его еще опаснее. Кейлл предположил, что он, вероятно, из измененных миров. На это указывало отсутствие волос и бронзовая кожа. Но было что-то еще... Ему вспомнились слова журналиста с Солтрениуса, сказанные, казалось, так давно, о странных метках на шее и животе гиганта. Кейлл ясно различал эти метки, очень похожие на припухшие, узкие шрамы, ровно обвивающие могучую шею и живот. Когда Кейлл взглянул на них еще раз, по спине у него пробежали мурашки. Рубцы двигались, слегка извиваясь и набухая. Словно змеи, живущие своей жизнью, окольцевали тело гиганта прямо под кожей. Зловещая улыбка гиганта стала шире, когда он оглядел Кейлла. - Вот мы, наконец, и поймали одного, а? - Его смешок эхом прокатился по комнате. - И кажется, именно того, кто спешил познакомиться с нами на Солтрениусе. Что ж ты так долго не летел к нам в гости, легионер? Кейлл молча и равнодушно смотрел на гиганта. - Понятно, отмалчиваешься. Хорошо, пройдем через формальности. Ваше имя и звание? - Кейлл Рэндор, командир Четвертого ударного полка Сорок первого легиона, - спокойным, холодным голосом ответил Кейлл. - Планеты Морос, - добавил гигант. - Разве не так положено отвечать по Уставу? Кейлл пропустил вопрос мимо ушей. - Злорадство - утеха мелких умов. У тебя есть имя, злорадствующий? На мгновение улыбка гиганта погасла, затем появилась вновь. - А, легендарный боевой дух Легионов не угас. Да, Кейлл Рэндор, можешь узнать мое имя на то короткое время, которое тебе осталось. Я - лорд Тхр'ан с Иррак-хоа. Кейлл насмешливо поднял бровь. Он никогда не слышал о планете с таким названием, но ведь существует немало планет, о которых он никогда не слышал. Он знал, что аристократические титулы действительно широко используются в человеческих сообществах по всей Галактике. Но очень странный титул для главаря такой банды. - Почему лорд с Иррак-хоа сидит на луне Солтрениуса, притворяясь легионером? Гигант оглушительно расхохотался. - В моем мире живет в воде создание, само чуть больше своего объемистого желудка с фильтрами. Оно спокойно сидит в ручье поперек течения, а другие твари слепо плывут к нему в брюхо. Я ждал здесь, чтобы слопать тебя, легионер. - На моей планете, - холодно ответил Кейлл, - живет ядовитая рептилия, обладающая способностью принимать облик других. Когда бы мы на нее не наткнулись, мы всегда убиваем ее. - Я рептилия, меняющая свой облик? - рассмеялся Тхр'ан. - Уверен, ты хотел бы убить меня. - Он шагнул вперед, наклонился на Кейллом. Странные метки извивались и перекатывались под кожей. - Интересно было бы дать тебе рискнуть, Рэндор. Мне всегда было интересно, что это за знаменитое боевое мастерство Легионов и может ли оно справиться с... с моим. Кейлл не пропустил мимо ушей запинку. - С чьим? - Слишком много вопросов, - улыбнулся Тхр'ан. - Вопросы, на которые надо отвечать здесь, задаю я. - Сложив громадные руки на груди, он отошел. - Сначала, Рэндор, ответь мне вот на какой вопрос. Сколько еще легионеров осталось в живых? Кейлл задумчиво кивнул. - Значит, говоришь, я первый угодил в твою ловушку? Сомневаюсь, что другие окажутся столь же беспечными. - Какие другие? - зашипел гигант. - Где они? Кейлл отвел взгляд, изобразив на лице смущение, словно проговорился. - Может, больше нет никого. Я... я не знаю. - Скажешь! - взревел Тхр'ан. Кейлл опустил голову и уставился в пол, искусно играя роль человека, решившего не выдавать тайну. Гигант фыркнул и подал знак Джайкеру с Ришем. - Забирайте, - приказал он. - Можете привязать и немного пооблучать - может, тогда он станет разговорчивее. Тхр'ан повернулся и быстро вышел, а Кейлл поднял голову и увидел дула пистолетов, направленные на него, и сияние дьявольской радости в глазах бандитов. Они вывели его в коридор, держась немного сзади на безопасном расстоянии у противоположных стен коридора с таким расчетом, чтобы Кейлл даже не надеялся повернуться и броситься на них. Поэтому он покорно шел вперед, пользуясь случаем изучить то из планировки купола, что удавалось увидеть. Здесь, похоже, была сохранена основная стандартная планировка
в начало наверх
большинства космических куполов, яйцевидных, двухэтажных. Верхний этаж - полусфера из металла и пластика, увенчанная похожим на линзу кругом из плексигласа, - использовался главным образом для наблюдений, связи и тому подобного. Так что, судя по плоскому, непрозрачному потолку, решил Кейлл, он находился на нижнем этаже. У большинства космических куполов нижний этаж опоясывает один широкий коридор по внутренней стороне внешней стены корпуса. Основной коридор должен соединять разнообразные служебные секции купола - рабочие кабинеты и лаборатории, спальные помещения, столовую и комнату отдыха вместе с системой жизнеобеспечения, кладовыми и прочим, связанные более узкими проходами, отходящими от главного коридора. Так вроде бы было и здесь. Проход, в которые они вышли из комнатки, вел к широкому, закругляющемуся, как и ожидал Кейлл, коридору. Быстрый взгляд через плечо позволил ему определить, где именно он находится: позади он увидел широкий, тяжелый люк воздушного шлюза. Должно быть, вход в купол, и почти наверняка - единственный. Они прошли по главному коридору и вскоре повернули в другой узкий соединительный проход. Здесь конвоирам пришлось идти плечом к плечу, но все равно Кейллу было бы безумно рискованно нападать на них. Как бы то ни было, ему еще предстояло выяснить очень многое, и он надеялся, что впоследствии у него появится лучший шанс получить свободу. Через секунду они подошли к какому-то дверному проему, и конвоиры заставили Кейлла войти в него. В прошлом, когда купол служил своему первоначальному назначению - научным исследованиям, помещение это могло быть лабораторией. В нем было пусто, если не считать низкой, тяжелой металлической платформы, на которой, вероятно, раньше помещался целый комплекс механизмов и оборудования. Теперь, очевидно, на ней предстояло лежать Кейллу. - Залезай, - прорычал Джайкер, показывая на платформу пистолетом. - Ложись на спину. Кейлл выполнил приказ, хотя догадывался, что за этим последует. Однако Риш постоянно держал на прицеле его голову и был готов немедленно применить оружие. Джайкер нагнулся и вытащил из-под платформы несколько металлических полос с застежками, очевидно, старательно приготовленных заранее. Ими он туго притянул Кейлла к голой металлической поверхности так, что не шевельнуться, - торс, запястья, щиколотки, живот и бедра. - Теперь, - сказал Джайкер, облизнув тонкие губы, - подумай о заданных боссом вопросах. Он поднял "громыхало" и нажал на выступ. Кейлла захлестнула непереносимая боль, словно каждый его нерв выдирали, окунали в кислоту и резали зазубренным ножом. Тело Кейлла судорожно извивалось, билось в тисках удерживающих его полос, из губы, которую он прикусил, чтобы не закричать, струилась кровь. Затем боль разом прекратилась. Тяжело дыша, Кейлл облизнул прокушенную губу и с ненавистью посмотрел на ухмыляющуюся физиономию Джайкера. - Здорово, верно? Скажешь что-нибудь? Не проронив ни слова, Кейлл отвернулся. - Ладно, получай еще. Заряда хватит надолго. С радостью в глазах Джайкер снова поднял пистолет. И снова убийственная боль. И снова... и снова... После шестого - или, возможно, десятого - раза он понял, что в помещение вошел гигант. Получив временную передышку, пока Тхр'ан совещался со своими подчиненными, Кейлл получил и возможность оценить причиненный ему вред. Те места, куда во время судорог впивались металлические ленты, покрылись синяками и болели. Распухшую губу дергало. Голова, казалось, распухла от заполонившей ее боли. Но, осторожно напрягая разные мышцы, он понял, что тело еще подчиняется ему, что повреждения несерьезные. Затем над ним наклонился гигант. - Ты, кажется, твердо решил страдать, - прозвучал мелодичный бас. - Как и следовало ожидать. Ты еще не созрел для того, чтобы рассказать то, что я хочу знать? Кейлл не ответил. Он даже не взглянул на него. - Как и следовало ожидать, - сказал с притворным вздохом Тхр'ан. - Легионеры делают из своих людей почти рабов, слепо выполняющих требования господ. От странной интонации у Кейлла промелькнула мысль. Напрягая истерзанное горло, он прохрипел: - А разве ты не выполняешь требования своих господ? Тхр'ан проглотил эту приманку. - Мой Хозяин, - ответил он, - не требует от меня... - Он вдруг осекся и посмотрел на Кейлла злыми глазами. - Очень ловко, легионер, - сказал он глухим, угрожающим голосом. - Ты очень стараешься вызнать все, что возможно, не так ли? Но ты ничего не узнал. Даже если бы я мог открыть тебе имя и местопребывание Хозяина, ты не дожил бы до того времени, когда получил бы возможность использовать свои знания. Кейлл пропустил угрозу мимо ушей. Хозяин? Тот, кто установил эту ловушку на Креффе и также посылает своих людей облетать Морос, как сказал Джайкер? Тот, кто предоставляет своим подчиненным нечто, похожее на свободу действий? Чье имя и местонахождение Тхр'ан не может открыть? В этом чудилось что-то знакомое, будто он уже слышал это раньше. Он попытался сосредоточиться, чтобы установить контакт с Джлр и передать ей то, что узнал. Может, маленькая чужачка лучше сумеет разобраться в этих туманных намеках? Или, может быть, Наблюдатели... Но тут, отвлекая его внимание, снова заговорил гигант: - Ну, решай, Рэндор. Расскажи об остальных уцелевших, и у тебя появится шанс сохранить свою бесполезную жизнь. Продолжай молчать, и сейчас же умрешь пренеприятнейшей смертью. Кейлл холодно улыбнулся. - Насколько мне известно, никого больше нет. Я никого не видел и ничего ни о ком не слышал. - Вранье! - захрипел гигант и сделал знак Джайкеру. Худой быстро вышел вперед, ухмыляясь. Пока Риш держал Кейлла под прицелом лучемета, Джайкер отстегнул две ленты, удерживавшие Рэндора поперек туловища, оставив привязанными лишь запястья и щиколотки. - Как тебе известно, - злорадно напомнил Тхр'ан, - эти штуки обычно не убивают. Но тебе также должно быть известно, что вызываемые ими судороги могут быть очень сильными. Человек, которого держат за руки и за ноги, может получить очень серьезные травмы. Он складывается почти пополам, шея и позвоночник у него ломаются, как стеклянные. Кейлл молчал, изо всех сил стараясь сосредоточиться, чтобы связаться с Джлр. - Будешь отвечать на мой вопрос? - взревел Тхр'ан. Но Кейлл не обращал на него внимания: в его сознание проник голос Джлр. "Кейлл, я не могу принять тебя. Слишком расплывчато. Постарайся, потому что возникла проблема. Я чувствую, что поблизости бродят два человека. Вероятно, ищут корабль". Как я и ожидал, подумал Кейлл, гигант выслал двоих на поиски корабля пленника. С неимоверным трудом он собрался с мыслями. "Джлр, немедленно взлетай и побудь в космосе на темной стороне. Если ничего больше не услышишь от меня, скажи Наблюдателям, что я..." Продолжать сообщение он не смог, поскольку Тхр'ан снова взревел, отвлекая его внимание: - Как хочешь, легионер! Если остались другие, не сомневаюсь, что скоро они нанесут мне визит. Они могут оказаться более склонны к сотрудничеству. Ты мне больше не нужен! - Он повернулся к Джайкеру. - Действуй! Прицеливаясь, Джайкер снова визгливо захихикал. Сверкнул лучемет. Тело Кейлла опять корчилось, сгибалось, рвалось, но теперь оно поднималось высокой дугой над металлической поверхностью, выгибалось невообразимым "мостиком", дергалось и корчилось - неподвижными оставались только привязанные руки и ноги. Затем раздался тошнотворный скрежещущий треск. Джайкер отпустил спуск, и тело Кейлла, обмякнув, опустилось - безвольное и неподвижное. 12 Засевшая в теле сокрушительная боль, к полусознательному удивлению Кейлла доказывала, что он еще жив. Она также поведала ему, что он проживет, видимо, недолго. Страдание терзало все тело. Все мышцы, все суставы превратились в сгустки боли, а сильнее всего - в шее и копчике. Ясно, он сломал позвоночник, как предсказывал Тхр'ан. Возможно, позвоночник продержится еще немного, но время, когда он тоже сдаст, не за горами. Вероятно, к тому времени, когда Тхр'ан или его люди явятся, чтобы прикончить его, он уже будет мертв. Он не чувствовал ни страха смерти, ни жалости к себе - просто очень жалел, что так мало успел предпринять против Тхр'ана и его мнимых легионеров. Но, по крайней мере, он услышал пару намеков... которые еще надо передать Джлр! Он боролся с туманом в голове, старался собраться с мыслями, чтобы снова войти в контакт с чужачкой. Но мешали боль и приглушенные голоса. Один из голосов - Тхр'ана - доносился точно издали, как будто после того, как Кейлл потерял сознание, гигант повернулся, чтобы уйти и отдавал приказы от двери: - ...не остался в живых, - звучал глубокий голос. - Снимите с него форму, пусть ею пользуются другие. - Что делать с трупом? - спросил тонкий голос Джайкера. - Положите в шлюз, кто-нибудь отнесет его в корабль. Во время следующего полета выбросим его, и он сгорит в атмосфере. Джайкер начал что-то говорить, но Кейлл уже не слышал его, потому что в голове зазвучал голос Джлр, явно испуганный и тревожный. Кейлл, всеми силами старался не терять нить размышлений, полными боли импульсами мысли рассказал Джлр о случившемся. В потоке волнения, льющемся из мозга Джлр, он с удивлением различил беззвучный смех чужачки. "Кейлл, ты дубина! - крикнула Джлр. - Ты все еще цепляешься за свои сомнения, даже убедил себя, что умираешь!" Понятно, подумал Кейлл, я не смог передать свои мысли как следует, и Джлр поняла неправильно. Он попытался передать снова, но чужачка перебила: "Нет, я все поняла правильно. Ты что, не помнишь? Тейлис открыл тебе простую истину: эти люди не могут сделать ничего такого, что сломало бы тебе хоть мизинец!" Воздушный шарик надежды, разраставшейся внутри Кейлла, вдруг прокололо недоверие. Дико болит зад - это реальность... "Конечно, болит! - ответила Джлр. - Оружие вызвало сокращение всех мышц и сухожилий, вот и болит! Но ничего не сломано! И не может быть сломано!" Снова забрезжила надежда. Болят сухожилия? Странный хруст издали сместившиеся под нагрузкой позвонки - так человек может хрустеть пальцами, не причиняя им вреда? Он попытался осторожно шевельнуться, почти уверенный, что окажется парализованным. Но тело двигалось - сдвинулся торс, поднялись колени. Во время движения Кейлла пронзила боль. Затем она немного ослабла, и вспыхнула безграничная надежда. Кажется, правда! По-видимому, его тело страдало от чрезмерного напряжения. Изнурительные упражнения, которые легионер проделывали на протяжении всей жизни, особое внимание уделяя развитию гибкости, придали его телу такую эластичность, какую многие не могли даже представить. Вполне вероятно, что он растянул пару мышц и сухожилий, но серьезных повреждений нет, он сохранил работоспособность. Тело может болеть, но оставаться послушным. Пришло время действовать. За время разговора Кейлла с Джлр, происходившего со скоростью мысли, Джайкер и Риш подошли к нему от двери. Гигант Тхр'ан, по-видимому, вышел из комнаты. Его люди, лишь мельком взглянув на старавшегося не шевелиться Кейлла, сразу начали отстегивать приковывавшие его к платформе захваты. Затем острый глаз Джайкера заметил слабое движение груди Кейлла: тот дышал. - Силы небесные! - удивился Джайкер. - Он еще живой! - Думаю, долго не протянет, - заметил Риш. - Влепи ему парочку лучей. Кейлл послал резкий вызов. "Джлр, быстро подлетай и облети купол как можно ниже". "Слушаю и повинуюсь", - пришел веселый ответ. Джайкер осторожно шагнул вперед.
в начало наверх
- Вряд ли он притворяется после того, что мы сделали с ним. Но, похоже, он куда крепче, чем кажется. Кейлл набрал полную грудь воздуха, издал сдавленный хрип и обмяк, затаив дыхание. Джайкер сделал еще шаг вперед, наклонился над ним и прислушался. Космический корабль Кейлла с воем и жутким ревом пронесся на высоте человеческого роста от макушки купола. Джайкер и Риш как по команде резко задрали головы и испуганно замерли. Кейлл протянул руку, сгреб Джайкера за куртку, сдвинул ногу для упора и швырнул костлявого на Риша. Все мышцы спины пронзила острая боль - но такую боль вполне можно было терпеть. Он перевернулся и встал на ноги. И как раз вовремя: Риш с искаженным от злости лицом тоже поднялся. При столкновении оба выронили пистолеты, но Риш был слишком взбешен, чтобы думать об оружии. Он по-бычьи наклонил голову и ринулся вперед. Кейлл отклонился в сторону, схватил и рванул на себя мясистое предплечье - и нападение превратилось в нырок вперед головой. Риш врезался лбом в угол металлической платформы. Звук удара гулким эхом разнесся по всему помещению. Тяжелый Риш с лицом, залитым кровью, мешком повалился на пол. Вмятина обозначила место, где часть лобной кости вдавило в мозг. Кейлл даже не взглянул на труп. Джайкер на четвереньках уже полз по полу к одному из пистолетов. Кейлл прыгнул наперерез, сгреб Джайкера за ремень и швырнул через помещение. Тот врезался в стену и скорчился на полу. Тогда Кейлл подобрал оба пистолета - лучемет и свой собственный. - Теперь твоя очередь поплясать, - прорычал он. Джайкер затрясся от страха. - Как... как ты смог выжить? - Побеспокойся о собственной жизни, - посоветовал Кейлл. - Где могут быть остальные? - Не знаю, - пролепетал Джайкер. - Может, в столовой... Нет! - тонким голосом заскулил он, когда Кейлл направил на него лучемет. - Надевают скафандры, хотят выйти посмотреть, что там пролетело. Кейлл послал ментограмму: "Джлр, вернись и выведи из строя их корабль. Затем садись и выстрели пару раз, чтобы разрывы были у входа в купол". "Чтобы заставить их сидеть внутри?" - с сомнением уточнила Джлр. "Да, - от ментослов повеяло холодом смерти. - Все они нужны мне внутри. Я тоже буду внутри". "Как хочешь", - сказала Джлр. Кейлл не сводил глаз с Джайкера. - Где они надевают скафандры? - Комната снаряжения, в другом конце, у входа. - А Тхр'ан? - Может быть, с ними. Может, наверху, в куполе, где он проводит почти все время. - В глазах Джайкера вспыхнуло злорадство. - Ты не проскочишь мимо него! Он разорвет тебя пополам! Он не человек! Кейлл уже собирался потребовать, чтобы ему подробно разъяснили это интересное заявление, как вдруг дверь распахнулась. Кто-то ворвался в помещение. Очевидно, его послали позвать Джайкера и Риша. Джлр вынудила их действовать. Тхр'ан поднял своих людей отразить возможное нападение. Но прежде, чем вошедший успел открыть рот, Кейлл повернулся и выстрелил из лучемета, человек вскрикнул и упал на спину, язычок огня еще мгновение лизал края прожженной куртки. В этот момент Джайкер вскочил и отчаянно кинулся на Кейлла. Кейлл без усилия шагнул навстречу яростно растопыренным пальцам и нанес Джайкеру короткий, резкий удар сбоку по челюсти. Злость и неутихшая еще боль добавили кулаку силы, и когда тело Джайкера растянулось на полу, изгиб шеи свидетельствовал о том, что кости ломают не только лучеметы. Пол под ногами вздрогнул, сильная дрожь сотрясла каменный фундамент купола. Должно быть, Джлр покончила с крейсером. Кейлл быстро направился к двери, наклонился над убитым и забрал у него пистолет. Для разнообразия иглострел, но полезный для Кейлла не больше, чем лучемет. Он бросил оба пистолета на пол и разбил их сильными ударами каблука. Его собственный лучемет - вот все, что ему понадобится. Было восемь человек, Тхр'ан - девятый. Теперь осталось пятеро кроме Тхр'ана. Под ногами снова задрожало, и в голове у Кейлла раздался голос Джлр: "У входа, как просил. Выходили двое в скафандрах. Вернулись несколько поспешно". "Хорошо, - ответил Кейлл. - Оставайся на месте и наблюдай. И пока помолчи - буду очень занят". С пистолетом в руке он пружинистым шагом вышел за дверь и пошел по узкому коридору. В проходе никого не было. Когда Кейлл подошел к тому месту, где он вливался в широкий внешний коридор, и осторожно заглянул за угол, там тоже не оказалось ни души. Вне всякого сомнения, большинство оставшихся собралось в другом конце купола, у шлюза, как сказал Джайкер. Все их внимание будет приковано к кораблю с опознавательными знаками Легиона, охраняющему вход в купол. Меньше всего они будут ждать нападения одного человека изнутри. А поскольку этим одним был вооруженный моросский легионер в полной боевой готовности, полный решимости наконец расквитаться за очень многое, то, похоже, больше им уже нечего будет ждать. Кейлл повернул в коридор и, прижимаясь к внутренней стене, быстро и бесшумно пошел вперед. Ходьба вроде бы смягчила боль в натруженных, истерзанных пыткой мышцах, и он шел, как обычно, легко и быстро. Приблизившись к ответвлению следующего прохода, он замедлил шаг. Осторожно огляделся - никого. Но он был уверен, что скоро увидит в закругляющемся главном коридоре дверь шлюза... Вот и она. И двое в скафандрах, вооруженные лучеметами. На секунду оторопев при виде Кейлла, они мгновенно очнулись, вскинули пистолеты и открыли огонь. Кейлл ничком бросился на пол, впечатав левую ладонь в его гладкую поверхность, чтобы смягчить удар, когда лучи, выпущенные из пистолетов, прошипели у него над головой. Еще несколько шагов, распластавшись во весь рост, он заскользил по полу, но намертво зажатый в руке пистолет четко наводился на цели и выплевывал смертоносные струи. Охранники с грохотом попадали на пол, а Кейлл уже снова был на ногах. Слева от трупов в скафандрах была дверь, которая, вероятно, вела в последнее помещение, где собрались все остальные. Теперь их, кроме гиганта, оставалось трое. Кейлл припал к стене, быстро заглянул в дверь и отпрянул. Энергетические лучи с шипением впились в дверную раму. Расплавившийся металл поплыл и закапал. Двое, укрывшись за металлическими ящиками, ждали его в помещении, должно быть, склада оборудования. Кейлл слышал их визгливые, нервные от неожиданного нападения голоса. Заглядывая внутрь, он заметил еще одну дверь. Где-то там был третий... Кейлл тихо отошел от двери. Двое внутри склада пока подождут - вряд ли они выйдут оттуда. А вот третий, вероятно, попытается зайти Кейллу со спины. По ближайшему соединительному проходу, тому, по которому только что прошел Кейлл. Кейлл ждал за углом, прислушиваясь, и уловил приглушенный шорох шагов - по коридору кто-то крался. Кейлл весь обратился в слух и ждал, не двигаясь и почти не дыша, словно превратившись в каменное изваяние. Снова шорох - теперь ближе. Кейлл тщательно оценивал расстояние и время, готовясь бесшумно перехватить оружие в левую руку... Крадущийся высунул из-за угла голову и наткнулся на рубящий удар ладони Кейлла по горлу. Кейлл подхватил падающее тело и неслышно опустил его на пол, не обращая внимания на лилово-черное лицо: человек со сломанной шеей умирает мгновенно. По-прежнему бесшумно он двинулся по узкому соединительному проходу, свернул за угол, затем громко затопал по металлу, входя в дверь склада за спинами двух последних, которые продолжали ждать, глядя в другую сторону. Они в панике обернулись, суетливо пытаясь вскинуть оружие, и Кейлл уложил их - по одному выстрелу на каждого. Остался только Тхр'ан. Быстрый, но тщательный осмотр остальной части нижнего этажа купола подтвердил слова Джайкера. Гигант, несомненно, был на верхнем этаже, куда отправился, чтобы взглянуть на корабль Легиона, застывший в ожидании у входа в купол. Кейлл остановился у подножия лестницы, ведущей на верхний этаж, и посмотрел вверх на вогнутую стену, над плексигласовым сводом сияли звезды. Через пол верхнего этажа был виден слабый свет, значит, наверху Кейлл сразу же окажется в поле зрения поджидавшего его Тхр'ана. Он в полной тишине сделал несколько крадущихся шагов, остановился, присел и послал вызов: "Джлр, нужна еще одна диверсия. Выстрели разок поверх купола, как можно ближе". "Всегда рада оказать услугу", - пришел веселый ответ. Когда узкий луч энергии сверкнул над головой, по плексигласу побежали причудливые огоньки. В то же мгновение Кейлл стрелой взлетел по последним ступеням, нырнул вперед головой и покатился вперед. Второй луч, поуже, сверкнул в нескольких сантиметрах от того места, где он только что был, и глубоко прожег пол. Но Кейлл укрылся за кучей ящиков и лежал, внимательно прислушиваясь и осматриваясь. Ясно было, что люди Тхр'ана, обживая купол, не ощущали потребности соблюдать чистоту. Научную группу, первой использовавшую постройку, когда она покидала ее, тоже вряд ли заботила чистота. Верхний этаж, представлявший собой купол, был загроможден ненужными вещами. Разбросанные, наваленные где попало всевозможные ящики и коробки. Груды частей механизмов и приборов, вероятно, вышедших из строя и брошенных, как не подлежащие ремонту. Даже несколько обломков скал - несомненно, образцов, взятых с поверхности луны, - забытых после исследований. Все это обеспечивало хорошее укрытие любому, кто захотел бы спрятаться в просторном помещении. Любому: и Тхр'ану, и Кейллу. Потом Кейлл заметил у одной из стен довольно большой расчищенный участок, участок, где располагался высокий стеллаж с аппаратурой явно в рабочем состоянии. Несомненно, это приборы для связи. Возможно, чтобы Тхр'ан мог держать связь с "Хозяином". Слева от Кейлла послышался тихий шорох. Гигант крался по кругу, отыскивая возможность еще раз выстрелить из своего лучемета. Шевелись, приказал себе Кейлл, бесшумно отодвигаясь вправо, в единственно возможном направлении. И все-таки ему было досадно - его оттесняли от лестницы, отрезали от единственного выхода. Неважно, подумал он. Соображал бы - ни за что бы не полез по лестнице, а вышел бы к своему кораблю и разнес купол в клочья. Но ему почему-то захотелось встретиться с гигантом именно так. Всегда остается вероятность, что удастся получить дополнительную интересную информацию. Рядом прошипел энерголуч, и с кучи хлама свалилась металлическая канистра с большой прожженной в боку дырой. Кейлл быстро пригнулся, и тут же по всему помещению раскатился густой мелодичный бас Тхр'ана: - Добро пожаловать, легионер! Тебя, кажется, удивительно трудно убить, но я обещал - живым ты отсюда не выйдешь. 13 Кейлл не ответил. Пока гремел бас, он под шумок проворно переместился. Теперь всего лишь несколько шагов, и он окажется за тяжелыми стеллажами с оборудованием - каким-то комплексом связи. Пожалуй, Тхр'ан не захочет прожигать его, чтобы добраться до Кейлла. - Молчалив, как всегда, Рэндор? - окликнул гигант. Судя по голосу, он тоже не стоял на месте. - А я-то думал, ты скажешь несколько слов напоследок. И снова под раскаты голоса Тхр'ана Кейлл переменил место. На мгновение он оказался без прикрытия, но быстрота спасла его. Падая и перекатываясь, он почувствовал обжигающий жар энерголуча над самой головой и остановился за корпусом аппарата для связи. Металлическая махина, почти с его рост, уютно возвышалась над ним. - Ошибаешься, - заявил Тхр'ан, - если думаешь, что он защитит тебя. -
в начало наверх
В подтверждение его слов луч впился в угол аппарата. Зашипел и закапал расплавленный металл. - И ты ошибаешься, - крикнул Кейлл, - если думаешь, что, убив меня, спасешься. Мой... компаньон на корабле все равно удержит тебя в ловушке. - Да, это ты умно придумал, - насмехался Тхр'ан. Голос выдавал, что он медленно приближается. - Мне и в голову не приходило, что на твоем корабле кто-то есть, - на Солтрениусе ты был один, не так ли? Кто там, другой легионер? - Вопрос, как всегда, глупый, Тхр'ан, - ответил Кейлл, передразнивая гиганта. - Еще надеешься доложить, как положено, своему Хозяину? Кейлл понимал, что гиганту хочется разговорить его, чтобы последний бросок застал его врасплох. Но этот трюк может сработать и в обратную сторону. Тхр'ану вроде бы нравится звучание собственного голоса... - Я не докладываю Хозяину, - насмехался Тхр'ан. - Докладывает только Первый. Услышав это, Кейлл сел. Опять интригующие намеки и загадки. Можно ли выудить из гиганта еще сведения - при условии, что на это будет время? - И этот "Первый" возглавляет группу, о которой ты мне чуть не проговорился? - Снова - умно, - пророкотал Тхр'ан. Теперь он подошел еще ближе. Его энергопистолет опять затрещал, и угол аппарата осел, внутри что-то коротко вспыхнуло. Кейлл словно не видел. - Он такой же сумасшедший, как ты или твой трусливый Хозяин? - спросил Кейлл. - Болтаешь, сам не знаешь о чем! - низким злым голосом ответил Тхр'ан. - Не знаю? - переспросил Кейлл. Он чувствовал - миг атаки недалек, и быстро заговорил, мало задумываясь над тем, что произносит. - Я знаю, что ты из себя представляешь и кому служишь. Знаю, что твой Хозяин - убийца моего мира и моего народа. Я знаю, что он лелеет безумную мечту - разрушить Галактику войной и править на ее руинах! К злости в голосе Тхр'ана добавилось удивление. - А ты знаешь больше, чем следует, легионер. Больше, чем я думал. Это заинтересует Хозяина. Снова сверкнула вспышка выстрела и в начинке корпуса аппарата что-то глухо взорвалось. Кейлл немного отодвинулся: защищавший его металл накалился. Но отстранился он машинально, не думая, что делает, потому что с изумлением пытался понять только что услышанное. Он бросил в лицо Тхр'ану дикие обвинения, основываясь на рассказанном ему старым Тейлисом, чтобы спровоцировать Тхр'ана, чтобы тот открыл истинную природу руководившего им "Хозяина". Ни на секунду он не мог представить... Но это случилось. Тхр'ан подтвердил фантастическое обвинение Кейлла. Значит, рассказ Наблюдателей о Военном диктаторе - правда. И заявление Тейлиса о замене костей в теле Кейлла - тоже. Кейлл потряс головой, чтобы собраться с мыслями. Обдумаю это позже, решительно приказал он себе, сейчас не до этого. Наконец он снова услышал голос Тхр'ана. Голос шел откуда-то с самой границы открытой площадки. Кейлл молча отодвинулся вправо, присел у угла аппарата связи, сосредоточивая силу и энергию в ногах. Заставь его снова подать голос, подумал он, засеки, где он стоит. - Твоему Хозяину не понравится то, что здесь случилось, Тхр'ан, - окликнул он. - Неудачника казнят - разве не так поступает Военный диктатор? - Ты называешь его Военным диктатором? - пророкотал Тхр'ан. - Удачное имя. Да, с неудачниками он именно так поступает, но разве я неудачник, легионер? Я послан сюда, чтобы завершить начатое дело - очистить Галактику от вас, легионеров. И я завершу его! Смысл его слов как громом ударил Кейлла, и ненависть пополам с яростью, казалось, наполнили его жилы огнем. - Ты? Это ты уничтожил?.. - Да, я тот, - злорадствовал гигант, - кто послал радиационные капсулы в атмосферу Мороса. Смехотворно легкая задача. Миниатюрные капсулы, созданные гением Хозяина, спрятанные в зерне. Ваши Легионы ничего не заподозрили. И тогда, по сигналу, цепная реакция... Кейлл не дал ему договорить. Ярость умножила его силы, и они нашли выход в броске, но не в сторону, в обход блока связи, а вертикально вверх - это был мощный прямой прыжок. Кейлл стрелял в прыжке, стрелял, когда ноги коснулись верха плавящегося, чернеющего аппарата, продолжал стрелять, бросаясь через открытый участок к горлу врага. Гигант отпрянул в сторону, чтобы увернуться от ливня вспышек энергии, и это движение, а также проворство Кейлла сбили его прицел. Мимо Кейлла, когда он бросился в атаку, пронеслись энерголучи, а затем правое плечо обожгла боль - один из случайных выстрелов настиг его, сбил с ног, швырнул на пол. Кейлл покатился в сторону. Пистолет отлетел в сторону - не достать, а гигант, двигавшийся с непостижимой быстротой, уже стоял рядом, целясь Кейллу в лицо. Кейлл ждал смертоносного выстрела, но Тхр'ан ничего не сделал. На его лице расплылась широкая злая, довольная улыбка. - Видишь? - проговорил он. - Какой я неудачник? Кейлл с презрением посмотрел на него. - Тебе недолго осталось злорадствовать. Мой компаньон моментально узнает, что я погиб, и уничтожит купол вместе с тобой. - Неужели? Сомневаюсь, что он так быстро узнает об этом. Кроме того, никто мне не помешает прожечь в задней стене купола выход и заняться твоим компаньоном - после того, как с тобой будет покончено. Насмешливая улыбка расползлась еще шире. Тхр'ан посмотрел на плечо Кейлла, откуда сочилась кровь. - Ты ранен, а это - позор, - заметил Тхр'ан. - Но ты доказал, что ты опасный и находчивый противник, а потому еще можешь пригодиться. - К удивлению Кейлла, Тхр'ан отступил на шаг и отбросил пистолет. - Ну, Рэндор, докажи то, в чем я не сомневаюсь: что хваленое мастерство Легионов - ничто по сравнению с силой "Руки смерти"! Кейлл медленно поднялся, не веря своим ушам. - Руки смерти? Тхр'ан громко расхохотался. - Не слышал такого названия? Это отборные силы Хозяина, элита, выполняющая его волю по всей Галактике. Такие, Рэндор, как я - из измененных миров. Люди, которым Хозяин дал такие умение, силу и могущество, о каких замухрышка-легионер не может и мечтать! - Он поднял руки. Под бронзовой кожей перекатились мышцы. - Смотри, Рэндор! Смотри, как идет к тебе твоя смерть! У Кейлла от ужаса и изумления глаза полезли на лоб. Странные выпуклые метки на теле гиганта задвигались, заизвивались, набухли - раскрывались. Из-под кожи, где тело Тхр'ана опоясывали бугорки, вылезали, разворачиваясь наподобие веера, наросты. Они напоминали лоскуты толстой твердой кожи, прочно соединенные листы черного, неприятно-грязного цвета. Словно броня, они защищали тело гиганта. Они выдвинулись из полосы вокруг шеи, прикрыли горло и основание черепа, разрослись вниз, прикрыв грудь и спину. Броня, появившаяся из брюшной полости, прикрыла поясницу, живот и почки, поднялась до солнечного сплетения и нижних ребер. Все уязвимые места человеческого тела - от шеи до бедер - оказались защищены. Кейлл невольно отступил на шаг, но заметил садистский огонек в глазах гиганта и силой воли обуздал растерянность и отвращение, приводя свое отзывающееся болью раненое тело в состояние уравновешенной расслабленности - готовности к бою. В правом плече сохранялось такое ощущение, будто его лизало пламя. Но он знал, что рана не вывела руку из строя. Несмотря на боль, он мог ею действовать. И все-таки он позволил ей беспомощно повиснуть, будто плечо было раздроблено. Излишняя самоуверенность может оказаться единственной слабостью, какую проявит Тхр'ан. Гигант напал без предупреждения. Кейлл чуть не попался - из-за быстроты и мощи броска. Но сумел поднырнуть под один удар, блокировать другой и, отскочив, оказаться вне предела досягаемости противника. Тхр'ан мгновенно снова оказался рядом, и снова Кейлл увернулся. Бой так и продолжался по этому шаблону. Кейлл оборонялся - уклонялся, ставил блоки, кружил, полагаясь на свое чувство равновесия и быстроту реакции. Но такая игра чревата опасностью. Он ранен и потерял много крови, еще не вполне оправился от воздействия лучемета и, по-видимому, устанет и ослабеет быстрее Тхр'ана. Но все-таки Кейлл упорно продолжал защищаться только левой рукой. Тхр'ан был проворен, чрезвычайно силен и довольно искусен. Но Кейлл вскоре понял - несмотря на свое бахвальство, по стандартам Легиона он не проходит. Боевое искусство Тхр'ана было несколько устарелым, в общем предсказуемым и не предусматривающем неожиданных действий. Впрочем, его хорошо защищала сверхъестественная броня. Вскоре Кейлл обнаружил, насколько хорошо. Понимая, что долго ему не выдержать, он все чаще стал контратаковать. Но обнаружил, что наносить удары по броне все равно что бить в обложенную подушками стену. Толстый, напоминающий кожу материал слегка пружинил, поглощая удар любой силы. Кейлл был вынужден бить по рукам и ногам противника, и тот, зная, что может практически не защищать торс, намного свободнее ставил блоки и уворачивался, не давая Кейллу возможности должным образом нанести удар. Бой продолжался. Кейлл все еще кружил, защищаясь и выискивая открытое место, которое, казалось, никогда не подвернется. Гигант был все таким же агрессивным, уверенным. Каждая атака - вихрь ударов и блоков, мелькание уклоняющихся и переплетающихся тел. Гигант делает обманное движение, как бы нанося правой рукой удар в живот, а левой режущим ударом бьет по горлу. Кейлл уклоняется, скользнув вперед, и снизу бьет Тхр'ана пяткой по левой руке. Тхр'ан блокирует удар и, продолжая движение, бьет Кейлла в лицо. Кейлл едва не падает на колено, нацелив другую ногу в коленную чашечку противника. Тхр'ан уклоняется от ноги, пытаясь в ответ пинком сокрушить Кейллу челюсть. Кейлл уходит от удара перекатом назад, встает на ноги, молниеносно выставив пальцы, чтобы ткнуть в глаза гиганту, когда тот кидается вперед, пытаясь схватить его своими ручищами... В руки и ноги Кейлла начали наполняться усталостью, дышать стало тяжелее. Его время истекало. По мере того, как его энергия убывала, гигант все чаще доставал его. Снова и снова лишь моментальная реакция спасала Кейлла от сокрушительного удара локтем, переводя его в скользящий, только реакция позволяла ему успеть подставить бедро, чтобы отклонить болезненный удар в пах. И каждый раз Кейлл с трудом удерживался на ногах. Каждый раз еще немного энергии покидало его усталое, избитое тело. Но его разум оставался разумом легионера - спокойным, дисциплинированным, бдительным. Он не пропустил блеск ожидания и торжества в глазах Тхр'ана, вспыхивающий всякий раз, как Кейлл пошатывался или не удавалась одна из его атак. Поэтому Кейлл не колебался, когда его ум, взвесив опасность, определил единственно возможный и отчаянно рискованный шанс выжить. Гигант злорадствовал, чрезмерно уверенный в себе. Он уверовал, что у Кейлла действует лишь одна рука. Пусть укрепится в этом заблуждении. Теперь, кружа и отражая удары, Кейлл нарочно обмяк, спотыкался, все чаще давал подловить себя и жадно хватал ртом воздух. Глаза Тхр'ана разгорелись еще ярче, зубы сверкнули в торжествующей улыбке, когда он кинулся преследовать явно обессиленного противника. Теперь в любую секунду, сказал себе Кейлл, неловко уклоняясь от удара ботинком и притворяясь, будто его качнуло перед тем, как он снова выпрямился. Двигаясь осторожно, он снова закружил по комнате. Расчет должен быть безупречным. Тхр'ан должен приблизиться точно под прямым углом и прореагировать абсолютно однозначным, "правильным", предсказуемым образом... Гигант ринулся вперед - в точности, как хотелось Кейллу. Кейлл взмахнул левым кулаком, слегка задержав удар, заманивая. И Тхр'ан попался на его уловку. Одна ручища молниеносно рванулась вперед и схватила Кейлла за кисть, другая стиснула локоть. Затем гигант повернулся, согнулся и выполнил бросок. За тысячную долю секунды до того момента, когда подошвы Кейлла оторвались от пола, в мозгу у него промелькнула череда образов. Невероятные слова Тейлиса на астероиде Наблюдателей... последствия пыток... подтверждение, полученное от Джлр... Он вынудил Тхр'ана применить стандартный захват и бросок - один из столь часто встречающихся в бою без оружия приемов, что он выполняется почти рефлекторно. Если его провести правильно, то Кейлл отлетит вверх и в сторону и обязательно сломает себе руку примерно в трех местах. Он был уверен, что Тхр'ан со своей традиционной техникой использует именно такой захват. И не упустит возможности вывести из строя вторую руку противника, после чего, несомненно, не спеша забьет Кейлла пинками. Но рука... не сломалась.
в начало наверх
В воздухе Кейлл сгруппировался и с глухим стуком твердо встал на пол обеими ногами, мгновенно обретя равновесие. Сухожилия на левой, выкрученной руке отозвались резкой болью, но выдержали. Тхр'ан, который ожидал, что почувствует у себя в ладонях сломанную руку, обнаружил, что держит руку твердую, как стальной брусок, и на короткое мгновение качнулся вперед, потеряв устойчивость и открывшись. И Кейлл, почувствовав обжигающую боль в плече, точно в нужный момент взмахнул правым кулаком, в то же время разворачивая корпус, вложил в удар всю тяжесть своего тела, всю ярость и всю свою мстительную ненависть. На моросских Военных играх Кейлл Рэндор таким ударом кулака пробивал почти метровую стопу пластобетонных плит, ломал деревянный шест толщиной с себя, а однажды согнул и расколол плиту сверхпрочной стали. Теперь этот кулак смертоносным ударом обрушился на висок Тхр'ана чуть выше уха, где череп тоньше всего, и пробил его, как бумагу. Громадное, прикрытое броней тело отлетело, словно сухой лист в бурю, и с грохотом рухнуло на пол. Раскатилось глухое эхо... И все кончилось. ЭПИЛОГ - И НАЧАЛО Экраны показывали мирные, сверкающие звездами глубины космоса. Далеко позади, на крошечной луне под названием Креффа остались лежать оплавленные, покореженные развалины того, что недавно было сверкающим космическим куполом - пушки корабля Кейлла снесли его, прежде чем у Кейлла иссяк боевой забор и он, расслабившись, откинулся на спинку кресла и позволил Джлр взять управление на себя. Маленькая чужачка вывела корабль за пределы системы Солтрениуса, в далекие гостеприимные просторы космоса. Там ее маленькие странные руки перевязали Кейллу плечо и натерли мазью его ноющее, истерзанное тело. Теперь Кейлл блаженствовал в уютном кресле и (корабль вел компьютер) ждал, когда Джлр закончит телепатический доклад далеким Наблюдателям. Наконец круглые глаза открылись. "Тейлис сожалеет, что пришлось уничтожить приемопередатчик в куполе. По нему, должно быть, можно было установить направление". Кейлл покачал головой. - К тому времени, как я уничтожил купол, от него мало что осталось, - сказал он вслух. "Наблюдатели, конечно, одобряют уничтожение купола, - сказала Джлр. - Они не хотят, чтобы поисковики Военного диктатора догадались, что там произошло". - Секретность любой ценой, - в тон ей добавил Кейлл и мысленно услышал ее тихий смех. "Тейлиса очень заинтересовало твое упоминание о группе под названием "Полк смерти". Он сожалеет, что ты не имел возможности узнать о ней побольше". - Прошу прощения, - раздраженно ответил Кейлл. - Наша беседа закончилась несколько внезапно. В голове у него снова раздался смех. "Он понимает, что "Полк смерти" - это специальные войска, из которых Военный диктатор набирает своих эмиссаров. Но он хочет знать, есть ли у тебя какие-нибудь предположения относительно остальных членов этой группы, особенно относительно того, кого Тхр'ан назвал "Первым"?" - Нет. Но если он командир группы, где остальные такие, как Тхр'ан, только подчиненные, то это фигура весьма внушительная. "Вот именно, - повторила Джлр любимое словечко и Кейлл улыбнулся. - Наблюдатели также спрашивают, остались ли у тебя сомнения в том, что говорил Тейлис во время твоего пребывания у них?" Сомнения? Кейлл снова почувствовал, как по телу у него забегали мурашки, как в то отчаянное мгновение, когда, стоя лицом к лицу с Тхр'аном, он понял, что страшная история о Военном диктаторе - истинна. - Только одно, - мрачно ответил он. - Если я снова повстречаюсь с кем-нибудь из "Руки смерти", то вряд ли переживу того, с кем встречусь. В светлых глазах Джлр сияло удовольствие, когда она передавала ответ. "Тейлис уверен, что теперь, когда ты узнал, чего ждать, переживешь. Он очень доволен, что не ошибся в оценке твоего потенциала выживания". - Отлично, - пробормотал Кейлл. - Скажи ему, мы все тоже рады. "Он также надеется, что теперь ты согласишься, - продолжала Джлр, - стать эмиссаром Наблюдателей, полететь от их имени к мирам, которым угрожает Военный диктатор, и сделать все, что в твоих силах, чтобы устранить угрозу". Кейлл знал, какой даст ответ, но все же заколебался. От их имени? Но он пока еще легионер, пусть даже он остался в одиночестве, и ему есть что делать - он должен сдержать невысказанное обещание, данное мертвым на Моросе. Он не обманывался, что поражение Тхр'ана - всего лишь первый шаг к выполнению этого обещания. Где-то есть настоящий враг, настоящий убийца, он все еще жив и стремится везде посеять насилие и смерть. - Скажи Тейлису, - медленно проговорил он, - что это и моя борьба, даже больше. Скажи ему, что я буду работать с Наблюдателями, но не на них. Я приму советы и помощь, но не приказы. Скажи ему, куда бы я ни полетел, я буду делать то, что смогу и что должен буду, но по-своему. Пусть мне не мешают. "Тейлис понял условие и согласился". - А ты тоже полетишь со мной? "Конечно, - рассмеялась Джлр, - ты же без меня наверняка погибнешь". Кейлл откинулся на спинку кресла с ремнями. Перед его мысленным взором возникла картина, все время подстерегавшая его на границе воображения. Она, вероятно, будет подстерегать его вечно: планета Морос, какой Кейлл видел ее в последний раз - в сияющем ореоле гибельной радиации, от которой погибло все и вся, что он любил. Кроме этой картины возникла другая, новая. Словно черная тень перед его внутренним взором. Темная загадка Военного диктатора и тень "Руки смерти". "Наблюдатели ждут твоего согласия", - вклинилась Джлр. - Скажи Наблюдателям, - ответил Кейлл, - я согласен. Согласен целиком и полностью.

ВВерх