UKA.ru | в начало библиотеки

Библиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежная | фантастика русская | литература зарубежная | литература русская | новая фантастика русская | разное
Анекдоты на uka.ru

 Дуглас ХИЛЛ

 ДЕНЬ ЗВЕЗДНОГО ВЕТРА




    ПРОЛОГ

Поколения  мира  сделали  народ  Джитрелла  беспечным.  Планета  была
достаточно богатой, чтобы быть почти  самодостаточной,  но  не  настолько,
чтобы привлечь алчных или сильных  человеческих  представителей  Обитаемых
Миров. По отношению к главным космическим линиям она находилась достаточно
близко,  чтобы  вести  торговлю,  а  в  этом  была  необходимость,  но  не
настолько, чтобы беспокоиться из-за шума и переворотов на других мирах.
Она осталась почти такой же, как во времена первых колонистов,  когда
человек завоевывал звездное пространство в эпоху Распространения. Жизнь на
Джитрелле    была    хорошей,    комфортабельной.    Возможно,слишком
комфортабельной...
А  по  мнению  гвардейцев  космопорта  в  Белинтере,  главном  городе
Джитрелла, комфортабельней всего она  была  в  середине  ароматной  летней
ночи.  Гвардейцы  в  основном   бездельничали,   предавались   праздности,
собирались в группы и обменивались острыми шуточками и  легкой  болтовней.
Порт пустовал неделями - если не брать  в  расчет  два-три  зафрахтованных
корабля, чьи грузы уже отправились в свои долгие коммерческие путешествия,
и несколько товарных контейнеров за  крепкими  дверьми  хранилища  склада.
Ничего особо ценного для кражи; ничего особо ценного для охраны.
Поэтому гвардейцы оказались совершенно не готовы  увидеть  следующее:
их командный пункт со всей системой связи начал  заваливаться,  как  будто
какой-то  великан  ударил  по  нему  сверху  невидимой  дубиной,  а  потом
взорвался, разлетаясь на мелкие осколки, исчезающие во вспышках пламени.
Гвардейцы были обычными людьми, только  с  особенной  подготовкой,  и
реагировали они, как обычные люди.  Они  застыли.  Шок,  замешательство  и
страх опустошили их головы, парализовали их действия,  слова  не  находили
выхода из горла.
И другие приблизились к ним.
Они, казалось, пришли из ниоткуда, как будто форму им дали сами тени.
Человек  двадцать  в  темно-красных  комбинезонах  наступали  в  полностью
скоординированной атаке, и наиболее ужасающими были постоянная скорость  и
мрачная тишина.
Некоторые из  атакующих  легко  скользили  в  двухместных  скиммерах,
парящих на воздушной подушке. Другие были пешими, но  стремительными,  как
хищники, и такими же смертоносными. Они шли на гвардейцев в  стремительном
натиске, пока скиммеры не развернулись веером и понеслись по направлению к
темным силуэтам грузовых складов и хранилищ.
В мгновение ока оба корабля и склады были смяты, обломки  брызнули  к
небу  ослепительными  вспышками.  Но  джитреллианские  гвардейцы  уже   не
увидели, что произошло. Они умирали.
Правда, один или два гвардейца преодолели панику  достаточно  быстро,
чтобы схватиться за оружие. Но это уже не имело значения; так и  не  успев
вступить  в  бой,  они  умерли  в  урагане  энергетических  лучей   оружия
атакующих.
А  выжившие  долго  не  продержались.  В   ближнем   бою   нападающие
использовали  только  руки  -  и  делали  это  с  легкостью,  с   какой-то
вызывающе-небрежной  сноровкой,  которая  присуща,  скажем,  жителю  леса,
подрезающего топором ветви деревьев.
Когда последний гвардеец испустил дух, появился космический  корабль,
он пронесся низко над портом и  завис  для  посадки.  Корабль  представлял
собой полусферу, с темной, неотражающей поверхностью и без опознавательных
знаков. Когда он приземлился, нападающие двинулись к нему столь же  быстро
и скоординированно, по-прежнему не нарушая тишины. Мгновение - и  они  уже
на борту; с момента их появления не прошло  и  трех  минут.  Корабль  ушел
быстро, исчезая в ночном небе.
На поверхности космопорта остались лишь трупы гвардейцев, и последние
огоньки дотлевали и угасали в разбитых остатках хранилищ.
Ярость,  охватившая  джитреллиан  при  известии  о  нападении,   была
безграничной, но бесполезной. Это была ярость испуганных  людей.  Ведь  не
было ни малейшего ключа к разгадке для опознания налетчиков, или их целей.
Нарастание страха стимулировал и тот факт, что это не первый налет -  хотя
этот был самым жестоким и разрушительным - которые случались на  Джитрелле
за предыдущие месяцы.
В заселенной части планеты формировались небольшие вооруженные отряды
и  отправлялись  для  подкрепления   гвардейцев   космопортов   и   важных
промышленных   объектов.   А   джитреллианские   авторитеты    совещались,
дебатировали,  теоретизировали,  и  все  же,  в  конце  концов,  пришли  к
заключению, что они не могут прийти к какому-либо выводу. Не было  способа
узнать _к_т_о_ или _п_о_ч_е_м_у_.
Это бессмысленно, объявили они. Это глупо.
Но мудрые  спокойные  головы  долго  держались  вдали  от  Джитрелла,
обдумывая сообщения о налетах - которые они собирали из  "рассыпанных"  по
галактике радиоперехватывающих устройств, о которых остальная галактика  и
не мечтала. Эти мудрые головы были уверены, что бессмысленными  налеты  не
были. И они были  уверены,  что  смогли  бы  понять  этот  смысл  -  очень
особенный смысл - скрытый в них.




    ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. ТАЙНА РИЛИНА


 1

Как закругленный наконечник, маленький космический  корабль  вырвался
из густого облачного покрова; тепловые щиты все еще пылали от  прохождения
через атмосферу. Устремившись вниз, он выровнял  траекторию  и  заскользил
над поверхностью планеты Рилин, где спокойно и лениво катил свои рыжеватые
воды безбрежный океан.
Поднявшаяся  волна  тумана  охватила  корабль.  Это  был   компактный
одноместный истребитель. На его видеоэкранах не было видно  ничего,  кроме
однородной  серой  массы,  но  человек  у  пульта   управления   -   худой
темноволосый молодой мужчина в серой  униформе  -  не  увеличил  скорости.
Корабельные  чувствователи  и  компьютерная  обработка  давали   ему   все
необходимые данные для  управления.  Подавшись  вперед  в  своем  ременном
кресле, он с неослабным вниманием наблюдал за показаниями приборов, а руки
его "вслепую" двигались над панелью, словно имели собственные глаза.
Это был Кейлл Рэндор, один из молодых офицеров прославленных Легионов
планеты  Морос.  Теперь  он  был  последним  галактическим  легионером   -
единственным, кто выжил после быстрого и ужасного уничтожения Легионов.  И
хотя Кейлл остался без планеты, без людей, путешествовал он не в одиночку.
Сопровождал его на этом маленьком несущемся корабле не  человек.  Это
было небольшое крылатое существо из другой галактики. Сейчас оно  отдыхало
на специально приспособленном ременном  сиденье,  похожем  на  насест.  От
короткого тела с мягкими кожными  пластинами  отходили  мембраны  крыльев,
нежные с виду и растянутые, как полусвернутые паруса. Голова была  гладкой
и куполообразной, а два ярких круглых глаза взирали на панель управления с
сосредоточенностью, не уступающей Кейллу.  Насест  передвинул  похожие  на
обрубки ноги чужака с маленькими ступнями поближе к панели: и эти  ступни,
которые, фактически, были руками - три пальца вместе и один противостоящий
- заерзали, как будто хотели пробежаться по кнопкам.
Чужака звали Джлр, женская особь расы,  называемой  эхрлил;  в  своей
галактике при заселении Обитаемых Миров человек не нашел  другой  разумной
жизни.  Эхрлилы  долгоживущая  раса,  многие   из   них   были   звездными
странниками. Странствия же Джлр занесли ее в человеческую  галактику.  Там
она случайно  встретилась  и  поддержала  Кейлла  Рэндора,  и  согласилась
присоединиться к его одинокому и рискованному поиску, который занимал  его
с тех пор, как разрушился его мир - поиску, который привел их  на  планету
Рилин.
Кейлл бросил взгляд  на  экран,  когда  туман  поредел  и  развеялся.
Корабль вырвался на чистый воздух под пасмурное мрачное небо и понесся над
береговой линией, где на рыжеватую землю тяжело шлепались волны. Местность
была  типично  рилинской.  От  берега  тянулась  однообразная  равнина   -
рыжеватая плоскость из  темного  голого  камня,  расцвеченная  худосочными
зеленоватыми зарослями низкорослого кустарника.
- Трудно представить людей, которые захотели бы здесь жить, -  лениво
сказал Кейлл.
"Обычно трудно понять, почему человеческие существа хотят, чтобы  все
вокруг соответствовало их представлениям и желаниям".
Безмолвный ответ Джлр сформировался в мозге Кейлла. Представители  ее
расы были телепатами, а так как Кейлл телепатом не был,  Джлр  могла  лишь
проектировать  свои  мысли  в  его  мозг,   и   иногда   вытаскивать   его
поверхностные мысли, если они были  четко  сформулированы.  Она  встречала
только нескольких человек, чье сознание было достаточно ясным  для  такого
вида общения - и это было чуть  ли  не  основной  причиной  ее  невысокого
мнения о человечестве.
Улыбка изогнула уголок  губ  Кейлла,  но  он  оставил  замечание  без
ответа.  Передние  экраны   передали   изображение   темно-рыжего   пятна,
появившегося на горизонте.
- То, что мы хотели.
Едва уловимое движение его рук - и корабль, все еще низко скользя над
пустынной сушей, изменил направление.
В мгновение темно-рыжее пятно разрослось в холмистый  район.  Повсюду
из земли высовывались каменные глыбы, как будто стремящиеся превратиться в
скалы - но безуспешно. А вокруг вышедшей на поверхность породы земля  была
покрыта рубцами, трещинами и расщелинами, складками и ямами от эрозии.
При взгляде на этот ландшафт, воображение невольно рисовало  картину,
как некий гигантский вес сокрушительно опускается на землю,  а  затем  еще
движется, перемалывая все, что  попадается  ему  на  пути.  Усиливало  это
впечатление изобилие раздавленных камней, обломков и осколков, рассыпанных
в долинах и оврагах.
А рыжеватые дюны, казалось, были песчаными. Но все же это была густая
почва; Кейлл видел, как прочно она удерживает зеленые заросли кустарника и
густой ковер ровной растительности, похожей на мох.
Ничего на Рилине, казалось,  не  тянулось  вверх,  к  свету  и  небу.
Местность  казалась  съежившейся  и  истощенной  в  своей   пустой   тихой
незащищенности.
"Ты действительно надеешься избежать обнаружения, летя так низко?"  -
спросила Джлр. В ее голосе явно звучало раздражение.
Кейлл пожал плечами.
- Может быть - если  любой,  кто  здесь  может  оказаться,  соблюдает
осторожность.
"Но если они соблюдают осторожность, и их локаторы работают?"
- Мы попытаем счастья, - сказал Кейлл.
С этой фразой он развернул корабль и кивнул  на  открывшееся  зеленое
пространство, похожее на мелкую бухту.
- Мы можем сесть там. Если координаты правильны, то  до  нужного  нам
места можно отсюда дойти пешком.
"Пешком",  -  сказала  Джлр,  разворачивая  крылья;   ее   тон   явно
подчеркивал, что Кейлл использовал грязное слово.
Но прежде чем Кейлл смог ответить, его подбросило в  кресле,  корабль
вздрогнул и стал падать.
Он  услышал  мысленный  визг  удивления  Джлр,  когда  его  руки  уже
заметались  по  пульту  управления.  Энергия  отключилась  -   корабельный
энергетический привод остановился.  Электроника  умерла,  экраны  погасли,
огромная компьютерная система погрузилась в тишину.
"Что это?" - крикнула Джлр.
Отвечать было некогда.  Корабль  ударился  о  грунт  со  скрежетом  и
грохотом, разрывая заросли кустарника и фонтаном разбрасывая рыжую землю.
Кейлл летел низко и начал торможение  корабля  возвратными  ракетами,
поэтому его истребитель упал в мелкую бухточку на брюхо, без кувырканий  -
проскользив вперед и пропахав при  этом  глубокую  борозду  через  зеленую
поверхность бассейна.
Наконец, прекратив скольжение, корабль  остановился.  Кейлл  и  Джлр,
удерживаемые ремнями безопасности, вместе выдохнули и посмотрели  друг  на
друга.
"Не самая лучшая из твоих посадок" - констатировала Джлр  со  смехом,
но ее мысленный голос слегка дрожал.
Кейлл встряхнул головой.
- Это какой-то вид силового поля. Кто бы ни поставил его здесь, он не
особенно заботился о том, как мы спустимся.

 
в начало наверх
Джлр посмотрела на мертвый пульт. "А как насчет подняться снова?" - Мы вернемся к этому, - сказал Кейлл. - Мы пойдем и найдем того, кто поставил подавляющее поле... и убедим его выключить его. Безмолвный смех Джлр был ему ответом. Кейлл потянулся к застежкам ременного сиденья, но он не завершил движение. Корабль вновь начал двигаться. Тот самый грунт, на котором покоился корабль, обрушился под ним с невероятным грохотом. Корабль накренился - метал заскрежетал, словно в предсмертном крике - и неотвратимо стал проваливаться в зияющую пасть шахты, открывшуюся под ним. 2 Через несколько секунд корабль с резонирующим треском достиг дна. Кейлл подождал немного, прислушиваясь, затем осторожно освободился от ремней. Корабль упал на бок, поэтому пульт управления внутренней кабины оказался под наклоном, но Кейлл легко взобрался к воздушному шлюзу. "Возьми оружие, - сказала Джлр, освобождаясь из своего насеста. - Это может быть ловушка". - Энергетическое оружие не будет работать, - ответил Кейлл. - Подавляющее поле, отключившее корабельный привод, будет аналогично воздействовать и на оружие с теми же источниками энергии. - Я только выгляну, осторожно посмотрю, что там снаружи. Воздушный шлюз имел ручной запор, который Кейлл открыл без всякого усилия. Он затаился за люком и выжидал, сосредоточенно прислушиваясь и наблюдая; тело его было готово в любую секунду встретить опасность. Но пока ему ничего не угрожало. Кругом была только тьма, которую несколько рассеивал свет, проникающий из проломленной кораблем дыры; могильная тишина, лишь изредка нарушаемая шуршаньем струек осыпающегося гравия и осколков скалы; и запах пыли, смешанный с затхлой сыростью древнего камня. Кейлл, не теряя бдительности, сделал пару шагов вперед, к краю шлюза, позволяя глазам приспособиться к темноте. - Это пещера. Корабль своим весом проломил породу, - сказал он Джлр и легко спрыгнул на землю. Джлр за его спиной вылетела из люка, устремилась вниз на широких крыльях и уселась на плече Кейлла. "Не люблю пещер", - сказала она. Кейлл рассеянно кивнул, поглощенный осмотром корпуса корабля. Казалось, он не повредился при падении, как это и должно было быть: сверхпрочная сталь корпуса в свое время выдерживала и более сильные удары и столкновения. Кейлл стал осматривать пещеру. Она была с высоким сводом, не более двадцати метров в ширину и около сорока метров в длину. Повсюду, на изогнутых стенах, виднелись черные пятна, которые казались нишами, выдолбленными в скале. Кейлл отошел от корабля, и только потом заметил, что хватка Джлр на плече стала слишком сильной и напряженной, крылья ее были полураскрыты и нервно подрагивали. "Джлр?.." Он безмолвно сформировал ее имя в мозгу, зная что она сможет уловить его. "Кейлл, я не могу здесь оставаться". Произнесенные скороговоркой, слова взорвались в мозгу Кейлла с интонациями, которых он у Джлр никогда прежде не слышал. Страх, переходящий в панику. "Здесь не опасно", - ответил он успокаивающе. Но пока он произносил эти слова, у него появилась возможность получить доказательства своей неправоты - позади него раздался царапающий скользящий шум. Приготовившись к бегству, он пригнулся; Джлр спрыгнула, хлопнув крыльями. Что-то - нечто - показалось из глубокой тьмы расщелины в дальней стене пещеры. По форме создания напоминали большие перевернутые чаши, или шлемы, такого же цвета, как выделяющиеся заплаты на стенах. Но когда они показались из своих укрытий, Кейлл увидел, что это были только их головы, сужающиеся в тела, длинные и безногие, как у червей, шириной с человеческое бедро. В их движении было нечто угрожающее. Выдвинув свои шлемоподобные головы, они замерли, как будто чего-то выжидая. Кейлл осторожно шагнул в их сторону. Но его ботинок опустился не на камень, а на что-то мягкое, подавшееся под ним. Он рефлекторно отскочил вбок, с отвращением уставившись себе под ноги. Это было существо другого вида, выдавившееся из узкой трещины в полу пещеры. Оно было грязно-белого цвета, и, казалось, не имело определенной формы - оно распласталось на скалистой поверхности, то вытягивая длинные тонкие отростки, то растекаясь, как лужа жирной, тягучей жидкости. Похоже, создание стремилось побыстрее убраться подальше от Кейлла, но у стены оно засуетилось еще больше. Из-под одной шлемоголовы высунулся длинный усик - почти нить, такой тонкий, что если бы не его ярко оранжевый цвет, то в полумраке пещеры Кейлл мог бы его и не заметить. Он хлестнул по грязно-белой массе, и едва его кончик коснулся растекшегося существа, оно мгновенно затихло, обмякло и края его свернулись, как у сухого опавшего листа. Затем усик отдернулся, шлемоголовое создание полностью высунулось из расщелины и заскользило вниз по стене, медленно приближаясь к жертве. Этот усик - одна из разновидностей жала, понял Кейлл, причем смертельная для растекающейся штуки. Исследовать же действие усика на человеческий организм он не испытывал ни малейшего желания. Когда шлемоголовое приблизилось к нему, Кейлл мгновенно развернулся и в два прыжка оказался у корабля. Он подпрыгнул и, ухватившись за низкий край корабельного люка, с ловкостью акробата влез на него. Первым делом Кейлл отправился разыскивать Джлр. Она сидела на своем ременном насесте, удерживая в поле зрения воздушный шлюз, через который и вошел Кейлл. "Пещеры очень неприятны, - сказала она. В ее голосе все еще сквозил страх. - Но пещеры со скользким ползающим полом..." Дрожь пробежала по всему ее телу до кончиков крыльев. Кейлл знал, что через его мозг она знала о случившемся. - Они не могли причинить нам вреда... - начал он. "Я не боюсь их, - ответила Джлр. - Но пещеры... Кейлл, я создание воздуха, неба, открытости и свободы. Большинство представителей моей расы испытывают ужас, находясь под землей. Пещеры, туннели, шахты - все эти штуки - сущий кошмар для меня. Я не могу себя контролировать. Я должна выбраться". - Тогда давай выбираться, - с улыбкой сказал Кейлл. - Возьми с собой наверх спасательный трос и укрепи его так, чтобы я смог вылезти. А я через минуту - за тобой. "Спасибо", - ответила Джлр. Она спланировала на полусложенных крыльях к шлюзу, где Кейлл отвязывал один из страховочных тросов, используемых при выходе пилота в открытый космос. Они представляли собой сплетенные волокна сверхпрочного искусственного материала, а по длине спокойно доставали до дна пещеры. Джлр взяла конец троса, стараясь не смотреть на шлемоголовых, которые все еще молча тыкались головами в стены пещеры. "Поднимайся осторожно", - сказала она и, взмахнув крыльями, взмыла вверх, к манящему кусочку света. Кейлл подождал, потом подергал трос, чтобы убедиться, насколько надежно Джлр закрепила его наверху, и вернулся внутрь корабля. Следовало заглянуть в оружейный отсек. Бегло осмотрев ассортимент лучевого оружия, сейчас для него совершенно бесполезного, и некоторых других, более искушенных орудий убийств, Кейлл задумался. Что можно использовать в подавляющем поле? Ножи и дубины? Глупо - боевое мастерство его собственных рук было более смертоносно. Но обычная, старомодная взрывчатка... Он выбрал два небольших плоских прямоугольника из черного пластика, входящих в гренадерское снаряжение Легионов. Приводились в действие они легким щелчком пальцев, а мощности взрыва хватало, чтобы без особого напряжения опустошить помещение порядочных размеров. Форма их была рассчитана для крепления на поясе, где они выглядели не более чем невинным украшением или просто застежкой. Из другого отделения он взял простую сумку ладони в две шириной, упаковал в нее несколько брикетов пищевого концентрата, запас воды и аптечку - обязательный полевой набор легионеров, идущих на дело - и тоже аккуратно укрепил ее на поясе. Теперь Кейлл был готов. Он шагнул из шлюза на накрененный бок корабля, добрался до троса и, остановившись, еще раз оглядел пещеру, невольно сравнивая ее с могилой, местом захоронения. Потом встряхнулся, пытаясь отогнать от себя болезненные мысли (да, Джлр была права: пещеры - места нездоровые) и, перебирая руками, почти безо всякого напряжения стал взбираться по тросу вверх - к свету, к цели, которая занесла его на Рилин. Это была только малая часть той цели, которую поставил перед собой Кейлл Рэндор - с того самого ужасного дня, когда он, вернувшись в Морос, узнал, что все, до единого, мужчины, женщины и дети Легиона, даже не успев что-либо предпринять для своей защиты, погибли, подвергнувшись действию таинственного, смертоносного излучения, окружившего планету. Стремясь отомстить, Кейлл в отчаянии бросился в Обитаемые Миры на поиски неизвестных убийц его родного мира. Но так как он тоже "подцепил" облучение, то эта попытка могла потерпеть неудачу. Неизвестное излучение засело у него в костях и медленно, но уверенно, убивало его. Но случилось чудо. О том, что Кейлл остался жив, узнала странная таинственная группа пожилых ученых-гениев, называющих себя Наблюдателями. Они доставили его на свою секретную базу, размещенную внутри незафиксированного ни на одной карте астероида и спасли ему жизнь, з_а_м_е_н_и_в_ все его больные кости искусственными. Эти кости были изготовлены из органического сплава, который, помимо прочих многочисленных достоинств, был практически неразрушимым. На астероиде Кейлл узнал, почему Наблюдатели спасли его, и почему они живут в полной секретности; Кейлл видел только их облаченные в мантии с капюшонами фигуры, и не имел понятия о местонахождении астероида. Это было непосредственно связано с уничтожением Легионов на Моросе. Прежде чем засекретиться, Наблюдатели вели обычный образ жизни и были полностью поглощены изучением несчастных случаев, охвативших галактику. Но постепенно во многих случаях они начали обнаруживать пугающее с_х_о_д_с_т_в_о_. Это и заставило их отказаться от нормальной жизни. Они обосновались на секретной базе, с которой вели уникальный, практически необнаружимый радиоперехват, контролирующий все Обитаемые Миры. Сходство, которое они обнаружили, указывало на организованное распространение войн среди человеческих планет. Оказалось, что все локальные войны - крупные или мелкие - вспыхивали отнюдь не случайно. Срабатывал некий направляющий и руководящий принцип. _П_р_и_ч_и_н_о_й всех войн и столкновений были некие силы или существа, распространяющие войну среди Миров, как инфекционную болезнь. Наблюдатели пока не выяснили, кем или чем может оказаться этот таинственный создатель войн, но для удобства дали ему кодовое имя - Военный диктатор. А цели Военного диктатора никаких сомнений не вызывали: сея инфекцию войны, где только возможно, он постепенно сводил все к глобальному конфликту, который мог бы вовлечь всю галактику в окончательное всепожирающее уничтожение. Уверенно появившись из руин этого последнего бедствия, Военный диктатор мог бы править галактикой безраздельно. Методы же Военного диктатора были самыми разнообразными. Он, например, посылал агентов в разные миры, и те прилагали все свои усилия, чтобы подтолкнуть определенную группу людей к войне, используя человеческие слабости - жадность, страх или же патриотические предубеждения, в общем - все, что могло сработать. Поэтому инфекция катастрофически распространялась, и план Военного диктатора воплощался в жизнь. Именно поэтому, как объяснили Кейллу Наблюдатели, Военный диктатор уничтожил Легионы Мороса. Народ Мороса изучал методы ведения войны, пытаясь выжить в суровых условиях своей грубой планеты. За поколения они достигли удивительных вершин мастерства в боевых искусствах и поняли, что все это изначально заложено в людях, что это - естественные ресурсы организма, которые развивает Морос. Поэтому они продолжали развитие, воспитывая и тренируя своих детей чуть ли не с младенчества, пока не стали почти легендарной расой воинов, непревзойденных мастеров в искусстве сражений. И они сделали это мастерство годным для продажи другим мирам. Но этика Легионов настаивала на одном непреклонном правиле. Правило это не позволяло им сражаться на стороне агрессоров, эксплуататоров, фанатиков, любых безумных или ненасытных инициаторов несправедливых войн. В истории они в основном известны, как выступающие на стороне
в начало наверх
з_а_щ_и_щ_а_ю_щ_и_х_с_я_; при этом для Легионов не имело значения, как высока цена, предложенная другой стороной. Поэтому Военный диктатор предвидел, что Легионы могут стать серьезным препятствием в его великом плане: однажды, узнав о его существовании, они могли бы двинуть против него все свои силы. Так наступил день подлой атаки - странное излучение, в течении нескольких мгновений проникшее в атмосферу планеты и повлекшее за собой ужасную смерть Мороса. Тогда Наблюдатели поняли, что воспрепятствовать дьявольским планам Военного диктатора могут только они. Но для этого им надо было больше знать о нем. Кроме того, необходимо было что-то предпринять, чтобы повсюду мешать Военному диктатору, полностью выяснить его планы и приостановить смертоносное шествие, пока не будет найден окончательный способ покончить с ним. Они имели дальнобойные следящие устройства; кроме того у них была Джлр, которая нашла к ним дорогу еще до того, как они укрылись на астероиде. Но им нужна была помощь человека, который бы обладал способностью выкручиваться из любой опасной ситуации. Они поняли, что этот человек Кейлл Рэндор - последний легионер. Да и Кейллу была необходима встреча с Наблюдателями. Так вот и продолжились его поиски убийцы Мороса. С тех пор, как Кейлл с Джлр покинули базу Наблюдателей, они уже дважды встречали агентов Военного диктатора. Кейлл узнал, что существуют элитарные силы Военного диктатора - "Рука смерти". Их составляют лучшие агенты, ведомые лейтенантом Военного диктатора, известным только как "Первый". Агенты "Руки смерти" были мощными, опытными и безжалостными убийцами, посвященными в цели Военного диктатора. Именно они и представлялись наиболее вероятным источником информации Кейлла, которому было необходимо обнаружить Военного диктатора. Кейллу было известно, что "Рука смерти" уже знает о его существовании и об угрозе, которую он для них представлял, но несмотря на это и на все ожидающие его опасности, он четко знал, что будет безжалостно преследовать их до последнего, пока в живых не останется только один из соперников - либо он, либо они. Теперь, стоя над ямой, на дне которой остался его корабль, и осматривая пустынную местность Рилина, он вдруг почувствовал, как волосы у него на голове зашевелились и встали дыбом. Интуитивно он понял, в чем тут дело. Где-то на Рилине - совсем близко - его поджидала "Рука смерти". 3 "Итак, ты наконец-то поднялся на воздух". В голосе Джлр искрился смех; от нервозности, которая охватила ее под землей, не осталось и следа. Кейлл вгляделся в пасмурное небо и опознал ее, темное пятнышко рядом с плотной серой тучей Она кружилась и устремлялась то вниз, то вверх, с радостью вытягивая крылья. "Что-нибудь видишь?" - спросил он. "Очень много безобразных камней и зеленые вкрапления, - ответила Джлр, - и что-то туманное вдалеке". Кейлл кивнул. Туман мог быть частью тяжелой облачности, или искажением, вызванным подавляющим полем. Впрочем, это не имело значения. Он сделал несколько шагов, разминаясь и перешел на легкий шаг, в этом режиме он мог без устали идти километр за километром. Мохоподобные растения и голая рыжая земля окрепла под ногами; воздух стал прохладнее, наполнился приятно-едким запахом низкорослых кустарников, корни которых цеплялись за самую поверхность почвы. Тишину безлюдной земли нарушал лишь легкий стук ботинок Кейлла, перешедшего на бег. "Фауна на этой планете, кажется, склонна пребывать под поверхностью, - сказала Джлр с отвращением. - Ты единственный движущийся предмет, который я вижу". "Будь уверена, что тебя тоже не должно быть видно, - сказал он Джлр. - Любой наблюдатель поднимет охрану, увидев на этой планете крылатое создание". "Любой наблюдатель на этой планете - грязноголовый, - насмешливо ответила Джлр, - и он найдет себе более приятное занятие, чем глазеть в небо. Они будут смотреть за теми, кто тащится по поверхности, вроде тебя". Кейлл хихикнул. "Тогда разведай что там впереди. Поведай мне, куда я тащусь по поверхности". "Всегда в вашем распоряжении", - засмеялась Джлр. Не замедляя движения, Кейлл бросил взгляд вверх и увидел, как темное пятнышко в небе уменьшилось до размера исчезающей точки. Он сделал петлю, стараясь идти по более открытым областями, которые разделяли отшлифованные каменные мысы, и придерживаясь направления, в котором двигался корабль до того, как подавляющее поле остановило его. Если бы не это поле и не интуиция, Кейлл решил бы, что планета необитаема. А все, что он знал о планете - из информации Наблюдателей - говорило, что так и должно было быть. Но все-таки человечество колонизировало и менее гостеприимные миры. В конце концов, Рилин имел пригодную для дыхания атмосферу и растительную жизнь, что доказывало присутствие воды, возможно, в подземных колодцах и реках. Климат здесь был умеренный - и Кейлл не сомневался, что упорно работающие колонисты могли бы сделать тяжелую рыжую землю плодородной, и возможно, нашли бы минералы в морщинистых древних скалах. Кейлл знал, что когда-то здесь была колония. Во времена Распространения космонавты, достигшие этой звездной системы с восторгом нашли _д_в_е_ планеты, способные поддерживать человеческую жизнь. Одну планету назвали Джитрелл, а другую Рилин, и колонии на обеих планетах начали процветать. Народ Рилина даже немного позлорадствовал, когда услышал об агрессивных чужаках, которые поначалу портили жизнь на Джитрелле. Рилин, хвастались его колонисты, был более благоприятным. Вся животная жизнь, спрятанная под поверхностью, в пещерах и туннелях, во множестве покрывающих части главного материка, не представляла собой опасности. Никто из колонистов не задался вопросом, _п_о_ч_е_м_у_ создания Рилина живут под землей. Во всяком случае, не было похоже, чтобы они о чем-то догадывались - до тех пор, пока не прояснилось все само собой - причем ужасающим способом. В звездную систему Рилина и Джитрелла входила еще небольшая лжепланета. Это тело имело вытянутую неустойчивую орбиту. Планета "металась" к солнцу системы и обратно - с неравномерными интервалами, примерно каждые тридцать лет. На пути к солнцу оно миновало другие планеты системы. Главная же особенность заключалась в том, что орбита его проходила близко к Рилину. Но даже при неустойчивой орбите эта лжепланета никогда не проходила настолько близко, чтобы угрожать столкновением. Однако ее гравитационное поле вызывало легкие колебания во вращении Рилина вокруг собственной оси, что создавало ненормальные завихрения в атмосфере Рилина. И Рилин подвергался действию ветров титанической разрушительной силы. Многие из Обитаемых Миров были обречены терпеть ураганы и торнадо. Но по сравнению с ветром, который дул на Рилине каждые тридцать лет или около того, эти штормы были просто нежным весенним ветерком. Пришло время, и рилинские колонисты узнали, почему фауна планеты приспособилась к подземной жизни; почему растения растут низко и плоско, цепляясь за почву широкой, крепкой корневой системой; почему скалы стерты и разрушены. Ветер не щадил почти ничего. Дома и строения колонистов были просто стерты - их фундаменты заполнила и сгладила плотная рыжая почва и обломки камней, которые ветер гонял по поверхности, словно пыль. Почти все колонисты погибли. Даже их звездный корабль - огромный, основательный старый ветеран, благополучно прошедший все шторма и передряги глубокого космоса и донесший их сюда - разлетелся на тысячи мелких осколков и ветер развеял их по континенту. Когда вращение планеты восстановилось, и чудовищный ветер затих, джитреллиане послали корабль. Они нашли горстку выживших людей, у которых хватило ума найти убежище в глубоких пещерах. Джитреллиане забрали их к себе на время, пока ученые вычислят путь лжепланеты. Вскоре Джитрелл узнал мрачную правду. Рилин не пригоден для человеческой жизни, потому что стихийное бедствие будет повторяться регулярно, каждое поколение или около того. А силы, поставившие людей в такие условия джитреллиане стали называть Звездным Ветром. С тех пор Рилин остается необитаемым и бесплодным. Или же выглядел таким - до тех пор, пока приборы Наблюдателей не зафиксировали некую странную информацию из этой звездной системы. Сообщения о необъяснимых насилиях на Джитрелле, завершившиеся жестоким нападением на главный космопорт, заинтересовали Наблюдателей. Джитрелл был мирной планетой, которая не имела даже настоящих вооруженных сил - только подразделения гражданской полиции и маленькие военные части для церемоний. Наблюдателей обеспокоил сам факт, что кто-то мог напасть на такую планету, да еще с такой степенью военной четкости и мастерства. Когда подозрения усилились, Наблюдатели послали более точные прослушивающие приборы - автономные и оборудованные стандартными сверхсветовыми двигателями. Вскоре на Рилине была зафиксирована технологическая активность, что указывало на присутствие там людей. Наблюдатели оперативно передали эти факты Джлр, чья телепатия не имела пределов в космическом пространстве, и поделились с ней своими подозрениями. То, из-за чего Кейлл Рэндор был вынужден сейчас пробираться по пересеченной местности Рилина, было определено Наблюдателями, как центр таинственной активности. Кейлл продолжал размеренный бег, как вдруг в его мысли неожиданно ворвалась Джлр, в ее голосе не осталось и намека на смех. "Кейлл - быстрее, поверни направо и ищи укрытие. Быстро". Кейлл мгновенно изменил направление и, увеличив скорость, нашел узкую щель среди зазубренных скал, где можно было спрятаться от всех, кроме наблюдателя в воздухе. "Что там?" - спросил он напряженно. "Две группы вооруженных гуманоидов. Они далеко друг от друга, но сближаются". Мысленный образ сформировался в сознании Кейлла, как трехмерная воздушная фотография. Джлр спроектировала местность в точности, как видела сама. Он увидел смятые, раздавленные скалы и среди них себя, похожего на суетливое насекомое. В нескольких километрах от него медленно продвигалась группа других "насекомых"-фигур. Еще одна группа перемещалась гораздо быстрее, при этом направление ее движения было таким, что если бы не предупреждение Джлр, то Кейлл столкнулся бы с ней нос к носу. "Судя по скорости, - сказала Джлр, - они едут на каком-то виде транспорта. Как же это может быть в подавляющем поле?" Появилась другая мысленная картинка, и Кейлл узнал форму старомодного скиммера - круглая платформа, немного больше обычной, по форме почти полностью копирующая лодку с двумя открытыми сиденьями. Скиммер удерживался в воздухе за счет двигателей химического сгорания. Объяснив Джлр принцип работы реактивных двигателей, Кейлл нащупал на поясе гренадерские пластиковые пластины. Если подавляющее поле позволяет использовать сгорание, то оно может - как ему кажется - позволить и другие виды химических взрывов. Он не встретит чужаков голыми руками. Но он совсем не встретит их, если будет по-прежнему уходить от них. Он остановился и развернулся в обратную сторону. "Что ты делаешь? - раздался озабоченный голос Джлр. - Гуманоиды на скиммерах менее чем в километре от тебя. И они осматриваются по сторонам, как будто что-то ищут". "Я хочу посмотреть на них, - сказал Кейлл. - Интересно, что они тут ищут". "Это я и сама могу тебе рассказать, - начала злиться Джлр. - Можешь не сомневаться, что они ищут тебя или корабль. И тебя-то они уж точно найдут, если ты не уберешься подальше". Кейлл кивнул, но только удвоил скорость. Он возвращался тем же маршрутом, тихо, словно призрак, скользя между скал. "Если они ищут корабль, - сказал он Джлр, - это значит, что они точно не знают, где он упал. Может, подавляющее поле разрушило их детекторы. Не похоже, что они направляются к той яме под кучей камней. Нет, они явно хотят засечь меня. Расскажи о них все, что видишь". "Очень хорошо, - вздохнула Джлр. - Десять из них - на транспорте. Они менее чем в километре от тебя. Это гуманоиды мужского пола, выглядят
в начало наверх
совершенно обычно - если о гуманоидах вообще можно сказать, что они выглядят обычно. - Промелькнувшая в ее голосе насмешка тут же исчезла. - Они одеты в одинаковую форму, все вооружены. Что-нибудь еще?" "А остальные?" - спросил Кейлл. "Их восемь, тоже самцы, тоже обычные. Они тоже в форме, разных видов, у каждого - что-то вроде винтовки, на спинах - тяжелые ранцы. Идут пешком очень медленно, и судя по их виду, не получают от этого никакого удовольствия". Кейлл улыбнулся. "Прекрасно. Мы посмотрим на них позже. Как близко те, на скиммерах?" "Очень близко, - ворчливо ответила Джлр. - Когда они увидят тебя и подстрелят, не забывай, что я тебя предупреждала". Кейлл ухмыльнулся. "Я запомню твое последнее прощай". Он легко взбежал на соседний откос и, подпрыгнув, вклинился в узкую расщелину, откуда можно было наблюдать, оставаясь незамеченным. За его укрытием тянулись полосы открытой поверхности с зеленой растительностью. Воздух заполнился гудением двигателей; в поле зрения Кейлла появились скиммеры. Тщательно, как на занятиях, они прочесывали местность отработанным веерным поиском. Не позволяя себе ни шевельнуться, ни моргнуть, Кейлл наблюдал. Все люди на скиммерах выглядели молодыми и атлетически сложенными. Их униформа представляла собой цельные комбинированные костюмы из темного и блестящего красного материала, совершенно одноцветного - исключая маленькие знаки отличия на их воротниках, как номера, хотя Кейлл не мог разглядеть их ясно. Помимо оружия в кобурах на их бедрах, у них не было ничего - никаких запасов или механизмов для выживания. Это означало, что они выехали с базы, и по окончании поисков туда вернутся. Кейлл подготовил сознание, чтобы информировать Джлр с тем, чтобы она последовала за людьми в униформе и исследовала их базу. Но мысль он так и не сформулировал. Ведущий скиммер снизился и так близко прошел от укрытия Кейлла, что тот мог увидеть лицо водителя. Сердце Кейлла чуть не остановилось от потрясения. Это было лицо, которое он знал. Но более того... Это было лицо легионера Мороса. Майклас. В свое время он был легендарной фигурой, даже на Моросе. Он был единственным, кто в возрасте двадцати лет стал командиром Ударной Группы. Он был единственным, кто четыре раза подряд побеждал в Военных Играх Мороса - рекорд, который не смог повторить ни один из когда-либо состязавшихся легионеров, даже Кейлл Рэндор, побеждавший в Играх дважды. Но то, что увидел Кейлл, было просто невероятным. Дело в том, что Майклас был из поколения _д_е_д_у_ш_к_и_ Кейлла. Когда Кейлл видел его в последний раз, это был старый человек - со все еще стройной и прямой спиной, но с редеющими белыми волосами и изборожденным морщинами лицом. У человека же на скиммере была копна густых темных волос и гладкий лоб. На вид ему можно было дать не более тридцати лет. 4 Но шок, испытанный Кейллом, не повлиял на его отработанную легионерскую осторожность. Прошло не одно мгновение, прежде чем он бесшумно соскользнул на землю, выбравшись из своего укрытия. Но кругом было пусто. Кейлл расслабился и, когда вопрошающий голос Джлр достиг его сознания, передал ей то, что увидел. "Что это значит? - удивилась она. - У твоего Майкласа есть сын или внук?" "Нет, - сказал Кейлл. - У него была единственная дочь, которая погибла в сражении, и у нее не было детей". "Соблазнительная головоломка". В голосе Джлр звучало любопытство. "Решим ее, когда узнаем побольше, - предположил Кейлл. - Можешь незаметно проследить за скиммерами? Посмотри, куда они направляются?" "Слушаю и повинуюсь, - не без ехидства отозвалась Джлр. - А ты, само собой разумеется, пойдешь дальше и постараешься быть подстреленным другими гуманоидами". "Не обязательно", - с улыбкой ответил Кейлл, направляясь в сторону другой группы вооруженных людей. Когда Кейлл затаился за грудой обнаженной породы, день уже был на исходе; облака потемнели, и молочный туман начал затягивать темнеющие овраги. Осторожность, с которой вторая группа огибала скальный выступ в нескольких метрах от укрытия Кейлла, трудно было назвать армейской. Ботинки чужаков стучали и скрипели, в ранцах гремел металл, а голоса были слышны за полкилометра - раздраженные и брюзжащие. Кейлл покачал головой. Если эта жалкая недисциплинированная группа столкнется с теми, опасными на вид, людьми на скиммерах... Как и говорила Джлр, их было восемь, одетых в небесно-голубую униформу с белой отделкой и множеством броских знаков различия. Все они были очень молоды, некоторым едва ли можно было дать двадцать; свежие лица выглядели совсем неопытными. Кейлл криво усмехнулся, когда они вразброс прошли от него менее чем в трех метрах, совершенно не обращая внимания на то, что творится вокруг. Эта молодежь была не опасна, во всяком случае, сама по себе: их огромные лазерные ружья были бесполезными в подавляющем поле. Кейлл спокойно вышел из-за камня, показавшись в полный рост. Восемь людей повернулись одновременно и с паникой в глазах уставились на него. Двое, ближайших к Кейллу, направили на него ружья, большие пальцы нажали на пусковые кнопки. Ничего, конечно же, не произошло. За исключением того, что Кейлл в это мгновение пересек пространство между ними и схватил стволы сразу двух ружей. Казалось, что его запястья лишь слегка напряглись, и все же ружья вырвались из молодых рук и с грохотом отлетели прочь. - Вы всегда стреляете без предупреждения, а потом разбираетесь? - спросил он язвительно. Двое сопляков отступили назад, перепуганные и потрясенные. А из группы отделился еще один и протолкался между ними к Кейллу. Он был низким, коренастым и круглолицым; яркие голубые глаза смотрели гневно и с опаской. - Кто ты и что здесь делаешь? - требовательно спросил он, старательно имитируя офицерский лай. - Странно, - сказал Кейлл, - это как раз то, о чем я собирался спросить вас. Голубые глаза сверкнули, и молодой человек шагнул в сторону, махнув рукой остальным. - Взять его и обыскать, - приказал он. - Только не повредите слишком сильно. Семеро двинулись на Кейлла, который покачал головой: - На самом деле вы не хотите этого делать. Они проигнорировали эту реплику и бросились вперед, вытянув руки, готовые схватить Кейлла. Ни одна из этих рук не достигла цели. Легко уворачиваясь и пригибаясь, он успел ударить каждого. Все его движения были настолько стремительными, что человеческий глаз их просто не воспринимал; казалось, что все удары были нанесены одновременно. Но все же они были наказаны "нежно" - не полновесными ударами, а кончиками пальцев, плечами - Нацеленные в мягкие области, все удары были кратковременно болезненными, но не выводили полностью из строя. Опешивший командир смотрел на своих бойцов, внезапно оказавшихся сидящими или лежащими на земле, хватающихся за помятые животы, плечи, потирающих онемелые руки и ноги. Кейлл все так же спокойно стоял, отдыхая. - Меня зовут Кейлл Рэндор, - сказал он, - и я здесь по причинам, касающимся только меня. Ваша очередь. Коренастый юнец нервно огляделся, затем выдвинулся вперед: - Таманайкл Ре Саддети, подкапитан Вооруженных Сил Джитрелла. Кейлл одобрительно кивнул. - И вы прилетели проверить, не здесь ли находится база убийц, напавших на ваш космопорт. Но во время приземления ваш корабль попал в подавляющее поле, теперь ружья и связь не работают, и у вас нет ни малейшего представления, что же делать дальше. - Да... нет! - юноша нахмурился. Он был явно сбит с толку. - Как вы узнали все это? Кейлл улыбнулся. - Я не один из нападавших. Как и вы, я разыскиваю тех, кто обосновался на этой планете. - Он повернулся в сторону приходящих в себя молодых парней; те посылали в его адрес массу гневных проклятий и одаривали его мрачными взглядами. - Подкапитан, если вы сможете удержать ваших юных героев от очередного объявления мне войны, то, возможно, мы сможем где-нибудь присесть и обменяться впечатлениями. Молодой человек нахмурился: - Это еще зачем? - Затем, что здесь поблизости находятся вооруженные люди на скиммерах, - резко остудил его пыл Кейлл. - Их может оказаться не так уж мало, при этом они вооружены, отлично подготовлены и опасны. И вполне может оказаться, что они будут поджидать вас, когда вы снова так неосторожно повернете вон за те скалы. На мгновение капитан опустил глаза, и краска стыда залила его щеки. - Хорошо, - сказал он робко. - Мы поговорим. Удобно устроившись на мягком мху молодой подкапитан, казалось, приободрился. При возможности скинуть тяжелую поклажу и отдохнуть посветлели даже угрюмые лица его людей, хотя многие из них украдкой все еще потирали свои ушибы. Подкапитан с готовностью выслушал все, что сообщил Кейлл, и добавил некоторые детали. После налета на космопорт на Джитрелле были организованы все виды поиска и расследований, которые только можно было придумать, включая прочесывание джитреллианскими кораблями планет окрестного космоса и отправку военных отделений на все планеты системы для низко-уровневых поисков. Корабль, отправившийся на Рилин, попал в подавляющее поле и разбился. Пилот погиб. Молодые солдаты лишь отчаянно надеялись как-то выбраться за пределы этого поля и послать сообщение на Джитрелл. Кейлл покачал головой. - Я думаю, поле простирается над самыми высокими частями поверхности. И вы шли прямо к его центру. - Туда, где убийцы? Нападающие? - Очень может быть. - Тогда, кто или что они? - потребовал ответа молодой человек. Но прежде, чем Кейлл успел что-либо ответить, в разговор, мрачно покосившись на Кейлла, вмешался другой джитреллианин: - Может, мы лучше спросим его, кто он сам, если он так много знает. А то, как дети, верим ему на слово. Кто докажет, что он не враг? Поднявшуюся волну недовольного ропота подкапитан оборвал приказом молчать. Кейлл спокойно кивнул, прекрасно осознавая, что синяки для этих юных солдат были ничем по сравнению с их уязвленной гордостью. Молодой предводитель опять обратился к Кейллу: - Они правы. Нам нужно больше знать о вас и о ваших целях на Рилине. А также, откуда вы. - Для ответа на вторую половину вопроса, - ровным голосом сказал Кейлл, - больше всего подходит слово "ниоткуда". Но когда-то я покинул планету под названием Морос. - Морос? - повторил подкапитан, нахмурившись. - Я слышал название... - Морос! Да! - воскликнул один из джитреллиан. - Планета Легионов! Подкапитан посмотрел пристально: - Это так. Но Легионы мертвы. Разве их планета не взорвалась? - Да, Морос был разрушен, - произнес Кейлл пустым голосом. - Но не все легионеры мертвы. Я выжил... и здесь могут быть другие. Пока он говорил, перед ним снова всплыло невероятно молодое лицо Майкласа, но никто из солдат не заметил тени, промелькнувшей в его глазах. Вместо этого они уставились на Кейлла широко раскрытыми глазами, полными благоговения и восторга. От их угрюмости и гнева не осталось и следа: быть побежденными легионером Мороса не стыдно. - Расскажите нам, сэр, - сказал подкапитан, - что привело легионера на Рилин? - Это длинная история, подкапитан, - начал Кейлл и, замявшись, умолк. - Еще раз, как вас зовут? - Таманайкл Ре Саддети, - гордо ответил молодой человек. Он улыбнулся и добавил. - Все зовут меня Тэм. - Тогда Тэм, - сказал Кейлл. - И вы зовите меня Кейлл. Я не ваш
в начало наверх
офицер. Улыбка Тэма стала еще шире. Но когда Кейлл продолжил, его круглое лицо вновь стало серьезным: - Можно сказать, что я здесь, потому что мой мир, Морос, был разрушен не случайно. Это было _у_б_и_й_с_т_в_о_... организованное безжалостным и смертельным врагом. И у меня есть причины полагать, что люди, обосновавшиеся на этой планете, - которые, скорее всего, причастны к налетам на ваш космопорт, - приведут меня к убийце моего народа. Тэм сглотнул; остальные же, почувствовав себя совершенно неуютно в сгущающихся сумерках, начали встревоженно озираться. - Враг, который уничтожил Легионы? - переспросил Тэм неуверенно. - Здесь? - Возможно, не сам лично, - сказал Кейлл, - а его агенты. - Тогда почему, сэр... я хотел сказать Кейлл, - запнулся молодой человек, - эти люди заинтересовались Джитреллом? - Я не знаю. На очень многие вопросы у меня пока нет ответов. И те люди на скиммерах, которых я здесь видел, могли бы предоставить их. Тэм застыл с открытым ртом. Потом он собрался и с официальными нотками в голосе отчеканил: - Наши силы в вашем распоряжении, сэр... Кейлл. Остальные солдаты высказали свое согласие приглушенным одобрительным ропотом. - Благодарю, - серьезно ответил Кейлл, но при этом подумал, что ему нужен только он сам. Какая польза от восьми необученных любителей, натыкающихся при ходьбе друг на друга. Все же они действовали из лучших побуждений, и это выглядело в его глазах чем-то, вроде поклонения герою. Нелегко было оставлять их на произвол судьбы, но так же нелегко было подвергать их риску столкновения с более опасными людьми на скиммерах. Про себя Кейлл вздохнул: люди сами создают себе проблемы. Но Тэм ничего не заметил. - Приближается ночь, - объявил он, глядя на темнеющие скалы. - Мы могли бы остаться здесь, а утром обдумать план? - Хорошая мысль, - сказал Кейлл и попытался подавить улыбку, заметив, как просиял молодой подкапитан. - Надо хорошенько отдохнуть - предстоит порядочный переход. - Вы знаете, где налетчики, сэр? - спросил один из солдат. - Я исхожу из... того, что заметил расположение их базы с космоса, - сказал Кейлл. Он напомнил себе, что придется действовать в одиночку, и что нельзя допускать ни малейшего намека на существование Наблюдателей. "Ты намерен поведать мне об этих гуманоидах? - раздался в мозгу язвительный голос Джлр. - Или я должна оставаться здесь, пока не свалюсь от голода и истощения?" "Извини, - виновато ответил Кейлл. - Спускайся, но сначала позволь мне объяснить". Джитреллианские солдаты уже оживленно распаковывали спальные принадлежности и выкладывали из ранцев пищевые запасы. Когда Кейлл поднялся, на него уставилось несколько пар недоуменных глаз. - Не волнуйтесь, - начал он, - но у меня есть э... компаньон. Необычное существо, крылатое. Она присоединится к нам. Восемь джитреллианских ртов открылись одновременно. А из сумерек, паря на широко раскрытых крыльях, появилась Джлр и легко, как дуновение ветра, приземлилась на плечо Кейлла. Джитреллиане вскочили на ноги и вытаращили глаза. - Некий... некий вид, э-э... чужеземное создание? - выдохнул Тэм, зачаровано. - Это уроженец Мороса? - Не Мороса, - сказал Кейлл. - Она из... другого мира. - Любимое домашнее животное, может быть, сэр? - спросил один из солдат. - Любимое домашнее животное? Кейлл не видел смысла перегружать юных джитреллиан информацией. Неизвестно, кто мог допрашивать их в один из следующих дней. Он утвердительно кивнул: - Да... что-то вроде того. Благодаря своей мгновенной реакции, Кейлл успел пригнуть голову, - и клюв Джлр с маленькими зубами щелкнул в сантиметре от его уха. "Любимое домашнее животное? - яростно повторяла она. Сквозь ее притворный гнев прорывался еле сдерживаемый смех. - Однажды, равнодушный человек, я возьму тебя в мой мир и позволю жителям Эхрлил решать, кто из нас домашнее животное!" Криво улыбаясь, Кейлл отошел от джитреллиан. Он нашел удобный участок мха с валуном и достал мешочек с пищевым концентратом. Джлр взяла свою долю - мозг Кейлла улавливал ее безмолвное отвращение - и прыгнула на верхушку валуна. "Расскажи мне все, что ты узнала о людях на скиммерах", - спросил Кейлл, пока они ели. "Твой преданный слуга наблюдал за ними, как и было велено, - ответила Джлр. - Они не нашли наш корабль - но они прошли над местом другой аварии. Судя по всему, это обломки корабля твоих новых приятелей. - Кейлл кивнул, и Джлр продолжила: - Похоже, это удовлетворило их, потому что с наступлением темноты они повернули назад. Дальше мне помешали темнота и туман, но я заметила направление". "Тогда, как только рассветет, ты покажешь мне это направление", - сказал Кейлл. "Покажу, - устало ответила Джлр. - И я хочу, чтобы это случилось как можно быстрее, равно как и все остальное здесь". Кейлл уставился на нее. "Что за спешка?" "Наблюдая за гуманоидами, я связалась с Наблюдателями. Они сообщили, что в нашем распоряжении всего лишь несколько дней. Хотя сколько именно, не смогли установить даже они". "С чем же это связано?" - спросил Кейлл, отчасти догадываясь, в чем тут дело. "Перехватчики наблюдателей зафиксировали приближение лжепланеты этой системы, - мрачно ответила Джлр. - Очень скоро, Кейлл, эту планету вновь поглотит то, что гуманоиды назвали Звездным Ветром". ЧАСТЬ ВТОРАЯ. ЛЕГИОН "РУКИ СМЕРТИ" 5 На следующее утро Кейлл повел молодых джитреллиан по маршруту, мысленно начерченному ему Джлр. Сама она умчалась вперед, снова поднявшись в воздух так высоко, что превратилась в почти невидимую точку на фоне пасмурного неба. И Кейлл уже не в первый раз поймал себя на мысли, что завидует этим крыльям. У него складывалось впечатление, что если где-то впереди есть какая-нибудь скала, борозда или просто заросли кустарника, то тяжелые ноги джитреллиан должны пройти именно там. Поэтому отряд продвигался мучительно медленно: постоянные спотыкания, приглушенные проклятия, тяжелое дыхание и грохот снаряжения, - всему этому, казалось, не будет конца. Кейлл старался выглядеть невозмутимым, понимая, что стоит ему только начать подгонять молодых людей, они станут еще более беспокойными и, следовательно, более неуклюжими. Джлр все еще не видела базы чужаков. Если тащиться таким шагом, рассуждал Кейлл, то путь до базы может занять еще несколько дней. А у него не было в запасе ни единого лишнего дня: лжепланета угрожала Рилину Звездным Ветром. Из этого вытекала еще одна мысль. Знают ли Тэм и его группа о том, сколько времени осталось до катаклизма? Во время полуденного привала он упомянул об этом. - Звездный Ветер? - Тэм понимающе кивнул. - Да, скоро, наши ученые говорили. Но точно никто не знает. Вот когда в небе появится эта планета-вторженец Квальторн, тогда это будет известно. Итак, когда Тэм покинул планету, размышлял Кейлл, джитреллиане еще не обнаружили лжепланету-вторженца. Как же рассказать им о скором появлении планеты, не объясняя, откуда он об этом знает? - А что если ветер поднимется, - спросил Кейлл, - пока вы, вернее, м_ы_ будем все еще здесь? - Мы найдем глубокую пещеру и спрячемся, - ответил Тэм, указывая на разрушенные скалы. - Земля здесь изрешечена пещерами и туннелями, где создания Рилина жили и окапывались столетиями. - А как же эти создания? - спросил другой джитреллианин. - Мы спрячемся от Звездного Ветра только для того, чтобы быть убитыми каменными хлыстами? Тэм сердито посмотрел на говорившего, потом повернулся к Кейллу: - Во время инструктажа для этой миссии нам рассказывали о пещерных тварях... - Я видел их, - прервал его Кейлл. - Вы хорошо их назвали. Да, жала их как хлысты, но сами они ненамного быстрее камней. - Он холодно улыбнулся. - А Звездный Ветер, как мне говорили, движется куда быстрее. Послышались смешки солдат; своеобразный юмор Кейлла приободрил их, и, взвалив на спины тяжелые ранцы, группа продолжила утомительный переход. Но настроение Кейлла было по-прежнему мрачным. Найти безопасную и уютную пещеру с приходом Звездного Ветра было хорошей мыслью. Но как поведут себя чужаки, поступят ли они так же? Конечно же, их база может находиться под землей - это самый логичный путь строительства на Рилине. Но ведь с наступлением Ветра можно просто покинуть планету. Что если стоянка на Рилине планировалась только до появления лжепланеты? Слишком много вопросов. И слишком медленный путь к ответам. Четкий внутренний голос Джлр прервал его размышления. "Кейлл, впереди я вижу очертания, похожие на строения. Я слетаю поближе... или заняться группой вооруженных гуманоидов на сухопутном транспорте? Они прямо подо мной". "Как далеко они от тебя?" - мгновенно отозвался Кейлл. В мозгу Кейлла тут же появилась спроецированная Джлр карта. Движущиеся пятна - люди на скиммерах - были в нескольких километрах от Кейлла. Но судя по направлению их движения, они могли выйти прямо на группу джитреллиан. "Они явно никуда не спешат, - сказала Джлр, - поэтому я думаю, что о тебе они не знают". "Я оставлю свою группу где-нибудь в укрытии, - ответил Кейлл, - и тогда уже посмотрю на этих. А ты пока можешь подобраться поближе к строению". "Твой любимый зверь повинуется, хозяин", - хихикнула Джлр перед тем, как прервать контакт. Кейлл усмехнулся и подумал, что Джлр долго еще ему не забудет истории с домашним животным. Он осмотрелся в поисках укромного места, приметил подходящий овраг сбоку и, используя особенности местности, изменил направление так, что джитреллиане этого не заметили. К его везению, овраг вскоре сузился и стал глубже. Это ущелье, густо обросшее по краям зарослями кустарника, было отличным укрытием. Здесь Кейлл и остановил группу. - Я хочу разузнать о тех, других, - сказал он спокойно. - Попадать в ловушку - нам ни к чему. Я пойду вперед, разведаю обстановку. - Я с тобой, - тут же сказал Тэм. - Один человек меньше рискует быть замеченным, - ответил Кейлл и тут же шепотом добавил. - Держи своих людей здесь, и следи, чтобы никто не выглядывал... чужаки могут быть рядом. Тэм с явной неохотой согласился, и его люди начали снимать ранцы. Кейлл же, покинув ущелье, продолжил путь по первоначальному маршруту, наконец получив возможность перейти на свой пружинящий размеренный бег. Стараясь избегать наиболее открытых областей, он с инстинктивной осторожностью дикого зверя держался под прикрытием каменных нагромождений. Через некоторое время опять раздался внутренний голос Джлр: "Теперь я вижу строение более четко. Возвышаясь над плоскогорьем, оно выглядит, как основательная башня. Мешает туман, но я могу разглядеть кое-какие наружные особенности. К примеру, полукруглая форма на самой вершине башни - без сомнения космобот". Башня? Кейлл угрюмо кивнул себе. Если что-нибудь и говорило о присутствии "Руки смерти", так это башня. Наглое высокомерное строительство на планете Звездного Ветра - это в их духе. Но то, что база чужаков оказалась башней, лишь подтверждало худшие подозрения Кейлла: с приходом Звездного Ветра захватчики могли покинуть Рилин, особенно если их корабль был наготове. Хватит ли времени, чтобы добыть необходимую информацию? "Оставайся там и посмотри, что еще сможешь обнаружить, - сказал Кейлл Джлр, - а я сейчас встречусь с людьми на скиммерах". Но он ошибся. Безупречное умение ориентироваться на местности привело
в начало наверх
его прямо к месту, где он должен был столкнуться с чужаками. Но вокруг была тишина, не было слышно даже отзвука грохочущих двигателей скиммеров. Кейлла начало грызть беспокойство. Он изменил направление, потом еще раз, бросился назад, опять вперед - как животное на охоте, идущее по следу, - остановился и снова прислушался, пытаясь уловить шум машин. Ничего. Тогда где же они? Может, остановились, подумал он. Джлр говорила, что они двигаются медленно, поэтому сейчас запросто могут сидеть в километре отсюда и лениво уплетать полуденный обед. Но ведь они могли поменять направление. Если так, то лучше всего попросить Джлр вернуться и выследить их с воздуха. Главное, чтобы что они не обнаружили джитреллиан. Беспокойство Кейлла росло. Остается надеяться, что они удержат свои глупые головы внизу, думал он, направляясь обратно к ущелью, но избавиться от ощущения, что что-то не так, никак не мог. Ущелье было хорошо укрытым местом: лишь дикий случай мог столкнуть Тэма и его группу с чужаками. Если только кто-то из этих неопытных юнцов не допустил какой-нибудь глупости или неосторожности, которая выдала их... Вскоре показалось ущелье, и Кейлл, низко пригнувшись и бесшумно опуская ботинки на мох, подобрался ко входу. Все его до предела обостренные чувства улавливали напряжение, повисшее в воздухе. Было неестественно тихо и казалось, что камни, земля, кусты и даже сам воздух все еще хранят присутствие опасности. Кейлл бесшумно скользнул вперед, окинув взглядом покрытые кустарником склоны ущелья. Скорее всего, когда-то здесь пролегало русло потока - путь с такими изгибами мог быть проделан только водой. За одним из этих изгибов Кейлл обнаружил то, чего больше всего боялся. Пятеро молодых джитреллиан лежали на земле, уставившись невидящими глазами в равнодушное небо Рилина. Кейлл присел на колени возле каждого, оценивая зияющие, кровавые раны. Они были убиты с помощью каких-то снарядов - пули, вылетающие из оружия посредством управляемого взрыва, на который не воздействует подавляющее поле. Кейлл заметил отблеск металла в соседнем кустарнике и там он нашел тела еще двух джитреллиан - реакции этих двоих хватило на то, чтобы попытаться нырнуть в безопасную густую зелень, но оказалось недостаточно, чтобы избежать пуль нападающих. Кейлл прошел слишком много сражений, чтобы дать волю чувствам при виде смерти. Но ведь это была не война... Война против юных, глупых и совсем беззащитных парней? Это было просто жестокое и злое убийство. Закипевший в нем гнев достиг вершины - управляемый гнев легионера - жесткий, как алмаз, холодный, как космос, и заряжающий готовностью к бою. И когда два человека в красной униформе вышли из-за изгиба ущелья, Кейлл был готов ко всему. У одного из чужаков было лицо легионера Майкласа. Но это был не тот человек, которого Кейлл уже видел. Эта копия Майкласа была еще моложе - около двадцати лет. У второго, направляющегося к Кейллу человека, было широкоплечее тело, лицо и рост другого известного легионера Мороса - великого Кэллора... ...который умер от старости за два _г_о_д_а_ до уничтожения Легионов. Кейлл выпрямился и легко шагнул вперед. На его лице не было ни тени гнева, ни малейшего следа шока, который он испытал при появлении этих двоих. Оружие чужаков - пулевое, как и предполагал Кейлл - было у них в кобурах на поясе. Но они его не достали. Потому что явно не искали, кого бы убить, подумал Кейлл. Они даже не попытались взять его на мушку. Что же из этого следует? Наверное, они хотят проверить, что он может сделать им голыми руками? Он был счастлив позволить им эту попытку. Атака началась без предупреждения. И хотя Кейлл ожидал ее, даже он удивился, когда один из чужаков, с лицом Майкласа, неожиданно метнулся в сторону и качнулся, нанося ногой стремительный удар по лодыжкам Кейлла, пока другой прыгнул в воздух, красным пятном, и несся молнией, целя в лицо Кейлла. Они были жесткими и искусными. И Кейлл понял, что предстоит очень опасный бой. Но прежде, чем он об этом подумал, сработали оттачиваемые с колыбели мастерство и рефлексы. Казалось, что он прыгнул и присел одновременно, и тут же ударил ногой по колену человека с лицом Кэллора. Такой удар дробил кость, но этого не произошло. Лже-Кэллор парировал удар и отпрыгнул в сторону. Затем поднялся лже-Майклас, и приготовился к атаке, став так, что Кейлл оказался между ними. Они прыгнули одновременно, но Кейлл был наготове. Стремительно сделав ложный выпад на одного, он уже развернулся, готовый встретить другого. Блокировал предплечьем удар в горло - его удар локтем тоже был парирован - Кейлл ушел от жесткого удара, слегка задевшего его костюм в области почек. И снова чужаки атаковали одновременно с противоположных сторон. Снова Кейлл сделал ложный выпад к одному и развернулся к другому. Сапог пронесся у его бедра, когда он прыгнул - прыгнул _н_а_з_а_д_, в толчею, но сбалансировал столкновение с атакующим позади него. Его руки мгновенно нашли захват для броска, но противник защитился, изогнувшись в большой рычаг. И бросил Кейлла в совершенно выполненном контрприеме. Но Кейлл предвидел это - и фактически так задумывал. Когда лже-Кэллор сделал бросок, рука Кейлла молниеносно схватила рукоять его оружия в кобуре. Упав на землю, Кейлл тут же вскочил на ноги, но уже с оружием, направленным на противников. Двое замерли с удивленными и гневными лицами. Кейлл направился к ним, но был остановлен резким окриком, прозвучавшим, как взрыв. - Брось оружие! Кейлл медленно оглянулся, потом разжал пальцы и позволил оружию упасть. Это был человек, которого Кейлл уже видел, - тридцатилетняя копия Майкласа - с оружием в руке. Но нацелено оно было не на Кейлла. Ствол был приставлен к виску безвольного тела, которое вооруженный человек держал за воротник. Несмотря на грязь и кровавые потеки, Кейлл без труда узнал Тэма. - Этот пока еще жив, - прорычал человек с оружием. - Не суетись, или я это исправлю. Кейлл повернулся к чужаку, приподняв руки, спокойно и бдительно. - Превосходно. - Вооруженный задержал на нем свирепый взгляд, потом переключился на двух молодых людей в красной униформе. - Теперь, может, вы поверите мне, - набросился он на них, - что вам еще есть чему учиться. - Ему повезло, - хмуро ответил лже-Кэллор. - Мы все равно взяли бы его через какое-то время. - У тебя был шанс, - холодно сказал вооруженный, снова обернувшись к Кейллу. Лицо его исказила безобразная усмешка. - Порывистая молодежь. Прямо как ваши молодые люди. - Он махнул оружием в сторону джитреллиан. - Наверняка, вы приказали им оставаться в укрытии, но один из них выбрался осмотреться. Мы заметили его раньше, и это был его последний взгляд... Он сделал паузу, но Кейлл по-прежнему молчал, не отводя пристального твердого взгляда. - Молчаливый и осторожный, как настоящий легионер, - подвел итог старший лже-Майклас со скрипящим невеселым смехом. - Узнаю. Ведь я тоже легионер. Мы все здесь легионеры. Он сделал шаг вперед, и его следующие слова ударили Кейлла, словно кинжалом. - Ты, может быть, и последний легионер Мороса, Кейлл Рэндор. Но здесь есть новый легион - Легион Рилина! 6 Кейлл спокойно сидел на переднем сиденье скиммера, держа руки на коленях, как ему приказали. Другие скиммеры сгрудились вокруг него и держались так близко, как только позволяла местность. Двигались же они по маршруту, который - как Кейлл уже знал - вел к башне, замеченной Джлр. Внешне Кейлл казался, как обычно, спокойным и бесстрастным, но в душе его все окаменело от потрясения и омерзения, вызванного тем, что он узнал. Пробираясь под угрозой оружия главаря в красной форме вдоль ущелья, Кейлл отметил, что эта группа тоже состоит из десяти человек, как и та, что он видел днем. Но различными индивидами они _н_е_ были. Пятеро из них были похожи друг на друга до мельчайших деталей - детали эти полностью повторяли молодого Майкласа. Трое других тоже были близнецами, копирующими легионера Кэллора в молодости. И оставшиеся двое, такие же молодые, как и остальные, но поменьше ростом и помощнее, были точными копиями еще одного великого легионера Мороса - Осрида, космического капитана, который умер за месяц до того, как сам Кейлл покинул Морос в последний раз. Кейллу не составило большого труда понять, кем они были на самом деле. Это были клоны. Чтобы вырастить эти дубликаты, были взяты живые клетки от настоящих Майкласа, Кэллора и Осрида. Кейлл похолодел, увидев молодые копии легионеров, которые во времена его детства были старыми и почтенными. А от осознания того, что процесс клонирования, роста дубликатов, длится уже более двадцати лет, волосы на его голове встали дыбом. Если это была работа "Руки смерти", - а Кейлл в этом не сомневался - становилось понятным, как давно начали реализовываться планы Военного диктатора. И как давно у Легионов появился злой, совершенный враг, о существовании которого они даже не догадывались. Но _з_а_ч_е_м_, спрашивал себя Кейлл, "Рука смерти" клонировала легионеров, достигших высочайшего уровня военного искусства? Для каких целей создавался "Легион Рилина"? И - самое главное - как главарь клонов УЗНАЛ ИМЯ КЕЙЛЛА? Невероятно, но было похоже, что его здесь поджидали... Водитель скиммера оглянулся, проверяя, как ведет себя пленный. Попытаться оказать сопротивление было бессмысленно. Все клоны, даже водители, держали оружие наготове - и клон Майклас, приказал стрелять без предупреждения при первых признаках неповиновения. Самого Кейлла пока никто не трогал, его лишь оскорбляли - это еще раз подтверждало, что его держат живым по каким-то особым причинам. Но они угрожали убийством молодого Тэма, которого свалили в один из скиммеров, - все еще не пришедшего в сознание после пулевого ранения головы. Поэтому Кейллу ничего другого не оставалось, как хранить спокойствие. Особых преимуществ ему не добавило и то, что двух клонов, с которыми он сражался, в наказание за поражение заставили идти к базе пешком, тем самым освободив места в скиммерах для Кейлла и Тэма. Пытаться оказать сопротивление в сложившихся обстоятельствах мог позволить себе только глупец. А Кейлл чувствовал, что он и так уже достаточно наглупил за этот день. Перед его глазами по-прежнему стояла картина изуродованных тел юных джитреллиан. Но боль и сожаление не унимали всеохватывающего ледяного гнева Кейлла. Скорбь не могла оживить молодых людей, не могла она и избавить от чувства вины перед ними - ведь он оставил их одних, беспечных и неопытных. А вот гнев мог отомстить и за джитреллиан, и за оскорбление, нанесенное лично ему и всему Моросу - осквернение памяти трех почтенных легионеров Мороса. Еще придет время, когда этот гнев найдет выход. Но не сейчас. В конце концов, скиммеры везли его туда, куда он хотел попасть - к башне клонов. Там он мог найти ответы на многие накопившиеся вопросы и загадки, связанные с Рилином - ответы, которые было необходимо найти прежде, чем что-либо предпринять. Кейлл ни на секунду не допускал даже мысли о том, что предпринять что-либо будет нельзя. Пока легионер жив, состояние полной безнадежности ему не ведомо. Кейллу было на руку то, что главарь клонов хотел видеть его живым. Кроме того, ни один из этих лже-легионеров не заметил на поясе Кейлла две хорошо-замаскированные гранаты. И наконец, где-то высоко в пасмурном небе парил маленький крылатый чужак, несомненно все видевший и за всем наблюдающий. И тут, словно в ответ на эту мысль, раздался внутренний голос Джлр: "Кейлл, ты намерен оставаться в этой невежливой кавалькаде?" Сначала Кейлл вкратце рассказал, что произошло, чтобы Джлр передала Наблюдателям информацию о клонах. Потом объяснил, почему он пока остается пассивным. "Мне не нравится идея посещения этой башни, - возразила Джлр. - Ты не мог бы освободиться и выбрать для этого визита другое время?" "Я бы не прочь, - ответил Кейлл. - Но шансов сделать это прямо сейчас
в начало наверх
маловато". "Тогда я увеличу их", - задорно сказала Джлр. "Как? - спросил Кейлл, уловив эмоциональную окраску ее фразы. - Здесь восемь стволов!" "Мой друг, я должна рискнуть, - ответила Джлр со смехом, - иначе зачем я на этой мрачной планете? Смотри и жди". Беспокойство охватило Кейлла, когда он представил, что может спровоцировать Джлр. Но железная внутренняя дисциплина не позволила ему дать волю бессмысленному напряжению. Джлр сказала "жди", и он ждал - спокойно расслабившись, как может делать это только легионер в ожидании неизбежного. За этим спокойствием стояла предельная собранность воина, позволяющая ему при первой же возможности отреагировать мгновенным смертоносным действием. И вот эта возможность появилась. В пасмурном небе, перед скиммерами, появилось темное пятно. Оно стало снижаться и вскоре превратилось в различимые очертания Джлр, парящую на широких парусах крыльев. Клоны увидели ее. Главарь рявкнул, отдав приказ, и скиммеры замедлили движение. Все внимание клонов было направлено на Джлр, но пока никто из них не утратил бдительности: стволы оружия ни на миллиметр не отклонились от Кейлла. - Что это там в воздухе? - раздался резкий голос главаря за спиной Кейлла. Джлр металась над ними, как дикое создание, ищущее укрытие. - На Рилине нет крылатых тварей! - воскликнул главарь. - Это как-то связано с тобой, Рэндор? - Я ничего не знаю о дикой жизни этой планеты, - спокойно ответил Кейлл. В тоже время его мозг отчаянно взывал к Джлр: "Ты слишком низко. Они подстрелят тебя!" "Полагаю, взрыв мыслей моего грязноголового был некой формой предупреждения, - ехидно сказала она. - Я знаю, что делаю". Кейлл сосредоточился, постаравшись придать мыслям более четкую форму. Но он отвлекся - сердце его зашлось, когда прогремел выстрел. Стрелял главарь клонов. Пытаясь подняться выше, Джлр неистово заколотила крыльями. - Сбейте ее! - приказал грубый голос. - Я хочу взглянуть на эту штучку! Зазвучали выстрелы. Но три ствола были по-прежнему направлены на Кейлла. Сам Кейлл едва замечал их: глаза его были прикованы к бешеному подъему Джлр. Снова затрещало оружие. И Кейлл с ужасом увидел, как Джлр внезапно метнулась в сторону с повисшим на боку крылом. Поддерживая себя в воздухе другим крылом и медленно агонизируя, она стала спускаться по спирали вниз, вниз... пока не исчезла за скалами. - Черт подери! - взревел Майклас. - Давайте подберем ее. Она, может, еще жива и попытается удрать. Он ткнул пальцем в двух клонов на скиммерах, в которых ехали Кейлл и Тэм. - Вы остаетесь и стережете Рэндора. Не сводить с него глаз! Стрелять без предупреждения, если он шевельнет хотя бы пальцем! По его команде другие скиммеры развернулись и поехали прочь. Но Кейлл едва отдавал себе отчет в происходящем. Он весь сконцентрировался на внутреннем крике: "Джлр! _Д_ж_л_р_!" Ответивший ему голос вибрировал от возбуждения и смеха: "Убедительное представление, правда?" Кейлла затопило облегчение. "Ты ударилась?" "Конечно, крыло мне продырявить могли, - засмеялась Джлр. - Но беспорядочная стрельба вверх редко бывает точной". "Где ты сейчас?" "На приличном расстоянии от того места, где я якобы упала. Поиски займут у них какое-то время, так что если ты решил что-нибудь делать, то, я думаю, пора поскорей начинать". "Я готов", - решительно ответил Кейлл. Медленно и предельно осторожно он повернул голову. Он знал, что два его стражника могут выстрелить без предупреждения, но был уверен, что молодые люди, полные самомнения, почувствуют себя еще храбрее, просто угрожая невооруженному пленнику. - Не крутись, - сказал клон, сидящий позади Кейлла. Кейлл тут же остановил движение, но и этого поворота головы хватило, чтобы боковым зрением засечь интересующие его детали. Кейлл уже успел узнать, что полное имя Майкласа носил только главарь клонов. Другие же обходились укороченными формами имен c идентификационными номерами, которые как знаки различия были нашиты на воротники формы. Кейлл слышал, как главарь пользовался именами Майк-4, Кэл-31, Ос-15 и так далее, а водителей скиммеров с Кейллом и Тэмом, которые теперь их и охраняли, он называл Майк-12 и Ос-9. Но сейчас его интересовали не их имена, не их внешний вид, а их расположение. Клон Майк-12 сидел за его спиной, оружие свободно лежало между двумя сиденьями. Второй клон, Ос-9, расположился на заднем сиденье скиммера, находящегося левее Кейлла, а Тэм лежал на переднем сиденье. Глядя на Тэма, он заметил, как веки юноши дернулись и открылись. Он зашевелился и потянулся рукой к ране на голове. На мгновение оба клона перевели взгляды на Тэма. - Не дергайся, а то умрешь! - рявкнул Ос-9, когда Тэм с трудом приподнявшись, посмотрел на него. Тэм со стоном откинулся обратно и перевел взгляд на Кейлла. - Что они... - начал он. - Заткнись! - прошипел Ос-9, угрожающе подняв оружие. Тэм сник, и оба клона снова уставились на Кейлла. Он, казалось, не пошевелил ни единым мускулом, но за этот краткий промежуток времени успел чуть-чуть изменить положение. Его корпус слегка наклонился влево; правая нога прочно уперлась в борт скиммера. Быстро выбраться из сиденья было пока еще трудно, - особенно под прицелом двух стволов - но к этому Кейлл уже был готов гораздо больше, чем раньше. - Я почти хочу, чтобы он попытался что-нибудь сделать, - сказал Ос-9. В этом ломком резком голосе Кейлл почувствовал напряженное предвкушение. - Братья были правы. Ему тогда повезло. - Правда, Рэндор? - и издевкой спросил клон Майк-12, развалившийся в кресле за спиной Кейлла. - Просто повезло? - Опусти оружие, - резко ответил Кейлл, - и проверь сам. Это были первые слова с тех пор, как его взяли в плен, и то, что они были произнесены с вызывающей резкостью, не вяжущейся с внешним спокойствием пленника, насторожило обоих клонов. Оба громко рассмеялись, но Кейлл отметил, что смех этот был несколько напряженным. - Ничего не выйдет, - сказал Майк-12. - Мы просто мирно посидим здесь, пока не приедет босс. Кейлл удивился. - Ты хочешь сказать, - пренебрежительно бросил он, - когда _б_о_с_с вернется со своей маленькой охоты? - Майклас? Он просто капитан и брат, - со смешком ответил Ос-9. - Босс у нас кое-кто другой. Ты перепугаешься до смерти. Подожди, ты еще увидишь его... - Много болтаешь, брат, - резко оборвал его Майк-12. - Прикуси язык и помни о спусковом крючке. Лицо Оса-9 стало пунцовым и он умолк. В наступившей тишине Кейлл взвешивал новую информацию. Там, в башне, у клонов есть руководитель - "босс". И по-видимому, клоном - "братом", как капитан Майклас - он не являлся. Это отметало всякие сомнения. Главой этих странных отрядов, состоящих из клонов, был агент "Руки смерти". Кейлл на миг подумал, что было бы хорошо позволить клонам спокойно доставить его в башню, чтобы встретиться там с этим таинственным "боссом". Но потом решил, что сначала разумнее освободиться, тем более теперь, когда Джлр сделала для этого все возможное. К тому же был еще Тэм. - А что, если я взгляну на рану своего друга? - спросил он. - Она все еще кровоточит. - Позволить... - начал Майк-12. Но договорить ему не дал Тэм. И получилось это у него как раз вовремя. Молодой человек вздрогнул, рука его снова потянулась к ране. Это движение на миг привлекло взгляды обоих стражников. А Ос-9 даже повернул к джитреллианину ствол оружия. Клон только начал это движение, а Кейлл закончил его. Руки легионера Мороса молниеносно преодолели расстояние между сиденьями скиммера. Правая рука оказалась прямо у груди Майка-12, а левая, словно стальной трос, обвила ствол оружия клона и закрыла дуло. Майк-12 скорее почувствовал, чем увидел размытое движение Кейлла. Рефлекторно он нажал на курок. Пуля могла бы разорвать почти всю руку Кейлла, оставив бесформенный и бесполезный кусок расколотой кости, рваную плоть и море крови. Но материал, из которого были изготовлены кости Кейлла, мог выдержать даже более мощный удар. Срикошетив от кости, пуля только выдолбила болезненную борозду в руке Кейлла. А тем временем Кейлл схватил клона за лацканы и рванул на себя, прикрывшись им как щитом от оружия второго клона. Майк-12 пытался освободиться от крепкой хватки Кейлла. Но Кейлл не сопротивлялся. Он позволил клону оттолкнуться и, не отрываясь от него, использовал инерцию движения для прыжка из скиммера к Осу-9. Это был самый опасный момент: Ос-9 мог оказаться достаточно сообразительным и хладнокровным, и остановить Кейлла, пригрозив смертью Тэма. Но Ос-9 запаниковал. Он нажал на спусковой крючок, и его оружие выстрелило трижды. Одна пуля пронеслась над головой Кейлла. А две другие вошли в тело Майка-12, который безуспешно пытался освободиться от рук Кейлла. Почувствовав удары пуль в тело, которым он прикрывался, Кейлл со всей силы швырнул умирающего клона в Оса-9, который вылезал из скиммера, чтобы лучше прицелиться. Прежде чем Ос-9 смог восстановить равновесие, Кейлл перепрыгнул тело Майка-12 и в прыжке нанес клону смертельный удар ногой, разворотив тяжелым ботинком челюсть. Кейлл ловко приземлился, тут же пригнувшись, готовый встретить любую атаку, но продолжения не последовало. Ос-9 растянулся у скиммера и больше всего теперь напоминал тряпичную куклу; челюсть была свернута, а поворот головы свидетельствовал о сломанной шее. - Кейлл, это был... - пролепетал Тэма задыхающимся от благоговения голосом. - Я никогда не верил... - Потом, - бросил Кейлл. - Лежи спокойно, мы убираемся отсюда. Он оторвал от формы Оса-9 длинную полосу светлой материи и крепко перевязал левую руку. Потом взял оружие клона и, повернувшись к другому скиммеру, расстрелял всю обойму в двигатель машины, превратив его в груду металлолома. Отбросив оружие Оса-9, он подобрал пистолет Майка-12, израсходовавшего лишь один патрон, и, прикрепив его к поясу, прыгнул в скиммер. - Держись крепче! - приказал он юноше, глядевшему на происходящее широко раскрытыми глазами. Двигатель ожил, и скиммер на полной скорости понесся прочь, как будто машина сама была диким зверем, спасающимся от смертельной опасности. 7 Скиммер был простым механизмом, управляющийся ножными педалями и ручным акселератором. Скоростной и маневренный, скиммер как нельзя лучше подходил Кейллу, который виртуозно вел его по запутанному маршруту среди скал, не сбавляя скорости даже на крутых поворотах. Несколько раз Тэм непроизвольно вскрикивал, когда ему казалось, что скиммер вот-вот врежется в каменную стену или не впишется в поворот. Но рефлексы Кейлла ни разу их не подвели; и через несколько десятков километров - раз пять за это время Тэм пребывал в полной уверенности, что сейчас они разобьются - на блестящем корпусе скиммера не было ни единой царапины. Кейлл понимал, что клоны, наверняка, слышали выстрелы и теперь уже мчатся за ними. Даже если и так, он вел скиммер в том же направлении, к башне. Прежде чем решить, что делать дальше, было просто необходимо тайно взглянуть на эту штаб-квартиру клонов. Двигатель скиммера взревел, когда Кейлл заставил машину подняться
в начало наверх
вверх, одновременно отклонив ее вправо, чтобы избежать столкновения с выходом породы. Тэм, сидевший на переднем сиденье, в очередной раз зажмурился и простонал. - Кейлл, может, снизим скорость? - шум двигателя заглушал его слабый голос. - У меня жутко болит голова, и сводит желудок. - Ты будешь чувствовать себя еще хуже, если нас схватят! - крикнул Кейлл и еще увеличил скорость, минуя достаточно гладкий участок мха. Тэм застонал и, закрыв глаза, откинулся на сиденье. Но Кейлл не стал с ним возиться; он сосредоточился на вызове Джлр, которая по его расчетам сейчас уже снова была в вышине и обозревала панораму своим отточенным зрением. "Далеко ли до башни?" - спросил он. "Около трех километров для полета жителя Эхрлил, - не без насмешки ответила Джлр. - Но другие гуманоиды ближе к ней, чем ты. Они находятся на твоем пути. Прямо как будто знали, что ты будешь двигаться к башне". Кейлл стиснул зубы. Он надеялся, что клоны сочтут этот путь самым неподходящим для него. Но их капитан, похоже, был умен - хороший офицер и опасный противник. Продолжая выжимать из двигателя предельную скорость, Кейлл обратил внимание, что все поверхности, казалось, сгладилась; более плоскими стали скалы, между ними пролегали широкие равнины. Это облегчало путешествие, хотя делало скиммер более заметным. Но Джлр была начеку и тоже все замечала. А тем временем каждую секунду могла показаться башня... Вот и она. Кейлл увидел торчащий впереди металлический шип. Пролетев еще немного, он обнаружил выгодную позицию и остановил скиммер, чтобы изучить раскинувшееся перед ним плоскогорье. Башня устремлялась ввысь, в пасмурное небо Рилина, - почти двести метров темного поблескивающего металла, гладкие стены и прямые углы. На стенах не было никаких видимых разрушений или отверстий, за исключением двух вертикальных пазов, или каналов, шириной примерно в человеческий рост, протянувшихся вдоль всей длины стены, перед которой стоял Кейлл. Если в башне и есть окна, думал Кейлл, то они, наверное, поляризованы, и вставлены так, что сливаются с металлическими стенами. Но у основания башни он заметил еле различимую полосу, похоже, очерчивающую широкую дверь. Но наверняка сказать об этом было нельзя. Вообще рассмотреть башню в деталях было сложно - казалось, что ее окутывал туман, о котором упоминала Джлр. Тэм тоже это заметил. - Кажется, рана повлияла на зрение, - озабоченно сказал он. - Строение кажется расплывчатым. - Глаза тут ни при чем, - отозвался Кейлл, догадавшись в чем дело. - Похоже на силовое поле. Вся башня полностью укрыта. Так вот что поддерживало высокомерие строителей башни на Рилине, подумал Кейлл. Судя по всему, технологи "Руки смерти", используя известные формы силового поля, создали барьер, который мог выстоять даже против мощи Звездного Ветра. Он снова взглянул на основание башни, которая казалась более затуманенной. Этот эффект, предположил он, мог быть вызван наложением вертикального силового поля и горизонтального подавляющего поля, исходящих из центра башни. Как же пробиться сквозь эту защиту? Ответа на этот вопрос Кейлл пока не находил. Конечно, силовое поле могло выключаться, позволяя клонам беспрепятственно входить и выходить из башни или подниматься к космоботу на вершине. Но даже если так, строение все равно надежно охранялось. Исходя из номерных имен клонов, которые запомнил Кейлл, в каждой из трех одинаково укомплектованных групп могло быть более тридцати человек - итого, около сотни солдат. Единственное, что можно сейчас предпринять, подумал он кисло, затаиться в скалах и постараться поубавить преимущества преследователей, уменьшив их количество с помощью оружия. Как бы в ответ на его мысли, башенная дымка замерцала и рассеялась - показав Кейллу, что это действительно _б_ы_л_о_ силовое поле, и что его только что отключили. Теперь он отчетливо видел широкую дверь. Мгновением позже она открылась. Из башни выскользнуло двадцать двухместных скиммеров - сорок человек. Разделившись на четыре группы, они развернулись полукругом и начали прочесывать плоскогорье. А силовое поле тут же окружило башню. Кейлл развернул скиммер обратно к скалам. Исходя из того, что капитан клонов Майклас получил подкрепление, лучше всего было бы устроить засаду. Но сначала Кейлл хотел найти безопасное место, чтобы на время опасных игр в прятки и поиски оставить там совершенно обессилевшего Тэма. Кейлл, повысив голос, на ходу объяснил Тэму, что происходит. - Но я не хочу прятаться! - возмутился Тэм. - Я мог бы пойти с тобой и сражаться! Я не боюсь их! - Твоя храбрость не вызывает сомнений, - ответил Кейлл. - Я знаком с этими видами борьбы, а ты - нет. Для нас обоих будет безопасней, если ты выйдешь из игры. Тэм печально кивнул: - Понимаю. Я буду тормозить тебя. - Что-то в этом роде, - ответил Кейлл. - Не расстраивайся. У тебя еще будет возможность повоевать. - Вот увидишь, - глаза Тэма сверкнули. - Я докажу, что чего-то стою. Кейлл не ответил, потому что заметил то, что искал. Черное пятно у основания низкой скалы, скорее всего, было входом в одну из пещер, которые пронизывали этот район. Он сбросил обороты и плавно приземлил скиммер. - Здесь ты и спрячешься, - сказал он Тэму, указывая на вход в пещеру. - Оставайся внутри, и если услышишь двигатели скиммеров, забирайся в пещеру как можно глубже. - Он скупо улыбнулся. - Если повезет, выживем оба. Тэм вышел из скиммера и с сомнением посмотрел на пещеру. - А как же камнехлысты? - Я уже говорил - эти создания передвигаются очень медленно. Просто не стой у них на пути. Не стой на пути ни у кого. Он расстегнул поясной мешочек и достал из аптечки пузырек с прозрачной жидкостью. Сняв красную повязку с поврежденной руки, он капнул немного жидкости на открытую воспаленную рану. Острая пульсирующая боль - на которую он старался не обращать внимания во время дикого полета - сразу же утихла. Теперь рука просто ныла. Кейлл согнул пальцы, чтобы быть уверенным, что полностью ею владеет, потом восстановил перевязь и отдал пузырек Тэму. - Смажь рану на голове. Это снимет боль и воспаление. Тэм уставился на него широко раскрытыми глазами. - Твоя рука не сломана? Как... - Просто повезло, - ответил Кейлл. Ничего больше не объясняя, он отдал Тэму свой поясной мешочек и пистолет клона. - Пищевые концентраты и вода поддержат тебя. А если тебя все же отыщут наши друзья в красном, то пригодится и оружие. Тэм озабоченно взвесил в руке оружие. - А как же ты, безоружный? - Я достану другое, - тихо сказал Кейлл, - это не проблема. И запрыгнув в скиммер, умчался прочь. "По-моему, - сказала Джлр, - у тебя неприятности". Кейлл разозлился. Последние полчаса он только и делал, что убегал и прятался. Он попытался отклониться вправо в надежде проскочить широкий веер скиммеров, идущих от башни. Но шестеро клонов, которых вел Майклас, изменили направление - и Джлр успела послать мысленное предупреждение, когда он уже двигался прямо на них. Теперь они настигали его, как хищники, идущие по кровавому следу. А их сорок "братьев" смыкали цепь, приближаясь со всех сторон. Слишком много борьбы, слишком много беготни, думал Кейлл. А вот хитрости как раз маловато. "Ты не видишь поблизости какой-нибудь глубокий овраг или ущелье?" - спросил он Джлр. Джлр ответила не сразу. "Примерно тридцать градусов левее тебя, не далеко, - сказала она, наконец. - Что ты задумал?" "Я собираюсь убить себя, - ответил Кейлл. - Может это немного охладит их пыл". "Кейлл..." - озабоченно начала Джлр. Но Кейлл уже увидел овраг, о котором она говорила - узкий темный ров, выдолбленный в скале, поросший густым жестким кустарником. Туда он и направил скиммер, оценив расстояние и предельно точно рассчитав время. В последнее мгновение, когда машина уже нырнула в овраг, Кейлл выпрыгнул из скиммера и, перевернувшись в воздухе, приземлился на ноги. Скиммер грохнулся в овраг со скрежетом и мощным взрывом. На месте его падения взвился фонтан пламени и обломков. Этот взрыв был красивым штрихом, на который Кейлл даже не рассчитывал. Преследователям, может, больше понравится мысль, что он разбился и погиб - и теперь не имеет смысла тратить ценное время на поиски обгоревшего трупа. Кейллу же сейчас была нужна пещера, где он мог бы отсидеться до наступления ночи. Если же поиски продолжатся и в темноте, то, пользуясь естественными укрытиями, он мог бы заняться сокращением численности клонов. Ждать было уже недолго: дневной свет постепенно угасал. На месте, где разбился скиммер бушевало пламя: оно перекинулось на заросли кустарника, который оказался достаточно сухим. Кейлл подобрал охапку растительности, поджег ее и с этим своеобразным факелом бросился прочь, уверенно преодолевая разрушенные и осыпавшиеся скалы. С большого расстояния в сумерках было трудно разобрать, где просто тень на скалах, где щель или морщина, а где действительно вход в пещеру. Вон та узкая темная полоска, например. Может она приведет в пещеру. Приблизившись, Кейлл обнаружил, что так оно и есть. Пламени от зажатого в руке кустарника хватало, чтобы рассмотреть низкий потолок пещеры и сделать вывод, что она достаточно глубоко врезалась в скалу. Кейлл двинулся дальше, довольный отсутствием камнехлыстов. Вдруг он резко остановился. Странное ощущение... как будто поток воздуха, движущийся из темной внутренности пещеры прямо ему навстречу. Прикрывая пламя, Кейлл пошел дальше и увидел, что пещера сужается, превращаясь в туннель - низкий и узкий, но достаточно просторный, чтобы Кейлл смог пройти. "Кейлл, осторожно, - прозвучал встревоженный голос Джлр. - Скиммер остановился у входа в пещеру, в которую ты вошел. Один гуманоид с каким-то видом огненной лампы в руках заглядывает вовнутрь". Клоны - хорошие следопыты, подумал Кейлл с раздражением. И, конечно же, у них должны быть лампы, не зависящие от подавляющего поля. И тут у него родилась идея. "Джлр, ты можешь, удерживая в памяти мое расположение, отыскать другой выход из этого туннеля и провести меня туда?" "Я попробую, - тревога в ее голосе усилилась. - Но я не могу быть с тобой долго. Я чувствую тьму и камни вокруг тебя. Пещера меня давит". "Нет необходимости в твоем постоянном присутствии, - успокаивающе сказал Кейлл, вспоминая всепоглощающий страх Джлр в первой пещере. - Просто поддерживай связь, выходя на контакт через каждые несколько минут. И поищи выход". Когда Джлр поспешно отключилась, Кейлл осторожно поджег новую порцию кустарника и пошел дальше. Туннель изобиловал поворотами и ответвлениями, но Кейлл держался основного прохода, ориентируясь по слабому потоку воздуха. Он надеялся, что отверстие, пропускающее воздух, окажется достаточно большим, чтобы пролезть в него. Стараясь двигаться мягко и бесшумно, Кейлл прикрывал ладонью мерцающее пламя. Иногда в боковых туннелях и щелях он замечал слабое неясное движение. Это могли быть только затаившиеся камнехлысты. Но Кейлл проходил эти места раньше, чем хоть одна шлемообразная голова успевала выползти из своего укрытия. Он не позволял себе думать о том, что может случиться, если запас кустарника сгорит до того, как он найдет выход из туннеля. "Кейлл, я все еще не вижу другого выхода. - Голос Джлр звучал напряженно. - Но ты теперь находишься под плоскогорьем, на котором стоит башня. Ты идешь почти прямо на нее". "Не знаю, хорошо это или плохо", - сухо ответил Кейлл. "Гуманоид, который вошел в пещеру после тебя, до сих пор из нее не вышел, - добавила Джлр. - Может, он следует за тобой". И Джлр снова отключилась. Кейлл обернулся, но не заметил ни отблеска света, ни движения. Впрочем, выбора у него теперь не было, - и он снова двинулся вперед. Туннель, казалось, был неизменным: не расширялся и не сужался, не изменялась высота. Поток воздуха тоже оставался прежним: он не усиливался, но и не ослабевал. Все так же то тут, то там шевелились камнехлысты. Изменениям подвергался только запас кустарника - он катастрофически уменьшался.
в начало наверх
Вскоре Кейлл зажег последнюю ветку, а долгожданного выхода впереди все еще не было видно. Ветки хватило только на несколько шагов. Она сгорела до корешка, обжигая пальцы Кейлла, и, когда он позволил ей упасть, мрак настиг и поглотил его. Стиснув зубы, Кейлл двинулся дальше. Но теперь его продвижение было до боли медленным - шаг, правая рука вытянута вперед, чтобы при повороте не врезаться в стену, еще шаг... Заблокировал мозг от мыслей о камнехлыстах, которые могли ужалить в любой момент, Кейлл мрачно и упорно двигался вперед. Вытянутая рука наткнулась на холодный камень, и Кейлл быстро отдернул ее. Еще один поворот. Нужно идти еще осторожней. Снова рука нащупала камень - шершавый и морщинистый скальный выступ... Под его рукой выступ зашевелился. Подавив крик, Кейлл бросился вперед. Он услышал щелчок хлестнувшего жала и постарался не думать, как близко оно хлестнуло, или как много их тут собралось... И вдруг, не веря своим глазам, Кейлл увидел слабый отблеск света. Не сзади, где мог оказаться преследующий клон, а впереди. И это был тусклый красноватый свет, а не желтое зарево огня. Пройдя еще немного, Кейлл уже мог отчетливо видеть стены туннеля. За считанные минуты преодолев последние метры, он, наконец, достиг источника света. Его план провалился. Туннель выходил в просторную пещеру с высоким потолком. Но источником света оказалась ее дальняя стена, сделанная из какого-то гладкого полированного металла, - от нее и исходило красноватое туманное свечение. Туннель привел к основанию самой башни. А красноватое свечение, очевидно, давало силовое поле, окутывающее ее стены даже под поверхностью. Это был тупик. Кейлл убедился в этом окончательно, когда в высоком своде пещеры разглядел небольшую щель. Именно через нее в туннель попадал воздух. Но щель эта находилась слишком высоко и была слишком узкой, чтобы Кейлл мог ею воспользоваться. Глядя на металлическую стену и пытаясь придумать выход из ловушки, Кейлл на мгновение почувствовал, что мозг его опустошен и чист, как гладкий металл башни. Внезапно его собственная тень метнулась на стену, как бы пытаясь ускользнуть от тусклого желтого света, появившегося из туннеля. Он повернулся и оказался стоящим лицом к лицу с клоном. В одной руке тот держал зажженную лампу, а в другой - нацеленный на Кейлла пистолет. Но это был не рядовой клон. Яркий свет лампы позволил Кейллу рассмотреть его лицо. Это был сам капитан - старший клон Майклас. - Ты прекрасная добыча, Рэндор, - безобразно ухмыльнувшись, сказал Майклас. - И хорошо тренирован для своего возраста. Но для того, чтобы попасться на твою уловку со скиммером, у меня слишком неплохие мозги, а чтобы пропустить следы, которые ты оставил, - я слишком хороший следопыт. Кейлл по-прежнему оставался спокойным. Небрежно зацепившись большими пальцами за пояс, он нащупал плоский пластик гранат. - Я с тобой вообще не связывал бы никаких планов, - продолжил Майклас. - Ты останешься жив, но пуля в ноге поубавит твоей прыти. Кейлл увидел, как палец клона опускается на спусковой крючок, и одновременно уловил слабое движение на стене пещеры у самого локтя Майкласа. - А тебе известно, - спросил он пренебрежительно, - какое действие оказывает жало камнехлыста на человека? Майклас нахмурился. - Время твоих трюков вышло, легионер. Уже слишком поздно, - ответил он мрачно. От последнего усилия сустав его пальца на курке побелел. Дальше все происходило одновременно. Кейлл сорвал с пояса гранату и швырнул ее в Майкласа. Замеченный Кейллом камнехлыст, притаившийся у локтя клона, метнул жало; усик вонзился в руку с пистолетом. Майклас пронзительно закричал и выстрелил, но его поврежденная рука дернулась, и пуля, не причинив вреда, ушла в темноту. В долю следующей секунды разорвавшаяся у ног клона граната похоронила его в извержении пыли и камней. А Кейлл отчаянно рванул к туннелю, пытаясь выскочить из-под обвалившейся крыши. 8 Полированная металлическая стена обрушилась на него всей своей тяжестью. Он не чувствовал боли - только смертельное оцепенение, почти паралич. Ему казалось, что руки и ноги увязли в каком-то густом, липком клее. Все же он попытался бороться с давлением, которое хотело убить его. Откуда-то доносился бормочущий голос, визгливый и какой-то гнусавый. Но разобрать слова ему не удавалось. Из последних сил он рванул чудовищный вес вверх - и удивительно, стена пропала, как будто бы ее убрала какая-то божественная рука. И тогда стали понятны слова... - Скоро мы узнаем. Разрез все покажет. Кейлл открыл глаза и, тут же выйдя из состояния сна, насторожился. Кое-какие силы у него остались. Но ощущение, что все тело увязло в каком-то клее, не оставляло. Любое малейшее движение требовало огромных усилий - сложно было даже пошевелить глазами. Он лежал на жесткой узкой койке. Комбинезон и сапоги исчезли, на нем была только ночная рубашка до колен. Руку стягивал синтикожный бандаж; и все раны на теле, очевидно, полученные при обвале, были обработаны. Это явно была какая-то клиника - стерильно белые стены окаймляли стойки высокотехнологического оборудования. Кейлл попробовал подняться, но безуспешно. Болела, казалось, каждая его клеточка, как будто все тело представляло собой сплошной синяк. Ощущение погруженности в клей не покидало ни на секунду. А вдруг, подумал Кейлл обреченно, повреждена нервная система и его парализовало... С огромным усилием он скосил глаза и увидел владельца визгливого голоса. Врач в обычном белом халате. Тощий, костлявый человек. Выпученные глаза, слишком выступающими зубы, зачесанные назад редкие волосы и стертый подбородок. Сейчас врач занимался настройкой лазерного скальпеля. В сознании Кейлла всплыли слова, услышанные им при пробуждении. - Если вы прикоснетесь ко мне этим, - ровным голосом произнес Кейлл, - вы пожалеете. Кейллу показалось что эту фразу, растягивая слова, произнес не он, а кто-то другой. Врач вскинул голову, выпучив глаза еще сильнее. - Ха! Проснулся? Быстро, однако. - Кейлл подумал, что этот писклявый голос, как будто специально создан, чтобы давить на мозги. - Но угрожать бесполезно. Инъекция продержит вас несколько часов. Инъекция? С некоторым облегчением Кейлл понял, что его тело кажется полупарализованным из-за действия наркотика. Врач понял его взгляд и, нервно хихикнув, кивнул: - Нервный релаксант. Блокирует мозговые сообщения. Тормозит, удерживает в состоянии лежа на спине, в полном покое. - Пока вы будете меня вскрывать? Врач взглянул на скальпель в руке, и опустил его, хихикнув еще раз: - Маленький надрез. Исследовательский. Вы очень странный. Вытащены из-под полутонны камней, которые, по идее, должны были раздавить вас, как яйцо. Как бедного Майкласа. А у вас - лишь ссадины да ушибы. - Повезло, - с иронией в голосе сказал Кейлл. - Более чем повезло. Может, секрет в костях?.. Мутант? - костлявый палец ткнул Кейлла в ребра. - Разрез все покажет. Но это будет немного позже. Во времени у нас нет недостатка. А вот насчет этого ты ошибаешься, подумал Кейлл. - И давно я здесь? - Принесли прошлой ночью. А сейчас вечер. Он снова захихикал, занявшись одной из машин, а потом торопливо вышел из комнаты. Целый день без сознания? - мрачно подумал Кейлл, и снова попробовал подняться. Но клейкое ощущение по-прежнему связывало его. Медленно и мучительно ему удалось лишь слегка приподняться - боль пронзила тело, не пропустив ни единого жесткого ноющего мускула. Сраженный гневом и отчаянием, он упал обратно и попытался собраться с мыслями. Оказалось, не все они были его собственными. "Ты проснулся, наконец, - облегчение и беспокойство переполняли внутренний голос Джлр. - Я боялась, что ты в коме. Что с тобой?" Кейлл рассказал ей про наркотик и попытался восстановить цепь событий, произошедших с тех пор, как взорвалась пещера. "Скорее всего, они собираются допрашивать меня, - закончил он. - А в конце концов все равно убьют". "Что я могу сделать?" - спросила Джлр. "Прямо сейчас мне ничего не приходит в голову, - вяло ответил Кейлл. - Вряд ли есть какой-нибудь способ, чтобы ты прошла силовой барьер". Джлр помолчала. "Я должна сказать, - сказала она наконец, - что сегодня утром клоны нашли Тэма. Он пытался сражаться, но шансов у него не было. Они забрали его - живого - в башню. Я нащупала его мозг. Тэм находится на том же уровне, что и ты, - где-то на полпути к вершине башни". Кейлл гневно стиснул зубы. Если и была какая-нибудь возможность сбежать, то очень эфемерная, потому что он беспокоился о Тэме. "Он сообразительный молодой гуманоид, - добавила Джлр. - Я ненадолго посетила его прошлой ночью. Он был поражен, но держался дружественно и любезно, даже поделился пищей". "Я знаю, к чему ты клонишь, - сказал Кейлл. - Не волнуйся. При малейшей возможности я попытаюсь вытащить его отсюда. Но лежа здесь, как труп, я ничего не могу сделать". "Ты отыщешь способ", - уверенно сказала Джлр и отключилась. Тогда пора начать поиски, сказал себе Кейлл. Некоторое время он лежал совершенно спокойно и глубоко дышал, собирая всю свою силу, как его учили с детства. Сконцентрировавшись, он начал борьбу с наркотиком. Тело Кейлла покрылось потом, израненная плоть закричала от боли, но он крепко сжал зубы и продолжил. Первой в движение пришла левая рука. Мучительно медленно она поднялась и опустилась ладонью на кровать у правой щеки. Так же мучительно оторвалась от кровати и согнулась в колене левая нога. Ценой невероятных усилий Кейллу все-таки удалось повернуться на бок. Потом Кейлл позволил себе скатиться обратно в прежнее положение, и, чувствуя, как постепенно высыхает пот, расслабился. Какое никакое, а достижение, упрямо подумал он. Хотя с такими темпами мне понадобится год, чтобы пересечь комнату. Кейлл уже собрался предпринять еще одну попытку, когда вернулся врач. Выпученные глаза уставились на Кейлла. - Хорошо, хорошо. Тихо и спокойно. - Несколько раз удовлетворенно покивал он. - Инъекция будет действовать еще некоторое время. Потом еще одна - и снова спать. По-прежнему хихикая, врач вышел из комнаты. Кейлл понял, что тот остался более чем доволен. Врач был уверен, что Кейлл все еще не способен двигаться. Но ведь легионеры были _н_е_обычными людьми. Их тренировки требовали здоровья, физических данных и контроля тела, далеко выходящих за понятия обычного. И что существенно, сопротивляемость болезням - в том числе и действию наркотиков - у легионеров всегда была выше, чем у обычных людей. Кейлл помнил, что удивил своей выносливостью даже Наблюдателей, полностью придя в себя намного раньше предполагаемого срока, когда они спасли ему жизнь. Но пользы от этого пока немного. Хотя это было все, чем он располагал. И Кейлл снова принялся за дело. Приложив все усилия, он повернул голову в сторону двери, через которую появлялся врач. Возможно, она вела в соседнюю комнату. Кейлл подумал, что там могут держать Тэма. Но сейчас важнее было найти возможность попытаться еще раз выгнать наркотик из себя. Но возможность так и не представилась. Врач поспешно вернулся в комнату и, находясь в поле зрения Кейлла, стал суетиться у какого-то оборудования у стены. Вдруг он замер и подпрыгнул, как ужаленный. - Голос из противоположного угла комнаты прозвучал для него явно неожиданно. - Он полностью пришел в себя? Голос был резким, но при этом глухим и ровным, лишенным всякой выразительности. Кейлл не мог видеть его владельца, но по спине его побежали мурашки. Потом говорящий появился в поле зрения, и холод сковал всю спину Кейлла. На первый взгляд человек, стоящий над ним, был прекрасен, нечеловечески. Высокая широкоплечая внушительная фигура, казалось, была
в начало наверх
отлита из золота. Больше всего она была похожа на статую какого-нибудь могучего древнего бога. И все же она двигалась - гибкие швы на суставах толщиной с волосок были почти невидимы. На мгновение Кейлл подумал, что золотая фигура - робот, но тут он увидел лицо. Оно представляло собой полную противоположность божественной фигуре - отвратительную противоположность. Если переливающееся тело было от бога, то лицо - от дьявола. Дьявола, созданного из плоти, человеческой плоти, - и безобразной до отвращения. Кожа была болезненно серой, одутловатой, испещренной оспинами и шрамами. Мелкие черты лица вызывали отвращение. У близко посаженных глаз отсутствовали брови и ресницы, нос представлял собой две узкие зияющие щели, а маленький толстогубый полуоткрытый рот демонстрировал крошечные зачерненные зубы. Киборг, решил Кейлл, глядя на существо. Тело кибернетического робота с органической человеческой плотью на лице. Под ней, без сомнения, находится человеческий мозг, заключенный в гладкий золотистый колпак - искусственную черепную коробку. Врач услужливо скользнул вперед: - Он пришел в себя. Но пока еще не может двигаться. - Вы уверены? - Маленькие глазки не мигая буравили Кейлла. - Это человек многих талантов и ресурсов. Караулить его нужно более чем тщательно. Врач согнулся в полупоклоне и убрался прочь. Кейлл и золотой гигант некоторое время молча смотрели друг на друга. Кейлл едва мог пошевелиться; никогда еще он не чувствовал себя таким уязвимым. - Я - Альтерн. Глухой жуткий голос был по-прежнему бесстрастным. - И вы здесь босс, от "Руки смерти", - сказал Кейлл, пытаясь заставить мускулы рта быть более послушными. Движение широкой золотистой руки как бы отбросило вариант мирного разговора. - Я знаю, что тебе известно это имя. Я знаю, что у тебя есть масса информации о "Руке смерти", которой у тебя не должно быть. Я намерен узнать, что тебе еще известно, - а самое главное, откуда у тебя эти знания. Кейлл помолчал, вспоминая последнее столкновение с агентом "Руки смерти" на Скоплении возле планеты Вейна. Его врага удивило, что Кейллу что-то известно о "Руке смерти". Рано или поздно этот факт, и сам факт существования Кейлла неизбежно должен был попасть к главному "Руки смерти", которого называли не иначе как Первый. - Особого труда мне это не составило, - сказал он, наконец. В тихом голосе звучала неприкрытая издевка. - Заказал видеовызов к Первому и расспросил его. Одутловатое серое лицо Альтерна не дрогнуло. - Вы этого не делали. Равно как не использовали для получения информации свои приборы. Вы не так умны. - Нет? - ответил Кейлл. - Тогда, может быть, мне просто повезло. Голос стал более глухим, как будто шел из могилы: - Вы пережили уничтожение вашего мира. Единственный из всех. Дважды вы находили путь к операциям "Руки смерти" на других планетах, и дважды мешали нам. Никому так не везет. Вам _п_о_м_о_г_а_ю_т_, Кейлл Рэндор. И вы расскажите мне - кто, как и откуда. - Нет, - сказал Кейлл спокойно, - не расскажу. Щели ноздрей вспыхнули. - В соседней комнате лежит джитреллианский офицер. Я могу принести его сюда и позволить доктору Ренсайку оперировать его ужасно болезненным способом. Доктор с наслаждением пользуется скальпелем. Лицо Кейлла осталось непроницаемым, а голос ровным: - Я встретил этого юношу совсем недавно. Он неуклюжий, глупый и недисциплинированный. Неужели вы действительно думаете, что забота о нем может заставить меня рассказать хоть что-нибудь одному из убийц Мороса? Это был чистый блеф, но Кейлл произнес эти слова с ледяным убедительным спокойствием. Золотой гигант некоторое время изучал его, а затем снова махнул рукой. - В самом деле. Юнец не имеет значения. А вы, кажется, избавились от некоторых легионерских принципов. Я, может быть, даже смогу использовать вас. - Использовать меня? - "Рука смерти" не расточительна. - Одутловатые губы Альтерна изогнулись в некоем подобии улыбки. - Некоторые считают, что вас нужно было поймать и сразу же убить. Но я думаю, что вы могли бы найти себя здесь, в этой операции - которая для легионера может оказаться особенно интересной. И я чувствую, что последний из Легионов Мороса мог бы сделать большой вклад в наше дело. Мое мнение... решающее. - Поэтому вы и _о_ж_и_д_а_л_и_ меня, - холодно подвел итог Кейлл. - Когда наша тренировочная программа расширилась до внепланетных маневров, компьютерный прогноз дал восемьдесят восемь процентов вероятности, что вы узнаете о нас. - Маленькие глазки сверкнули. - Да, я ждал вас. - Тренировка? - Кейлл выплюнул слово. - Убийственный налет на космопорт Джитрелла был _т_р_е_н_и_р_о_в_к_о_й_? - Совершенно верно. И результаты были вполне удовлетворительными, - подобие улыбки снова исказило уродливое лицо. - И вы действительно думаете, - с горечью в голосе сказал Кейлл, - что сможете заставить меня работать на Военного диктатора? - Военного диктатора? - повторил Альтерн, как бы пробуя имя на вкус. - Так вы называете Хозяина? Как точно подходит... Да, Рэндор, я смогу. Эта операция - один из центральных планов... Военного диктатора. Создание элитных ударных сил, искусных, как легионеры, от которых они были клонированы. Они созданы для сражений - специальные силы, отделения убийц. Они продаются, как ваши Легионы. Но все они служат целям Хозяина. И в конце концов, они станут передовым отрядом последнего штурма, который принесет Хозяину победу над всей Галактикой. Кейлл фыркнул. - И я, предположительно, пойду рядом, неся флаг? - Вы будете сражаться во главе этих отрядов, Рэндор, вы окончательно поставите и отшлифуете их подготовку. Особенно актуально это теперь, когда вы стали причиной смерти их капитана - Майкласа, который был выращен и обучен первым. Теперь именно вы поможете мне довести операцию до конца. - Злые маленькие глаза стали холодными. - Я намерен проникнуть в твой мозг, чтобы выяснить, что тебе известно - и _к_а_к_ ты узнал - о Хозяине. Потом я его совершенно опустошу от всего личностного. Я ПЕРЕПРОГРАММИРУЮ тебя, Рэндор, и поставлю твое легионерское мастерство на службу Хозяину. Кейлл стиснул зубы, стараясь приподняться. - Вы никогда не сделаете этого! Если я не смогу убить вас первым, то я первым умру! - Вы не сделаете ни того, ни другого. - Гладкая золотая голова повернулась к двери. - Ренсайк! Тощий врач возник рядом. - Подготовьте аппаратуру для промывания мозгов, - приказал Альтерн. - Но сначала приготовьте лекарство, которое развяжет Рэндору язык. Принесете мне все это завтра. До тех пор держите его неподвижным. Врач кивнул: - Скоро пора делать следующую инъекцию... - Давайте сейчас. Не рискуйте с этим человеком. Ренсайк снова кивнул и убежал за компрессионным шприцем в соседний кабинет. Он заторопился к кровати, и, прежде чем Кейлл смог пошевелиться, шприц зашипел. Новая доза нервного релаксанта вошла в организм Кейлла, и тяжелое оцепенение снова сковало все его тело. Золотой гигант уставился вниз с холодной злой полуулыбкой. - Вы должны быть благодарны, Рэндор. Я освобожу вас от неприятных воспоминаний и предоставлю возможность снова стать легионером. Легионером, сражающимся на стороне победителей. Легионером "Руки смерти". ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ. МНОГИЕ И ПЕРВЫЙ 9 Как и в прошлый раз, Кейлл освободился из плена сна с туманными очертаниями снов, изматывающих его мозг и душу - он отчетливо видел гигантскую золотую руку, которая настигала его и всем весом обрушивалась на беспомощное уязвимое тело. Как и в прошлый раз, Кейлл мгновенно перешел в состояние бодрствования и насторожился, мучительно пытаясь открыть глаза. Не было особых изменений и в его самочувствии; за исключением того, что значительно поубавилась физическая боль. Очевидно, длительный сон и предполагаемый уход врача ускорили процесс восстановления. Но если он не сможет освободиться от действия наркотика, толку от этих улучшений будет мало. Усилие же, с которым он открывал глаза, не оставляло сомнений, что релаксант держал его так же крепко, как и в прошлый раз. Кейлл повернул голову, решив проверить, один ли он в комнате - и у дальней стены увидел новое оборудование. Это заставило его желудок сжаться. Аппарат представлял собой сложное соединение механизмов, подключенных к ветке длинных электродов, похожих на щупальца, каждое из которых на конце сужалось до толщины человеческого волоса. Электроды, которые вскоре имплантируют в его мозг... Это было оборудование для полного стирания памяти, обещанного Альтерном. Оно уничтожит его личность, положит конец человеку, которым был Кейлл Рэндор, и на его месте создаст раба "Руки смерти". Теперь у Кейлла не было выбора. Он должен заставить тело подчиняться себе. Кейлл не питал иллюзий относительно победы - но собирался сражаться так, чтобы им ничего не оставалось сделать, как убить его. В конце концов, тогда он не выдаст секреты Наблюдателей и не пойдет безропотно в услужение к своим врагам. Его мозг сформировал имя Джлр. Когда она откликнулась, Кейлл рассказал ей о золотом гиганте и о его планах. "Мы не можем сейчас помочь друг другу, - продолжил он. - Остается лишь надежда, что они выключат подавляющее поле, и тогда ты сможешь улететь с планеты". "Должен быть выход", - с болью в голосе сказала Джлр. "Нет, - спокойно ответил Кейлл. - Даже немного справившись с действием релаксанта, я буду двигаться, как уставший старик". "Если бы ты был телепатом, - воскликнула Джлр, - я бы могла полностью снять действие наркотика физическим шоком". "Но я не телепат, - ответил Кейлл. - Так что..." Он умолк. Шок может встряхнуть его нервную систему - обратно к полному действию? Это может сработать. Есть ведь и другие виды шока, кроме телепатического. В нем проснулась надежда. Он быстро объяснил Джлр, что задумал. "Можно ли это сделать? - спросила она с тревогой. - Это может убить тебя..." "В любом случае, - мрачно усмехнулся Кейлл, - я выиграю, а "Рука смерти" проиграет". Джлр скрылась за тучей мысленного беспокойства, а Кейлл приготовился действовать. Если при вчерашней попытке его внутренняя борьба и концентрация достигли высокого уровня, то теперь они полностью поглотили все его существо. Теперь это был не один из многих экспериментов, а битва за жизнь. Его решимость, воля, храбрость, все его внутренние ресурсы слились в единое окончательное усилие. Кейлл ни на секунду не допускал возможности провала или поражения; таких слов не было в словаре Легионов. Для попавшего в плен легионера было только два выхода: Победа или Смерть. Время шло, а Кейлл, не прерываясь ни на секунду, вел упорное наступление на наркотик. Он снова заставил себя повернуться на бок, подтащив ногу. Сантиметр за сантиметром он подтащил ноги к краю кровати, свесил их и сосредоточился на верхней части тела. Раз за разом клейкое ощущение сковывало мускулы, и он падал назад. Но Кейлл только сильнее стискивал зубы и продолжал бороться. Наконец, ему удалось сползти на край кровати. Кейлл неуклюже скользнул на пол и замер. Тяжело дыша, он прислушался к звукам за стеной: не привлек ли шум падения Ренсайка или каких-нибудь других клонов. Но было тихо, никто не появлялся; передохнув, Кейлл собрался с силами для следующего этапа битвы и пополз. Мучительно медленно он преодолевал сантиметр за сантиметром. И все же у него появилось впечатление, что движение дается ему чуть легче, чем В САМОМ НАЧАЛЕ. Может сам факт его борьбы подхлестывал сопротивляемость
в начало наверх
организма - приближая момент, когда тело окончательно избавится от воздействия наркотика? Надежда окрепла, но Кейлл отбросил ее, полностью сконцентрировавшись на поставленной задаче. Наконец, он достиг цели, добравшись до ближайшей стойки медицинского оборудования. Это была какая-то разновидность диагностической машины, питающаяся, как и все остальное рабочее оборудование, поддерживающие жизнь башни внутри силового поля, от какого-то энергетического источника. Он вытянул руку. Сомнений не было: движение причиняло меньше боли и было более свободным и быстрым. Но чтобы наркотик сам прекратил действие, нужно было еще время, а его уже и так прошло слишком много. Врач мог вернуться в комнату в любой момент. Отчаянный план Кейлла требовал дальнейших действий. В стене рядом с машиной находилось силовое гнездо. Медленно нащупав пальцами толстый кабель, Кейлл содрал изоляцию и, взявшись за оголенный провод, без колебаний ткнул его в силовое гнездо. С яркой ослепительно-белой вспышкой электрический разряд пронзил все его тело - каждую клетку, каждый нерв. Рот Кейлла открылся в беззвучном крике, тело выгнулось дугой и забилось в конвульсиях. Но ужасный спазм длился только секунду: падая в полубессознательном состоянии, Кейлл вырвал из гнезда кабель, который был зажат в его руке. Тело Кейлла безвольно обмякло; сердце бешено колотилось, легкие не могли втянуть воздух. Но его внутреннее "я", где заключались дисциплина и воля, упорно тащило его обратно к сознанию. Он заставил себя открыть глаза и со сбивающимся дыханием поднял руку, чтобы вытереть заливающий глаза пот. И его захватила волна приподнятого настроения. Рука, которую он поднял к голове, двигалась легко, как обычно. Шок сделал свое дело. Нервная система Кейлла освободилась от наркотика. Приподнятое настроение и железная воля заставили его подняться с пола. Решив не рисковать, Кейлл пополз обратно к постели. И только забравшись в нее, позволил себе расслабиться, отдавшись послешоковой слабости. Отдых сейчас ему был необходим. Последствия шока ненадолго удержат его в постели - удивительная физическая подготовка легионера вскоре проявит себя, приведя в норму сердцебиение и восстановив силы. Сейчас же Кейлл мог спокойно лежать. Любой, кто зашел бы в комнату, мог с уверенностью сказать, что пленник все еще под действием наркотика - а Кейлл мог притворяться столько, сколько было необходимо. Но скоро он снова станет собой - со всеми способностями и мастерством, ожидающими своего часа. Джлр почувствовала, что произошло, и с криком восторга ворвалась в его мозг. "А теперь?" - спросила она. "Я немного спокойно полежу, - сказал ей Кейлл. - Но ждать, пока Альтерн применит свой детектор лжи и аппарат для промывки мозгов, я не собираюсь". "Пожалуйста, не жди, - сказала Джлр. - Есть еще и другие причины, по которым нужно действовать побыстрее. Прошлой ночью, сидя без сна среди этих жалких скал, я заметила звезду". На мгновение Кейлл озадачился. С чего бы это Джлр стала рассказывать ему о звездах в ночном небе? А когда до него дошел смысл фразы, внутренний голос Джлр мрачно добавил: "Ночью подул ровный и жесткий ветер". Крайняя необходимость все обдумать лишила мысленный ответ Кейлла четкости. "Джлр, если поднимается Звездный Ветер, ты должна найти укрытие. Возвращайся на корабль в пещере". "Нет, еще рано, - твердо сказала она. - Тебе еще может понадобиться моя помощь. А сегодня - просто ветреный день". "Джлр!.." - начал Кейлл. Но почувствовал, что Джлр отключилась, прервав поток дальнейших аргументов. В любом случае, времени для разговоров - или для отдыха - больше не было. В комнату вошли четыре вооруженных клона - три Кэллора и Майклас. Но Кейлла сейчас больше интересовали не их лица, а руки. В руках у клонов были не пистолеты, а современные лучеметы - которые, конечно, действовали внутри силового поля, так же как и все другое силовое оборудование. Понятно, Альтерн не оставлял Кейллу ни малейшего шанса, даже зная, что тот под наркотиком. Когда два клона подошли к нему и грубо подняли с койки, он позволил своему телу оставаться безвольным, создавая иллюзию беспомощности. И пока двое других держали его на прицеле, его усадили в специальное кресло на колесиках с крепкой металлической рамой, высокой спинкой и регулируемой подставкой для ног. Кейлл упал в кресло, осев на бок, и четыре стражника выкатили кресло из комнаты. Дверь открылась и Кейлл увидел просторную круглую комнату, получив первое представление о планировке башни. В центре башни находились лифтовые шахты - металлические трубы, заряженные энергией, по ним под воздействием каких-то магнетических сил вверх-вниз скользили плоские металлические диски, каждый из которых мог вместить шестерых человек. Всего было четыре шахты, тесно прижатых друг к другу. Вокруг входов в шахту - две двери с одной стороны, две с другой, - находились двери, ведущие во все остальные комнаты этого уровня. Внутри подъемников диски никогда не останавливались, постоянно сохраняя между собой трехметровую дистанцию. Это была вполне обычная конструкция, - и Кейлл знал, что диск, достигнувший вершины, должен был скользнуть к спусковой шахте, а диск, достигнувший дна - к подъемной. Знал Кейлл и то, что трубы шахт были цельными, не считая отверстий на уровне каждого этажа, позволяющих пассажирам свободно сходить или заходить на движущиеся диски. Для здоровых обычных людей это было несложно, но чтобы втащить на диск кресло Кейлла, стражникам пришлось попотеть. Один из клонов недооценил веса обмякшего тела Кейлла и подтолкнул кресло так, что металлический угол врезался в стену лифтовой шахты. - Осторожно! - закричал другой, спешно оттаскивая кресло назад. - Ты что, хочешь прервать поток энергии? - Да уж, - сказал третий клон, тихо посмеиваясь. - Мы, кажется, собирались вверх, а не вниз. Раздался дружный смех. Но Кейлл получил клочок информации. Диски заряжались энергией прямо от стен шахты - и энергетический поток, кажется, было легко прервать. Кейлл понял, что при необходимости он сможет устроить аварию, сделав разрыв. Во время плавного подъема Кейлл старался подметить как можно больше деталей. Высота каждого уровня была около трех метров; толстые полы и пространство между входами на несколько секунд оставляли диск огороженным со всех сторон. Уровни, судя по всему, были однотипными: круглые залы с лифтами в центре и массой дверей, ведущих в различные помещения. Конечно же, комнаты могли соединяться между собой, как в медицинском отсеке. Это была простая и функциональная планировка. Напрашивался вывод, что покинуть строение или перебраться с уровня на уровень можно только на лифте. Не очень ободряюще для замышляющего побег, подумал Кейлл. Особенно, когда нужно еще разыскать Тэма и забрать его с собой. И все же Кейлл хранил спокойствие, изучая окружающую обстановку и замечая все, что могло бы ему дать хоть малейшее преимущество... Наконец, лифт достиг верхнего уровня. Клоны вытащили кресло с лифтового диска и покатили его к ближайшей двери. Миновав ее, они оказались в необыкновенной комнате. Это был контрольный центр, занимающий всю ширину башни. Помещение было заполнено всевозможным сложным оборудованием: различные компьютеры, блоки хранения данных, коммуникационные приборы всех мыслимых форм и размеров. Кейлл тоскливо смотрел на все это изобилие. Где-то, среди этой кучи оборудования, могла быть прямая линия связи со штаб-квартирой "Руки смерти". Всего лишь в нескольких шагах - а, может быть, и в нескольких световых годах. Золотая фигура Альтерна возвышалась над длинным металлическим столом, заваленным грудой приборов и материалов. Чего там только не было - компактные передатчики и вычислители, тонкие пластиковые ленты компьютерных распечаток, звездные карты и так далее. Но Кейлл не мог оторвать глаз от окна за спиной золотого гиганта. Он увидел небо Рилина, разорванные лоскутки облаков с яркими солнечными заплатами. Альтерн проследил за его взглядом. - Начинается регулярный планетный ураган, - сказал он пустым глухим голосом. - Поэтому мы и выбрали эту планету: на ней редко кто появляется. - А я было подумал, - еле шевеля губами, как под действием наркотика, ответил Кейлл - что больше смысла было бы в подземной базе. - Воины "Руки смерти" не прячутся в пещерах. Силовое поле легко выдержит ураганный ветер. Если вам нравится, это символ. Это символ того, как Хозяин отвечает на силу силой и побеждает ее. Так, это уже было, подумал Кейлл. Высокомерие, гордыня и самодовольство, которое всегда демонстрировали и культивировали в "Руке смерти". В последних столкновениях Кейлл обернул это высокомерие себе на пользу. И теперь он мог сделать то же самое. - Будем надеяться, что у вас найдутся силы проиграть, - пробормотал Кейлл. - Мы не проиграем, - сказал Альтерн. - В любом случае это тебя уже не спасет. - Гладкая золотая голова повернулась: - Ренсайк! Из комнаты, которой Кейлл еще не видел, торопливо выбежал тощий врач. - Введите наркотик правды, - приказал Альтерн. Все еще безвольно полулежа в кресле, Кейлл оставался расслабленным и неподвижным. Он понял, что Альтерн жестом отдал приказ клонам. Резко развернувшись, двое из них, чеканя шаг, вышли из комнаты, а двое оставшихся встали за креслом Кейлла. Но главным сейчас для Кейлла было оценить свое физическое состояние. Он чувствовал, как сердцебиение и дыхание пришли в норму, вернулись сила и жизнеспособность. И он снова сконцентрировался, позволив энергии свободно растекаться по телу, вытесняя страх за выстроенную дамбу непроницаемости. Врач подошел к креслу и засуетился с готовым шприцем. И дамба рухнула. Кейлл взорвался действием. 10 Кейлл в кувырке рванулся с кресла, используя его наклонную поверхность как рычаг. Хлесткое движение взметнувшихся ног было таким стремительным, что клоны едва что-то сообразили, когда ступни Кейлла впечатались в их лица и швырнули в стороны. Не замедляя движения, Кейлл перекувыркнулся обратно и плавно приземлился на ноги. Теперь он стоял лицом к Альтерну. Ренсайк застыл с отвисшей челюстью, но у золотого гиганта реакция была отличной - огромная рука метнулась к лучемету на углу стола. Кейлл без усилия подхватил кресло, швырнул его в Альтерна, тут же развернулся и бросился к двери. Мощный удар в полете пришелся прямо в центр дверной массы. Закрытая дверь, не выдержав силы удара, сорвалась с петель и обрушилась на двоих, подбежавших на шум, клонов. Едва замедлив плавное перетекающее движение, Кейлл нагнулся и выдернул лучемет из упавшей кобуры охранника. На кольцевой площадке никого не было, но когда Кейлл прыгнул к ближайшему лифту, у его плеча прошипел лазерный луч - стрелял Альтерн. Но Кейлл уже опускался на диске лифта, укрывшись за твердыми стенами шахты. Он точно помнил, на сколько уровней он тогда поднялся с охранниками - и выпрыгнул на этаже с медотсеком. Площадка у лифта была еще пуста; сигнал тревоги от Альтерна только передавался. Теперь на счету была каждая секунда. Но он помнил о Тэме и не собирался бросать его. Джлр говорила, что джитреллианин находится где-то на этом уровне. С оружием наготове Кейлл ворвался в медотсек, но комната была пуста. Возле кровати, на которой он до этого лежал, стоял шкафчик. В нем Кейлл нашел свою форму и сапоги. Привычными скупыми движениями он быстро натянул одежду и чуть не рассмеялся вслух. Альтерн сделал ошибку. Пластиковый квадратик его второй гранаты по-прежнему был на поясе. Никто ничего не заподозрил. Кейлл вошел в смежную комнату, надеясь найти Тэма. Но там тоже никого не было. Кейлл уже повернулся к выходу, но что-то заставило его резко остановиться. Он находился в лаборатории. Она занимала почти такую же площадь, как центр управления Альтерна, и была заставлена компьютерным оборудованием и другой вычислительной техникой. Но главным направлением в работе
в начало наверх
лаборатории, судя по всему, была биология или биохимия. Повсюду стояли большие сосуды с химикалиями, металлические контейнеры с тягучими жидкостями, широкомасштабный электронный микроскоп, вакуумные камеры, нагреватели и так далее. Кейлл похолодел, когда догадался где находится. Это было научное сердце всей операции на Рилине. Именно здесь рождались клоны - здесь клонировались клетки сначала трех настоящих легионеров, а потом взятые от их дубликатов. Он двинулся к ближайшему контейнеру, чтобы рассмотреть его поближе - но услышав слабый шелест у двери, остановился и пригнулся, повернувшись к двери. В лабораторию вошел перепуганный доктор Ренсайк в сопровождении двух клонов. Кейлл выстрелил. Клоны упали, так и не успев поднять свое оружие; от прожженных в униформе дыр повалил дым. - Не надо, не надо, - залепетал Ренсайк. - Не убивайте меня! Кейлл выпрямился: - Первоначальные клетки здесь? - Первоначальные? О... да, да, они здесь. - Ренсайк дрожал. - Покажи. Осторожно. Врач засеменил мимо Кейлла и открыл тяжелую дверь металлического шкафа. Оттуда вырвались пары охлажденного воздуха. - Вот, - затараторил Ренсайк. - Скоро мы начнем снова - вторую партию. Второй Легион. - Нет, - оборвал Кейлл резко. - Не начнете. Он придвинулся, рассматривая в шкафу крошечные пузырьки, в которых содержалось все, что осталось, кроме Кейлла, от Легионов Мороса. - Нет, - повторил Кейлл, наполовину себе. - Они заслужили лучшей смерти, чем эта. Он почувствовал движение в тот момент, когда Ренсайк начал его. Врач схватил свой любимый инструмент, лазерный скальпель, но у него не было никаких шансов опередить реакцию Кейлла. Ребром ладони Кейлл ударил доктора по запястью, и скальпель развернулся вокруг оси в тот миг, когда Ренсайк нажал на кнопку. Иголочное острие луча описав небольшую дугу, вспорол кожу на горле врача от уха до уха. Кейлл отскочил назад, когда труп рухнул на пол, кровь ударила фонтаном. Перед Кейллом стоял шкаф, который он искал, с первоначальными клетками. Диверсия, подумал он, отвлечет некоторых клонов от охоты. И навсегда прекратит этот вампиризм. Он вытащил оставшуюся гранату из пояса и бросил ее, почти нежно, в рефрижераторный шкаф. - Покойтесь в мире, - сказал он тихо. Потом повернулся и побежал. Он был на полпути через примыкающую комнату, когда лаборатория взорвалась, извергая дым и пламя. Взрывная волна ударила Кейлла, словно гигантская рука, но он использовал ее движущую силу для броска к межсекционной двери в другую комнату, и, пролетев через нее, приземлился на ноги, готовый к бою. Комната была похожа на ту, где он лежал - но в кровати лежал Тэм, уставившись широко открытыми глазами на него. Стражник клон в ногах кровати вскинул оружие, но луч посланный Кейллом прожег дыру в его груди. - Кейлл! - воскликнул Тэм. - Где... что... - Не разговаривай, - бросил Кейлл, подходя к кровати. - Ты можешь двигаться? - Я был под воздействием наркотика, - сказал Тэм тихо, - но он уже ослаб. Он сел, опустив ноги на пол, с трудом контролируя мышцы лица. На нем так же была только рубашка до бедер. - Моя одежда... - сказал Тэм, глядя с надеждой на Кейлла. Кейлл кинулся к ближайшему шкафчику, раздражаясь потерей драгоценных секунд. Он слышал треск огня в разрушенной лаборатории, но понимал, что даже такое разрушение не может отвлечь всех клонов... И понял это еще больше, когда характерный треск возвестил энергетический луч, который ударил в шкафчик возле его руки. - Не двигайся, - раздался голос, - или следующим убитым будет твой друг. Кейлл застыл, проклиная себя. - Положи оружие, очень медленно, - продолжал голос. Стиснув зубы, Кейлл позволил своему лучемету упасть на пол, и осторожно, медленно повернулся. Десять человек в красных комбинезонах - полное отделение клонов - столпились в дверном проеме, направив оружие на Кейлла и Тэма. Тот, что говорил, Кэллор носящий номер три, легко шагнул к Кейллу. - Босс предвидел, что ты пойдешь этим путем, - сказал он презрительно. - Это очень легко. Кейлл ничего не сказал, но с удивлением увидел как Кэл-3 сунул лучемет обратно в кобуру, и его девять человек, усмехаясь сделали то же самое. - Альтерн хочет, чтобы ты вернулся в одном куске, - сказал Кэл-3. - Но он не будет возражать если ты получишь немного новых синяков. Изумление Кейлла не отразилось на его лице. Они хотели попробовать взять его живьем - Альтерн, очевидно по-прежнему жаждал привести свой план в исполнение. - Ты хорош, Рэндор, - продолжил Кэл-3 высокомерно, - но не слишком. На этот раз ты узнаешь, что мы тоже легионеры. Нет, сказал Кейлл молча, вы не легионеры. У вас только их тела и некоторое количество мастерства. Очень много мастерства, без сомнения. Но клоны ничего не знали о настоящей тренировке Мороса, с раннего детства. Они не знали ничего о подоплеке, традициях, примерах поколений, которые подталкивали каждого легионера стремиться к самосовершенствованию. Не было такого способа, чтобы клоны смогли стать легионерами и_з_н_у_т_р_и_, где это содержалось. В сердце, в сознании, в воле - в дисциплине и самообладании. И во всяком случае, Кейлл боролся с легионерами - в открытых, возбуждающих силой Военных Играх Мороса. Где легионеры проверяли себя против других во всех видах искусства, включая рукопашный бой, и только легкие прокладки защищали пропускавшего удар от повреждения членов или смерти. В первый год Кейлл достиг финального круга, и сражался с пятью другими легионерами, в допускающей любые приемы всеобщей драке. Впоследствии он целый месяц залечивал повреждения - но он победил. И на следующий год он победил снова. Нет, клоны не имели понятия, что значит действительно быть легионером. Они были насмешливой, пародийной, поверхностной имитацией. И Кейлл был готов встретить их. Весь холодно жгучий гнев, который родился в нем, когда он узнал, _ч_е_м_ они были - вся мстительная решимость к стертой этим последним поруганием "Рукой смерти" памяти Мороса - вспыхнула в нем, питая и усиливая его готовность. - Если бы вы действительно были легионерами, - сказал он им, его тон ударял словно хлыст, - вы бы не стали хвастаться этим. Как он и ожидал, ярость вспыхнула в глазах Кэл-3. В расплывчатом движении он сделал ложный выпад, и хлестко ударил Кейлла в пах. Но до того как удар завершился, Кейлл прочитал его и приготовился. Он шагнул вбок, и ударил вверх коротким, совершенно поставленным ударом локтя, который вошел глубоко в низкие ребра Кэл-3. Воздух вырвался из отвисшего рта клона, когда его подняло на ноги силой удара. Потом он смялся, лицо налилось, когда он старался вдохнуть, на губах запузырилась кровь из легких, проколотых сломанными ребрами. Кейлл отступил назад, почти небрежно в расслабленном спокойном состоянии. Другие клоны мрачно переглянулись, затем медленно двинулись вперед, немного боком, замыкая кольцо вокруг Кейлла. Они пока не доставали оружие: гордость, и приказ не причинять Кейллу необратимых повреждений, удерживали их. Оказавшись внутри круга Кейлл настроил свое сознание к его высшей точке - бдительность к каждому вдоху, каждому шелесту одежды клонов позади него. Теперь он знал, где стоит каждый из них, в каком положении. И скольжение сапог по полу было предупреждением, в котором он нуждался, он пригнулся, сохраняя равновесие, и не глядя, нанес жесткий удар в колено клона пытающегося прыгнуть на него сзади. Треск ломающейся кости и крик клона разорвали напряженную тишину. Псевдолегионер рухнул, потеряв сознание. По-прежнему Кейлл не смотрел вокруг, но сражался - стремительно опережая контрдействия противников. Но они могут сгруппироваться и взять реванш, Кейлл понимал это. Они попытаются атаковать одновременно. Но я им просто так не дамся, подумал Кейлл. Без промедления и без видимой подготовки, Кейлл прыгнул - словно раскручивающаяся пружина, ударив сапогом в череп. Но когда владелец черепа опрокинулся, другие клоны бросились на Кейлла. Они были сильные и быстрые и дрались хорошо как команда. Разрушительные удары посыпались на Кейлла со всех сторон. Все же казалось, что они пытаются ударить призрак, кружащийся, увертывающийся блуждающий огонек - и который имел к тому же внезапно вырастающие конечности и суставы. И скоро клоны поразились, под каким бы неожиданным углом не был нанесен удар, Кейлл всегда, казалось, имел лишнюю миллисекунду для блокировки или парирования, отклоняясь в сторону или скользя вниз. И каждый оборонительный уход становился также следующим движением для контратаки. Предплечье защищало Кейлла, останавливая удары в его горло, и могло быть выкинуто в жесткий цепляющий толчок в лицо клона. Уход прочь от удара ноги - к вывихивающему рывку ноги клона и броску на других. В одно мгновение Кейлл схватил клона за плечо, развернул его вокруг, выводя из равновесия, так что клон принял смертельный удар нацеленный на Кейлла. В следующее мгновение Кейлл упал навзничь, прочь от стремительного удара, обернув падение в ловкий кульбит, на выходе из которого он врезался сапогами в лицо клона. Все же клоны были не любителями, нетренированными, глупыми хвастунами. Они тоже могли увертываться и парировать и проводить контрприемы. Часто их злобные атаки ломались о защиту Кейлла, и хотя потом он мог проводить удары, блокировать их выпады, он был бит и помят за секунды первой атаки. Все же он понял в те первые секунды, что приказ, отданный клонам все еще сдерживает их. Они хотели только схватить его. И старались вовсю, чтобы сильнейшими ударами сломать ребра, выбить колено, поломать руки. Клоны не могли знать о невозможности сломать кости в теле Кейлла Рэндора. Но они узнали, быстро - хотя для них слишком поздно - что такое управляемая и смертельно сражающаяся ярость легионера, борющегося за свою жизнь в экстремальных условиях. Когда Кейлл обрушивал свой наказывающий локоть, с точностью и в нужное время, клоны, оказавшиеся на его пути, просто никогда не поднимались снова. И все это, вся битва, которая штормила и бушевала разрушительно в пределах комнаты, произошло со скоростью мгновенного рефлекса и реакции, так что несколько глаз могли проследить отдельные инциденты в яростной борьбе, неясно размытые битвой. Казалось, что в какой-то момент Кейлл был едва виден под яростной атакой восьми человек в красной форме. И буквально в следующий момент он стоял среди семи упавших тел, раскручивая восьмого клона над головой и бросая его в стену. Стирая сочащуюся кровь со щеки, Кейлл повернулся к Тэму - и замер. Клон, чье колено он сломал, лежал на полу с лицом перекошенным агонией, и тем не менее ухитрился вытащить свой лучемет. Кейлл понял, что не успеет прыгнуть прежде чем тот выстрелит. Но выстрелил другой лучемет, и тело клона дернулось от столкновения со смертельной энергией. Юный Тэм подобрал оружие Кейлла, во время кратких секунд битвы, и использовал его вовремя. Кейлл усмехнулся. - Лучшего для меня ты сделать не мог. Лицо Тэма было смертельно бледным, но он ухитрился ответить улыбкой: - Я подумал, что они могли убить тебя. - Они могли, - сказал Кейлл, - если бы тот кто их обучил, вылечил их от чрезмерной уверенности. - Он быстро огляделся. - Теперь нам надо убираться отсюда. Скоро их будет здесь больше. - У нас есть шанс? - спросил Тэм. - Шанс есть всегда, - усмехнулся Кейлл. Он посмотрел в шкафчик с одеждой Тэма, но его посетила лучшая мысль. Он быстро стал стаскивать форму с одного из лежащих клонов. - А теперь, - сказал он Тэму, - ты будешь братом. Тэм выглядел озадаченным, но натянул форму, подгоняемый Кейллом. - Теперь выгляни наружу, и посмотри, есть ли у нас компания, - сказал ему Кейлл. Тэм повиновался, затем кивнул Кейллу. Открытая площадка за дверью, окружающая лифты, была пуста. Очевидно, пожар в лаборатории потребовал присутствия многих клонов. И без сомнения они вообразили, что отряд из десяти клонов, посланный Альтерном, без труда захватит одного человека.
в начало наверх
Заткнув лучемет за пояс на спине, Кейлл толкнул Тэма в сторону ближайшей шахты лифта, протянув ему другое оружие. - Встань спиной ко входу в лифт, - сказал он, - и направь оружие на меня. Любой на других уровнях увидит меня под стражей клона в красной форме. Это шанс выбраться отсюда. Тэм посмотрел сомнительно, когда они вместе шагнули на следующий диск. Но он занял позицию по инструкции, в то время как Кейлл встал напротив него, подняв руки, придав лицу мрачное, расстроенное выражение. Энергетический металл стен скользил мимо, когда они опускались. На следующем уровне клоны, шагавшие к поднимающемуся диску, обернулись с оружием наготове, но замерли с недоумением глядя как Кейлл и его "охранник" проехали вниз. То же было и на следующих уровнях: клоны, ожидающие подъема, не окликали их. Но когда появился следующий уровень, прежде чем диск достиг пола уровня, какой-то клон прыгнул в шахту. - Подвинься, брат, - крикнул он. И Тэм шагнул вперед, как раз тогда, когда клон втиснулся позади него. Диск скользил медленно вниз. Новенький, Осрид с номером двадцать, мельком глянул на Тэма, который был озабочен тем, чтобы спрятать лицо, но уставился с любопытством на Кейлла. - Разве ты не должен был отвезти его наверх к боссу? - сказал он наконец. Тэм покачал головой - но Кейлл видел, что молодой джитреллианин близок к панике, зная, что он может засветиться каждую секунду. Потом память о его предыдущей езде на лифте зашевелилась в его сознании. Прежде чем кто-либо смог что-нибудь произнести, Кейлл сказал праздно: - Что-то неправильное с энергией? Эта штука двигается вниз. Ос-20 глянул вокруг шахты, затем рассмеялся: - Нет вероятности, легионер. Эти лифты не изменят скорость если только что-нибудь не повредит стены. - Это то, что я надеялся услышать, - ответил Кейлл. Его рука, казалось, чуть крутанулась, но теперь в ней был лучемет. Челюсть Ос-20 медленно отвисла. - Присмотри за ним, Тэм, - бросил Кейлл - и повернувшись, выжег дугу в стене лифтовой шахты. Энергия зашипела и затрещала, когда металл расщепился, расплавленные шарики запрыгали вниз по поверхности. И под ногами пассажиров диск прыгнул и брыкнулся, когда разорвалась магнитная поддержка из стен шахты. - Ты убьешь нас! - завопил Ос-20, падая на колени. Но было уже поздно. Диск дернулся снова, как - хотя Кейлл этого не знал - и все остальные диски в спусковой части шахты. Потом диск наклонился слегка под их ногами, и все более ускоряясь, полетел вниз. 11 Кейлл пытался удержать равновесие, когда диск наклонился в безумном нырке. Если его предположение неправильно о природе магнетической энергии в стенах, то это может оказаться его последним предположением по любому поводу. Это был долгий путь к падению... Он не ошибся. Через несколько секунд диск завис и начал медленный спуск, когда магнитные тиски стен восстанавливали себя. К этому времени диск скользнул к проему следующего уровня и в поле зрения показались два клона с оружием в руках. Они были готовы и они были быстрыми. Их оружие полыхнуло в тот момент, когда выстрелил Кейлл. Но не один из лучей не достиг своей цели. Ос-20, полуошеломленный от страха, наклонился в неудачный момент, заблокировав почти весь проход. И три луча взорвались в нем, и он был мертв прежде чем начал падать. А потом диск скользнул дальше, вниз, в закрытую часть шахты перед следующим уровнем. Игнорируя побелевшего от страха Тэма, Кейлл развернул оружие и снова выстрелил в стену. Как и прежде, диск дернулся и начал падать с ускорением - промахнувшись мимо следующего выхода на уровень. Как и прежде он замедлился и выровнялся в секунды - только для того, чтобы снова ускориться выстрелом из оружия Кейлла. Падая, ускоряясь и замедляясь, они пролетали уровни. Кейлл не знал точно, как далеко они от уровня поверхности, но предполагал, что уже близко. Клонов казалось немного по мере опускания диска: очевидно, большинство из них поторопилось на верхние уровни, где происходили действия. Но Кейлл знал - это не продлится долго, и скоро они двинутся вниз за ними. Потом диск ударился дном, и когда он заскользил в сторону, чтобы занять место в подъемной шахте, Кейлл спрыгнул с него, потащив Тэма с собой. Клонов на уровне не оказалось. Поворачиваясь, Кейлл смел нижнюю секцию лифта смертельным лучом из своего оружия - и в вспыхнувшем ливне искр магнитная энергия шахты окончательно разрушила себя. Лифт вышел из строя, подумал Кейлл. Это может немного замедлить их спуск. Оглядевшись более внимательно, он заметил, что на этом уровне нет разделений на комнаты. Площадка была открыта на всю ширину башни. Часть ее, похоже, использовали под склад: контейнеры, запасные скиммеры и другие объекты были сложены в дальнем конце. С одной стороны лифтовых шахт широкая рампа вела вверх, предположительно используемая и для людей и для скиммеров. Но то, что находилось возле лифтов особенно привлекло внимание Кейлла. Широкая, приземистая конструкция из металла - большая, как одна из комнат на верхних уровнях, но по-видимому покрытая твердым черно-матовым металлом, закрепленная неподвижно на полу. Из-под оболочки Кейлл расслышал жужжание и громыханье могучих механизмов. Сомнений быть не могло - энергетический источник силового поля башни. Когда он изучал металлическое покрытие, Тэм устало топтался возле него. - Меня поражает, - произнес он со своей чопорной джитреллианской дикцией, - что мы все еще живы. - Мы все еще не выбрались, - сказал Кейлл. Он достал оружие из кобуры Ос-20, чье тело по-прежнему лежало в лифтовой шахте, потом прыгнул к массе жужжащих механизмов, его пальцы быстро разобрали оружие, освобождая его энергетические заряды. Тэм наблюдал с ужасом. - Кейлл! Если ты удалишь контрольные колпачки, заряды достигнут критического состояния! Они взорвутся! - В этом-то и затея, - бросил Кейлл, с трудом засовывая освобожденные энергетические заряды под основание металлического покрытия. - Будем надеяться, что этого хватит. А теперь - бежим! Они вбежали на рампу, бросившись всем весом на тяжелую металлическую дверь на ее вершине. Она распахнулась в широкий, но короткий изгиб коридора - путь-выход из башни, такой же пустынный, как нижний уровень. У ближайшего конца Кейлл увидел швы в металле, где должен был открываться широкий выходной дверной проем. У дальнего конца, оставшиеся лифты поднимали и опускали, но без единого диска. Но скоро они появятся, Кейлл знал. Потом пол под их ногами вздрогнул, и тяжелая дверь ведущая к рампе задрожала и загудела, когда энергетический заряд взорвался. Кейлл прыгнул к контрольному щитку, который открывал большие двери башни, и почувствовал восторг, когда они качнулись тяжеловесно открываясь. Не было признаков красноватой мглы. Силовое поле больше не существовало. Но когда он и Тэм бросились через проем, восторг обернулся испугом. Густая пыль ударила в них, внесенная ворвавшимся ветром, который закружил их. Звездный Ветер достиг штормовой силы и продолжал усиливаться. "Ты кажется выиграл войну", - сказал внутренний голос Джлр радостно. "Только одну битву, - сказал Кейлл язвительно. - Клоны скоро устремятся сюда". "Что я могу сделать?" "Защити себя, - резко сказал Кейлл. - Почему ты не сказала мне, что ветер такой сильный? Я посылаю Тэма наружу - найдите пещеру где-нибудь". "Только не я, - ответила Джлр. - Я говорила тебе раньше - я лучше встречусь лицом с Звездным Ветром, чем сойду с ума под землей". "Тогда попытайся добраться до корабля! - сказал Кейлл. - Подавляющее поле отключится так же как силовое поле". "Не могу ли я присоединиться к тебе в башне?" - спросила Джлр с сомнением. "Башня не простоит долго, - ответил Кейлл безнадежно. - Я уберусь отсюда потом. Я ни за что не смогу добраться пешком до корабля вовремя, а ты сможешь - и вернешься за мной". "Если ты проживешь так долго". "Проживу, - подтвердил Кейлл. - А когда вернешься на корабле, можешь сделать что-нибудь с космоботом на вершине башни". На мгновение Джлр умолкла на момент. "Я почти забыла об этом. Мы не можем позволить консервной банке сбежать, так? - Она засмеялась. - Отлично - я приведу корабль. Оставайся живым". - Ты тоже, - сказал Кейлл нежно вслух. Но Звездный Ветер, казалось, вырвал слова из его рта, как будто насмехался над самой мыслью, что маленькое крылатое создание смеет надеяться пережить растущую мощь урагана. Тэм обернулся вопросительно, когда он заговорил, но Кейлл жестом остановил его: - Уходи отсюда, - приказал он. - Найди пещеру, такую глубокую, как только сможешь. - А ты? - спросил Тэм недоуменно. - Я ненадолго задержусь. Звездный Ветер скоро сравняет башню с землей - но до того я хочу добраться до главаря этой шайки. Тэм торжественно прикрыл глаза. - Я останусь и буду сражаться вместе с тобой. - Ты достаточно сражался сегодня, и сражался хорошо, - сказал Кейлл. - Дальше уже не твоя борьба. Ты укроешься и позволишь мне сделать то, для чего я здесь. Молодой джитреллианин выпрямился: - Если ты так желаешь. Я не хочу препятствовать тебе. И мой мир будет всегда вспоминать тебя с гордостью. - Не планируй пока еще мои похороны, - скривился Кейлл. - А теперь иди! Он наблюдал как Тэм попал в объятия ветра, и почти тотчас исчез в водовороте пыли. Потом Кейлл повернулся, посмотрел пристально на пустой потолок, как будто его взгляд мог пронзить металл. Есть только один путь достичь верхних уровней. Он долго пристально смотрел на лифт, но знал, что не может рискнуть на этот маршрут снова... И пока он смотрел, диск скользнул вниз в поле его зрения, с толпой вооруженных клонов. Они открыли дикую стрельбу, как только увидели его. Кейлл выстрелил в них, услышал крик боли, но их лучи шипели слишком близко вокруг него. И он знал, что следующий диск может принести еще больше врагов. Кейлл покатился и бросился прочь, в зубы Звездного Ветра. Порыв ветра ударил его словно свирепый, гигантский взрыв - взрыв, который оглушил его своим ревом, пытаясь сбить с ног. Полуослепший от пыли, Кейлл спотыкаясь бежал прочь от дверного проема, поворачивая в бок, так что, скоро оказался у гладкой металлической стены башни. Он оглянулся - но если клоны и последовали за ним, они были не видны в бешено кружащейся пыли. Вытянув руку, Кейлл пошел вперед, держась стены башни. Здесь ветер ударяясь о металл закручивался в водовороты. И выл на глубокой басовой ноте, Кейлл слышал треск и стон башни под штурмом ветра. Альтерн слишком рассчитывал на свое силовое поле, не задумываясь о возможности, что кто-нибудь может отключить его. Поэтому конструкция не была особенно прочной - и башня рухнет и развеется по поверхности до того как кончится этот день, так же как когда-то давно были сметены первые постройки людей на Рилине. Только один вопрос - сможет ли Альтерн выбраться из башни. Или, подумал Кейлл, вообще кто-нибудь - включая меня. Сила ветра, казалось, возросла даже за то короткое время, что Кейлл был снаружи. С беспокойством он сформировал вопросительный вызов в сознании. Ответа не было. Конечно, он не мог говорить с Джлр, если она сама не подключится к его сознанию. А она должна была полностью сконцентрироваться на выживании, когда ее мембранные крылья борются со Звездным Ветром. Вот почему она не
в начало наверх
ответила, сказал себе Кейлл. Должно быть поэтому... У его плеча башня неожиданно кончилась резким углом. Кейлл подошел к вертикальному пазу, который бежал вверх на всю высоту стены. Он был около полутора метров в ширину, и почти метр глубиной, возможно обеспечивая дополнительную поддержку для высоко взметнувшегося металла. Но этот паз, как обнаружил Кейлл, имел и другое назначение. Там была ровная продолговатая платформа из толстого металла, установленная аккуратно в паз на высоте груди Кейлла. Под ней располагался металлический ящичек, который содержал какие-то механизмы. Что ни было причиной - разгрузка космического корабля или его загрузка проводились по внешней стене - башня предлагала другой путь, чтобы подняться на верх. Н_а_р_у_ж_н_ы_й_ лифт. Сквозь удушающий шквал пыли Кейлл обнаружил управление на стене под платформой. Он хлопнул рукой по кнопке включения, потом запрыгнул на платформу, когда она не спеша начала подниматься по вертикальному пазу. Согнувшись на краю, Кейлл посмотрел вниз, схватившись за платформу, когда ветер пытался стащить его с насеста. К тому времени, когда он поднялся до первого уровня, он смог ненадолго довольно ясно различить поверхность в разрыве кружащейся пыли. В то же время он не мог быть видим ищущими клонами - и возможно никто из них не вспомнил о наружном лифте. Поэтому надежды Кейлл росли, пока лифт нес его вверх башни, которая стонала все более болезненно, когда увеличивалась сила Звездного Ветра. И потом надежда рухнула. Платформа вздрогнула, замедлила движение и остановилась. Она замерла, как будто приваренная к металлическим бокам паза. Кейлл пододвинулся к краю, но тут же отпрянул назад, когда энергетический луч ударил в металл. Клоны обнаружили его - он был в ловушке и они могли подстрелить его не спеша. Кейлл быстро выстрелил вниз, он не целился, но был уверен, что угроза его оружия может поубавить им храбрости. Потом осмотрелся. Звездный Ветер выл как тысячи дьяволов, веселясь перспективой победы. Вокруг него башня, казалось, теперь слегка вибрировала под напором ветра. Но Кейлл сохранял равновесие, немного наклонившись вперед, рассматривал гладкий металл стен с каждой стороны паза. Он знал, что должны быть окна на каждом уровне башни, даже если они так поляризованы, что их нельзя отличить от металла при внешнем осмотре. Но он не мог их разглядеть в шторме пыли. Кейлл провел рукой вдоль стены. Гладкий металл на полметра - который мог бы быть твердой вертикальной опорой с каждой стороны паза. Но дальше... легкая, еле прощупывающаяся линия шва, под его пальцами. Шов, который остался даже при технологии "Руки смерти", между металлической поддерживающей стену опорой и поляризованным пластиком окна. Кейлл провел лучом вдоль линии шва. И вместо извержения расплавленного металла, раздался расщепляющий треск - почти не слышный в вое ветра - разрушающегося стекла. У него был вход обратно в башню. Кейлл принял представившуюся возможность без колебаний. Хотя дьявольский голос Звездного Ветра пронзительно кричал в предвкушении, он вытянул оружие и наклонил его с полной силой огня, дотянувшись одной рукой, схватился за нижний край оконной рамы, там где обрушился пластик. Потом он бросился - повиснув на напряженное мгновение на одной руке, сражаясь с отвесной стеной, с трудом удерживаясь, словно лист на дереве в ураганный ветер. Но его вторая рука тут же подтянулась вверх и нашла захват, и тогда он подтянулся с акробатической легкостью вверх за край окна. Оказавшись в комнате он слегка растерялся от удивления. Удача, или судьба, остановила подъемник возле окна комнаты, где его допрашивали - контрольный центр Альтерна. Но теперь его не было внутри. Только выстроенное сложное оборудование, которое Кейлл заметил раньше, с облаками сталкивающихся куч бумаги и пластика, сметенных с широких столов ворвавшимся ветром, зверь, захвативший добычу через разбитое окно. Кейлл пошел к двери, потом остановился. Он хотел поторопиться на крышу башни, если Альтерн задумает бежать на космоботе. Но он так же знал, колебания рядов технологии могли держать некоторую информацию, ключ или намек, который мог бы обнаружить местонахождение главаря "Руки смерти", Первого - или даже самого Военного диктатора. С лихорадочной поспешностью, он бросился к стопкам оборудования, просматривая компьютеры и блоки хранения данных, ударяя пальцами по их клавишам. Экраны дисплеев высвечивали данные, но они были разобщенные, ничего не значащие. Нужно было время, чтобы извлечь смысл из этого - а времени не было. Все же он работал, заставляя себя не думать о том как башня содрогается и трещит под безжалостным напором Звездного Ветра. И особенно не думать о Джлр, должно быть убежавшей вовремя, укрывшись от разрушительного ветра. Его глаза затуманились, когда ветер швырнул очередной поток пыль и песка. Даже компьютерное щелканье было на пределе слышимости из-за сумасшедшего завывания ветра. Насторожиться его заставил не звук. Это был скорее инстинкт. Ему потребовалась микросекунда, чтобы развернуться и пригнуться. И все-таки он не успел увернуться от сокрушительного удара золотого кулака. Молниеносный удар сбил Кейлла с ног, бросив его в ряд компьютеров. Он осел на пол, стараясь удержать себя в сознании, когда Альтерн нагнувшись вытащил лучемет у него из-за пояса и швырнул его в дальний угол комнаты. Одутловатое лицо, искаженное и даже больше испещренное яростью, приблизилось к Кейллу. - Я собираюсь убить тебя, Рэндор - болезненно и медленно. Ты разрушил ключевой элемент в плане Хозяина. Ты уже не сможешь пригодиться мне. - Первый не захотел бы быть с тобой, - сказал Кейлл, пытаясь оттянуть время, пока его голова прояснится после удара. Толстые губы изогнулись в презрительной ухмылке: - Дурак. Думаешь Хозяин мог поручить такую операцию ЛЮБОМУ агенту? Здесь я использовал имя для удобства - но среди "Руки смерти" меня называют по-другому, и это не имя. - Жуткий голос, казалось, разрезал без усилия рев ветра. - Рэндор, я - Первый! 12 Слова, в которые Кейлл едва мог поверить, казалось, закружились по комнате, когда огромный порыв ветра, ворвавшийся в окно, подхватил их, превратив в демоническое завывание. Альтерн... Первый. Огромный золотистый киборг не был очередным мощным агентом Военного диктатора. Он был таинственным главой самой "Руки смерти". Главный слуга Военного диктатора. На секунду сознание Кейлла закружилось от мыслей, что он мог бы сделать с этой информацией, если бы не был в ловушке и разоружен, внутри башни, которая скоро будет как тонкая бумага в распухшей мощи ветра. Но в тоже мгновение он восстановил контроль. Если слова первого намеревались заморозить его шоком и ужасом, они промахнулись. Вместо этого, они зарядили его. Воздействие от нападения Первого прошло, когда адреналин нарастал в его теле, он снова был готов к бою. И как раз вовремя, золотой гигант собрался привести в исполнение свою угрозу убить его. Огромная металлическая нога Первого опускалась Кейллу в пах. Но Кейлл метнул свое тело в сторону в скручивающемся вращении - и откатился снова, когда Первый в туже секунду ударил еще раз. Он промахнулся, нога прошла в каком-то сантиметре от Кейлла, смяв компьютер, как будто тот был сделан из тряпок. За это время Кейлл поднялся на ноги, стремительно отскакивая прочь, ныряя под очередной удар большого золотого кулака. Прежде чем гигант ударил снова, Кейлл сам нанес удар, врезав сапогом с концентрацией мощи на золотом металлическом midriff. Сила собственного удара отбросила его в сторону. Такой удар мог сломать кость, расщепить дерево, наконец вмять тяжелый лист металла. И Кейлл ожидал, что комплекс механизмов в теле киборга не выдержит такого воздействия. Однако Первый только слегка качнулся, на уникальном золотистом металле его torso не осталось ни малейшего следа или пятнышка. И он двигался так же угрожающе, как и прежде. Кейлл отскочил прочь, стараясь сохранять спокойствие и бдительность. Первый, казалось, не владел специальным искусством боя - но он не нуждался в нем, с металлическим телом, защищающим его. Конечно, одутловатое серое лицо было простой плотью. Первый держал свои огромные руки высоко, как будто зная, что его лицо должно быть защищено. Но даже так... Кейлл ощущал присутствие широкого металлического стола позади себя, и без предупреждения нырнул к нему, с полуразворотом, его рука хлопнула по поверхности, как если он намеревался прыгнуть над ним. Но вместо этого он изогнул свое тело вокруг в полном круге на негнущейся точке вращения его руки, направив обе ноги как таран в голову Первого. Гигант отшатнулся назад, но взмахнул своими руками в момент удара, заблокировав и отведя силу удара. Тотчас Кейлл восстановил равновесие и в этот раз сделал нырок через стол, возвращая свои ноги к лицу Первого через широкий металл. Но гигант просто ухватился за стол и поднял его, почти полтонны металла, поднял, как обычный человек может поднять легкую доску. Потом он метнул массивный вес в Кейлла. Мгновенно Кейлл упал на пол, и стол пролетел над ним, погрузившись с разрушающим взрывом осколков в левое окно. Звездный Ветер ворвался через увеличившийся проем с еще большей силой, воем и яростью. И даже Первый был остановлен неожиданным взрывом, сделал назад пару шагов. Кейлл быстро встал на ноги, используя замешательство врага. Он приблизился к гиганту, ложно атакуя ударяющими пальцами в лицо, затем упал, молниеносно ударив в колено, надеясь, что необходимое для гибкости место соединения могло быть менее крепким из-за швов. Но он ошибся. И в этот раз Первый был достаточно быстр, чтобы нанести контрудар, так что Кейлл отлетел прочь. Удар пришелся на его ребра, и Кейлл почувствовал что его куртка разорвана, почувствовал взрыв боли, и знал, что любые кости, но не его, были бы переломаны таким ударом. Когда он снова встал на ноги, борясь, чтобы сохранить равновесие и зрение в пылевой буре, он удивился, что использует секрет своих костей к своей выгоде - как он делал раньше в рукопашном бою с агентами "Руки смерти". Нельзя давать Первому удобный случай - не все ведь части тела столь же прочные. Нужно попытаться найти лучемет. Кейлл скользнул под протянутой рукой Первого и резанул лицо врага смертельным ударом. Но другая гигантская рука поставила блок, схватив запястье Кейлла и дернув его с лютой силой. На мгновение они оказались почти лицом к лицу - достаточно близко, чтобы Кейлл увидел взгляд удивленных крошечных глаз, когда Кейлл, использовав движущую силу рывка. Он изогнулся в полуразвороте, которое дало ему достаточный рычаг, чтобы вырвать свою кисть из ужасного захвата. Мы можем топтаться так целую вечность, подумал он, возвращаясь к тому же самому. Но башня не собирается стоять так долго. Где же оружие? Еще додумывая мысль он увидел его - у дальней стены, почти незаметного в завихрениях пыли. Но Первый стоял на пути. Осторожно Кейлл начал кружить, приближаясь по краю к своей цели. Золотистый гигант, казалось, не подозревал о цели Кейлла, целеустремленно, фанатично настроенный на дикое убийство. Он снова сделал выпад вперед, но Кейлл увернулся и скользнул прочь, на шаг или два приблизившись к цели. Снова гигант шагнул к нему, мелькнул огромный кулак. И когда Кейлл отклонился в сторону, Альтерн раскрылся, Кейлл ударил со всей силы своим кулаком. Он попал Первому прямо в соединение золотистого колпака и серой плоти лица - и хотя кулак Кейлла пропутешествовал менее чем полметра, удар был нанесен со сфокусированной уравновешенной силой, в которую Кейлл вложил весь свой вес. Гигант отшатнулся назад, едва не упав, толстые губы открылись в неслышном крике. А Кейлл повернулся и нырнул вперед, туда, где лежало оружие. Но оно не долго было там. Пачка пластиковых компьютерных распечаток стремительно пронеслась по полу, увлекаемая к стене ветром. Она упала прямо на оружие и потащила его прочь. Кейлл неистово озирался вокруг, пока снова не увидел его, только в нескольких больших шагах дальше, напротив стены. Но Первый, восстановив равновесие, шел на него, пальцы согнуты для хватания, как громадные золотые челюсти, темная кровь сочилась с боку одутловатого лица.
в начало наверх
Уравновесив себя, Кейлл выждал с полсекунды, затем двинулся вперед - прямо в лапы гиганта. Его руки легко ударили вверх, толкая хватающие лапы в стороны, и в том же движении хватая огромные запястья. Потом Кейлл подбросил себя назад, спиной и вниз к полу. Инерция Первого и захват Кейлла пронесли золотистое тело вперед. И Кейлл взмахнул ногами вверх, его сапоги уперлись гиганту в середину торса и бросили его вверх и дальше по пологой изогнутой дуге - по направлению к зияющему пространству окна. Если бы Первый был только на несколько килограммов легче, он мог бы пронестись через эту брешь в бушующую хватку Звездного Ветра. Но даже Кейлл едва ухитрился бросить тело, несмотря на его превосходный рычаг и точно выбранный момент, из-за внушающего страх веса металлического тела. И Первый рухнул в стену прямо под пустой оконной рамой, с металлическим грохотом, который не смог полностью заглушить даже рев бушующего ветра. Сразу же Первый стал подниматься на ноги. Золотистое тело, казалось, слегка скрутилось, одна нога погнулась, как будто из-за падения выбились некоторые из кибернетических цепей внутри. Но без сомнения он функционировал достаточно хорошо, чтобы продолжить убийственную битву. Кроме того, когда он начал новую атаку, непреодолимый, сильнейший порыв ветра ворвался в окно. Он сбил Кейлла с ног и потащил его по полу. И он пошатнул большую массу Первого, так что тот тоже накренился в бок, хлопнувшись о стену. Со всей своей удивительной металлической мощью он боролся, чтобы вернуться и завершить атаку. Но было уже слишком поздно. Дикий порыв ветра бросил Кейлла прямо на лучемет, который он искал. Он схватил его и проделал расплавленную дыру размером с кулак точно в центре золотистого торса Первого. Кейлл ждал - но не было признаков движения или жизни в упавшем металлическом теле. Тогда, он сунул оружие за пояс и пошел к двери, с трудом открыл ее против огромного давления ветра, и выглянул наружу. Там была другая, меньшая комната, которая казалась пустынной. Но как только он собрался войти внутрь, дверь на другом конце маленькой комнаты начала открываться - и он заметил темно-красную униформу. Он моментально закрыл дверь. Итак, клоны были все еще в башне. Их обучение, подумал он, должно быть включало высокую степень слепого повиновения, раз они так готовы рисковать собственными жизнями в поисках Первого. Им должно быть известно, что для них не может быть места в маленьком космоботе на крыше башни. Кейлл подтянул компьютерную стойку к двери, опрокидывая ее со взрывом искр. Эта импровизированная баррикада и сила Звездного Ветра должны были задержать клонов. Достаточно долго, чтобы он смог использовать единственный шанс убраться отсюда. Он скользнул к окну, едва взглянув на золотистую груду Первого, валяющегося неподвижно лицом вниз у стены. На мгновение Кейлл остановился, пригнувшись низко возле окна, пока ветер врывался визжа в комнату. Он чувствовал каждую рану и синяк, которые пульсировали в его теле. Боже, сколько жестоких схваток выпало на его долю в этот день! Кейлл понимал также: то, что он планировал, было довольно трудным делом и в тихий спокойный день, когда бы он был полностью готов и полон сил. Его рот изогнулся в кривой усмешке. Как говаривал его наставник капитан, только мертвый легионер сдается. Кейлл еще раз сформировал в сознании имя Джлр. Но снова ответа не было. На мгновение его плечи поникли - потому что он знал, что если она добралась до корабля, она должна ответить. А если не добралась до сих пор... то уже не ответит никогда. Снаружи башни Звездный Ветер достиг ураганной силы. И даже Джлр не могла бы лететь в этом пронзительно воющем, пыле-грязевом аде. Потом он распрямился, с холодным и решительным выражением. Был еще корабль на башне, и каким-нибудь образом Кейлл должен был найти силы, чтобы добраться до него. Как-то он должен выжить, отомстить за Джлр - разыскав Военного диктатора. Он потянулся и крепко ухватился за край оконной рамы. Затем скользнул вверх, раскачиваясь в чудовищном порыве шторма. 13 Когда Кейлл выглянул за край окна, Звездный Ветер взревел и схватил его, прижав его тело к стене, как если б он был висящей полоской ткани. Переливая каждый кусочек силы и воли в стальную хватку рук, Кейлл удерживал себя на пределе невозможного - в то время как он должен был отпустить одну руку и попытаться изогнуться в бок, обратно к платформе наружного лифта. Он подтащил себя и отпустил правую руку. И в это время гигантский порыв ударил изогнутое тело Кейлла, зачерпнув его вверх, и бросил вниз, на твердую металлическую платформу лифта. - Уже второй раз ты помогаешь мне, - сказал Кейлл вслух ветру, вспомнив порыв, который задержал Первого. - Ты на моей стороне? Кажется, так оно и было. Ветер не долго угрожал смести Кейлла с площадки. Вместо этого, его титанические порывы прижимали человека, почти до неподвижности к внутренности вертикального паза. Кейлл глянул вверх. Это был длинный путь и очень мало шансов преодолеть его. Башня вибрировала, как огромный камертон. И все строение, казалось, наклонилось в бок. Самое время убегать всему живому с поверхности Рилина. Кейлл сел, прижавшись левым боком к внутренней стене. Он был достаточно высок, так что его плечи давили на одну сторону паза, в то время как подошвы сапог упирались в другую. Многие из легионеров тренировались в жестких условиях Железных Гор Мороса. Поэтому техника лазанья была второй натурой Кейлла, включая технику подъема в широких скальных разломах - трещинах или "трубах". Он уперся спиной в одну сторону, а ногами в другую и начал подниматься скользящими шагами, используя трение и силу ног, чтобы сохранять положение. Кейлл делал так раньше много раз. Но не на гладкой металлической стене во время самого ужасного урагана в галактике. Тем не менее он начал подъем. Вся его жесткость сконцентрировалась в точку и направляла его усилия. Его ноги были как полосы негнущейся стали, их сила удерживала его внутри паза. Отталкиваясь руками под собой он скользил спиной вверх на пару сантиметров. Сначала одна нога двигалась вверх; потом - другая. Потом процесс повторялся. Пот тек с его тела, когда ветер кружился и штормил внутри паза, пытаясь подбросить его вверх, ударяя в его тело так, как будто пытаясь разорвать его пополам. Его легкие старались сделать вдох, когда воздух вырывался ветром из его раскрытого рта. Боль росла в ногах, по мере того, как жесткое давление взимало пошлину с мускул. Он чувствовал все эти вещи, но держал за алмазно-твердым барьером концентрации. С мучительной медлительностью, но без пауз и передышек, он полз на башню. Чувство времени исчезло, так что он мог бы тащиться и минуты и дни. Чувство других опасностей было задвинуто в сторону, так что если бы башня накренилась в этот момент, Кейлл бы сохранял свое положение, пока не ударился о поверхность. Даже подавляющий безумной яростью ветер отступил от его сознания, он казался не более чем отдаленным ревом в ушах. Кейлл не смотрел вверх или вниз; его глаза не видели ничего, кроме стены напротив. И он полз. Скользил спиной вверх на пару сантиметров: одна нога вверх; потом другая. Повторение процесса. Повторение снова. Снова. Снова... Казалось, прошло столетие. Миллионы... вечность. Маленькая область в сознании Кейлла начала информировать его, холодным, рациональным тоном, что даже сила и решимость легионера имеют предел - и что он уже достиг его. Он продолжал ползти. Маленькая область его сознание сказала ему, что башня теперь наклонена сильнее, что металлические опоры гнутся и трещат, с огромным грохочущим треском мучимого металла, очень интересно, кто продержится дольше - башня или он. Он продолжал ползти. Маленькая рациональная область ее сознания умолкла, и приготовилась к смерти. Потом верхняя часть спины скользнула болезненно через острый металлический угол. Рефлекс отбросил левую руку и пальцы нащупали захват и ухватились. Больше не было внутренней стены паза; вообще не было стен. Он был на вершине. С последними отчаянными остатками сил он оттащил себя в сторону по плоской поверхности металла и покатился. На мгновение ветер придавил его неподвижно к металлической поверхности там, где он лежал - затем подтолкнул дальше, почти презрительно. Он покатился снова... и упал. Крыша башни была сделана на три метра ниже верха ее толстых стен, так что она образовывала широкий колодец. Кейлл прокатился через толстую стену и упал на крышу. Даже тогда легионер инстинктивно сгруппировался для падения, так что он приземлился на четвереньки, смягчив удар, прежде чем растянулся во весь рост изможденной грудой. Это казалось наиболее совершенным и восхитительным удовольствием - лежать там, позволяя агонии своих замученных мускул стекать и вянуть, когда они расслабились, глубоко дыша под относительной защитой стен крыши. Кейлл хотел лежать так всегда, просто отдыхая и дыша. И все-таки он нашел в себе силы поднять голову и оглядеться. И то, что он увидел в дальнем конце крыши обдало его холодом шока и неверия. Космобот полукруглой формы был все еще тут, тоже защищенный стенами крыши и удерживаемый крепко жестким захватом на своей посадочной площадке. Даже так, он дрожал под ударами ветра, как будто прыгал в небо без собственного согласия. Но не корабль заставил Кейлла застыть в ужасе. Не зрелище двух вооруженных клонов также пригнувшихся низко от чудовищного ветра. Он увидел объект, лежащий на крыша прямо перед открытым воздушным шлюзом космобота. Гигантская человеческая форма из золотистого металла. Сознание Кейлла затуманилось под ударом немыслимого. Первый не мог живым добраться до крыши. Тот заряд энергии, взорвавшись в золотистом теле, должен был разрушить весь комплекс механизмов у самого передового киборга. Первый должен был быть мертв... Потом Кейлл присмотрелся, и чувство отвращения ударило его. Гладкий золотистый колпак тела Первого был пустым, безлицым. И шов открывался через металлические плечи и вниз груди. Что-то... появилось. Первый не был киборгом, не был существом в котором механизм и организм были _п_о_с_т_о_я_н_н_о_ соединены. Металлическое тело было просто экзоскелетом - как огромный сложный костюм из золотистой брони, содержащий мириады высокотехнологических сервомеханизмов, которые управлялись телом носителем. Кейлл убил средство передвижения - а не пассажира. Преданные клоны очевидно принесли Первого на крышу, и освободили его от поврежденного металлического тела. И потом, через открывшийся на мгновение внутренний люк шлюза Кейлл увидел Первого, какой он был на самом деле. Крошечный, скрюченный деформированной формы, едва ли гуманоид, испещренная серая плоть. Неспособный даже ходить, он извивался и подтаскивал себя короткими, веретенообразными руками, пока ноги, которые были немного больше чем скрученные щупальца, путешествовали следом. Голова была непропорционально большой на гротескном теле - и Кейлл ухватил последним взглядом, как он повернулся одутловатым лицом, с трудом контролируя толстые губы. Потом создание скрылось из поля зрения. Воздушный шлюз захлопнулся, тяжелый захват откинулся, когда ожили двигатели корабля. С гневным криком Кейлл подпрыгнул, лучемет полыхнул в его руке. Но в тоже время корабль поднялся, визжа и отклоняясь когда ярость ветра ударила в него, и луч Кейлла уже полыхнул бесполезно по выступающей части шасси. Он выстрелил снова, умоляя ветер сбить корабль вниз - но ветер казалось, подбросил его вверх, добавляя ему полета, так быстро, что выстрел Кейлла прошел через пустой воздух. И потом Кейлл бросился плашмя на крышу, так как энергетические лучи засверкали вокруг него. Два клона - оставшиеся преданными даже после того как главарь бросил их тут умирать - заметили его и открыли яростный огонь. Кейлл откатился в сторону и собрался для окончательного броска. Итак, он выдержал это мучение, самоубийственный подъем, для того, чтобы увидеть улетающего к безопасности Первого, в то время как он встретит здесь смерть
в начало наверх
под лучеметами клонов. Хорошо, подумал он, пусть подойдут. Это будет хороший бой, хорошая попытка. Клоны подняли оружие и Кейлл прыгнул к ним, зная что они слишком далеко, зная что они могут срезать его на полпути до них. Лучемет выстрелил, его луч поджаривал корочку своим острием. Но стреляли не клоны. Луч пришел с неба. И двух клонов швырнуло назад, когда расплавленный металл брызнул там, где луч ударил в крышу. Потом они оба были отброшены в забвение, когда ракетное пламя вымело крышу дочиста. Тормозные ракеты. Корабль Кейлла приближался продираясь через титаническую ярость Звездного Ветра к башне. И дикий, бессловесный, телепатический боевой крик обрушился на сознание Кейлла. Крик который был не его собственный. "Джлр! - Хотя его сердце замерло от торжества, оно не могло предотвратить то, что он должен был сделать, от формирования мысленного крика: - Догони другой корабль!" "Кейлл, башня падает! Я спущусь через секунду!" "Догони корабль! - вскричал Кейлл. - Уничтожь его!" Кейлл видел как его корабль завис, двигатели взвыли как будто сражались с обеими силами вращающей и ураганной мощью Звездного Ветра. Но Джлр была расчетливым пилотом - и надежда возросла в Кейлле, когда корабль умчался прочь, исчезнув в секунды в темном штормовом небе. Крыша под ним накренилась. Металл завопил и ожил... и провалился, широкая трещина расколовшая стену башни с одного угла, пробежала через крышу как ужасная живая тварь. Кейлла сбило с ног. Он ждал, не двигаясь, ожидая последней агонии башни, которая должна принести ему смерть. Звездный Ветер пронзительно кричал, провозглашая финал, полную победу. И потом к его крику присоединился грохот двигателя космического корабля. Кейлл снова услышал рев тормозных ракет, ощутил сверкающее тепло их пламени нарастающих над его головой. "Трос! - закричала Джлр в его мозгу. - Хватай его!" Кейлл посмотрел вверх и увидел гибкую нить спасательного троса, спускающуюся к нему из открытого шлюза когда корабль прошел над ним. Джлр мастерски точно выбрала время. Трос хлестнул Кейлла по груди и его рефлексы были достаточно быстрыми. Он схватил его и моментально оторвался от крыши. Откуда-то он нашел в себе силы повиснуть на тросе, и сверхсилы для необходимой мысли. "Что с кораблем?" "Ушел, - быстро сказала Джлр. - На сверхсветовом, сразу как только вышел в глубокий космос... прежде чем я догнала его". Сердце Кейлла упало. Итак Первый хорошо устроил побег. На мгновение вкус поражения ударил его волю, ослабив хватку, которая уже разрывала его руки от плеч, когда корабль рванулся вверх, и когда колоссальное усилие Звездного Ветра ударило его в последней отчаянной ярости. Но потом трос стал автоматически сматываться, безопасность шлюза надвигалась все ближе. Башня под ним развалилась в раздирающем, подавляющем громе, распустившись красно-оранжевым взрывом, огромные куски металла разлетались над поверхностью чтобы Звездный Ветер подхватил их и унес в небо, как осенний шквал уносит сухие листья. ЭПИЛОГ Корабль Кейлла мчался вверх, пронзая атмосферу планеты Джитрелл, передовой обзорный экран приглашал вторгнуться в глубокий космос. - Дружелюбный народ, - сказал Кейлл лениво, его пальцы делали окончательную регулировку управления. "Грязноголовые, все, - ответила Джлр. - Но довольно щедрые со своей пищей". Кейлл рассмеялся. - Щедрые с большинством вещей. "Действительно, - сказала Джлр, тоже смеясь. - Я всегда буду с удовольствием вспоминать твое смущение, когда Тэм решил, что его медаль должна принадлежать тебе". Кейлл печально покачал головой: - Я думаю, он втайне вздохнул с облегчением, когда я не взял ее. Во всяком случае, он ее заслужил. "А я? - воскликнула Джлр. - Разве я не заслужила официальных почестей?" - Но они долго не могли прервать твою трапезу, чтобы предоставить тебе их, - усмехнулся Кейлл. Но усмешка увяла, когда он вспомнил как много Джлр заслужила, через что она прошла. Она дала ему только голые очертания ее мучительного полета сквозь Звездный Ветер. Но он понял, что ее борьба была ужасным повторением его собственного подъема на башню. Она тоже боролась за продвижение и выживание, и это казалось бесконечным - в то время как с каждым взмахом крыла ветер грозился швырнуть ее вниз на камни или унести на невозможную высоту, и удушить в верхних слоях атмосфере. Но в конце концов, каким-то чудом она достигла пещеры, где лежал корабль. И потом, она рассказала ему с ноткой стыда, она рухнула без сознания как только за ней закрылся люк шлюза. Когда она пришла в себя и нашла силы двигаться, то не знала сколько прошло времени. Она подняла корабль в небо, используя оба двигателя и носовое орудие, чтобы выбраться, с ужасом, что может добраться до Кейлла слишком поздно. - Ты едва успела, - сказал Кейлл, когда она закончила свой рассказ. И потом он заметил на ее лице следы тех страданий, которые она перенесла под поверхностью - потому что она не хотела говорить об этом. Дрожь пробегала по маленькому телу и, как могло, показаться, сквозь яркие круглые глаза. Это было уже после того, как они покинули разваливающуюся башню, в безопасности глубокого космоса. Там они пережидали Звездный Ветер, наблюдая как атмосфера планеты превратилась в чудовищную живую тварь, корчующуюся в последней агонии. Даже после того как они улетели, ветер продолжал усиливаться, так что, казалось, любой твердый предмет на Рилине должен быть расщеплен и разбит. Но, наконец, ветер достиг своего пика, и начал спадать, когда лжепланета, которая вызвала его, полетела дальше от Рилина. Когда шторм стих, Кейлл и Джлр спустились обратно, приземлившись возле места где стояла башня. Только дыра в земле и несколько огромных металлических кусков стен башни, врезавшихся как гигантские ножи глубоко в скалы, говорили о том, что здесь когда-то стояло какое-то сооружение. Поверхность Рилина была безмятежна, как раньше, вычищенная и безлюдная, почти без следов кустарника или зеленого мха. Понадобится много лет прежде чем оставшиеся кусочки корней смогут прорасти и распространиться снова. Кейлл связался с джитреллианскими властями и объяснил, что произошло, потом начал поиски Тэма. В конце концов, Джлр заметила его с воздуха, лежащим полумертвым у выхода из пещеры, куда он выполз когда ветер спал. Но он быстро пришел в себя от восхищения увидев Кейлла живым - и когда приземлились значительные силы джитреллиан. Тэм настоял на соединении их и Кейлла, для обыска местности в случае если какие-нибудь клоны остались живы. Они нашли несколько разбитых тел, обезображенных до неузнаваемости, в пещерах которые были открыты или на поверхности. И потом в недрах глубоких пещер они нашли двух клонов, которые ухитрились остаться в живых. Даже тогда они не отбросили свою твердокаменную преданность "Руке смерти": они сопротивлялись, ранив трех джитреллиан, прежде чем лазерные ружья срезали их наземь. Потом джитреллиане полностью покинули разрушенный Рилин и улетели обратно в их родной мир, представив Кейлла и Джлр и восхищенного Тэма как победивших героев. Тэм снова и снова рассказывал свою историю, властям, общественности, всем кто мог бы слушать. Но Кейлл оставался так далеко от центра внимания как мог, не упоминая ни словом "Руку смерти" или золотистого металлического гиганта. Во время пленения в башне Тэм решил, что клоны - это новая разновидность космических пиратов, которые основали базу на Рилине. И Кейлл не исправлял эту историю, которая стала официальной версией. Потом, так скоро как мог, не ущербляя джитреллианской чувствительности, он сбежал с церемонии поздравления, прихватив Джлр в мирную анонимность космоса. Когда корабль покинул атмосферу Джитрелла, Кейлл передал управление компьютерной системе и позволил себе откинуться в кресле. Он и Джлр могли теперь дрейфовать недолго, отдыхая и восстанавливая силы от повреждений и помятостей которые они оба получили. Но он знал, что это время мира не затянется надолго. Военный диктатор встретил крупное противодействие - но он был далек от поражения. Не важно как скоро или где, следующая битва должна была состояться. Он бросил взгляд на Джлр, чьи круглые глаза пристально смотрели в космос, как будто она снова переживала тот последний, страшный день Звездного Ветра. - Ты должна связаться с наблюдателями теперь, - сказал он, с иронией в голосе. - Думаю они будут недовольны, что я упустил Первого. "Вообще-то, нет. Они тоже были восхищены узнав кто и что он такое. Они считают, что при небольшом везении, они способны обнаружить такое создание, если оно появится в пределах достижения их аппаратуры". - Может быть смогут, - сказал Кейлл. - Потому что у меня предчувствие, что Первый и я встретимся снова. - Его голос приобрел стальную холодность. - И в следующий раз только один из нас уйдет живым.

ВВерх