UKA.ru | в начало библиотеки

Библиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежная | фантастика русская | литература зарубежная | литература русская | новая фантастика русская | разное
Анекдоты на uka.ru

   Боб ШОУ

  ОРБИТСВИЛЬ




 1

Кое-кто склонялся к мысли,  что  всему  виной  совпадение  имен,  ибо
президента звали  Элизабет.  Унаследовав  от  отца  империю  с  миллионным
капиталом,   она   превратила   штаб-квартиру   "Старфлайта"   в   подобие
королевского двора, где господствовали  нравы  под  стать  елизаветинским:
строгая иерархия и устоявшийся  этикет,  родовые  привилегии  и  дворцовые
интриги. Но из всех феодальных причуд наибольшую досаду Гарамонда вызывало
настойчивое стремление повелительницы беседовать с глазу на глаз с  каждым
капитаном, которому предстоял дальний разведывательный полет.
Опираясь на перила каменной балюстрады, Гарамонд скользил безучастным
взглядом по ярусам зимнего сада, тянущегося на четыре километра до  самого
океана. Старфлайт Хаус скрыл под собой целый холм средней величины.  Когда
Гарамонд, подлетая к Исландии, смотрел  сверху  на  нагромождения  террас,
лоджий  и  павильонов,  Старфлайт-Хаус  всегда  напоминал  ему  гигантский
аляповатый торт.
После двух  часов  праздного  ожидания  за  бледно-зеленым  коктейлем
капитан пытался подавить нарастающее раздражение. С куда большей  радостью
он провел бы это время дома с женой и ребенком.
Гарамонд, один  из  самых  удачливых  капитанов  фликервинг-флота,  и
прежде удостаивался  чести  лицезреть  Элизабет.  С  первого  же  раза  он
проникся к ней стойким  физическим  отвращением.  Брезгливость,  неизменно
возникавшая у него при виде этой богатейшей из женщин, была  сильнее,  чем
возмущение ее беззастенчивым произволом: глава корпорации стояла настолько
выше закона, что зачастую расправлялась  с  людьми  просто  из-за  плохого
настроения. Оставалось  загадкой,  почему  в  эпоху,  когда  косметическая
хирургия  способна  исправить  любое  уродство,  Элизабет  предпочла  свою
отталкивающую внешность. Проявлялся ли в этом мужской склад ее натуры, или
криво торчащие вперед  желтые  зубы  и  свинцово-серая  кожа  должны  были
подчеркивать августейшую исключительность?
Глядя вниз, на радужные струи фонтанов, капитан вспоминал свой первый
визит в Старфлайт-Хаус. В ту пору он готовился к третьему  заданию  и  был
достаточно  молод,  чтобы  чувствовать  себя  неловко  в  парадном  черном
мундире.  Наслушавшись  рассказов  о  неких  особых  отношениях   Элизабет
Линдстром со своими капитанами и еще не зная, как выглядит  Лиз,  Гарамонд
волновался не на шутку и решил призвать на помощь всю свою изворотливость,
дабы уклониться от ее чар. Однако никто из флотских командиров, не  говоря
уже о чиновниках из администрации компании, не предупредил его  о  густом,
одуряющем запахе Элизабет, который способен удушить  человека,  когда  тот
особенно озабочен ясностью своих мыслей и слов. И ни один из консультантов
по правилам дворцового этикета не предостерег его от возможного конфуза  -
непроизвольной реакции новичков на президента. А оторопеть было  от  чего.
Клыки и трупная бледность, тошнотворный запах  и  безобразно  искривленный
позвоночник - все это казалось пустяком в сравнении  с  огромным  раздутым
чревом, свисающим чуть ли не до колен. Тем не менее Гарамонд, вытянув руки
по швам, стоически переносил затянувшийся осмотр своей персоны,  но  когда
его прижатый к бедру кулак утонул в атласной подушке упомянутого чрева, он
закатил глаза и едва не хлопнулся в обморок.
Сейчас, прислонясь к балюстраде и вдыхая  нагнетаемый  климатическими
установками воздух, он уже  не  испытывал  тон  холодной  ярости,  которая
охватила его тогда, ярости на бывалых капитанов, не подготовивших  новичка
к таинству президентской аудиенции. Ведь и сам Гарамонд, когда настал  его
черед, точно так же обходился с другими  юнцами.  Но  подобная  жестокость
оправдывалась вероятными последствиями непрошенного вмешательства. Он  мог
предугадать, что произойдет, если заранее просветить командира-новичка  по
поводу лелеемых им надежд. "Особые отношения"  с  Лиз  Линдстром  означали
всего-навсего тайный обмен взглядами после того, как молодому капитану  во
время предполетного инструктажа  передавался  клочок  бумаги,  на  котором
рукой богатейшей и  могущественнейшей  особы  Вселенной  бывала  начертана
какая-нибудь инфантильная непристойность. Нет  уж,  решил  Гарамонд,  если
придет охота покончить с собой, он изберет более легкий и приятный способ.
- Капитан Гарамонд? Президент передает вам привет.
Обернувшись, капитан узнал  долговязого  вице-президента  Гумбольдта,
спускавшегося к нему по  лестнице.  За  его  руку  держался  золотоволосый
мальчуган лет девяти в жемчужном комбинезоне. Гарамонда  уже  знакомили  с
президентским сыном Харальдом,  поэтому  он  молча  кивнул  парнишке.  Тот
кивнул в ответ, и его  взгляд  быстро  пробежал  по  эмблемам  и  нашивкам
капитанского мундира.
- Сожалею, что вам пришлось так долго ждать, капитан. - Тут Гумбольдт
деликатно кашлянул, выражая максимально допустимую  степень  несогласия  с
точкой зрения Элизабет. - К несчастью, президент будет занята в  ближайшие
два часа и просит вас подождать еще немного.
-  Я  подожду.  -  Гарамонд  пожал  плечами  и  усмехнулся,   скрывая
нетерпение. Задержка была совсем некстати: тахиограммы с  метеостанций  за
орбитой Плутона предсказывали  скорое  ослабление  благоприятного  ионного
течения, пронизывающего Солнечную систему. Он собирался покинуть орбиту и,
поймав этот поток, быстро разогнать корабль  до  субсветовой  скорости.  А
теперь придется изрядно попотеть с  электромагнитными  парусами-ловушками,
процеживая чертову прорву вакуума ради скудного улова ионов для реактора.
- Да уж, придется подождать.
-  Впрочем,  я  готов  отложить  встречу  с  президентом  до   своего
возвращения.


Гумбольдт тонко улыбнулся, оценив  шутку.  Прежде  чем  ответить,  он
искоса взглянул на Харальда и убедился, что мальчик  не  прислушивается  к
разговору взрослых.
- Не стоит. Лиз будет крайне огорчена  и  наверняка  вышлет  вдогонку
перехватчик, чтобы вернуть вас для встречи с глазу на глаз.
Последнее замечание вице-президента намекало на участь  опрометчивого
капитана  Бича,  который  однажды  безвылазно  проторчал  в  штаб-квартире
Старфлайта почти двое суток. На вторую ночь, потеряв терпение,  он  удрал,
не дождавшись  президентского  благословения.  Поговаривали,  будто  парня
вернули на скоростном перехватчике, а  отношения  с  Элизабет  у  бедняги,
видно, и впрямь сложились особые: больше его никто не видел ни  живым,  ни
мертвым. О правдивости этой истории  судить  было  трудно,  ведь  Звездный
флот, занимавшийся откачкой избыточного населения  Земли,  давно  уже  так
разросся, что слухи, гуляющие по кораблям, неизбежно  сдабривались  щедрой
долей вымысла. Так или иначе, Гарамонд считал ее весьма показательной.
- Но, чтобы вам  не  было  скучно,  капитан,  я  привел  Харальда.  -
Гумбольдт погладил золотистые волосы мальчика. -  В  последнее  время  наш
инфант вновь проявляет интерес к фликервинг-флоту. Одолел  всех  вопросами
по теории и практике космических полетов. Лиз желает, чтобы вы пообщались.
Гарамонд с сомнением посмотрел на президентского  отпрыска.  Внимание
Харальда, казалось, поглотила бронзовая группа у края террасы.
- А как у него с математическими способностями?
Вице-президент сухо рассмеялся.
- Никто не ждет от  вас,  что  Харальд  сегодня  же  сдаст  пилотские
экзамены. Достаточно подогреть  его  интерес.  Кстати,  капитан,  найдется
немало адмиралов, которые охотно расстанутся с правой  рукой  за  подобный
знак доверия. А сейчас я должен вас  покинуть.  Пора  возвращаться  в  зал
заседаний.
- Вы оставляете нас без надзора?
- Да. Лиз очень уважает вас, капитан Гарамонд.
- Ладно. Мне и раньше приходилось нянчиться с детьми. - Гарамонд имел
в виду своего  шестилетнего  сына,  который  сегодня  на  прощание  потряс
кулачком вместо того, чтобы помахать рукой. Так он выразил свою  обиду  на
отца, покинувшего дом раньше срока в угоду президентскому капризу.  Четыре
бездарно убитых часа, и это при сегодняшнем-то  прогнозе!  Метеосводка  не
давала ему покоя. Ионный ветер вот-вот спадет до уровня космического фона,
а он, капитан разведфлота, прохлаждается в  этих  райских  кущах,  да  еще
вынужден валять дурака с мальчишкой, который, скорее всего, страдает  теми
же неврозами, что и его бесценная мамаша.
Пытаясь   изобразить   улыбку   в   ответ   на   прощальный    поклон
вице-президента, капитан понял, что не сумел придать ей убедительности.
-  Итак,  Харальд,  ты  хочешь  водить  фликервинги?  -  спросил  он,
поворачиваясь к золотисто-жемчужному мальчику, и получил в ответ холодный,
оценивающий взгляд.
- У нас в Старфлайте все сотрудники со статусом ниже члена правления,
обращаясь ко мне, говорят "Мастер Линдстром".
Гарамонд приподнял брови.
- Пожалуй, я расскажу тебе кое-что о космоплавании, Харальд.  В  этом
деле младший техник подчас важнее всех директоров вместе  взятых.  Уяснил,
Гарри?
"А я-то, выходит, ребенок в еще большей степени, чем он", - изумленно
подумал капитан.
Мальчик вдруг расцвел в улыбке.
- А мне совсем не интересно про космос.
- Но как же...
- Просто я наговорил всякого, чтобы отвязались. Им так  хотелось  это
услышать. Но с вами ведь не надо притворяться?
- Да, со мной тебе нет смысла притворяться, дружище.  Но  чем  же  мы
займемся? У нас целых два часа.
- Можно мне побегать? - с неожиданной пылкостью спросил Харальд.  Эта
забавная  просьба  разом  объединила  маленького  дворцового   узника   со
всемирным мальчишеским братством.
- Просто побегать? - Гарамонд впервые искренне улыбнулся. -  Довольно
скромное желание.
- Мне не позволяют ни бегать, ни лазать по деревьям.  Я,  видите  ли,
могу причинить себе вред. Мать запретила, а все остальные так  ее  боятся,
что шагу ступить не дают. Но вы другое дело, вы ведь командир фликервинга!
- И Харальд посмотрел на него с нескрываемым детским восхищением.
Капитан  запоздало  понял,  что  мальчишка  хитрил  с  первой  минуты
разговора, однако не почувствовал никакой досады.
- Точно. Давай испытаем твою  резвость.  Дуй  вон  до  тех  статуй  и
обратно.
- Ага.
- Что же ты застыл? Вперед!
Гарамонд со  смесью  радости  и  сочувствия  наблюдал,  как  неумело,
вприпрыжку  бежит  Харальд,  смешно  работая  локтями.  Обогнув  бронзовую
скульптуру, наследник вернулся  к  месту  старта.  В  глазах  его  плясали
веселые чертики.
- Еще?
- Давай, носись сколько влезет.
Харальд возобновил марафон, а капитан вернулся к каменной  балюстраде
и задумался, скользя взглядом по верхушкам деревьев.  Солнце  клонилось  к
закату, но воды Атлантики не блестели,  они  казались  пепельно-серыми  от
наползающего тумана. Одинокая чайка сверкнула вдали оперением и  канула  в
море, словно упавшая звезда.
"Мне не хочется улетать, - подумал Гарамонд, - потому и грустно".
Раньше   его   поддерживала   вера,   что   ему,   Вэнсу   Гарамонду,
посчастливится стать одним из первооткрывателей третьего  мира  Галактики.
Но  межзвездные  полеты  продолжались  почти  столетие,   а   человечество
присоединило к  своим  владениям  единственную  новую  планету.  Энтузиазм
нескольких  поколений  астронавтов  был  растрачен  впустую.  И  если   уж
заставляешь себя смириться с невозможностью  ступить  на  новую  обитаемую
твердь, то лучше согласиться с Эйлин  и  приобрести  патент  на  челночные
рейсы. Тогда каждый месяц можно  будет  проводить  некоторое  время  дома.
Перевозки колонистов на Терранову -  занятие  не  особенно  увлекательное,
зато выгодное и безопасное. Ионные ветры на всем маршруте неплохо изучены,
а цепь оборудованных по последнему слову  техники  метеостанций  позволяет
предсказывать погодные изменения и практически исключает попадание, в зону
мертвого штиля.
- Эй, посмотри на меня!
Гарамонд не сразу увидел Харальда. Оказывается, тот махал ему рукой с
плеча бронзовой статуи.  Додумался  же  взгромоздиться  на  это  скользкое
пугало! Учитывая гранитный постамент, высота довольно опасная.
- Спускайся вниз,  Харальд!  -  крикнул  он,  стараясь  не  проявлять
тревоги. Кажется, запросы мальчика растут. Обычная тактика всех малолетних
вымогателей: сначала получил разрешение  порезвиться,  теперь  затеял  эти
альпинистские трюки, а что потом?.. Гарамонду пришло в голову, что  и  сам
он рискует оказаться в щекотливом положении. Да и не просто в  щекотливом.
Стоит президентскому сынку хотя бы потянуть лодыжку, и  с  карьерой  будет

 
в начало наверх
покончено раз и навсегда. - Ничего, я цепкий. Смотрите! - Харальд перекинул ногу перед носом невозмутимого бронзового истукана и ухватился за его руку, воздетую к небесам. - Вижу, что цепкий, но лучше не двигайся, я должен тебя подстраховать. - Капитан направился к скульптуре. Он старался сдерживать шаг, чтобы, глядя на него, мальчик не осознал опасности своего положения. Теперь капитана охватила уже нешуточная тревога. Элизабет Линдстром обладает могуществом, не имеющим прецедентов в земной истории. Ее сыну предстоит унаследовать всю финансовую империю, управлять всеми верфями, владеть всеми кораблями и контролировать все космические сообщения между Землей и единственной пригодной для человека планетой. А он, Вэнс Гарамонд, расслабился и повел себя, как последний дурак. Теперь ему наверняка не миновать гнева одного из Линдстромов. Кто он для них? Ничтожный капитанишка фликервинга. - Я полезу дальше! - Нет! - Гарамонд, уже не таясь, побежал со всех ног. - Прошу тебя, не надо! Враждебно уплотнившийся воздух стал вязким, как кисель, он пружинил и толкал его назад. Харальд заливисто рассмеялся и стал карабкаться по вертикальной металлической колонне - руке статуи. Внезапно он заскользил, не удержался и начал заваливаться назад. На долю секунды зацепился ногой за бронзовый воротник и опрокинулся вниз головой. Происходящее разворачивалось перед глазами Гарамонда, будто плавное расцветание спиральной галактики в замедленном кино. Вот он увидел первый роковой миллиметр просвета между ступней мальчика и монументальной фигурой, еще на миг Харальд словно завис в воздухе, а потом, набирая скорость, неумолимо устремился вниз. Голова его врезалась в основание статуи, и негромкий треск, сопровождаемый металлическим гулом, взорвался в мозгу капитана. Гарамонд рухнул на колени рядом с глупым бедным инфантом и после беглого осмотра убедился: мертв. В проломленном черепе Харальда зияла глубокая дыра, осколки костей впились в мозг. - Нет, никакой ты не цепкий, - хрипло прошептал капитан, потрясенно глядя на еще поблескивающее капельками пота лицо. - Ты убил нас обоих. И мою семью. Он встал и поглядел в направлении главного входа, ожидая увидеть толпу слуг и домочадцев, бегущих к месту трагедии. Но на террасе по-прежнему стояла тишина, нарушаемая лишь журчанием фонтанов. Высоко в небе бесшумно чертил инверсионный след невидимый стратосферный авиалайнер. В мозгу капитана затикали часы. Они отсчитывали секунды все громче и громче, пока наконец сила ударов не сравнялась с грохотом молота, но Гарамонд не шевелился, наверное, еще минуту, пока до него дошло, что никто ничего не заметил. Стряхнув оцепенение, он поднял тело Харальда и поразился его легкости. Раздвинутые ветви кустарника зашуршали и укрыли мертвого ребенка под своей сенью. Капитан Гарамонд повернулся спиной к Старфлайт-Хаусу и, не оглядываясь, побежал вниз по ступеням эскалатора. 2 При удачном стечении обстоятельств у него было в запасе около ста минут. Надеяться на это позволяла королевская точность Элизабет, никогда не заставлявшей подданных ждать ни секундой меньше означенного срока, в данном случае двух дополнительных часов. Правда, с оговоркой: если она собиралась оставить сына вдвоем с капитаном на все это время. Сто минут дают ему шанс, решил Гарамонд. Но если любой из дюжины лакеев спохватится чуть раньше и выйдет забрать Харальда... Если любой из тысячи посетителей штаб-квартиры заметит кровавое пятно... Если... Все эти "если" вертелись в голове, словно шары в барабане смертельной лотереи, пока последний эскалатор не достиг главного вестибюля и Гарамонд зашагал к выходу на пандус, откуда служебная машина должна была доставить капитана на челночный терминал Северного космодрома. Если не думать об опасности, связанной с бортовой рацией в кабине водителя (опять "если"!), то служебный транспорт - самый надежный способ быстро добраться до своего корабля. Огромный льдисто-зеленый зал заполняли служащие, закончившие дневную смену в многочисленных административных зданиях. Они выглядели довольными и счастливыми, радовались, вероятно, что успеют захватить немного щедрого солнца уходящего дня. Гарамонд, внутренне браня и проклиная их, пробирался сквозь встречные людские потоки и круговороты, стараясь двигаться быстро, но в то же время не привлекать к себе внимания. "Я человек конченый, почти мертвец, - думал он с непонятным безразличием. - Что бы я ни сделал в ближайшие два часа, как бы мне ни повезло, все равно я - покойник. Моя жена и сын тоже умрут. Даже если поток ионов сохранит интенсивность и наполнит паруса, все мы скоро превратимся в покойников, потому что бежать некуда и затаиться негде. Всего одна планета, не считая Земли, и корабли Элизабет будут крейсировать на подлете..." Чей-то удивленный взгляд задержался на его лице, и Гарамонд осознал, что бормочет вслух. Он растянул губы в бодрой улыбке, восстанавливая привычный образ бравого капитана фликервинга, и любопытный, сочтя, что ошибся в источнике странного бормотания, заторопился дальше. Оставшееся расстояние Гарамонд преодолел, закусив губу. Машина стояла в одной из секций служебной стоянки, и остроглазый водитель средних лет, издали завидев капитана, подогнал свой экипаж к подъезду в тот момент, когда Вэнс достиг кромки тротуара. - Спасибо, - ответив на приветствие, сказал капитан, благодарный за небольшой выигрыш во времени. - Я решил, что вы должны очень спешить, сэр. - Глаза шофера сочувственно разглядывали его в зеркале заднего обзора. - Вот как? - Гарамонд с трудом подавил страх и уставился в багровую угреватую шею водителя. Судя по дружелюбию этого человека, вряд ли кто-то собирается с его помощью арестовать капитана. - Почему вы так решили? - Очень просто, сэр. Сегодня все командиры "Старфлайта" торопятся на космодром. Говорят, плохая сводка. Гарамонд кивнул и постарался принять как можно более непринужденную позу. Магнитный двигатель приглушенно взвыл, и машина рванулась с места. - Полагаю, мы еще успеем захватить отлив, - ровно проговорил капитан. - Во всяком случае, я на это надеюсь, ведь мое семейство собиралось посмотреть на сегодняшний старт. Узкое лицо водителя выразило недоумение. - А я думал, мы сейчас прямо на... - Сделаем маленький крюк, заедем за моими. Адрес помните? - Да, сэр. - Прекрасно. Поедем как можно быстрее. - И Гарамонд небрежным жестом отключил звуковую связь с кабиной. Крепко зажав аппарат коленями, он набрал домашний код и с облегчением увидел засветившийся экран, означавший принятый вызов. Ведь Эйлин и Криса вполне могло не оказаться дома. Сынишка так расстроился (Гарамонд опять вспомнил, как тот грозил ему кулачком), что Эйлин могла увести его куда-нибудь на остаток дня в надежде отвлечь и успокоить. Если бы это произошло... - Вэнс?! - Изображение Эйлин появилось на миниатюрном экране. - Я была уверена, что твой корабль давно улетел. Откуда ты? - Из машины. Подъеду минут через десять. - Ты возвращаешься? Но... - Эйлин, кое-что изменилось... В общем, я хочу свозить вас с Крисом на космодром. Он с тобой? - Рядом, во дворике. Но, Вэнс, ты ведь никогда не позволял нам смотреть на твой взлет. - Конечно... - Гарамонд замялся и решил, что лучше пока держать Эйлин в неведении. - Я изменил мнение на этот счет. Пока я еду, приготовь Криса к поездке. Эйлин недоуменно пожала плечами. - Думаешь, ему от этого станет легче? Тебя уже часа три не было дома, он только начал чуть-чуть отходить, а ты собираешься начать все сначала? - Говорю же, Эйлин, произошли некоторые изменения в программе. "Сколько комнатных собачонок крутится сегодня вокруг президентской свиты? - спрашивал себя Гарамонд. - Пять? Или шесть? И на каком расстоянии собака способна учуять труп? Кажется, эти любимые игрушки Лиз - наиболее серьезная угроза". - Я объясню тебе все позже. А сейчас, пожалуйста, приготовь Криса. Эйлин покачала головой. - Нет, Вэнс. Сожалею, но не могу... - Эйлин! - Гарамонд намеренно позволил прорваться панической интонации, рассчитывая, что жена поймет: нормальный мир, в котором она существовала, вот-вот рухнет. - Я не могу сейчас вдаваться в подробности, но через несколько минут вы с Крисом должны ждать меня, готовые к поездке на космодром. Пожалуйста, не спорь, а просто выполни мою просьбу! Гарамонд отключил связь и откинулся на спинку сиденья, гадая, не сказал ли лишнего. Связисты вечно суют свой нос в чужие дела и вполне способны вести перехват на общей частоте. Автомобиль мчался на запад по главной магистрали. Иногда водитель, заметив просвет в транспортном потоке, резко увеличивал скорость, и капитана начинало бросать из стороны в сторону. По пути в Старфлайт-Хаус шофер управлял машиной с большим мастерством: видимо, сейчас что-то его отвлекает. Гарамонд включил переговорное устройство. - ...к его дому, - сообщал кому-то водитель. - На Северном космодроме будем приблизительно через двадцать минут. Гарамонд кашлянул. - Что вы делаете? - Докладываю, сэр. - Зачем? - Такова инструкция. Все водители служебного транспорта обязаны информировать центральную диспетчерскую о своих перемещениях. - А вы о чем сообщили? - То есть как, сэр? - Вы докладывали не только о своих перемещениях. Шофер неловко пожал плечами, и его значок служащего "Старфлайта" с изображением Солнца блеснул отраженным красным лучом. - Я просто упомянул, что по пути на космодром вы решили захватить с собой семейство. - Впредь действуйте строго по инструкции и не болтайте лишнего. - Простите, сэр? - Я капитан Разведывательного корпуса "Старфлайта" и не нуждаюсь в опеке, когда езжу по острову. - Сожалею, но... - Ваше дело следить за дорогой. - Гарамонд с трудом унял бессмысленный гнев. - И поезжайте быстрее. - Есть, сэр. - Водитель сгорбился над рулем, и обветренная кожа нависла складкой над воротником его униформы. Гарамонд закрыл глаза и напряженно замер, нервно поглаживая колени потными ладонями. Чем сейчас заняты придворные Элизабет? Ежедневной рутиной? Заседают ли еще все ее советы, комитеты и трибуналы? Продолжает ли она переходить из зала в зал, самодовольно дергая за ниточки имперской власти, одним лишь своим присутствием заставляя трепетать и колыхаться паутину империи? Или кто-нибудь уже заметил отсутствие Харальда? А может, и самого капитана Гарамонда? Он открыл глаза и мрачно уставился на пробегающие мимо здания торгово-делового центра, протянувшегося от Старфлайт-Хауса на несколько километров. Потом конторы и магазины уступили место первому из принадлежащих компании жилых массивов. Как офицер Разведкорпуса Звездного флота, Гарамонд имел право жить в престижном районе, то есть в непосредственной близости от великолепного президентского дворца. В спокойные минуты на капитанском мостике своего корабля Гарамонд часто размышлял о том, как громада абсолютной власти в определенном смысле искажает структуру общества и даже языка, подобно тому, как огромное светило искривляет окружающее пространство. Обитателям планет, движущихся в поле его тяготения, может казаться, будто они летят по прямой, хотя на самом деле это - движение по орбите. Сейчас елизаветинская физика социальной гравитации устраивала Гарамонда, поскольку его дом находился на полпути между штаб-квартирой и Северным космодромом: подбирая своих, он потеряет минимум времени. Едва машина остановилась у многоквартирной пирамиды, капитан распахнул дверцу и бросился к лифту. Выйдя на третьем этаже, он подбежал к
в начало наверх
двери и ворвался в квартиру. Его обступили знакомые предметы домашней обстановки, и Гарамонд вдруг ясно понял: все, привычная жизнь кончена. На мгновение он ощутил себя призраком среди декораций, изображающих его прежнее жилище. Из спальни появилась Эйлин, одетая, как обычно, в яркие облегающие шелка. На загорелом лице и в глазах читалась тревога. - Что случилось, Вэнс? - Объясню позже. - Он обнял ее и на мгновение прижал к себе. - Где Крис? - Я здесь, папочка! - Сын выбежал из комнаты и вскарабкался на Гарамонда, цепляясь за него всеми четырьмя конечностями, словно маленький зверек. - Ты вернулся! Гарамонд поднял его и, подражая ракете-носителю, подбросил высоко в воздух. - Поедем со мной на космодром. - Он передал Криса жене. Второй раз за последний час он держал на руках легкое детское тельце. - Нас ждет машина. Спускайтесь, я догоню. - Ты так и не ответил, зачем все это? - Потом. Позже! - Гарамонд решил: если их остановят раньше, чем космический челнок оторвется от Земли и Эйлин поклянется, что ничего не знала, то у нее с Крисом останется хоть какой-то шанс. Он подтолкнул ее к выходу, а сам повернулся к люминесцентному экрану и сдвинул его в сторону, открыв нишу, заполненную свертками, коробками и всякими вещами. Гарамонд достал из одной коробки свой старый длинноствольный пистолет, оставшийся с курсантских времен. Ему понадобилось всего несколько секунд, чтобы зарядить обойму, вставить ее в массивную рукоятку и повесить кобуру под мышку. На левом боку китель топорщился, но времени на переодевание не было. Гарамонд сунул руку в открытую шкатулку, схватил, не глядя, какое-то украшение и заторопился к лифту. Эйлин ждала его, одной рукой придерживая створки, а другой пытаясь управиться с Крисом. - Поехали, - весело сказал капитан, мысленно заглушая бешеное тиканье часов в голове, и нажал на кнопку. На первом этаже Крис стрелой помчался вперед через длинный холл, выскочил на улицу и плюхнулся в машину. К счастью, прохожих было немного и совсем не оказалось соседей. Водитель хмуро отдал честь Эйлин и придержал перед ней дверцу. Когда машина, тронулась, Гарамонд вымученно улыбнулся. Эйлин нетерпеливо тряхнула темноволосой головкой. - Ну, теперь-то ты скажешь, в чем дело? - Вы просто едете проводить меня и посмотреть на старт корабля. - Он взглянул на сына. Тот уже вскарабкался с ногами на сиденье и пожирал глазами убегающую назад дорогу. - Вот и Крис давно об этом мечтал. - Ты же сказал, что дело очень важное! - Что для меня может быть важнее, чем провести лишних полчаса с тобой и Крисом? Эйлин казалась сбитой с толку. - А что ты искал в квартире? - Да так, ничего особенного. - Гарамонд незаметно шевельнул левым плечом, проверяя не слишком ли бросается в глаза выпирающая кобура. - Но я вижу, ты что-то взял. Эйлин наклонилась, схватила его за руку и разжала пальцы. На ладони блеснула золотая улитка с рубиновыми глазами, которую Гарамонд подарил жене во время медового месяца. Только сейчас он осознал, что схватил именно эту маленькую драгоценность, поскольку она служила чем-то вроде домашнего талисмана, охранявшего их маленький мирок. У Эйлин расширились зрачки, и она отвернулась. Гарамонд не стал размышлять, многое ли подсказала ей интуиция, сейчас его больше занимал отпущенный ему срок. В это время Карлос Пеннарио, младший лакей из штата домашней прислуги "Старфлайта", неуверенно шел по искусно воссозданному на одной из террас парку эпохи итальянского Возрождения. Пеннарио выгуливал на поводках двух любимых президентских спаниелей. Его одолевали сомнения, вызванные, с одной стороны, необычным поведением собак, а с другой - боязнью потерять место. Оба пса, возбужденно тянули его куда-то вверх. Но там, на верхних террасах, находился уровень директоров компании и президента. Наблюдательный по природе, Пеннарио никогда раньше не замечал за спаниелями такой прыти: они явно унюхали что-то необычное. Карлоса так и подмывало спустить их с поводков, однако служащему четвертого класса не подобало заходить на "руководящий уровень". В обычных обстоятельствах это соображение не удержало бы Пеннарио, но недавно он получил от своего шефа, гномоподобного шотландца по имени Артур Кемп, грандиозный нагоняй и предупреждение об увольнении за какую-то провинность. Вглядываясь в сторону бронзовых фигур, куда были повернуты собачьи носы, Пеннарио еле удерживал нетерпеливо поскуливающих псов. Статуи отливали красным золотом. Несколько минут назад недалеко от них стоял, облокотясь на перила, высокий, суровый с виду человек в черном капитанском мундире. Но угрюмый капитан, вероятно, куда-то ушел. Спаниели продолжали бесноваться и рвались наверх. Скорее всего, не Бог весть какое диво разожгло псиное любопытство, однако Пеннарио представился случай немного, хотя и рискованно, развлечься. Работа всегда вызывала у него неодолимую скуку. Он еще немного поколебался, пристально рассматривая склон, никого не увидел и наконец позволил спаниелям увлечь себя вверх по широкой пологой лестнице. Собаки в нетерпении царапали когтями гладкий камень. С верхней ступеньки они прямиком махнули к статуям, обогнули постамент и с подвыванием скрылись в кустарнике. Пеннарио раздвинул рукой темно-зеленую листву, наклонился и вгляделся в пещерный сумрак. Гарамонд подсчитал, что ему нужно еще минут тридцать. Если тело Харальда не обнаружат в ближайшие полчаса, они успеют до объявления тревоги покинуть атмосферу Земли на одном из челноков Разведкорпуса "Старфлайта". Это не гарантирует безопасности, но на полярной орбите капитана ожидает "Биссендорф", его личная территория, где законы Элизабет действуют не в полной мере. Она, разумеется, в конце концов доберется до корабля и уничтожит врага, но для этого ей придется попотеть. Космос - не Земля, где по первому слову президента в травлю включатся тысячи человек. - Я хочу в туалет, - сообщил вдруг Крис и обиженно хлопнул ладошкой по не вовремя заявившему о себе животу. - Потерпи, скоро приедем на космодром. - Эйлин посадила сына к себе на колени и обняла смуглыми руками, покрытыми золотистым пушком. Гарамонд смотрел на жену с ребенком и никак не мог отделаться от чувства нереальности происходящего. Вот они сидят, одетые по-домашнему, совсем без вещей, не ведая даже, зачем их увезли из привычной обстановки. Через несколько минут они навсегда покинут не только свой дом и уютный дворик, а саму Землю, с ее солнечным светом, зеленью лесов и ринутся в смертельно опасное межзвездное пространство. Гарамонду стало трудно дышать, словно давление в салоне резко упало. Нужно точно распланировать свои действия на ближайшие полчаса, ведь решался вопрос жизни и смерти. Но капитан не мог сосредоточиться, мысли разбегались, он вновь и вновь вспоминал ужасающие фрагменты одной и той же картины. Вот силуэт Харальда и равнодушного бронзового истукана разделяют первые роковые миллиметры, вот светлая полоска неумолимо расширяется... А тельце оказалось поразительно легким. Как в нем, таком невесомом, удерживалась жизнь? Невесомое, но настолько непрочное, что падение всего с трехчетырехметровой высоты... - Пап, смотри, твой космодром! - Крис подпрыгнул в объятиях матери. - А мы пойдем к тебе на челнок? - Попробую вас провести. Гарамонд не отрывал глаз от мелькающих прутьев ограды, надеясь не пропустить признаков повышенной суеты на космодроме. Карлос Пеннарио отпустил ветку. Впервые с детских лет он осенил себя крестным знамением и, волоча упирающихся собак, попятился. Карлос огляделся по сторонам в поисках подмоги, но вокруг никого не было. Пеннарио раскрыл рот и приготовился закричать, давая выход ужасу, однако сонный воздух так и не огласился испуганным воплем. У Пеннарио появились некие соображения. Сам Карлос всего несколько раз, да и то издали, видел всесильную Элизабет, зато наслышан был о ней достаточно. В общей спальне младшей обслуги шепотом рассказывали, что лучше лишиться годового жалованья, чем, к примеру, сообщить властительнице о ее любимом спаниеле, подавившемся куриной костью. А Карлос едва добровольно не взял на себя роль горевестника. Он представил себе, что сделает Элизабет с человеком, обнаружившим труп ее сына, до того как к ней вернется хотя бы намек на самообладание, подобающее ее рангу... Нет уж, это дело его начальника, Артура Кемпа. Если на то пошло, Пеннарио не имел права подыматься на злополучную террасу. А с точки зрения людей вроде Кемпа одно нарушение провоцирует другое. Чего доброго Карлоса запросто обвинят в смерти мальчишки, ведь мозги у всех царедворцев работают одинаково. Кемп решит, что Пеннарио достаточно пожил на белом свете, пора и честь знать. Да он в чем угодно поклянется, лишь бы отвести подозрение в дружбе с виновным. А фараоны умеют развязывать языки. Сознание смертельной опасности придало ему сил. Он решительно подхватил псов на руки и бросился вниз по лестнице. Несмотря на испуг, Карлос не позволил себе поддаться панике и проявил качества, благодаря которым избежал голодной смерти в Мексике, вырвался из нищеты и добился теплого местечка в одном из немногих регионов Земли, где еще оставалось вдоволь кислорода. Пеннарио припомнил расписание ежедневных инспекционных обходов Кемпом территории Старфлайт-Хауса. В это время раздражительный коротышка-шотландец обычно совершал последнюю проверку террасы и проходил мимо кустов, где сейчас лежал мертвый. Харальд. Насколько бы все упростилось, если бы его нашел именно старший надзиратель за прислугой. Пеннарио добежал до последнего уровня, откуда мог еще различить статуи и кустарник на верхней террасе. Спрятавшись в увитой плющом беседке, он опустил собак на землю и для виду начал возиться с серебряными ошейниками. Встревоженные животные рвались на свободу, но Пеннарио был тверд. Он не сомневался, что, освободившись от поводков, спаниели помчатся куда надо, важно было только подгадать собачий рывок к появлению Кемпа, чтобы они снова сделали свое страшное открытие у него на глазах. Пеннарио взглянул на часы. - Ну, песики, потерпите еще немного, - прошептал он. Космодром, против опасений Гарамонда, выглядел даже более спокойным, чем обычно. Под косыми лучами заходящего солнца бетонное поле стало похоже на пустыню, а причудливые облака, скопившиеся у самого горизонта, напоминали сказочное войско со сверкающими шлемами и щитами. Над небесной ратью, словно развернутые вымпелы, вытянулось несколько густо-розовых полос. Машина замедлила ход. Гарамонд, из-под руки посмотрел в сторону предписанной взлетной полосы. Вон и челнок. Люк открыт, широкий трап на месте. Капитану захотелось схватить в охапку Эйлин, Криса, броситься к кораблю и взмыть в небо. Однако перед полетом требовалось выполнить известные формальности. Пренебречь ими - значит вызвать подозрения. "Биссендорф" получит соответствующую радиограмму, а это совершенно ни к чему. Гарамонд отбросил со лба густую прядь волос и улыбнулся, желая успокоить Эйлин и шофера. - Сейчас я сбегаю, подпишу кое-какие бумажки, а потом отправимся на экскурсию по челноку, - небрежно бросил он, вылезая из машины. - Разве мы с Крисом не пойдем на смотровую площадку? - спросила Эйлин. - А что там интересного? Правда, Крис? - Гарамонд взял сына и поставил на нижнюю ступеньку лестницы, ведущей в штаб Разведкорпуса. - Какой прок от папки-капитана, если нельзя пользоваться кое-какими привилегиями? Ты ведь давно просил показать тебе орбитальный катер, верно? Крис кивнул, но как-то сдержанно, будто ему передалась материнская тревога. - Ну, вот, теперь ты увидишь, как там здорово. - Гарамонд подал Эйлин руку и помог ей выйти. - Все. Теперь мы сами справимся, - сказал он, обращаясь к водителю, и хлопнул дверцей. Тот быстро оглянулся и молча укатил прочь. Эйлин схватила мужа за руку. - Мы одни, Вэнс, что случилось?
в начало наверх
- Стойте на этой лестнице и никуда не уходите. Я скоро вернусь. Гарамонд взлетел по ступеням, отдал честь охранникам у входа и побежал в Предполетный центр Разведкорпуса. Он замер на миг, словно впервые попал в большую квадратную комнату, увидев ее глазами молодого Вэнса Гарамонда, отправлявшегося в первый самостоятельный полет. Потом хлопнул по длинному столу планшетом с полетным предписанием, разрешением на вылет и штурманскими картами. - Опаздываете, капитан, - прокомментировал появление Гарамонда грузный диспетчер Хершелл. Он всегда обращался к капитанам с ноткой горечи, напоминающей, что Хершелл тоже не всю жизнь протирал здесь штаны. - Знаю! Не мог вырваться от Лиз. - Гарамонд схватил стилограф и принялся подписывать бесчисленные документы, которые подсовывал ему диспетчер. - Вот как? Что, долго не отпускала? - Поэтому все так и вышло. - Сочувствую. Боюсь, вы упустили момент. - О, даже так? - Угу. Посмотрите на карту. - Диспетчер кивнул на огромное стереоизображение Солнечной системы и прилегающего пространства, парившее под потолочным куполом. Желтое сияние солнечного ветра было, как всегда, насыщенным; налетая на дневную сторону Земли, оно отклонялось геомагнитным полем и создавало ударный фронт. Однако данные о солнечном ветре представляли ценность лишь для межпланетников, Гарамонда же интересовал ионный вихрь близ границы Солнечной системы. Капитан поискал глазами большую дугу ударного фронта. Обычно в районе орбиты Урана ослабевший солнечный ветер, сталкиваясь с галактическим магнитным полем, снова уплотнялся и наращивал давление. Гарамонд не сразу обнаружил янтарную полоску - такую блеклую, что она соответствовала, должно быть, лишь одному иону на десять кубических сантиметров. Ему редко доводилось наблюдать столь хилый фронт. Похоже, у светила разыгрался приступ скупости, и оно не желало помогать звездолетам набрать третью космическую скорость для выхода в межзвездное пространство. Капитан посмотрел на беспорядочно разбросанные по всей карте красные, синие и зеленые полосы, отмечавшие галактические потоки быстрых частиц. Эта блуждающая пыль была так же важна для него, как ветер, волны, приливы и отливы - для шкипера, пустившегося в плавание по океану на старинном паруснике. Все космолеты, сошедшие со стапелей "Старфлайта", то есть все, построенные на Земле, захватывали в магнитные ловушки странствующие атомные осколки и сжигали их в корабельных реакторах. Благодаря такому способу корабли, весившие всего десять тысяч тонн, могли проникать в глубокий космос. Однако фликервинги имели существенный недостаток: их эффективность целиком зависела от космической "погоды". Оптимальный режим полета предполагал разгон с постоянным ускорением до середины маршрута, а затем торможение до конечной точки. Но когда Путь пролегал сквозь обедненные ионами области пространства, режим постоянного ускорения выдержать было невозможно. Если такое случалось на первом отрезке, звездолету требовалось больше времени на преодоление всего расстояния, если же на втором, то, лишенный возможности сбросить скорость, корабль проносился мимо цели и иногда удалялся на несколько световых дней, прежде чем его удавалось остановить. Для минимизации этой неопределенности "Старфлайт" запустил в космос множество автоматических метеостанций. Они периодически посылали в сторону Земли узконаправленные пучки тахионов, несущие информацию, которая регулярно загружалась в электронные карты погоды. Гарамонду было достаточно беглого ознакомления с картой, чтобы понять: обстановка для разгона крайне неблагоприятна, даже отвратительна. Львиную долю изображенного объема потоки частиц совсем не пронизывали, а те, что виднелись в остальной части, сносило к югу Галактики. Орбиты Марса достигал всего один пучок приличной плотности, вероятно, массивные осколки ядер попали в ловушку межпланетного магнитного поля сложной конфигурации, да и тот быстро удалялся. - Мне надо выбраться, - мрачно произнес Гарамонд. Хершелл вручил ему традиционный кожаный планшет с полетными документами. - Почему бы вам не отчалить немедленно, капитан? "Биссендорф" готов к старту, а я подпишу остаток этого хлама по доверенности. - Спасибо, - просто ответил Гарамонд, подхватил планшет и бросился к двери. - Не дай улизнуть этому жирному облаку пыли! - напутствовал его диспетчер, некогда тоже бороздивший просторы на фликервинге. - Хорошенько взнуздай его! Гарамонд, испытывая громадное облегчение от того, что может не скрывать спешки и выплеснуть напряжение, помчался по вестибюлю. Командир корабля, бегущий по эскалатору штаба Разведкорпуса вдогонку за портящейся космическом погодой, ни у кого не вызывал недоумения. Жена и сын стояли там, где он их оставил. Эйлин выглядела обеспокоенной и крепко прижимала к себе Криса, обняв его за плечи. - Путь свободен, - объявил Гарамонд и, взяв ее под руку, увлек к тоннелю с бегущей дорожкой. - Пойдем! Эйлин поспешила за ним с покорной готовностью, но ее тревога, судя по всему, нарастала. - Куда мы, Вэнс? - тихо спросила она. Он понял истинный смысл ее слов по особому тону, который всегда появлялся у них в минуты острой потребности в доверии и поддержке и который требовал искреннего ответа. Гарамонд бросил взгляд на сына, увлекшегося плавными метаморфозами бегущей дорожки, пошедшей под уклон и превратившейся в лестницу эскалатора. - Днем, когда я ждал на холме вызова к президенту, меня попросили последить часок-другой за юным Харальдом Линдстремом... - На Гарамонда обрушилась чудовищная нереальность всего, что с ним произошло и о чем пришлось впервые заговорить вслух. Слова застревали в горле. - Продолжай, Вэнс. - Я... оказался никудышным воспитателем... Я не сумел как следует приглядеть за ним. Мальчик упал и разбился... Насмерть. - Ох! - Эйлин поднесла руку ко лбу. - Как же тебя оттуда выпустили? - Никто ничего не заметил. Я спрятал его в какие-то кусты. - Значит, мы спасаемся бегством? - Бежим без оглядки. Эйлин положила руку ему на плечо. - Ты считаешь, Элизабет способна?.. - Не только способна, это первое, что она сделает. Непроизвольно, неизбежно. Она не умеет иначе. - Это какой-то кошмар. - У Эйлин задрожал подбородок. - Но, Вэнс, не можем же мы с Крисом просто улететь вместе с тобой! - Можете и улетите. - Гарамонд обнял ее за талию и с беспокойством почувствовал, как Эйлин повисла на его руке. Он приблизил губы к ее виску. - Мне необходима твоя помощь, чтобы спасти Криса. Один я не справлюсь. А Лиз вполне может выместить злобу на нем. Эйлин с усилием выпрямилась. - Я попробую, Вэнс. Ведь женщины давно летают на Терранову, правда? - Ну вот, уже лучше. - Гарамонд ободряюще улыбнулся, а сам подумал: "Неужели ей неизвестно, что на второй обитаемой планете всем заправляет тот же "Старфлайт"?", но вслух сказал: - Сейчас будет конец тоннеля, Эйлин. Возьми Криса на руки и спокойно поднимись по трапу в катер, будто это школьный автобус. Я пойду сзади и закрою вас на случай, если кто-нибудь смотрит с башни в нашу сторону. - А другие пассажиры? - Там будут только пилоты, а с ними я договорюсь. - Разве им разрешается брать на борт посторонних? - Они не станут возражать, - сунув руку под китель, пообещал Гарамонд. В это время на вершине изрезанного террасами холма уже расстался с жизнью первый невиновный. Предвкушая вечернюю трапезу, старший дворецкий Артур Кемп совершал последний обход, когда мимо него в заросли с громким лаем метнулись два президентских спаниеля. Кемп остановился, оглядываясь в поисках оплошавшего слуги, потом решил полюбопытствовать, что привлекло собачье внимание, и раздвинул листву. Дневной свет уже померк, к тому же Кемпу, выросшему в сравнительно благополучной северной Шотландии, недоставало той инстинктивной боязни насильственной смерти, какая была у Карлоса Пеннарио. Недолго думая, дворецкий вытащил тело из кустов и только тут узнал Харальда. Кемп вздрогнул, остолбенело уставился на черные дорожки запекшейся крови, протянувшиеся из ушей и ноздрей ребенка, но тут же спохватился, включил наручный коммуникатор и поднял тревогу. Спустя две минуты Элизабет Линдстром была на террасе. Она никому не позволила трогать мертвого сына и прямо над маленьким телом учинила придворным первый допрос. Сначала она держала себя в руках, и только многоопытные члены совета директоров поняли особые интонации ее голоса и дрожь толстых пальцев, беспокойно теребящих рубиновый перстень на правой руке. По рангу этим людям полагалось находиться подле президента, однако они начали потихоньку пятиться. Кольцо вокруг Элизабет стало расширяться, пока на середину не выпихнули старшего надзирателя Кемпа. Элизабет вцепилась в него мертвой хваткой. Кемп отвечал на бесчисленные вопросы и даже сохранял подобие самообладания. Но, подтвердив, что капитан Гарамонд исчез, он вдруг осекся, увидев как Элизабет начала медленно вырывать у себя из головы целые пучки волос. Бесконечно долгую минуту Кемп наблюдал это зрелище, потом не выдержал и бросился бежать. Элизабет испепелила его лазерной вспышкой из рубинового перстня, потом с остановившимся взором повернулась к свите, намереваясь, видимо, поджарить и придворных. Однако ее личный лекарь, рискнув собственной жизнью, выстрелил в раздувшуюся сонную артерию повелительницы капсулой с лошадиной дозой успокоительного. Элизабет почти сразу потеряла сознание, но успела произнести: - Приведите ко мне Гарамонда. 3 Гарамонд протиснулся следом за женой в приземистый обрубок челнока и огляделся. Через открытую дверь пассажирского салона виднелись приборные панели и рычаги управления в рубке экипажа. Там, по обе стороны от прохода, сидели пилоты с нашивками и эмблемой "Старфлайта" на рукавах. До слуха капитана донеслись последние команды предполетной проверки систем корабля. Ни один из пилотов не оглянулся. - Садитесь, - шепнул Гарамонд, указывая на сиденья, скрытые от рубки главной переборкой. Он приложил палец к губам и заговорщицки подмигнул Крису, как будто затеял новую игру. Мальчик неуверенно кивнул, Гарамонд повернулся к входному люку, помахал воображаемым провожатым в переходном тоннеле и прошел в рубку. - Можно трогаться, - объявил он веселым тоном. - Есть, сэр. - Черноволосый, с выбритым до синевы подбородком старший пилот оглянулся через плечо. - Только сначала миссис Гарамонд и ваш сын должны покинуть борт. Капитан обвел взглядом приборную доску и заметил маленький телеэкран с изображением пассажирского салона и крохотными четкими фигурками. "Интересно, - подумал Гарамонд, - давно ли этот тип наблюдает за ними и к каким выводам пришел?" - Мои жена и сын отправятся на рейд вместе со мной, - заявил он. - Сожалею, сэр, но их нет в моем списке. - Они летят по особому распоряжению президента. Я получил его только что. Офицер упрямо выпятил нижнюю челюсть: - Мне нужно получить подтверждение. Я свяжусь с диспетчером. Гарамонд выхватил пистолет и повертел у него перед носом. - Уверяю вас, все в полном порядке! А теперь стартуйте, как обычно, и побыстрее переправьте нас на мой корабль. - Он повел стволом, указывая на взлетно-посадочную полосу. - Предупреждаю: я знаком с управлением и при необходимости смогу сам поднять этого клопа. Поэтому не советую хитрить, иначе мне придется вас застрелить. Старший пилот пожал плечами. - Кому охота становиться мишенью? - согласился второй пилот. - Но неужели вы рассчитываете уйти от погони, капитан? - Рассчитываю, если выберусь с Земли. Ну, вперед! Гарамонд остался за пилотскими креслами. С приглушенным щелчком автоматически захлопнулась дверь салона, орбитальный катер пошел на рулежку, а потом на разгон. Прислушиваясь к переговорам пилотов с диспетчерской башней Северного космодрома, капитан следил за экраном компьютера, куда выводились параметры предстоящего полета. "Биссендорф"
в начало наверх
дрейфовал на орбите в Первой полярной зоне среди множества космолетов Звездного флота, состоящего, главным образом, из транспортных судов с редкими вкраплениями исследовательских кораблей. Зона опоясывала Землю от полюса к полюсу на высоте более ста километров. Прибывающие корабли пристраивались на орбитальную "стоянку" в одном из тридцатиуровневых секторов, закрепленных за двенадцатью космическими станциями. Конкретное местоположение выбиралось в зависимости от сложности технического обслуживания. "Биссендорф" нуждался в основательном ремонте и три месяца проболтался возле восьмой станции, которая, как показывал компьютер, должна была в эту минуту проходить над Алеутскими островами. Если челнок разовьет максимальную скорость, то встреча произойдет приблизительно через одиннадцать минут. - Насколько я понял, вы намерены перехватить "Биссендорф"? - спросил старший пилот, когда тяга ракетных двигателей челнока достигла нормы и в носовом иллюминаторе, словно трассирующие пули, замелькали белые маркеры взлетно-посадочной полосы. - Вы верно поняли. - Вашим придется тяжко, - заметил пилот, и в его словах прозвучал невысказанный вопрос. - "Тяжко" - это мягко сказано... - Гарамонд умолк. Им же лучше, если он не станет посвящать их в суть дела: верные псы Элизабет могут взяться и за пилотов. - В бардачке около вас есть металлизирующая аэрозоль, - предложил второй пилот. - Спасибо, - взяв баллончик, Гарамонд прошел в салон к Эйлин. - Сбрызни этой жидкостью свое платье и костюм Криса. - Зачем? - Эйлин старалась выглядеть беспечной, но ее голос вибрировал от напряжения. - Одежде пропитка не повредит, но заставит ее реагировать на демпфирующее поле. Ты не сможешь делать резких движений, зато платье превратится в сеть безопасности на случай внезапных толчков и перегрузок. А на орбите ты быстрее привыкнешь к невесомости - ограничивающее поле не даст тебе кувыркаться при каждом неловком шаге. Гарамонд совсем забыл, что Эйлин практически ничего не знала ни о воздушных, ни о космических полетах. Она ни разу не летала даже на обыкновенном реактивном самолете. Золотой век воздушного туризма канул в прошлое: теперь, если человеку повезло родиться в мало-мальски пригодном для жизни уголке планеты, он стремился к оседлости. - Может, сначала ты? - предложила она. - Мне это ни к чему. Все обмундирование для работы в космосе металлизируют при изготовлении. - Гарамонд ободряюще улыбнулся. "Пилот и не догадывается, насколько он прав: Крису и Эйлин придется ох как несладко", - подумал он. Челнок оторвался от земли, и капитан вернулся в рубку. Шасси втянулись, корпус приобрел аэродинамическую обтекаемость, и челнок взмыл в небо на розовом пламени рекомбинированных ионов. Ускорение прижало Гарамонда к переборке. За спиной громко заревел Крис. - Держись, сынок, это не Страшно! Скоро все кончится... - Северный космодром вызывает борт "Сахара Танго 4299", - ожил динамик. - Говорит коммодор флота Киган. Прием. - Не отвечайте, - приказал капитан. Тиканье внутреннего секундомера резко оборвалось. - Это же сам Киган! Не иначе, вы впутались во что-то серьезное, капитан. - Достаточно серьезное. - Гарамонд быстро соображал, пока хриплый голос повторял позывные. - Сбейте настройку и свяжитесь с моим старпомом Нейпиром. - Он назвал пилоту частоту прямой связи с мостиком "Биссендорфа", минуя радиорубку. - Но... - Никаких "но"! - Гарамонд поднял многократно потяжелевший пистолет. - У этого ветерана, знаете ли, от дряхлости ослаб спусковой крючок, а на мой палец давит перегрузка в несколько "же". - Ладно, вызываю "Биссендорф". - Пилот покрутил верньер на подлокотнике своего кресла и спустя несколько секунд вышел на связь. - Старший помощник Нейпир. Узнав осторожность, с которой Нейпир всегда отзывался, не зная, кому понадобился, Гарамонд облегченно вздохнул. - Клифф, это я. Крайне срочное дело. Тебе передавали что-нибудь из "Старфлайта"? - Хм... Нет. А должны? - Теперь это неважно. Слушай чрезвычайный приказ и прошу тебя сразу выполнить его, все вопросы потом. - Хорошо, Вэнс. - Голос старпома звучал озадаченно и только. - Я на катере, через несколько минут увидимся. Но ты, не дожидаясь меня, должен немедленно - слышишь, немедленно! - вырубить главный переключатель внешней связи. Последовало короткое молчание. Видимо, Нейпир размышлял об уставе "Старфлайта", согласно которому подчиненный не обязан следовать незаконному приказу. Потом динамик заглох. Гарамонд знал, что Нейпир тоже вспомнил дальние походы на "Биссендорфе", оставленные за кормой световые годы космических дорог, чужие солнца и мертвые планеты. Вспомнил, наверное, общую несбыточную мечту стать первооткрывателями новых миров, вспомнил бутылки горькой, совместно приконченные на орбитах вокруг затерянных в глубинах Вселенной светил, чтобы хоть временно расслабиться и залить тоску перед следующим безнадежным рывком. Космический корабль - это еле заметный островок жизни в мертвой ледяной бездне. На него не распространяется абсолютная власть Элизабет. Лишь благодаря этой относительной независимости у Гарамонда оставалась крохотная надежда на спасение. Правда, пока корабль стоит на орбитальном рейде, его офицеры обязаны подчиняться любому приказу командования Звездного флота и руководства "Старфлайта", но капитану удалось блокировать каналы связи... Мысли Гарамонда оборвал зуммер компьютера. - Капитан, у нас сложная траектория, придется корректировать скорость, - сообщил второй пилот. - Может, имеет смысл предупредить вашу супругу? Гарамонд благодарно взглянул на него и медленно пошел в салон. Небо на обзорном экране превратилось из густо-синего в черное, значит, челнок миновал плотные слои атмосферы. Когда корабль, набирая первую космическую скорость, вылетает на орбиту, бортовой компьютер, чтобы сгладить погрешности и случайные отклонения от расчетного курса, подвергает экипаж максимально допустимым перегрузкам. Но они рассчитаны на сильных мужчин. Капитан добрался до Эйлин и Криса. - Приготовьтесь, сейчас начнется нечто вроде американских горок, - сказал он. - Вас начнет тошнить. Не пытайтесь сохранять равновесие или как-то бороться, просто отдайтесь на волю корабля, и поле-ограничитель само удержит вас на месте. Оба закивали головами, со страхом глядя на него. Гарамонд почувствовал груз ответственности и вины. Едва он договорил, как серия поворотов словно искривила пространство. Капитана сначала бросило влево, потом, отрывая от пола, вверх и, наконец, прижало спиной к переборке. Демпфирующее поле позволило ему удержаться, а вот Крис и Эйлин едва не вылетели из кресел. Их стоны подтвердили, что ощущения они испытывают не из приятных. - Держитесь, болтанка не продлится долго! - крикнул Гарамонд. Во мраке перед челноком засияли звезды. Среди хаотично разбросанных точек выделялась-полоса более крупных и ярких световых пятен неправильной формы. Это сверкал бриллиантовый браслет Первой полярной. Прямо по курсу желтовато вспыхивала станция восьмого сектора. Разная освещенность искусственных объектов и фона удаленных солнц придавали картине трехмерную глубину и позволяли чувствовать грандиозные масштабы, что редко удавалось в дальнем космосе. Вернувшись в кабину, Гарамонд остался в узком проходе между переборкой и спинками пилотских кресел. Челнок приблизился к веренице космических кораблей и произвел серию коррекций курса и скорости. Командование, скорее всего, уже отказалось от попыток связаться с "Биссендорфом" и принимает другие меры. - Вижу ваш корабль, - произнес старший пилот, и его злорадная интонация заставила Гарамонда насторожиться. - Похоже, вы слегка опоздали, капитан. К нему уже швартуются другие. Вон они, смотрите, дрейфуют в самую середку. Гарамонду, потерявшему ориентацию в мельтешении огней Первой полярной зоны, потребовалось несколько секунд, чтобы отыскать "Биссендорф". К пересадочному узлу большого корабля приближалась серебристая пулька чужого челнока. Лоб капитана покрылся холодной испариной. Это невозможно! Никто не успел бы опередить их, стартуя с Земли. Значит, командование перенацелило один из челноков, уже находящихся на орбите, и теперь собирается блокировать единственный свободный стыковочный узел "Биссендорфа". - Ну-с, каковы будут дальнейшие распоряжения, капитан? - ехидно полюбопытствовал старший пилот. - Не желаете ли пригрозить пушкой вон тем парням? - Они идут, - медленно ответил Гарамонд, - на штатную стыковку, с отключенными двигателями. Мы проскочим у них под носом. - Слишком поздно. Гарамонд ткнул стволом в шею офицера. - А ты попробуй, дружище! - Вы спятили... Ладно, это даже интересно. Он впился глазами в растущий силуэт "Биссендорфа", покрутил ручку настройки, совмещая перекрестье окуляра с красным шлюзом переходной палубы, уже частично заслоненным вторым челноком. Тем временем тормозные дюзы начали плеваться огнем, скорость резко снизилась. - Говорю вам, чересчур поздно. - Плевать на компьютер! - рявкнул Гарамонд. - Вырубай тормозные! - Вам что, жить надоело? - А вам? - Капитан приставил пистолет к его спине и заставил отключить автопилот. Изображения шлюза и челнока стремительно заслоняли экран переднего обзора. Офицер непроизвольно вобрал голову в плечи. - Господи, сейчас врежемся! - Знаю, - спокойно произнес Гарамонд. - И после этого у вас останется две секунды на то, чтобы снова нацелиться на стыковочный узел. Покажите же ваше мастерство. Чужой челнок впереди и выше разбух до угрожающих размеров, и наконец в верхней части экрана остались лишь главные сопла его двигателя: Раздался оглушительный лязг и скрежет металла. Чужой катер исчез с экрана, а ворота шлюза пересадочной палубы дернулись и сместились в сторону. Дальнейшие события Гарамонд воспринимал в замедленном темпе. Ему хватило времени отметить каждое действие пилотов. Сначала они ударили аварийной реактивной струей, и нос суденышка выровнялся. Потом корпус завибрировал от мощного выброса тормозных дюз, Гарамонд успел среагировать и устоял на ногах. Ему хватило времени даже на то, чтобы мысленно поблагодарить пилота, оказавшегося настоящим асом. Потом челнок со скоростью, пятикратно превышающей безопасную, вонзился в стыковочный узел и, смяв арретир и собственную обшивку, замер. Гарамонда бросило вперед, и только поле, компенсирующее любые резкие движения, спасло его от увечья. Смолкло эхо страшного удара, и сразу с кормы послышался свистящий вой. У капитана заложило уши, значит, воздух из катера устремился в какую-то пробоину, уравновешивая давление с наружным на причальной палубе "Биссендорфа", где все еще царил космический вакуум. Тихо заплакал Крис. Гарамонд, пошатываясь, добрался до салона, опустился перед сыном на колени и начал его утешать. - Что случилось, Вэнс? - Только сейчас Гарамонд заметил, насколько нелепо выглядят в этой обстановке яркие шелка Эйлин. - Всего-навсего нештатное докование. Мы теряем воздух, но сейчас должен закрыться шлюз, нас загерметизируют... - Он прислушался к трели сигнала, зазвучавшего из кабины. - Ну, вот, все уже в порядке, слышишь? Этот звонок оповещает, что давление выровнено. Все позади, можно выходить. - Но мы же падаем! - Нет, мы не падаем, дорогая. Вернее, падаем, но не вниз... Это невесомость. - Гарамонду сейчас было недосуг объяснять жене законы небесной механики. - Посидите здесь с Крисом еще несколько минут, ладно? Он встал, открыл входной люк и оглядел офицеров и техников, сгрудившихся на стальном пирсе перед катером. Среди них выделялась дюжая фигура старпома. Капитан оттолкнулся от порога, и его выбросило, словно из катапульты. Слабое демпфирующее поле корабля слегка искривило траекторию полета, и он приземлился на платформу, где его ботинки надежно примагнитились к полу. Нейпир поддержал его за локоть, а остальные отдали
в начало наверх
честь. - Как дела, Вэнс? Никогда не видел такой жути. Вы прошли на волосок... - Со мной все в порядке. Об остальном позже, Клифф. Свяжись с машинным отделением, пусть немедленно запускают реактор на полную мощность. - Немедленно? - Да. Я хочу захватить язык пыли, отставший от основного фронта. Курс, надеюсь, уже вычислен? - Разумеется. Но как быть с этим катером? - Придется взять с собой. Вместе со всеми, кто на борту. - Ясно. - Нейпир поднес к губам наручный микрофон и приказал механикам: - Полный вперед! Старпом отличался могучим телосложением, его бычья шея распирала воротник, а руки напоминали черпаки парового экскаватора. Однако в глазах светился недюжинный ум. - Кажется, мы отправляемся в последний поиск под флагом "Старфлайта". - Уж я-то наверняка. - Гарамонд убедился, что экипаж их не слышит. - Я увяз, Клифф, по самое горло. А теперь вот и тебя тяну за собой. - Я сам так решил. Иначе бы не вырубил систему связи. Погоня намечается? - Всем Звездным флотом. - Не догонят, - уверенно сказал Нейпир. Палуба под ногами накренилась. "Биссендорф" покинул орбиту и начал разгон. - Оседлаем этот поток и, считай, мы уже возле Урана. Там захватим стабильное течение, только они нас и видели... Припасов хватит на год. - Спасибо, Клифф. - Они обменялись рукопожатием. Этот простой жест успокоил Гарамонда, хотя он понимал, что пройдет время, и кто-то из них первым открыто выскажет известную обоим горькую истину. Да, у них великолепный корабль. Но вся огромная армада Звездного флота, сто лет исследовавшая космос, непреложно доказала: бежать некуда. 4 Решение можно было отложить всего на три дня. В течение этого времени "Биссендорф" будет лететь только к югу Галактики, гонясь за единственным блуждающим ионным пучком, отставшим от погодного фронта. Как только он его перехватит, магнитные поля корабельных реакторов сразу заработают на полную мощность. Корабль, выплевывая реактивные струи, начнет набирать скорость, которая затем достигнет световой и будет расти. Лет сто назад прадедушки звездолетов типа "Биссендорфа" едва не опровергли бедного Эйнштейна. Первые испытательные полеты сначала подтвердили предсказанное увеличение массы движущихся тел, однако растяжения времени не произошло. Не оказалось также никакого непреодолимого барьера скорости света. Физикам пришлось создать новую теорию, основанную, главным образом, на работах канадского математика Артура, где были учтены свежие эмпирические данные. Согласно Артуру, применимость старой физики для массивных тел, окруженных ощутимым гравитационным полем, ограничивалась скоростями порядка двух десятых световой. Выше этой границы движение материальных объектов следовало рассматривать в рамках новой теории относительности. Корабль, преодолевший порог, создавал вокруг себя собственную локальную вселенную, в которой действовали локальные законы. Например, великой универсальной постоянной там оказалась не скорость света, а время. Прежде, отправляясь в полет, капитан радовался ограниченности физики Эйнштейна, согласно которой собственное время космического путешественника должно замедляться относительно времени неподвижного наблюдателя. Гарамонда ничуть не привлекала перспектива через год вернуться к жене, состарившейся на десять лет, и к сыну, обогнавшему по возрасту отца. Но теперь, последний раз стартовав в качестве капитана Звездного флота и взяв с собой семью, он пожалел об ошибочности теории Эйнштейна. Будь она верна, ему стоило бы описать гигантский круг по Галактике и вернуться на Землю, когда Элизабет Линдстром сойдет со сцены. Это устранило бы многие трудности, но артуровская физика наложила запрет на парадокс близнецов, перекрыла лазейку, поэтому предстояло решить: где провести этот год, украденный у судьбы? На выбор Гарамонда повлияли два соображения. Во-первых, капитан не считал себя вправе приговаривать четыреста пятьдесят человек команды к медленной смерти в неизведанной части Галактики. Кораблю необходимо вернуться на Землю, следовательно, область доступного пространства ограничивалась сферой радиуса шестимесячного полета. Значит, даже двигаясь по прямой к заранее выбранной цели, корабль не выйдет за пределы неплохо исследованной области. Вероятность того, что этот отчаянный полет приведет к открытию обитаемого мира, где можно скрыться, была и так ничтожно мала, с поправкой же на фактор расстояния она и вовсе становилась фантазией. Второе соображение касалось самого капитана: он давно хотел слетать в определенное место, но не сумел убедить чиновников в плодотворности своей идеи. - По-моему, лучше всего отправиться в скопление 803, - сказал Клиффорд Нейпир. Развалясь в капитанском кресле, он покачивал в огромной лапище стакан виски с ликером, оценивая его цвет и аромат. Полуприкрытые набрякшими веками, карие глаза старпома ничего не выражали. - Если тебя ждет удача, то лишь там. Времени хватит с избытком. Среднее расстояние между тамошними солнцами - всего половина светового года, и мы успеем обследовать большинство систем. Ты ведь сам знаешь, Вэнс, это очень многообещающее скопление. Недаром начальство рекомендовало разведать его в первую очередь. Гарамонд отпил виски, наслаждаясь теплом и букетом забытого лета. - Верно, смысл в этом есть. Некоторое время друзья сидели молча, прислушиваясь к гулу насосов, нагнетавших охлаждающую смесь в систему сверхпроводящих обмоток. Гул никогда не прекращался и был слышен даже в звукоизолированных апартаментах капитана. - Смысл есть, но идти туда ты не хочешь, правильно? - нарушил молчание Нейпир. - Вот именно. Чересчур много смысла. Штабным крысам не хуже нас известно, что такое восемьсот третье скопление; им достанет ума послать в те края сотню, а то и тысячу кораблей-перехватчиков. - Думаешь, нас засекут? - Вполне возможно, - ответил Гарамонд. - А дальше - дело техники. Ведь доказано, что четверка фликервингов, пристроившихся впереди пятого, может, согласуя свои скорости, управлять им успешнее собственного капитана. Достаточно попросту дозировать плотность потока ионов, пропускаемых к перехваченному кораблю. Нейпир пожал плечами. - Ну, ладно, Вэнс, убедил. Доставай свою карту. - Какую карту? - Ту, на которой отмечена звезда Пенгелли. Ты ведь к ней собрался, признайся? Гарамонд почувствовал досаду на Нейпира, который столь точно угадал его сокровенные мысли. - Ты прав. Видишь ли, мой отец был некогда знаком с Руфусом Пенгелли, - произнес он, словно оправдываясь. - Он говорил, будто не встречал человека, менее способного на мошенничество. В чем-чем, а уж в человеческом характере отец... - Капитан оборвал свою речь, потому что Нейпир громко рассмеялся. - Ты меня агитируешь, Вэнс? Какая разница, куда лететь, раз вероятность найти то, что надо, везде одинаково ничтожна? Досада Гарамонда сменилась облегчением. Подойдя к письменному столу, он выдвинул ящик и вынул четыре большие фотогравюры, изображавшие сероватые поверхности с металлическим отливом и разбросанными по ним темными пятнышками. Расположение пятен наводило на мысль о созвездиях, а их размытость и зернистость фона свидетельствовала о том, что кадры реконструированы с помощью компьютера. Ведь подлинные карты звездного неба, снимки которых хранил Гарамонд, давным-давно уничтожил пожар. "Не простой пожар, - подумал он. - Пожар, отнявший у землян соседей". Люди открыли Саганию в эпоху ранних исследовательских полетов. Планета обращалась вокруг звезды, удаленной от Солнца меньше, чем на сто световых лет. Именитые теоретики на основе статистических расчетов утверждали, будто среднее расстояние между техническими цивилизациями должно быть вчетверо большим. Еще более удивительным казалось совпадение во времени. По геологическим меркам период зарождения и развития разумной жизни на Сагании и на Земле - все равно, что час в жизни человека. И все же этот "час" на одной планете частично перекрыл тот же "час" на другой. Вопреки любым законам вероятности, цивилизации людей и саганцев существовали одновременно и в пределах досягаемости. Родное светило саганцев можно было наблюдать в ночном небе Земли невооруженным глазом. Развитие обеих цивилизаций шло по пути применения машин и достигло уровня овладения ядерной энергией. Оба мира стремились к освоению космоса и планировали постройку звездолетов. Их солнца мерцали в черноте пространства, словно трепещущее пламя свечи в далеком окне. Саганцы неизбежно должны были когда-нибудь встретиться с людьми. Но кто-то ошибся. Случилось это, когда земляне основали первые государства Междуречья. Неважно, по чьей вине - зарвавшихся политиков или недобросовестных ученых - наступила роковая развязка. Неуправляемая ядерная реакция затопила Саганию океаном белого пламени. Планета потеряла атмосферу, и жизнь на ней пресеклась. Понаехавшим семь тысяч лет спустя землянам-археологам удалось выяснить немногое. Существа, достигшие наивысшего расцвета, уничтожили все следы своего обитания на планете. А то, что осталось и было обнаружено с помощью электронного зондирования, относилось к более древней и не столь высокоразвитой культуре. Среди найденных предметов искусственного происхождения попалось несколько фрагментов изображения звездного неба. Довольно точных, хотя некоторые исследователи обратили внимание на один из участков карты, где была отмечена несуществующая звезда. - Это самый ранний фрагмент, - сказал Гарамонд, выкладывая на стол первый снимок, и ткнул пальцем в туманное пятнышко. - А это звезда, которую мы окрестили в честь Пенгелли. Вот вторая карта, датированная более поздним периодом. Как видишь, через пять веков никакой звезды Пенгелли уже нет. Напрашивается вывод, что звезда за этот промежуток каким-то образом исчезла. - Ее могли пропустить по ошибке, - подсказал старпом, поняв, что его капитан хочет вновь перебрать все доводы "за" и "против". - Исключено, поскольку у нас есть еще более поздняя карта того же участка, сделанная тоже спустя несколько столетий, и звезда здесь также отсутствует. Кроме того, ее не видно в современные телескопы. - Что доказывает ее гибель. - Такое объяснение напрашивается в первую очередь. Короткая яркая вспышка, медленное угасание - один из вариантов звездной эволюции. Однако у нас есть снимок четвертой карты, найденной доктором Пенгелли. Здесь, как видишь, наша звезда появилась снова. - Что свидетельствует о более древнем происхождении четвертой карты по сравнению со второй и третьей. - Пенгелли утверждал, будто откопал ее в самом верхнем культурном слое, то есть, она - самая поздняя. - Что наводит на подозрение в недобросовестности доктора. - Нейпир постучал толстым пальцем по глянцевым отпечаткам. - Ученые, Вэнс, тоже люди и во все времена не гнушались фальсификаций. Помнится, я читал, как несколько веков назад разразился грандиозный скандал из-за раскопок на Крите. Археологи зачастую... - Да-да, намеренно устраивают шумиху. Только Пенгелли шумиха не сулила никакой выгоды, ему было незачем лгать. Лично я верю, что эта карта составлена всего за десять лет перед Великим взрывом, уже в саганскую космическую эру. - В голосе Гарамонда крепла убежденность, не поколебленная давно выдвинутыми возражениями. - Но заметь: на последней карте звезда Пенгелли изображена не просто точкой. Она заключена, если приглядеться, в какой-то еле различимый кружок. Нейпир пожал плечами и, наконец, принялся за виски. - Видимо, карта отмечала положение всех, в том числе и погасших, звезд. - Возможно. Звучит довольно правдоподобно. Только я готов поспорить, что саганская космическая техника была гораздо более совершенной, чем принято считать, и что кружком звезда Пенгелли обведена неспроста. Мне кажется, она представляла для саганцев какую-то особую ценность. Например,
в начало наверх
тем, что они открыли возле нее обитаемую планету. - После того, как солнце погасло, планета не могла остаться обитаемой. - Разумеется. Но на ней могли остаться какие-то сооружения, подземные укрытия, да мало ли что еще? Хотя бы другие карты звездного неба. - Внезапно Гарамонд будто услышал себя со стороны и осознал всю шаткость логических построений. Он непроизвольно оглянулся на дверь, за которой спали Эйлин с Крисом. Чуткий, как-всегда, Нейпир не спешил с ответом, и оба астронавта долго пили в молчании. По каюте плавали декоративные объемные фигуры, создаваемые стереоустановкой. Они пересекались, проникали друг в друга и сливались в случайные разноцветные узоры. Изменчивые отражения словно оживили золотую улитку на столе Гарамонда. - Не найдено ни единого саганского звездолета. - Это не означает, что их не было. Мы искали только около сожженной планеты. - Снова наступило молчание. Цветные полупрозрачные призмы, похожие на невесомое желе, продолжали дрейфовать по комнате. Нейпир покончил со своим коктейлем и встал, чтобы наполнить стакан. - Ты уже приводил все эти доводы, пытаясь отстоять свою точку зрения. Почему же Разведывательный корпус не согласился с ними? - Давай говорить начистоту. Неужели ты до сих пор веришь, будто "Старфлайт" заинтересован в открытии обитаемых миров? - Хм... - Он заполучил Терранову и распродает ее клочками по гектару, словно какой-нибудь Лонг-Айленд в незапамятном прошлом. "Старфлайт" - единственный владелец космолетов, а на Земле людям стало уже совсем невмоготу, поэтому многие готовы полжизни вкалывать на корпорацию, лишь бы заработать на билет, и хоть вторую половину провести сносно, возделывая собственный участок. Такое положение дел устраивает "Старфлайт" по всем статьям, и новые планеты для него нежелательны. Потому-то, Клифф, в Разведкорпусе так мало исследовательских судов. - Однако... - Погоди, я не договорил. Эта система действует тоньше, чем железнодорожные и горнорудные компании в Штатах, когда те строили городишки для собственных трудяг, но суть методики - прежняя. Что ты хотел сказать? - Я пытаюсь согласиться с тобой. - Нейпир пихнул кулаком сияющий лимонно-желтый куб, который никак не отреагировав, проплыл мимо. - Скорее всего, неважно, куда мы подадимся в ближайший год, поэтому я готов поохотиться вместе с тобой за звездой Пенгелли. Какие имеются соображения насчет ее местонахождения? - Кое-какие есть. - У Гарамонда гора свалилась с плеч. Согласие Нейпира придавало затее видимость здравого смысла. Он встал и двинулся к универсальному компьютеру, стоящему в углу каюты. Войдя в зону звукоприема, приказал спроектировать заготовленную карту. - Взгляни сюда. В воздухе над консолью возникло трехмерное изображение звездного неба. За каждой звездой тянулся искривленный зеленый след галактического дрейфа, и только одна оставляла за собой красный пунктир. - Разумеется, прямых указаний на удаленность звезды Пенгелли от Сагании не существует, - продолжал Гарамонд. - Но можно оценить ее светимость, исходя из предположения, что это была звезда типа нашего Солнца. Диаметр пятнышка на самой ранней саганской карте приблизительно соответствует размерам известных звезд первой величины. Отсюда получаем возможное расстояние. - Слишком много допущений, - с сомнением произнес Нейпир. - Не так уж много. Все звезды в этой части Галактики движутся с близкими скоростями и примерно в одном направлении. Поэтому, несмотря на долгий семитысячелетний путь, можно довольно уверенно утверждать, что звезда Пенгелли находится в пределах этой пунктирной линии. - Утверждать-то можно... А каково расчетное время полета? Месяцев пять? - Даже меньше, если поймаем облако пыли погуще. - Ну, за этим дело не станет, - задумчиво высказался Нейпир. - Должно же в этом мире хоть кому-то повезти. Позже, когда старший помощник отправился на боковую, Гарамонд приказал компьютеру превратить целую стену в один большой экран переднего обзора и, не прикасаясь к выпивке, надолго замер в глубоком кресле перед звездной бесконечностью. Он размышлял над последним замечанием Нейпира. Клифф имел в виду, что многие невидимые галактические потоки, которые "Биссендорф" использовал для заправки топливом, возникли, когда кому-то крупно не повезло. Наиболее желанный для звездоплавателя урожаи - это тяжелые осколки ядер, выброшенные в пространство силой взрыва сверхновой. Опытный пилот фликервинга, ощутив усиление вибрации под ногами, сразу скажет, что впускные клапаны реактора начали всасывать облако таких осколков. Однако звезда, ставшая сверхновой, пожирает свои планеты, превращая их в раскаленную плазму, поэтому Гарамонд при любом ощутимом рывке корабля задавался вопросом, не питается ли реактор призраками уничтоженных разумных созданий, сжигая их души и окончательно хороня мечты. Он заснул перед экраном на краю темной бездны. Около недели Эйлин Гарамонд провела в постели. Болезнь была вызвана отчасти потрясением вследствие внезапной перемены в жизни и переживаний, а отчасти, как с удивлением обнаружил Гарамонд, повышенной чувствительностью к скачкам ускорения при пересечении кораблем погодных зон. Он объяснил ей, что реактор "Биссендорфа" работает главным образом на межзвездном водороде. Постоянно горящий перед кораблем электронный пучок ионизирует атомы, а электромагнитные поля захватывают протоны и всасывают их через приемный клапан. Если плотность водорода равномерна, то ускорение постоянно, и команда наслаждается стабильной силой тяжести. Однако космическое пространство - не изотропный неизменный вакуум земных астрономов-домоседов. Его пронизывают блуждающие облака заряженных частиц, испускаемых множеством источников. Они налетают, словно порывы ветра, накатывают мощной приливной волной, сливаются и разлетаются, сталкиваются и бушуют беззвучными незримыми штормами. - На одном водороде далеко не уедешь, - просвещал капитан жену. - С его помощью можно приобрести ускорение, в лучшем случае, равное половине земного ускорения свободного падения, а то и меньше. Поэтому так ценны космические ионные потоки, и штурманы стараются прокладывать курс сквозь активные области. Но за это приходится платить колебаниями веса, которые ты время от времени ощущаешь. Эйлин на минутку задумалась. - А нельзя менять коэффициент полезного действия двигателя? Так, чтобы сгладить эти колебания, а лишние ионы как-нибудь накапливать про запас? - Ого! - Гарамонд восхищенно рассмеялся. - Так обычно и поступают на пассажирских судах. Их реакторы постоянно загружены, скажем, на девять десятых полной мощности, а при пересечении границ насыщенных или, наоборот, обедненных ионами областей пространства она автоматически скачком снижается или повышается, поэтому сила тяжести на судне остается постоянной. Но корабли Разведывательного корпуса всегда идут на всех парах. А уж в нашем положении... - Гарамонд замолчал. - Продолжай, Вэнс. - Эйлин села в постели. Красивая, загорелая. - Тебе трудно сохранять спокойствие, когда за тобой охотятся, да? - Дело даже не в охоте. Чтобы сполна использовать отпущенное время, мы должны лететь как можно быстрее. Эйлин встала и подошла к его креслу. Ее нагота казалась неуместной в насквозь функциональной обстановке капитанских апартаментов. - Значит, мы летим не на Терранову? Гарамонд прижался лицом к ее теплому животу. - Корабль рассчитан на автономный полет в течение года. А потом... - То есть, не найдя новой планеты, на которой можно жить... - Ну, почему же? Хотя вероятность, конечно, невелика. - Какова же эта вероятность? - Целому флоту потребовалось столетие поисков, чтобы найти одну пригодную для обитания планету. Суди сама. - Ясно. - Эйлин постояла, рассеянно поглаживая его волосы, потом с решительным видом отстранилась. - Ты обещал показать нам корабль. По-моему, время настало. - Ты уверена, что хорошо себя чувствуешь? - Ничего, хватит мне киснуть. Все будет в порядке, - пообещала она. Капитан воспрянул духом. Он даже не ожидал, что после всего случившегося сможет когда-нибудь почувствовать себя почти счастливым. Он кивнул и прошел в соседнюю комнату, где Крис заканчивал завтрак. Сынишка, оправившись от тяжелого полета на челноке, быстро осваивался в новой обстановке. Гарамонд в меру сил способствовал этому, редко появляясь на мостике, и старшие офицеры во главе с Нейпиром почти самостоятельно управляли "Биссендорфом". Капитан помог сыну переодеться. Вскоре к ним присоединилась Эйлин во взятом у интенданта сизо-сером комбинезоне сестры милосердия, в котором она чувствовала себя неловко. - Ты прекрасно выглядишь, - сказал Гарамонд, предупреждая извечный вопрос. Эйлин критически осмотрела себя в зеркало. - Где мое платье? Чем оно тебя не устраивает? - Ничем, когда ты идешь куда-нибудь в зону отдыха, но на остальных палубах лучше появляться в рабочей одежде. На борту ни у кого, кроме меня, нет жены, и мне не хотелось бы будоражить экипаж. - А кто говорил, что треть экипажа - женщины? - Так-то оно так. Если быть точным, их у нас сто пятьдесят. В дальние рейсы часто уходят парами, иногда даже женятся прямо на борту. Но никого не берут за красивые глаза, все выполняют свои обязанности. - Не будь таким занудой, Вэнс. - Эйлин взглянула на сына, потом снова на мужа. - А Кристофер? Кто-нибудь знает, почему мы летим с тобой? - Не должны. Я с челнока блокировал каналы связи. Только один человек посвящен во всю историю целиком. Клифф Нейпир. Остальные, ясное дело, догадываются, что я попал в переплет, но вряд ли это их чересчур волнует. - Гарамонд усмехнулся, вспомнив бородатую шутку фликервинг-пилотов о единственном неизменно наблюдаемом релятивистском эффекте: "Чем быстрее смываешься, тем мельче становится президент". - Разве никто до сих пор ничего не услышал по радио? Гарамонд выразительно покачал головой. - Пока фликервинг в пути, с ним невозможно связаться, сигналы не пробиваются сквозь наведенные поля. Скорее всего, люди считают, что я обошелся с Элизабет так же, как один командир по имени Вич. - Он вздохнул. - Подобный жест только поднял меня в их глазах. Начав с капитанского мостика и "верхней" палубы, они двинулись "вниз", минуя палубы управления, технические и ремонтные отсеки. Напоследок осмотрели генераторы полей, насосную станцию и термоядерный реактор. Весь осмотр занял больше часа. Возвращаясь в каюту, Гарамонд внезапно поразился: пока длилась эта экскурсия, он совершенно забыл о том, что вместе с женой и сыном приговорен к смерти. Богатые ионные потоки разгоняли корабль со средним ускорением 13,2 метра в секунду за секунду. Людям приходилось трудновато: вес каждого члена команды увеличился на треть. Если бы масса движущихся тел зависела от скорости по эйнштейновским законам, "Биссендорфу", чтобы достичь световой скорости, понадобились бы долгие месяцы. Однако через семь недель, набрав скорость порядка пятидесяти миллионов метров в секунду, корабль преодолел магический порог, за которым вступила в права артуровская физика, и начали проявляться новыесвойства пространства-времени, необъяснимые законами физики низких скоростей. Находящимся на борту ускорение казалось прежним, но всего через двенадцать дней "Биссендорф" достиг середины маршрута, а его скорость в огромное число раз превысила световую. Знак ускорения поменялся на отрицательный, и временной график пройденного расстояния прошел через центр симметрии. Четыре месяца пролетели незаметно. "Биссендорф" приближался к расчетной точке, где согласно компьютерным данным следовало искать звезду Пенгелли. - Мне очень жаль, Вэнс. - Тяжелое, словно вырубленное из камня лицо Нейпира было мрачнее тучи. - Никаких признаков погасшей звезды в радиусе десяти световых лет. Ямото утверждает, что приборы не пропустили бы ее. - Он уверен? - Абсолютно уверен. Мало того, космический фон даже ниже обычного. "Я не позволю, не допущу этого!" - билась в мозгу Гарамонда иррациональная мысль. - Сходим-ка в обсерваторию, нужно поговорить с Ямото, - сказал он вслух.
в начало наверх
- Можно вызвать его по видеофону. - Нет, мне надо увидеться с ним лично. - Гарамонд встал из-за главной командирской консоли и передал управление второму помощнику Гантеру. Этого момента капитан страшился с той самой минуты, как заглушил двигатели "Биссендорфа", чтобы всепоглощающее поле-уловитель не мешало радиационному сканированию окружающего пространства. Огромное внутреннее напряжение требовало выхода, поэтому он решил сам спуститься в обсерваторию и хоть немного размяться. Это напряжение возникло у капитана в резиденции Элизабет, немного ослабло во время перелета, а сейчас вернулось. Гарамонду захотелось немедленно исчезнуть с мостика, подальше от зорких глаз вахтенных. Нейпир всегда с трудом приспосабливался к невесомости и на пути к шахте лифта совершал рискованные движения. Лишь магнитные подошвы удерживали его массивное тело от сомнительных авантюр. - Мне очень жаль, Вэнс. - Ты уже говорил. - Знаю. Видишь ли, я уже совсем было поверил, что удастся набрести на что-нибудь стоящее. Боюсь, в этом провале есть доля моей вины. - Мы оба знали, что поступаем безрассудно, пытаясь поразить цель выстрелом наугад, - ответил Гарамонд. "Лжешь, - мысленно сказал он себе, - ты вовсе не считал попытку безнадежной. Ты убедил себя, что отыщешь путь к обитаемому миру. Тебе просто невыносима мысль о смертном приговоре жене и ребенку". Пока лифт шел вниз, Гарамонд, наверное, в тысячный раз вспоминал злополучный вечер на террасе Старфлайт-Хауса. Ему нужно было только не спускать глаз с Харальда Линдстрома, не разрешать ему резвиться, в общем, делать то, что сделал бы на его месте любой другой. Вместо этого он пошел на поводу у мальчишки, дал провести себя. Взыграла гордыня капитана дальнего звездоплавания. Да он еще и размечтался, повернувшись к Харальду спиной. А тот карабкался, карабкался... Сам же он так медленно, безумно медленно бежал сквозь загустевший воздух, когда появился роковой просвет. И мальчик падал... падал... падал! - Приехали, Вэнс. Голос Нейпира прогнал наваждение. Двери раздвинулись, открыв сводчатый коридор, ведущий в обсерваторию "Биссендорфа". Там стоял Сэмми Ямото в белом халате и махал им рукой. - Хм. Что-то Сэмми слишком возбужден для человека, обескураженного неудачей, - заметил Нейпир. Гарамонд заставил себя встряхнуться, гоня прочь черные мысли. Ямото торопился навстречу. - Есть! Есть кое-что! - Его губы цвета спелой сливы дрожали. - После разговора с мистером Нейпиром меня разобрало любопытство: почему впереди такая низкая плотность материи, будто все частицы смело полем пролетающего гиганта? Ведь поблизости нет ни одной звезды. - И в чем же дело? - Электромагнитный спектр я уже проверял и знал, что тут не может быть никакого солнца. Вдруг меня осенило: лайка, думаю, проверю еще и гравитационный. - Главному астроному перевалило за пятьдесят, он перевидал немало чудес, и все же сейчас выглядел потрясенным. Гарамонд внутренне сжался, боясь ошибиться, спугнуть удачу, но уже чувствуя первый трепет восторга. - Ну, не тяни же! - воскликнул из-за плеча капитана Нейпир. - Я обнаружил гравитационный источник звездной величины. Меньше, чем в одной десятой светового года отсюда. Поэтому... - Я так и знал! - Нейпир охрип от волнения. - Мы все-таки нашли ее, звезду Пенгелли. Гарамонд не спускал глаз с лица астронома. - Дай мистеру Ямото договорить. - Поэтому я решил заодно определить размеры объекта и характеристики поверхности. Посмотрел на тахионный спектр... Вы не поверите, мистер Гарамонд. - А вы попытайтесь, вдруг поверю? - Насколько можно судить... - Ямото с трудом проглотил воображаемую слюну. - Насколько я могу судить, обнаруженный объект - это... космический корабль. Диаметром более трехсот миллионов километров! 5 Медленно тянулись дни. "Биссендорф" приближался к неизвестному объекту. Гарамонд и весь экипаж проводили долгие часы у экранов переднего обзора, споря о природе загадочного космического тела. Особым спросом на таких импровизированных семинарах пользовался Ямото. Пока корабль лежал в дрейфе и двигатели не работали, главный астроном хотел послать на Землю тахиограмму об открытии. Капитан, продолжавший скрывать цель полета, убедил Ямото в опасности преждевременного появления жаждущих славы научных конкурентов и подстраховался, дав команду немедленно запустить двигатели. Ямото погрузился в работу, но, как ни странно, целая неделя напряженных усилий не внесла большей ясности, чем первое беглое сканирование пространства. Диаметр тела составлял почти 320 миллионов километров, то есть чуть больше двух астрономических единиц. Поверхность, с точностью до разрешающей способности корабельных приборов, казалась совершенно гладкой, словно полированная сталь. Объект не испускал никакого излучения, кроме гравитационного. Единственными новыми сведениями, которые Ямото удалось получить за неделю, стали данные о форме тела: в пределах ошибки вычислений оно оказалось точно сферическим, причем эта полая сфера вращалась вокруг своей оси. Астроном отказывался обсуждать вопрос о естественном или искусственном происхождении объекта. Гарамонд прокручивал в уме полученные сведения, пытаясь оценить их значение. Вне зависимости от природы сферы, ее находка вызывала опасения. Хотя бы тем, что саганцы отметили объект на своей древней карте. Этот факт непременно перевернет взгляды на техническое развитие исчезнувшей расы, потрясет многие основы астрономии. Вот только будущее жены и сына Гарамонда по-прежнему оставалось смутным. На что он надеялся, отправляясь сюда? На гаснущее солнце, продолжающее излучать животворное тепло? На существование возле него планеты земного типа с развитой сетью подземных пещер, уходящих вглубь, к жару неостывшего ядра? На расу гостеприимных гуманоидов, которые скажут: "Перебирайся к нам, приятель, мы защитим тебя от президента "Старфлайта"? Надежда живет, питаясь самыми нелепыми фантазиями. Подсознательно увязывая желаемое с правдоподобным, человек и на ступенях эшафота продолжает верить во внезапное спасение. Гарамонд, Эйлин и Крис уже стояли у подножия эшафота, но надежда на чудесное избавление меркла, ее затмевал благоговейный ужас перед тем, к чему приближался "Биссендорф". Попытки вообразить размер сферы вызывали у Гарамонда приступы мигрени. Даже по астрономическим меркам это космическое тело непомерно велико, ведь радиус его оболочки (если это действительно сферическая оболочка) превышает радиус орбиты Земли, то есть внутри нее уместилось бы Солнце вместе с Землей. Объект был так огромен, что с расстояния, на котором Солнце горело бы яркой точкой, сфера даже невооруженному глазу казалась бы черным диском на фоне звездных туманностей. Гарамонд наблюдал, как она росла на экранах, пока не заполнила собой все поле обзора - темная, чудовищная громада, - а до нее еще оставалось пятнадцать миллионов километров. Сердце сжимал страх. В первые дни после сообщения Ямото еще теплилась надежда на то, что новый объект - творение разума, слишком уж гладкой была его поверхность. Но потом леденящие душу размеры гиганта не оставили иллюзий. Мозг не принимал мысли о том, что живые существа способны породить такое чудовище, непостижимая технология создания подобного сооружения должна была настолько опережать земную, что человечество не смело о ней и мечтать. На последнем этапе сближения астрономические датчики "Биссендорфа" выдали еще одну поразительную новость: вокруг сферы обращалась планета. Оптика на нее никак не среагировала, хотя гравитационные возмущения подтверждали наличие планеты с массой и диаметром, близкими земным, с почти круговой орбитой, удаленной от поверхности сферы на 80.000.000 километров. Открытие планеты дало новую пищу догадкам и спорам о происхождении сферы. Главный астроном Ямото вручил капитану доклад, в котором настаивал на том, что сфера представляет собой тонкую оболочку, в центре которой находится обычное в прочих отношениях солнце. Скорость корабля сравнялась со скоростью невидимой звезды, и он вышел на экваториальную орбиту. До поверхности Черной сферы оставалось чуть больше двух тысяч километров, не очень удобное расстояние для реактивного космобуса, на котором обычно отправлялась разведывательная партия. Но ионные дюзы "Биссендорфа" не годились для точных маневров, и Гарамонд не рискнул подойти ближе. Сидя в центральной рубке управления, он следил по стерео за сборами отряда, уже сгрудившегося возле шлюза переходной палубы. Хотя капитан помнил, если не по имени, то в лицо, всех членов экипажа, он с трудом узнал светловолосого весельчака и показал на экран. - Клифф, кажется, там один из пилотов умыкнутого челнока? - Точно. Его зовут Джо Бронек. Он удачно вписался в команду, - ответил старпом. - По-моему, ты ему здорово удружил. - А в группу разведки кто его назначил? Тэймен? - Бронек вызвался добровольно, а Тэймен прислал его ко мне, чтобы я сам с ним побеседовал. - Нейпир усмехнулся. - Что тебя позабавило? - Он начал качать права. Ты устроил аварию, катер бездействует, а ему, видите ли, надо налетать положенные часы. Гарамонд рассмеялся. - А тот с синим подбородком? - А-а, Шрапнел... Все еще злится. В команде работать не желает. Мне пришлось установить за ним наблюдение. - Даже так? Кажется, я принес ему извинения. - Да, но он по-прежнему негодует. - Странно. Почему? Нейпир издал сухое покашливание. - Он не собирался надолго разлучаться с женой. - Я эгоист и свинья, да, Клифф? - Нет, что ты. - Брось. Я отлично изучил твое "кхе-кхе", ты всегда так делаешь, когда меня заносит. - Гарамонд попытался представить себе старшего пилота челнока в кругу семьи, похожей на его собственную, но это ему не удалось. - Шрапнелу известно, что полет продлится всего год? Почему бы не постараться извлечь как можно больше выгоды из своего положения? Нейпир снова прочистил горло. - Группа готова к выходу. - Опять кашель разыгрался, Клифф? Какую глупость я сморозил на сей раз? Нейпир тяжко вздохнул и заерзал, устраиваясь поудобнее. - Вы не нравитесь друг другу, а мне и смешно, и грустно, потому что вы - два сапога пара. Окажись ты в его шкуре, ты точно так же лелеял бы свою обиду, ожидая благоприятного момента для страшной мести. Вы и внешне-то схожи, а ты говоришь: странное поведение. Гарамонд натянуто улыбнулся. Они с Нейпиром давно отбросили условности, поэтому форма обращения старшего помощника нисколько его не задела. Смутили сами слова Нейпира, имевшие, казалось, второй смысл, но анализировать их сейчас совсем не хотелось. Он настроился на селекторную частоту группы, вслушиваясь в разноголосицу участников экспедиции, ждущих герметизации летательного аппарата и завершения процедуры проверки. Кто-то поругивал неудобные скафандры, которыми пользовались обычно не чаще двух раз в год во время плановых тренировок. Другие ворчали и чертыхались по поводу перчаток, не способных ухватить как следует ни ручку прибора, ни инструмент. Однако Гарамонд понимал - все это рисовка, на самом деле команда испытывает радостный подъем. Жизнь на борту корабля не баловала разнообразием. Однотипные дальние перелеты прерывались только паузами, когда специалисты с помощью телеметрической аппаратуры подтверждали либо полное отсутствие возле очередного светила каких-либо планет, либо их непригодность для жизни, да такими же скучными возвращениями на базу. За весь срок службы "Биссендорфа" люди впервые получили возможность покинуть защитную скорлупу и выйти в чужой космос. Не говоря уже о том, что эта вылазка сулила участникам прикосновение к чему-то, выходящему за рамки предыдущего опыта человечества! Для маленькой команды исследователей наступала поистине великая минута, и Гарамонд пожалел, что не может принять участие в экспедиции.
в начало наверх
На экране внешние ворота причальной палубы заскользили в стороны, открывая тьму без единой звездочки. Сфера, находившаяся в двух тысячах километров, не просто заслоняла полнеба, она сама была половиной неба. Горизонт ее казался прямой линией, рассекшей видимую часть Вселенной надвое: верхняя часть блестела звездными скоплениями, нижняя тонула в кромешном мраке. Сфера вовсе не выглядела материальным телом. При взгляде на нее душа холодела, казалось, корабль завис над бесконечной бездной. Удерживающие кольца разошлись, и белый космобус снарядом вылетел из чрева материнского корабля. Его угловатый силуэт почти моментально сократился в размерах до точки, но пока суденышко уходило вниз, бортовые огни еще долго поблескивали на обзорном экране. Гарамонд наблюдал в центральной рубке сразу за несколькими мониторами, на которые телекамеры космобуса передавали данные. Один из них показывал внутренний вид аппарата. На высоте трехсот метров от поверхности сферы командир суденышка Кремер включил прожекторы, и в черной бездне появилось тусклое сероватое пятно: сфера, хотя и слабо, но все-таки отражала свет. - По приборам гравитация - ноль, - доложил он. Гарамонд подключился к связи. - Намерены продолжать спуск? - Да, сэр. Отсюда поверхность кажется металлической. Попробую сесть на магнитные опоры. - Действуйте. Смутное пятно начало расширяться. В динамиках раздался лязг посадочного механизма. - Никакого эффекта, - констатировал Кремер. - Прыгаю, как козел. - Что теперь? Зависнете? - Нет, сэр, собираюсь снова пойти на посадку. Прижмусь двигателями. Если космобус удержится на месте, попробуем закрепиться и приступим к работе. - Дерзайте, Кремер. Гарамонд посмотрел на Нейпира и удовлетворенно кивнул. Оба продолжали наблюдать, как судно медленно и аккуратно снизилось, коснулось поверхности и замерло, прижатое реактивными струями из вертикальных сопел. - Коэффициент трения, судя по всему, подходящий, - снова подал голос Кремер. - Скольжения нет. Опасности, полагаю, тоже. Пора отправляться за образцами. - Хорошо, высадку разрешаю. Дверь космобуса отошла в сторону. Люди в скафандрах начали выплывать наружу, образуя небольшой рой вокруг разведенных посадочных опор. Пристегнув к опорам страховочные концы, фигурки закопошились на едва различимой поверхности Черной Сферы. Разведчики применили резаки, буры, сверла и химикалии. Минут через тридцать - за это время бригада рабочих с валентными резаками нашинковала бы тонкими ломтиками глыбу хромированной стали размером с жилой дом - Гарамонд понял, что предчувствия его не обманули: на поверхности не появилось даже царапины. - Чертовщина какая-то, - высказался химик Хармер. - Эта дрянь отказывается гореть. Спектрограф совершенно бесполезен. Я не могу даже утверждать, что это металл. Мы попусту теряем время. - Передайте Кремеру, пусть закругляется, - сказал Гарамонд Нейпиру. - Интересно, будет ли толк, если вжарить из главного ионизирующего калибра? - Абсолютно никакого, - вмешалась главный физик Дениз Серра, сидящая здесь же, в рубке. - Если уж валентные резаки бессильны, то бомбардировать электронами с такой дистанции - бессмысленная трата энергии. Гарамонд кивнул. - Ладно. Давайте подытожим, что мы имеем. Получены новые данные, хотя обнадеживающими их не назовешь. Прошу всех высказать свои соображения о происхождении сферы: природный это объект или искусственный? - Искусственный, - со свойственной ей безапелляционностью заявила Дениз Серра. - Во-первых, совершенная форма, во-вторых, идеальная, в пределах разрешения измерительных приборов, гладкость. То есть, с точностью до одного микрона. Подобная точность природе неизвестна, во всяком случае, в космических масштабах. - И она с вызовом посмотрела на Ямото. - Вынужден согласиться, - ответил астроном. - Невозможно представить природный процесс, который мог бы привести к образованию такой штуковины. Это не значит, разумеется, будто я представляю, каким должен быть процесс технологический, если сфера сконструирована разумными существами. Чересчур уж здорова. - Ямото удрученно покачал головой. На его изможденном лице читались явные следы недосыпания. О'Хейган, научный руководитель экспедиции и всем известный педант, кашлянул в знак того, что тоже желает высказаться. - Все наши трудности проистекают из недостаточной оснащенности "Биссендорфа". Это разведывательный корабль, не более того. По правилам в подобном случае надлежит отправить на Землю тахиограмму, и сюда пришлют хорошо подготовленную экспедицию. - Он не отрывал пристального взгляда серых глаз от лица Гарамонда. - Этот предмет выходит за рамки вашей компетенции, - вмешался Нейпир. Гарамонд успокоил его жестом. - Уважаемая леди, джентльмены. В словах мистера О'Хейгана прозвучал невысказанный вопрос, который, видимо, занимает всех на борту корабля с самого начала нашего полета. По множеству признаков было нетрудно догадаться о моих неприятностях со Старфлайт-Хаусом, а если точнее, о моих личных неприятностях с Элизабет Линдстром. Все вы, конечно, понимаете, что это означает. Я не собираюсь вдаваться в подробности, поскольку не хочу впутывать вас больше, чем уже впутал. Думаю, достаточно будет такого сообщения: для меня эта экспедиция - наверняка последняя в качестве капитана Звездного флота, и я хотел бы сам довести ее до конца. Этот год нужен мне целиком. О'Хейган страдальчески поморщился, но упрямо стоял на своем. - Надеюсь, я выражу общую точку зрения заведующих лабораториями, сказав, что все мы испытываем к вам, капитан, самую искреннюю симпатию. И нашу преданность отнюдь не поколебали обстоятельства, сопровождавшие старт экспедиции. Будь это заурядный полет, мне лично и в голову бы не пришло интересоваться законностью ваших действий. Но положение таково, что мы совершили важнейшее со времен Террановы и Сагании открытие, поэтому мое мнение неизменно: следует без проволочек сообщить о нем на Землю. - Я против, - холодно возразил Нейпир. - Старфлайт-Хаус пальцем о палец не ударил ради осуществления полета в этот сектор Галактики. Заслуга в обнаружении сферы принадлежит исключительно капитану Гарамонду, который самостоятельно выдвинул гипотезу и сам же ее проверил. "Старфлайт", вставлявший ему палки в колеса, и так получит открытие на серебряном блюдечке, поэтому ничего худого не случится, если это произойдет на полгода позже. О'Хейган вымученно улыбнулся. - Все же я чувствую... Нейпир вскочил на ноги. - Он чувствует! Выходит, мозгами шевелить, как все прочие, вы не желаете? Или чувства затмили вам разум, и вы снимаете с себя всякую ответственность за... - Прекратите, - потребовал Гарамонд. - Я только хочу, чтобы О'Хейган объяснился. - Повторяю, довольно этих... - Джентльмены, я снимаю свое предложение, - перебил его О'Хейган, уставившись в свою записную книжку. - В мои намерения не входило выводить обсуждение из основного русла. Кажется, все согласны, что сфера создана искусственным путем. Вопрос: с какой целью? - Он обвел взглядом присутствующих. Молчание несколько затянулось. Потом заговорила Дениз Серра. - Для обороны? Может, внутри есть еще одна планета? - Только если она находится по другую сторону от солнца. В противном случае мы давно обнаружили бы ее по гравитационным возмущениям, - заявил Ямото. - Но зачем, позвольте спросить, имея технологию сооружения подобных объектов, закрываться от кого-то щитом? Каким же могуществом должен обладать враг? - А если это случай из разряда: "Остановите Галактику, я сойду"? Создатели сферы были пацифистами и не поленились спрятать свою звезду ото всех. - Надеюсь, ответ иной, - мрачно сказал астроном. - Что за ерунда - прятаться, обладая непревзойденной мощью? - По-моему, мы слишком углубились в область умозрительных гипотез, - вставил слово капитан. - Есть более насущная проблема: можно ли проникнуть внутрь сферы? Предлагаю заняться именно этим. Ямото пригладил жиденькую бородку. - Если вход существует, он должен находиться на экваторе, чтобы корабли имели возможность спокойно зависать над ним на "сферостационарной" орбите вроде нашей. - Вы предлагаете совершить облет по экватору? - Совершенно верно, в направлении, противоположном собственному вращению сферы. Это даст выигрыш семидесяти тысяч километров в час и экономию топлива. - Решено, - заключил Гарамонд. - Двинемся, как только Кремер со своей командой вернутся на корабль. Надеюсь, увидев вход, мы поймем, что это именно он. Три вахты спустя звонок старшего помощника разбудил капитана. - Капитан Гарамонд, - стараясь не потревожить спящую рядом Эйлин, сказал он в трубку. - Извини, что потревожил, Вэнс, - послышался голос Нейпира, кажется, через два часа под нами будет вход в сферу. - Уже? - Гарамонд сел на постели и почувствовал торможение. - Откуда ты знаешь, что это вход? - Ну, мы, конечно, не утверждаем, хотя это наиболее вероятное объяснение. У нас многочисленные отметки на экранах дальнего обнаружения. - Радарные отметки? - Многочисленные, Вэнс. Впереди нас целый флот на стационарном рейде. Тысячи три неподвижных кораблей. 6 Светящиеся эхо-сигналы от невидимых кораблей усеяли радарные экраны "Биссендорфа", словно плотное скопление звезд. Чувствительная высокоразрешающая аппаратура расчленила почти-сплошное яркое пятно на множество отметок судов всевозможных размеров и форм, парящих над строго определенным местом загадочной Черной Сферы. - Мог бы сразу сказать, что это не старфлайтовская армада, - пробурчал Гарамонд, плюхаясь в кресло в центральной рубке. Глаза его не отрывались от обзорных экранов. - Извини, Вэнс, не сообразил. - Нейпир поставил перед капитаном стаканчик горячего кофе. - Сам-то я сразу это понял по нестандартной конструкции судов, как только компьютер выдал параметры очертаний и массы. Машина не сумела опознать в этой толчее ни один из известных типов кораблей. Второй помощник Гантер хмыкнул: - Меня прямо жуть пробрала. Гарамонд сочувственно улыбнулся. - Догадываюсь. - А потом до нас дошло, что это свалка блокшивов. - Откуда такая уверенность? - Ничего не излучают. Это мертвые корабли, причем мертвы они давным-давно. - Нейпир дернул подбородком, как будто его стеснял ворот. - Дьявольски увлекательное путешествие. Сначала Черная Сфера, теперь это... Помнишь, все еще удивлялись, куда подевались саганские звездолеты? "Да, дьявольски увлекательное путешествие", - мысленно повторил Гарамонд, пытаясь понять значение очередного открытия и оправиться от потрясения. Передним неожиданно забрезжил свет новой надежды. Он покинул Землю безвестным командиром фликервинга, а теперь мог бы вернуться самым знаменитым исследователем после Лейкера и Молимо, открывших Терранову и Саганию. Это непременно осложнило бы расправу над ним. Элизабет, конечно, наплевать на законы, но даже президенты "Старфлайт Инкорпорейтед" вынуждены считаться с общественным мнением и массовой телеаудиторией. Она не рискнет бросить вызов, переступив определенную границу. А Гарамонд станет слишком заметной фигурой. Допустим, Элизабет возбудит судебный процесс с подкупленными свидетелями, которые присягнут, что Гарамонд умышленно подстроил гибель Харальда. Но подобный фарс лишь подстегнет всеобщее любопытство, сфокусирует общественное внимание, и вряд ли присяжным хватит решимости засудить обвиняемого. Не исключено, что они даже откажутся исполнять роль послушного орудия личной мести Лиз, с чем
в начало наверх
она до сих пор не сталкивалась. Таким образом, если Гарамонду с семьей суждено умереть, то, вероятнее всего, в результате несчастного случая. Впрочем, даже тщательно подготовленный несчастный случай можно предотвратить и, проявляя осторожность, избегать новых, если не бесконечно, то хотя бы довольно продолжительное время. Опасность не миновала, но будущее больше не выглядело беспросветным. "Биссендорф", поддерживая постоянную высоту над экватором сферы, сближался на суммарной скорости двести тысяч километров в час с громадным флотом мертвых кораблей. Описав вокруг них широкий полукруг, он зашел с противоположной стороны и, аккуратно выровняв скорость, завис примерно на той же стационарной орбите. В конце маневра главный астроном Ямото, ведущий непрерывное наблюдение в телескоп, заметил в гуще роя блеск отраженного света. Он пришел к выводу, что источник лучей - отверстие в поверхности сферы, сквозь которое проникает солнечный свет. Доложил капитану, а вскоре увидел в телескоп и само отверстие - тонкую, слабо светящуюся полоску, которая по мере приближения к ней "Биссендорфа" постепенно превращалась в узкий эллипс. Большую галерею главной рубки до отказа заполнили свободные от вахты офицеры. Каждый из них под тем или иным предлогом остался возле изогнутого ряда консолей и ждал первой передачи с "торпеды" - автоматического зонда, запущенного в сторону армады, частично освещенной снопом лучей звезды Пенгелли. Людей охватило возбуждение. Все, кто находился на борту, сознавали, что на их глазах происходит событие, значение которого затмевает все когда-либо случившееся с ними во время прежних скитаний по Галактике. Здесь творилась История. - Мне вредно так волноваться, - прошептал Нейпир. - Обычно на этой стадии полета я уже запираюсь наедине с девяностоградусной утешительницей. А сейчас не знаю, радоваться мне или горевать. - Зато я знаю, - твердо сказал Гарамонд. - Это переломный момент для всех нас. - Хе-хе, капитан. Небось, пытаешься прикинуть, какие нам обломятся премиальные, если этот металлолом окажется пригоден для полетов? Гарамонд фыркнул, допил третий стаканчик кофе и потянулся бросить его в мусоросборник. Наблюдавший за экранами Нейпир воскликнул: - Смотри, Вэнс! С центральной галереи донесся гул голосов. Капитан поднял голову и увидел первые кадры, переданные автоматическим зондом. На экранах серело изображение большого корабля, вспоротого по всей длине и выпотрошенного, словно гигантская рыбина. Рваная рана зияла черной пустотой, из которой остатками кишок торчал покореженный шпангоут. Уцелевшие части яйцевидного корпуса избороздили более мелкие шрамы. - Ну и ну, Клифф! Кто ж его так? - Следующий и того хуже. Зонд, не подверженный, как живые организмы, губительному воздействию перегрузок, возникающих при огромных ускорениях, мгновенно перелетел от первого инопланетного корабля ко второму. Изображение замелькало и снова установилось. Второй корабль был буквально разрублен надвое каким-то невообразимым оружием. Металлические обломки цеплялись за неровные края половинок корпуса. Маленькое суденышко, скорее всего, спасательная шлюпка, так и осталось связанным пуповиной троса с изуродованным материнским кораблем. После первых восклицаний в рубке управления стало тихо. Кадры разрушений множились, а "торпеда" продолжала прокладывать путь через кладбище погибших космолетов. Через час она завершила облет всех кораблей, освещенных снопом солнечного света, и пошла на второй виток, пуская в сторону оставшихся осветительные ракеты. Было уже очевидно, что весь гигантский флот погиб в результате неведомого катаклизма. Самыми страшными показались Гарамонду суда, освещенные ракетами: шрамы на мертвых, изуродованных обшивках, взрезанные корпуса, заполненные черными, словно запекшаяся кровь, тенями. Там вполне могли сохранится застывшие на космическом холоде останки разумных существ. Искаженные судорогами лица, изломанные агонией тела... - Только что поступил сигнал телеметрии, - сообщил Нейпир. - Неполадки в сети напряжения "торпеды". Посылаем вторую? - Не стоит. Обломков нам хватит на год вперед. Лучше отправь ее сквозь отверстие вниз. Мистеру Ямото наверняка не терпится изучить тамошнее солнце. - Гарамонд привалился к спинке кресла и посмотрел на своего старшего помощника. - Тебе никогда не казалось странным, что мы, представители весьма воинственной расы, не возим с собой оружия? - Надобности не возникало. Кроме того, Линдстромы, как я догадываюсь, опасаются, что их корабли либо начнут истреблять друг друга, либо объединятся и поднимут мятеж. - Подумав, он добавил: - На худой конец у нас есть мощный ионизирующий луч. С его помощью можно натворить немало бед. - Если нас не окружат такими силами, - Гарамонд показал глазами на экран монитора. - Здесь мы не успели бы даже развернуться, не то что прицелиться. - Ты считаешь, эти остовы свидетельствуют в пользу гипотезы Серра о защитном назначении сферы? - Возможно, - задумчиво произнес Гарамонд. - Но ничего нельзя сказать наверняка, пока мы не заглянем внутрь и не выясним, есть или было ли там что-нибудь требующее защиты. - С чего ты взял, будто мы что-то увидим? - Смотри. - Гарамонд показал пальцем на экран, который как раз переключился на изображение, переданное камерами второй "торпеды". В глубине экрана светилось круглое отверстие диаметром около километра. Сквозь него прямо по курсу зонда виднелось желтое светило типа земного Солнца. Сильнее всего удивляло то, что внутреннее пространство сферы казалось не черным, каким, по мнению ученых "Биссендорфа", полагалось быть космическому пространству, а голубым, словно летние небеса. Зонд влетел в окно, и связь с ним оборвалась. Через два часа, презрев все правила обеспечения безопасности командиров Звездного флота, Гарамонд возглавил небольшую экспедицию внутрь сферы. Космобус прижали дюзовыми выбросами к поверхности у самого края "окна", и Гарамонд, уцепившись одной рукой и обхватив ногами опору, сумел достать другой рукой до кромки. Толщина оболочки оказалась всего несколько сантиметров. Рука в перчатке преодолела нечто упруго-вязкое, наверное, силовое поле, которым, наподобие диафрагмы, было затянуто отверстие, и пальцы нащупали пучок каких-то волокон. Схватившись за него, Гарамонд подтянулся и перекинул тело внутрь сферы. Стоя на краю черного звездного озера, закованный в броню скафандра, надежно ограждающего от смертоносного межпланетного вакуума, капитан впервые увидел бескрайние зеленые равнины Орбитсвиля. 7 Хотя Гарамонд испытал потрясение, какой-то уголок его сознания принял происшедшее как должное, сразу и бесповоротно, словно именно к этому капитан и шел всю свою жизнь. Он чувствовал себя родившимся заново. Перед ним на многие километры простиралась плоская равнина, переходящая в пологие холмы, которые терялись в туманной дали. Необозримое пространство волновалось от края до края, словно море, сверкая на солнце сочной зеленью буйного разнотравья. После первого ослепления он посмотрел назад, на черное озеро, из которого только что вылез, и увидел его другими глазами. Там, в глубине у ног - настоящие звезды. Не верилось, что, стоит только прилечь и посмотреть вниз через край и увидишь армаду затонувших кораблей на вечном рейде в хрустально-черном космическом океане. Из "озера" высунулось нечто белое; оно вслепую тыкалось в берег, словно что-то искало... Гарамонд очнулся, узнав скафандр лейтенанта Кремера, пытавшегося принять вертикальное положение. Он двинулся помочь лейтенанту и вдруг осознал другой невероятный факт: здесь была почти земная сила тяжести. Капитан схватил Кремера за руку, и они стояли потрясенные, опьяненные, беспомощно озираясь, не в состоянии осмыслить чудо: синее небо вместо враждебной космической черноты. Шагнув, как Алиса сквозь зеркало, они очутились в сказочном саду. Глядя на плавно колышущиеся травы, Гарамонд вдруг понял, что здесь есть величайшее из чудес. Атмосфера! Его охватило безумное желание немедленно сорвать шлем, он напрягся до боли и внезапно сквозь слезы увидел вдали над морем травы какие-то строения. Они виднелись сразу в нескольких местах по берегам "озера" - древние, осевшие, разрушенные временем здания. Капитан не заметил их сразу, потому что стены, скрытые толстым слоем мха и ползучих растений, лишились сходства с творением разума. - Взгляните туда, - сказал он Кремеру. - Что вы об этом думаете? Ответа не последовало. Гарамонд повернулся к спутнику и увидел его беззвучно шевелящиеся губы за прозрачной пластиной шлема. Передатчик не работал. Капитан переключился на вспомогательную аудиосистему, микрофон и динамик которой располагались на грудной панели внутри скафандра. - Радиосвязь, кажется, дала дуба, - небрежно бросил лейтенант, и вдруг его профессиональное самообладание дало трещину. - Что это?! Сон? Это сон, капитан? - хрипло повторял он. - Если и сон, то мы видим его вместе. Как вы думаете, что вон там за руины? Кремер опустил козырек и увидел постройки. - Напоминают укрепления, - задумчиво ответил он. - Мне тоже. Выходит, проникнуть сюда не всегда было так просто. - Мертвые корабли? - Пожалуй, когда-то сквозь эти врата пыталось пробиться немалое войско, однако ему помешали. - Зачем было мешать? По-моему, если вся внутренняя сторона сферы такая же... - Лейтенант повел рукой вокруг. - Господи! Да здесь простора на миллион таких планет, как Земля. - Больше, - возразил Гарамонд. - Я уже подсчитал. Площадь поверхности сферы в 625.000.000 раз больше земной. А если учесть, что три четверти Земли покрыты водой, и отбросить еще половину суши на горы, пустыни и льды, то получится около пяти миллиардов. - О, Боже! Так здесь хватит места на всех! - При одном условии. - При каком? - Что здешним воздухом можно дышать. - Ну, это мы выясним немедленно, - заявил Кремер. У Гарамонда вдруг закружилась голова. Манипулируя числами, оценивая и сравнивая величины, мозг воспринимал их как чисто математические, отвлеченные понятия. Кремер пошел дальше: он представил себе, чем сфера может стать для землян, измученных перенаселенностью и загаженностью родной планеты. Они переправятся сюда на огромных космических паромах и потянутся осваивать прерии... Ошеломляющие открытия и не менее ошеломляющие перспективы. Все соображения постепенно вытеснило одно: если он, Вэнс Гарамонд, подарит человечеству мир, равный пяти миллиардам планет земного типа, тогда не Лиз Линдстром, а он станет первым человеком во Вселенной. Его жена и сын будут спасены. - В космобусе остался комплект с анализатором, - сказал Кремер. - Сходить за ним? - Разумеется. Капитан удивился: кому, как не лейтенанту, идти за прибором? Потом внезапно сообразил: влияние Сферы. Ее необъятному Lebensraum'у хватило нескольких минут, чтобы потрясти основы, на которых зиждились отношения в замкнутом обществе Двух Миров. Лейтенанту просто не хочется покидать райский уголок и лезть в круглое черное окно. Потенциальный владелец суперконтинента, он не видел худого в том, чтобы капитан отправился вместо него. "Как быстро, - подумал Гарамонд. - Нас ждут великие перемены". Вслух же произнес: - Можете осторожно намекнуть остальным, что им предстоит увидеть. - Ясно. - Кажется, возможность первым сообщить самую сенсационную новость всех времен пришлась Кремеру по душе. Лейтенант подошел к краю лужайки, лег и с явным усилием протиснул шлем сквозь мембрану силового поля, которое, вероятно, удерживало атмосферу. Кремер выгнулся, схватился за опору космобуса, и скользнул во мрак. Когда он исчез, мысли Гарамонда снова пришли в беспорядок. Естественный вес тела и травянистая упругая почва создавали полную иллюзию планетной тверди. Все инстинкты восставали против мысли о холодной пустоте за тонкой скорлупой из неведомого металла, к которому реактивной силой дюз прижался утлый космобус. Гарамонд отступил на несколько шагов от края. Досадуя на тяжелый
в начало наверх
скафандр, казавшийся неуместным в такой естественной на вид обстановке, он опустился на колени и занялся изучением растительного покрова. Густая смесь разных видов растений весьма напоминала земную траву. Капитан раздвинул листья и стебли, запустил руку в спутанные корни, набрал горсть коричневой земли и растер ее на ладони. На перчатке остались влажные пятна. Он поднял голову и тут только заметил белое кружево облаков. Слепящий солнечный диск висел точно в зените. Капитан отвел взгляд, и у него перед глазами вместо желтых кругов поплыли светлые и темные голубые полоски. Он взял этот эффект на заметку, собираясь предложить его главному научному сотруднику О'Хейгану для первого этапа исследований, и снова занялся почвой. Вырыв ямку, он добрался до основы, все той же поверхности с серым металлическим отливом, на которой влажная земля не оставляла никаких следов. Гарамонд провел по ней рукой, пытаясь вообразить, каким способом создана эта явно цельнометаллическая сферическая оболочка с окружностью в миллиард километров. Источником вещества для материала со столь непостижимыми свойствами могло быть только само солнце. Материя - суть энергия, а энергия - суть материя. Любая активная звезда ежедневно испускает в пространство неимоверное количество лучистой энергии, в которую превращает миллионы тонн собственного вещества. Но на пути излучения звезды Пенгелли кто-то воздвиг преграду, она и совершила обратное преобразование, превратив энергию в вещество. Тонко управляя самыми фундаментальными силами Вселенной, неведомые существа соорудили непроницаемый щит из материала с заданными свойствами - тверже алмаза, вечного и неизменного, как сама материя. Когда сферическая оболочка достигла требуемой толщины, они завершили создание нового мира, покрыв его почвой, наделив атмосферой и водой. Энергию и вещество для новых чудес черпали из прежнего источника, а органика - даже столь сложная, какой являются клетки и семена, - с точки зрения фундаментальных законов природы ничем не отличается от минералов. И сотворить зеленую былинку тем существам было ничуть не труднее, чем стальной клинок... - Сэр, состав атмосферы подходящий! - раздался за спиной капитана голос Кремера. Гарамонд увидел, что тот уже поднял лицевую пластину. - Соотношение? - Кислорода чуть меньше, чем на Земле, остальное в пределах нормы. - Лейтенант по-мальчишески улыбнулся. - Да вы сами глотните! Гарамонд открыл шлем и вдохнул полной грудью. Воздух оказался свежим и приятным. Капитан поймал себя на мысли, что никогда прежде он не дышал настоящим чистым воздухом. Со стороны "берега" донеслись глухие звуки, это из "озера" один за другим вылезали облаченные в скафандры астронавты и радостно кричали, не снимая шлемов. - Я позвал сюда всех, кто захочет, - сказал Кремер. - Кроме Бронека, конечно, он следит за космобусом. Не возражаете, капитан? - Все в порядке. Придется почаще сменять вахты, чтобы вся команда побывала здесь до отлета, - ответил Гарамонд. До него вдруг дошло, насколько изменилось поведение Кремера. Если бы лейтенант не увидел сферу изнутри, он не посмел бы самовольно распоряжаться. - До отлета? - удивился Кремер. - Но ведь, как только мы сообщим на Землю, сюда немедленно отправится весь действующий флот. Зачем же нам возвращаться? Гарамонд подумал об Эйлин, ее нелюбви к путешествиям и своем намерении при первой возможности вернуть ее в привычную обстановку, но какая теперь в этом необходимость? - Пожалуй, действительно нет смысла. Он стоял на поверхности с почти нулевой кривизной, хотя она не казалась бесконечной плоскостью, и не ощущал страха открытого пространства. Предел видимости не должен был зависеть, как на планетах, от роста наблюдателя, однако не мог быть безграничным, поскольку имелась атмосфера. Вдали виднелась нечеткая линия горизонта. В отличие от земной, она была слегка вогнутой, но впечатления гораздо большей удаленности не возникало, взгляд не уходил в бесконечность. Кремер поковырял носком сапога ямку, вырытую капитаном, постучал по основе. - Нашли что-нибудь? - А что вас интересует? - Контурная схема искусственной гравитации. - Вряд ли мы вообще найдем тут какие-либо схемы в нашем понимании. - Как же тогда?.. - Может быть, с помощью перестроенной структуры или специально сконструированных атомов. Короче говоря, нечто куда более совершенное, нежели обычные приборы и машины. - Фантастика. - Мы сами сделали шаг в этом направлении. Вспомните двигатели на магнитном резонансе, чем не фантастика? Гарамонд машинально забросал ямку землей и утрамбовал, сводя к минимуму вред, нанесенный плодородному слою. Здесь, вблизи окна, он был очень тонок, но вдали поднимались небольшие холмы, скорее всего, наносные. - Когда они придут в себя, - Гарамонд кивнул на других участников вылазки, - попросите кого-нибудь собрать образцы растительности и почвы. - Уже попросил, - небрежно откликнулся Кремер. - Кстати, у нас не действует ни один из передатчиков, хотя мой работал, когда я вылезал наружу. - Вероятно, локальный эффект. Что ж, работенки О'Хейгану хватит с избытком. Пойдемте, осмотрим руины. Они направились к ближайшему зеленому кургану. Под покровом ползучих растении угадывались очертания постройки, по которым можно было получить представление о толщине стен и размере внутренних помещений. Тут и там валялись ржавые куски искореженного металла - бывшие части и детали каких-то механизмов. Края оплавились, словно металл резали автогеном. Кремер тихо присвистнул. - Как вы полагаете, кто победил - те, кто хотел прорваться внутрь, или те, кто их не пускал? - По-моему, те, кто напал. Я уже обдумал это, лейтенант, когда смотрел на кладбище погибших кораблей. Почему они остались перед этой дырой? Ведь даже если бы их застали врасплох, звездолеты разметало бы силой того оружия, которое их уничтожило, и нам было бы нечего изучать. Сдается мне, кто-то специальна пригнал и аккуратно поставил всю эту рухлядь напротив отверстия. - С какой целью? - Например, чтобы использовать в качестве металлолома. Вдруг внутри сферы нет металла? - Перековать на орала? Действительно, здесь настоящий фермерский рай. Только где сами фермеры? - Кочевникам тут не меньшее раздолье. Возможно, землю даже не надо пахать, двигай себе за временем года и собирай зреющие прямо по курсу урожаи зерновых. Кремер засмеялся. - Какие времена года?! Здесь должно быть вечное лето. И вечный полдень впридачу. Ведь темнота не может наступить, когда солнце постоянно висит над саман макушкам. - Смеркается, лейтенант, пора позаботиться о ночлеге, - спокойно произнес Гарамонд. Его собственная способность удивляться давно иссякла. - Соблаговолите обратить взор вон в том направлении. Он указал на горизонт за черным овалом окна. Сияние зелени и синевы вдали гасло на глазах. Ошибка исключалась - оттуда наступали сумерки. - Не может быть! - воскликнул лейтенант, глядя на солнце. - О, Господи! Солнце изменило форму. Оно стало похожим на золотую монету, от которой отпилили добрую половину, и площадь светящегося диска неуклонно уменьшалась. На светило наползала черная тень, день сменялся ночью. На небе отчетливо выделялись полосы разных оттенков голубизны, недавно принятые Гарамондом за оптический обман. В течение какой-то минуты солнце почти полностью скрылось, и в небе, словно бороздки на шлифованном агате, проступили тонкие дуги. Они расходились из двух точек, подобно силовым линиям разноименных зарядов; вдали, при прохождении света сквозь более толстый слои воздуха, их очертания размывались, а над горизонтом тонули в сизой дымке. Блеснул, исчезая, последний солнечный луч, и местность потонула во мраке. Под сапфировым куполом наступила ночь. Гарамонд целый час простоял над звездным озером, потом вернулся на корабль и дал тахиограмму в Старфлайт-Хаус. 8 Четыре месяца спустя флагман Элизабет Линдстром встал на рейд у окна сферической оболочки. Эти месяцы Гарамонд посвятил изучению Орбитсвиля. Так с легкой руки одного из членов экипажа стали называть новый мир. Однако научное оборудование "Биссендорфа" предназначалось, в первую очередь, для поисков и первичного обследования перспективных планет, а задача разведывательной экспедиции, в которой участвовала лишь небольшая группа ученых, ограничивались получением самых необходимых сведений. На сей раз программу насколько возможно расширили, и не зря. Астрономический отдел Ямото сделал новое открытие фундаментального значения: звезду Пенгелли окружала еще одна сфера. Вторая оболочка была меньше первой, нематериальной, однако отражала и преломляла потоки солнечного света и тепла. Ямото называл ее "сферической филигранью силовых полей" и, судя по частоте употребления в докладах, несказанно гордился этим названием. Половина поверхности второй сферы состояла из узких, практически непрозрачных дуг, тянущихся с севера на юг. Они отбрасывали на луга Орбитсвиля широкие подвижные тени, которые и вызывали смену дня и ночи, без чего невозможна жизнь флоры. Наблюдать за внутренней сферой было невозможно, однако Ямото, изучая в телескоп движение освещенных и темных полос на противоположной стороне Орбитсвиля, сумел схематически изобразить ее структуру и доказал, что сфера отвечала не только за смену дня и ночи, но и за последовательность времен года. Четвертинка внутренней сферы, соответствующая зиме, состояла из более широких непрозрачных и узких прозрачных полос, следовательно, дням отпускалось меньше времени, чем ночам. Когда между солнцем и землей оказывалась противоположная сторона, долгие летние дни уступали место непродолжительным ночам. Мастерские "Биссендорфа" изготовили для Ямото небольшую сборную обсерваторию из пластмассовых деталей. Ее переправили на Орбитсвиль, а потом добавили еще несколько сборных домиков, поскольку остальные научные группы тоже жаждали работать. Получился научный городок - ядро будущей колонии. В основном сотрудники бились над решением загадки досадного явления, с которым столкнулись Гарамонд и Кремер - отказа радиопередатчиков. Поначалу казалось, что решение будет тривиальным, и найдется простой способ исправить положение. Но неделя следовала за неделей, а толку не было. В конце концов оказалось, что затухание электромагнитных волн каким-то образом связано с искусственным гравитационным полем, механизм создания которого тоже не поддавался объяснению. Пытаясь получить новые данные, команда О'Хейгана затребовала для своих нужд автоматический зонд с форсированным реактивным двигателем, способным поднять его с внутренней поверхности Орбитсвиля. Целью эксперимента стало измерение гравитационного градиента и попытка задействовать системы телеметрии и радиоуправления с помощью вертикально посланного сигнала. После безупречного, контролируемого бортовым компьютером старта "торпеда" принялась выписывать в небе кренделя и совершила запрограммированную автоматическую посадку в нескольких километрах от Окна. Пессимисты предрекали, что единственно возможная дальняя связь на Орбитсвиле должна работать на модулированных световых лучах. Другим предсказуемым результатом исследований стало подтверждение уже известных свойств большой оболочки: абсолютная химическая инертность, неизмеримая твердость и непроницаемость для любого вида излучений, кроме гравитационного. Если бы и оно поглощалось, то внешняя планета сорвалась бы с орбиты, превратившись в межзвездного бродягу. К тому же частицы даже самых высоких энергий могли проникнуть в Орбитсвиль не иначе как через Окно. При измерении уровня радиации звезды Пенгелли обнаружили ее пониженную активность и малую плотность ионного ветра. Это дало основание О'Хейгану усомниться в возможности внутрисферных полетов на фликервингах. Он конфиденциально сообщил об этом Гарамонду, но тот решил отложить доскональное изучение до прибытия полностью оснащенной экспедиции. Члены экипажа, особенно свободные от вахт, все чаще обращались к капитану за разрешением перебраться в палаточный лагерь на Орбитсвиле. Он никому не отказывал, пока Нейпир не доложил, что остающиеся на корабле начинают коситься на загорелых, отдохнувших коллег. Желая избежать
в начало наверх
недовольства, капитан ограничил число отпускников и, чтобы занять всех делом, предпринял облет сферы по экватору. Но других окон обнаружить не удалось. Кроме того, он организовал обследование погибших кораблей. Кладбище вытянулось на тысячу километров от Окна. Повторная съемка подтвердила первую догадку Гарамонда о сырьевом назначении блокшивов. От многих выпотрошенных и ободранных судов осталась голая обшивка, и часто то, что принимали за последствия жестокой битвы, на поверку оказывалось результатом прозаической деятельности старьевщика. Попутно выяснили отсутствие явных указаний на внешний вид инопланетян, летавших на кораблях такого мощного флота. Тут самым важным из найденного можно было считать секцию трапа с поручнем, величина которого приблизительно соответствовала трапам на земных судах. Вопрос, где теперь эти пришельцы, вызывал больше споров, чем проблема создателей Орбитсвиля. Последние совершенно очевидно достигли качественно иного уровня технологии, нежели раса, построившая звездолеты. Люди даже прониклись убеждением в их принципиальной непостижимости. Однако ни у кого не возникло мысли, что творцы сферы где-то рядом. Видимо, они отправились к другим вершинам или перешли на новый уровень бытия. Орбитсвиль продолжал существовать как памятник и дар галактического прошлого. Когда соорудили L-образный порт, Гарамонд перевез на Орбитсвиль семью и устроил себе маленький отпуск. Давно он не испытывал такой безмятежности и покоя. Эйлин без всяких психологических трудностей свыклась с выгнутым наоборот горизонтом, а Крис, дорвавшись до свободы, носился по просторам, словно выпущенный на весеннее пастбище жеребенок. Вечерами Гарамонд с удовольствием подмечал, как позолотилась, впитав живительные лучи нового солнца, кожа сына, а ночью устраивался с Эйлин прямо под волшебным небосводом, и наслаждение казалось более острым из-за пережитого отчаяния. Правда, во сне или в зыбкой полудреме капитана одолевали дурные предчувствия, хотя днем он старался не вспоминать об Элизабет, которая, накручивая световые годы, приближалась к Орбитсвилю. Неопытный наблюдатель решил бы, что флагман прибыл в гордом одиночестве, хотя на самом деле он вел флот из семидесяти кораблей, который даже по масштабам "Старфлайта" был огромным. На выравнивание скорости с галактическим дрейфом звезды Пенгелли ему понадобилось двое суток. Наконец все корабли аккуратно разместились на рейдовой орбите и убрали электромагнитные крылья-паруса. "Звездный ас-4" медленно приблизился на ионной тяге почти вплотную к "Биссендорфу", и капитан Вэнс Гарамонд получил официальное приглашение подняться на борт флагмана. Он снова попал в сферу влияния Элизабет. Первая со дня старта процедура облачения в серебристо-черный парадный мундир вызвала отвращение. Капитан не испытывал страха - ведь Орбитсвиль в корне изменил положение дел - его просто мутило от предстоящей аудиенции. Последние четыре месяца он уверял себя в падении могущества корпорации, но прибытие Лиз во главе армады говорило о сохранении старого порядка. На Земле все оставалось неизменным. Парадный мундир расстроил и Эйлин. Потом, когда открылся шлюз причальной палубы, и утлый катер отвалил в черный океан Гарамонд снова вспомнил ее прощальный поцелуй. Эйлин казалась рассеянной и, поцеловав мужа, быстро отвернулась. Должно быть, сдерживала чувства. Но в последний момент Гарамонд увидел, как Эйлин прижимает к щеке маленькую золотую улитку. Стоя за спиной пилота, капитан наблюдал за флагманским кораблем, который постепенно заполнял передний экран. После точного стыковочного маневра капитан спокойно шагнул на пирс, где его уже встречала группа офицеров "Старфлайта" и несколько штатских с голокамерами. После холодного приветствия его проводили к президентскому люксу и ввели в парадную залу. Элизабет, видимо, расписала всю церемонию заранее, поскольку эскорт без лишних слов немедленно удалился. Она стояла спиной ко входу, в длинном облегающем платье белого атласа. В воздухе около ее ног вяло плавали три белых спаниеля. Гарамонд слегка опешил, заметив, как поредели волосы Элизабет; сквозь тонкие черные пряди просвечивала кожа, отчего повелительница выглядела старой и больной. Она, конечно, знала о присутствии капитана, но не изменила позы. - Миледи... - Гарамонд щелкнул магнитными каблуками. Тогда президент медленно повернула к нему бледное лоснящееся лицо с маленьким подбородком. - Почему вы так поступили, капитан? - заговорила она хриплым контральто. - Зачем вы сбежали от нас? - Миледи, я... - Гарамонд не был готов к прямому вопросу в лоб. - Вы нас испугались. Почему? - Паника. Случайная гибель вашего сына так подействовала на меня, что я запаниковал. Меня не было рядом в момент его падения. Гарамонд сообразил, что, вероятно, такому милостивому приему имеются веские политические причины. Элизабет вела себя скорее как мать, потерявшая ребенка, нежели императрица, чьей власти грозит опасность. Правда, это не лишало ее преимущества. Вдруг произошло невероятное: Элизабет улыбнулась. Кривой, снисходительной улыбкой. - Вы решили, что мы учиним над вами расправу, не разобравшись? - Подобная реакция была бы вполне естественной. - Вы напрасно боялись, капитан. - Я... рад это слышать, миледи. "Невероятно, - ошеломление думал он. - Она сама не верит ни единому своему слову. И я не верю ее словам. Для чего же она ломает комедию?" - ...страдала, и вы страдали, - между тем продолжала Элизабет. - Боль останется с нами навсегда, но знайте: мы не держим на вас зла. - Все так же улыбаясь, она как-то боком подошла к нему почти вплотную, и костяшки его прижатых к бедрам пальцев утонули в гладкой атласной подушке. Гарамонду показалось, будто он прикоснулся к омерзительному пауку. - Миледи, я не в силах выразить, насколько потрясен этим несчастьем. - Знаем, знаем, - милостиво ответила Элизабет. Внезапно в воздухе пахнуло густым, приторным ароматом, и Гарамонду стало ясно, что именно в эту секунду она жаждет крови. - Миледи, если вам тяжело со мной... Ее лицо мгновенно стало хищным. - Почему вы решили? - Нет-нет, все в порядке. - Вот и прекрасно. У нас с вами есть еще множество важных дел, капитан. Известно ли вам, что совет директоров с моего согласия постановил выплатить вам десять миллионов монитов? - Десять миллионов? Нет, не известно. - Десять. Для вас это, наверное, куча денег? - Как все богатства мира. Элизабет резко рассмеялась, разбудив дремлющих в невесомости собак. - Чепуха, капитан, сущая безделица! Кроме того, вы назначены членом учрежденного нами совета по освоению и развитию Линдстромленда с годовым жалованьем в размере двух миллионов. Затем... - Элизабет замолчала. - В чем дело, капитан? Вас что-то удивляет? - Действительно, я удивлен. - Величиной жалованья? Или названием? - Название - пустяк, - твердо ответил Гарамонд, слишком озабоченный второй новостью, чтобы думать о почтительности. - Важно другое: сферу нельзя эксплуатировать, ею невозможно управлять. Из ваших слов вытекает, что вы собираетесь разбить ее на участки и продавать, как Терранову. - Мы не продаем участков на Терранове, их раздают бесплатно через правительственные агентства. - Да, любому, кому по карману транспортные расходы. Что в лоб, что по лбу. - В самом деле? - Элизабет, прищурившись, глядела на Гарамонда. - На чем основано столь авторитетное суждение? - Чтобы сложить два и два, не нужно быть семи пядей во лбу. - Капитана несло к краю пропасти, но он не желал тормозить. - В таком случае вас ожидает блестящее будущее. Остальным директорам "Старфлайта" это дается с большим трудом. - Трудно планировать конкретные действия, - упрямо возразил капитан. - Сама идея чрезвычайно проста. Элизабет одарила его второй неожиданной улыбкой. - Допустим, так оно и есть. Почему же нельзя заселять Линдстромленд освоенным способом? - По той простой причине, что продавец воды может процветать только в пустыне. - Ага. Иными словами, никто не станет платить за воду, которой всюду полно? - Такие рассуждения, конечно, кажутся примитивными. Но именно это я и имел в виду. - Мне крайне любопытен ход ваших мыслей. - Элизабет ничем не дала понять, что разгневана. - Неясно только, как вам взбрело в голову сравнивать торговлю водой и освоение нового мира? Гарамонд издал короткий смешок. - Куда больше интригует сравнение Орбитсвиля с обыкновенной планетой. - Орбитсвиля? - Линдстромленда. Это не планета. - Понимаю, но разница только в размерах. - Нет, вы не понимаете. Терпение Лиз истощалось. - Не забывайтесь, капитан. - При всем моем уважении к вам, миледи, я все же позволю себе настаивать, что вы не понимаете разницу в размерах. Ее никто и никогда не сможет осмыслить. Даже я, хотя облетел вокруг Орбитсвиля. - Ах, значит вы сами не сумели, поэтому... - Я летел со скоростью сто тысяч километров в час, - ровным голосом продолжал Гарамонд. - На облет Земли хватило бы двадцати пяти минут. А знаете, сколько длилось путешествие? Сорок два дня! - Допускаю, что здесь мы имеем дело с другим порядком величин: - Но это линейное сравнение. Неужели вы не чувствуете, какие там пространства? Вам никогда не удастся удержать над ними контроль. Элизабет пожала плечами. - Говорят же вам: "Старфлайт" не распределяет земель, а потому площадь Линдстромленда нас не заботит. Хотя мы, естественно, не откажемся от прибыли за счет предоставления транспортных услуг. - В том-то все и дело, - хмуро сказал Гарамонд. - Плату за перевозки следовало бы отменить, даже не будь она замаскированной платой за земельный надел. - Почему? - Да потому, что земли у нас теперь больше, чем люди в состоянии обработать. В этих условиях ставить искусственные экономические препоны на пути естественного, природного стремления людей переселиться на другие миры, представляется мне аморальным и отвратительным занятием. - Вам лучше всех должно быть известно, что ни в постройке фликервингов, ни в космической навигации нет ничего естественного. - Восковые щеки Элизабет окрасились едва заметным румянцем. - Ни то, ни другое невозможно без денег. Гарамонд отрицательно покачал головой. - Невозможно без людей. Культурная раса, никогда не знавшая денег и собственности могла бы бороздить пространства не хуже нашего. - Наконец-то! - Элизабет, сделала к нему два шага и остановилась, по инерции раскачиваясь на магнитных подошвах. - Наконец-то я поняла вас, капитан. Вам отвратительны деньги. Стало быть, вы отказываетесь от места в совете по освоению и развитию? - Да. - И от премии? От десяти миллионов монитов из кармана налогоплательщиков Обоих Миров? - Да, отказываюсь. - Опоздали, мой милый! - выпалила Лиз с одной ей понятным торжеством. - Они уже переведены на ваш счет. - Я верну их. - Нет, капитан, - решительно заявила она. - Вы теперь знамениты на Обоих Мирах, поэтому все должны видеть, как мы заботимся о вас. Вам ни в чем не будет отказа. А сейчас возвращайтесь на свой корабль. По пути к "Биссендорфу" капитан обдумывал последнее признание Элизабет. Неужели он стал настолько знаменит, что от него уже нельзя избавиться? Почему же ее глаза горели таким злорадством? 9 Гарамонду отвели новый прямоугольный домик, собранный из пластмассовых щитов. Несколько дюжин таких одноэтажных домов изготовили в
в начало наверх
мастерской одного из кораблей Элизабет. Поселок разбили километрах в двух от Окна; почвенный слой был здесь еще очень тонок, поэтому домики крепились к металлической основе при помощи вакуумных присосок. Спустя всего несколько дней Гарамонд заметил, что забывает о суровом космосе, отделенном от пола гостиной лишь несколькими сантиметрами сферической оболочки. Комнаты были обставлены скромно, но удобно, имелся полный набор цветообъемных проекторов и развлекательной бытовой аппаратуры, не считая электронного домашнего учителя для Криса. Жизнь напоминала отпуск в первоклассном охотничьем домике для уик-эндов - все немножко по-гостиничному, но уютно. Была тут и удобная кухня с продуктами из корабельных запасов. Предполагалось, что уже через год колонисты смогут перейти на самообеспечение. В экваториальной области Орбитсвиля стояло позднее лето. Луга наливались желто-коричневой спелостью. Прежде чем возделывать землю и сеять, колонисты намеревались скосить всю траву и пустить ее на синтетическую переработку для получения белковой пищии целлюлозно-ацетатных волокон. Гарамонд все больше чувствовал свою ненужность. Формально он продолжал командовать "Биссендорфом", но почти все время проводил дома, находя себе оправдание в помощи семье, пускающей корни на новом месте. Он приобрел привычку подолгу наблюдать из окна за оживленной деятельностью вокруг старфлайтовского аванпоста. Через L-образные портовые тоннели на Орбитсвиль непрерывным потоком прибывали машины, оборудование, всевозможные товары и материалы. Каждый день росли валы срезанной почвы, появлялись новые дома; поселение опутала сеть дорог, уходящих в луга. Плацдарм землян укреплялся, дело продвигалось, а Гарамонд все сильнее ощущал свою ненужность. - Самое занятное, что я тоже оказался собственником, - жаловался он жене. - Я неустанно вещаю о невообразимых размерах Орбитсвиля, читаю лекции на тему аморальности горстки людей, стремящихся подмять все под себя, а сам дрожу за него, как за личную собственность. Похоже, я оторвался от действительности и иду по стопам Лиз Линдстром. - Ты просто злишься на корпорацию, ведь она хапает без зазрения совести, - не согласилась Эйлин. - Нет, я злюсь на себя. - За что? - За глупость. С какой стати я решил, будто "Старфлайт" мирно сгинет, уступив дорогу общественным транспортным компаниям? Я слыхал, его средства массовой информации давно создают мнение, что корпорация практически стала правительственным концерном. Добиться, чтобы им поверили, было нелегко, раньше существовала только Терранова, и земельный надел поселенца впрямую зависел от суммы, уплаченной за проезд. Сейчас - дело другое. - В каком смысле? - Эйлин подняла глаза от детской рубашки, которую штопала вручную. Ее взгляд был сочувственным, но безмятежным. После высадки на Орбитсвиль ее не оставлял простодушный оптимизм. Жизнерадостность сослужила ей добрую службу в чуждой обстановке. - Поселенец возьмет земли, сколько пожелает, а "Старфлайт" установит твердые цены на транспортные услуги. Большинство людей сочтет это за бескорыстие. Отвергнув предложение занять должность в совете по развитию, Гарамонд уже не был в курсе дел Элизабет. Однако догадывался, на чем она хочет сыграть, продавая Орбитсвиль перенаселенной Земле. Как недавно выяснилось, пространство над атмосферой Орбитсвиля совсем не содержало водорода и других частиц, поэтому использование фликервингов для внутренних полетов исключалось, а пока изобретут что-нибудь получше или переоборудуют громоздкие, малоэффективные корабли, летающие на собственных запасах топлива, должно пройти немало времени. Это давало Старфлайту преимущество. Орбитсвиль придется осваивать постепенно, как пионеры осваивали американский Дикий Запад. Человек погрузит на повозку с солнечными батареями скарб, припасы и синтезатор пищи "железную корову", поглощающую траву, - посадит домочадцев и покатит в зеленую даль без конца и края. Жизнь пионеров Орбитсвиля будет такой же простой и суровой, но недостатка желающих не ожидается. Население Земли давно готово бежать куда угодно из сросшихся друг с другом городов-монстров и примет такую жизнь, как избавление. Тяжкий труд в поте лица, опасность умереть от простого аппендицита на одинокой ферме в сотнях световых лет от родной планеты страшили куда меньше голодных бунтов где-нибудь в Париже или Мельбурне. И неважно, какую цену заломит "Старфлайт" за проезд до земли обетованной, транспорты пойдут в рейс переполненными. - А почему, собственно, президент должна быть бескорыстной? - спросила жена, и Гарамонд понял, что она сочувствует ей, ставят себя на ее место. Муж и ребенок Эйлин едва избежали опасности, но ведь и Лиз потеряла сына. - Разве не справедливо брать разумную плату за услуги? Капитан подавил досаду. - Землю осквернили и скоро придушат окончательно, а здесь хватит места всем. Бери, сколько влезет, поезжай, куда глаза глядят, если хочешь затеряться навсегда. Мы совершили все возможные ошибки, извлекли уроки, и наконец получили шанс начать с начала. Положение критическое; необходима почти полная эвакуация населения. И это нам по силам, Эйлин. Техника позволяет. Но вся деятельность "Старфлайта" направлена на то, чтобы этому помешать! - Гарамонд отвернулся и снова начал смотреть в окно. - Чтобы брать свою так называемую разумную плату, Элизабет нужно поддерживать разность потенциалов, то есть перенаселенность Земли при наличии свободных жизненных пространств где-нибудь в другом месте. Я не удивлюсь, если за провалом всех программ по контролю за рождаемостью стоят Линдстромы. - Брось, Вэнс, - рассмеялась Эйлин. Он резко повернулся, но, поглядев на нее, смягчился. Гарамонду нравилось ее хорошее настроение в последние дни. - Может быть, ты права. Только ты с ними не общалась, а они не раз сетовали на низкий коэффициент прироста населения. - Кстати, о коэффициенте. У нас с тобой он уже довольно долго держится на стабильном уровне. - Эйлин, сидя в кресле, поймала его руку и прижала к своей щеке. - Нет ли у тебя желания стать отцом первого ребенка, рожденного на Орбитсвиле? - Не уверен. Хотя это все равно неосуществимо, первые переселенцы уже в пути. На Терранову, например, женщины приезжали уже беременными. Наверное, это связано с теснотой и недостатком развлечений на судах Элизабет. - Тогда я согласна на первого, зачатого здесь. - Уже горячей. - Гарамонд опустился перед нею на колени и обнял. Потянувшись к нему губами, она вдруг отстранилась. - Нам придется оставить эту мысль, если ты всегда будешь так же поглощен своими мыслями, как сейчас. - Прости. У меня не идут из головы люди или существа, или боги, называй как угодно, которые построили Орбитсвиль. - Не у тебя одного, да что толку? - Я их не понимаю. - И никто не понимает. - Ведь здесь хватит места, чтобы прокормить все мыслящие расы Галактики. На первый взгляд, Орбитсвиль для того и создан. И тем не менее... Гарамонд умолк, побоявшись, что Эйлин усомнится в его здравом уме, если он поделится с нею своими соображениями о назначении приюта для бездомных, снабженного единственным малюсеньким входом. Чик Трумен был ровесником эпохи космических переселенцев. Он работал техником по освоению планет. Его дед и отец участвовали в открытии Террановы, а еще раньше обследовали дюжину других миров, хотя и не пригодных для колонизации, но представлявших коммерческий либо научный интерес. Как многие другие, принадлежавшие к братству бродяг-инженеров, он, казалось, обладал врожденными навыками в широком диапазоне технических дисциплин. От большинства своих собратьев Трумен отличался пристрастием к философии. Правда, занимался он бессистемно, довольствовался отрывочными сведениями, однако берясь за какую-нибудь фундаментальную проблему, докапывался до самой сути. Вот и сейчас, не успев обосноваться в лагере, разбитом у подножия холмов, Чик погрузился в размышления. Гряда холмов опоясывала плоскую равнину, в центре которой чернело Окно. Трумену и его напарнику Питеру Крогту поручили установить лазерные отражатели для экспериментальной системы оптической связи. Ехать пришлось километров шестьдесят, до места добрались к вечеру, и вскоре землю накрыл полог ночи. Темнота обрушилась с востока, как лавина. Крогт, распаковав спальные мешки, взялся за стряпню, а Трумен, одержав быструю победу над робкими угрызениями совести, презрел низменную прозу жизни, поудобнее привалился спиной к вездеходу, раскурил трубку и предался созерцанию арок ночного неба. - Н-да, принцип аналогии и простоты - полезная штука, - изрек он спустя некоторое время. - Только, бывает, подкладывает свинью тем, кто его применяет. Многие великие открытия совершались, когда все считали, что в мире больше не осталось ничего странного и необычного. Тут приходил кто-то, кто об этом не знал, опровергал всякие догмы, и человечество устремлялось к новым вершинам прогресса. Взять хотя бы теорию небезызвестного Альберта Эйнштейна... - Если ты не занят, открой, пожалуйста, консервы, - попросил Крогт. Трумен помолчал, выпуская ароматное облако дыма. - Представим себе такую, скажем, ситуацию: живут на дне лунки для гольфа два жука. Допустим, они никогда не покидают лунку, но, обладая философским складом ума, хотят, обобщив доступные им данные, описать устройство вселенной. На что будет похожа их вселенная, Пит? - Да не все ли равно? - Прекрасно сказано. Полностью с тобой согласен, хотя позволь мне продолжить. Так вот, вселенная упомянутых жуков состояла бы из бесконечного набора лунок с круглыми отверстиями вверху, откуда в светлую пору суток сыплются белые шары. Крогт вскрыл консервы и протянул одну банку Трумену. - Ты это к чему, Чик? - Да к тому, что кое у кого на базе мозги не в порядке. Ведь мы на Орбитсвиле уже несколько месяцев, так? - Так. - Теперь подумай о нашем пикнике. Высота холмов метров триста, нам поручено смонтировать рефлекторы на двухстах пятидесяти. Все расписано до мелочей: где их устанавливать, как сориентировать, допустимое отклонение и сроки. Только в одном начальство оплошало, и это весьма симптоматично. - Ужин стынет. - Никто, заметь, никто, не попросил нас подняться на лишние полсотни метров и поглядеть, что там, по другую сторону холмов. - Значит, нет необходимости. Начальству видней, - веско сказал Крогт и пожал плечами. - Да и что там может быть, кроме травы и кустарника? Весь этот шарик изнутри - сплошная прерия. - Вот-вот, и ты туда же. Принцип аналогии и простоты. - Никакой аналогии, - обиделся Питер. Он ткнул вилкой в мерцающий муаровый шелк небес. - Для чего, по-твоему, телескопы? Не один ты такой умный. - Телескопы! - Трумен хмыкнул, скрывая замешательство, о них он как-то забыл. Его спасло умение быстро считать в уме. - Та сторона удалена от нас на две астрономические единицы, дорогуша, а это все равно, что, глядя с Земли в подзорную трубу, пытаться выяснить, есть ли жизнь на Марсе. - Мне на нее наплевать. Если ты сейчас же не начнешь есть, я сам все съем. - Ешь. Отсутствие аппетита заставило Чика призадуматься о роли духовной пищи вообще и философии в частности. Слегка приуныв, он встал и решительно зашагал вверх по склону. От быстрого подъема Трумен запыхался и, не дойдя самую малость до пологой вершины, остановился перекурить. Набив трубку, щелкнул зажигалкой и двинулся дальше. После желтого язычка пламени его глаза не сразу привыкли-к темноте, а когда это прошло, он увидел нечто странное: на темной равнине за холмистой грядой мерцали мирные огни чужой цивилизации. 10 Первые переселенцы высаживались на Орбитсвиль. Гарамонда очень удивило столь скорое прибытие пассажирских судов: неужели они отправились в путь через несколько дней после появления здесь Элизабет? К тому же, перед Садом стояло восемьдесят транспортов типа G-2, каждый из которых вмещал более четырех тысяч пассажиров. Не многовато ли для начала? Видимо,
в начало наверх
они собирались лететь на Терранову, но в последний момент отправились к новому пункту назначения, где нет даже сараев, приспособленных под ночлег. Сменившись с вахты, Клифф Нейпир переночевал в доме Гарамонда. - Не понимаю, - говорил он утром, прихлебывая кофе. - Конечно, Терранова была единственным подходящим для жизни местом и слишком быстро заселялась, но теперь-то к чему такая спешка? Как ни крути, людям туго придется в голом поле. Нет даже подходящих средств передвижения. - Удивляешься, почему они согласились? - спросил Гарамонд, допивая свою чашку. Нейпир кивнул. - У среднестатистического колониста есть семья, он не захочет без крайней нужды подвергать близких неведомым опасностям. Как "Старфлайт" убедил их лететь сюда? - Я вам отвечу, - войдя с кофейником свежего кофе, присоединилась к беседе Эйлин. - Пока вы тут дрыхли, мы с Крисом успели сходить в лавку и узнали новости. - Она наполнила опустевшие чашки. - Если же целыми днями валяться на боку и храпеть, недолго умереть в неведении, питаясь одними догадками. - Разумеется, Эйлин, ты среди нас самая умная и замечательная, правда, Клифф? О чем ты хотела нам сказать? - Соседка говорила с новичками, которые высадились на рассвете. Им предоставили бесплатный проезд, - объявила Эйлин, явно гордясь своей оперативностью. - Невозможно! - Гарамонд покачал головой. - Говорю тебе, Вэнс, это правда. "Старфлайт" освободил от уплаты за билет всех, кто запишется на отъезд в Линдстромленд в первые полгода. - Очередное надувательство. - Зачем ты так, Вэнс? - укоризненно воскликнула Эйлин. - Ты просто не хочешь признать свою неправоту в отношении Элизабет. Где здесь обман? Какую выгоду можно из этого извлечь? - Очередная уловка, - упрямо твердил Гарамонд. - Ее деятельность вообще незаконна. Здесь еще не побывали агенты правительственного управления по колонизации. - Ты сам всегда говорил, что Линдстромам закон не писан. - Верно, когда они собираются урвать кусок пожирнее. - Глупо быть таким подозрительным, - выпалила Эйлин. - Вэнс прав, - произнес Нейпир. - Поверьте нам на слово, Эйлин: Лиз ничего не делает без скрытого умысла. Эйлин немного изменилась в лице. - Ну, конечно, вы все знаете наперед. А допустить, что женщина, потерявшая единственного... - Она замолчала. - Ребенка. Не бойся, договаривай. - Извини, я просто расстроилась. - Ее глаза наполнились слезами, она встала и вышла из комнаты. Мужчины молча закончили завтрак, погруженные каждый в свои мысли. Капитан анализировал чувства, владевшие им в последнее время из-за того, что президент навязывала Орбитсвилю свои порядки, а он, Гарамонд, превратился в бесправного стороннего наблюдателя. Или это естественное состояние безработного? Весь Разведывательный корпус Звездного флота стал лишним, большие исследовательские корабли теперь никому не нужны. "Неужели, - не давал ему покоя вопрос, - космическая разведка была единственным подходящим для меня делом?" Нейпир, не выдержав тягостного молчания, начал скучный рассказ о научных исследованиях, которые вели несколько групп. Одна из них, несмотря на применение более мощных по сравнению с корабельными, режущих инструментов, так и не сумела хотя бы поцарапать материал сферической оболочки. Другая, продолжая изучать малую внутреннюю сферу, выяснила, что та не просто вращается с востока на запад, а совершает замысловатые движения. Очевидно, создатели Орбитсвиля хотели добиться нормальной смены дня и ночи в полярных областях. Третья группа исследователей занималась полевой диафрагмой Окна, которая не позволяла воздуху вырваться в космос. Здесь тоже успехи были скромные. Силовое поле неизвестной природы одинаково реагировало на проникновение сквозь диафрагму металлических и неметаллических предметов. Земные установки не могли генерировать ничего подобного. Измерения показали, что полевая диафрагма имеет форму двояковыпуклой линзы, толщина которой в центре достигала нескольких метров. В отличие от материала оболочки линза пропускает космические лучи, хотя, видимо, преломляет их. По предположению биологов, если лучи равномерно рассеиваются по внутренней поверхности сферы, то их должно хватать для поддержания необходимого уровня мутаций в клетках растений и животных. Значит, назначение диафрагмы не только в герметизации и сохранении атмосферы. К тому же поле Окна оказалось податливее материала оболочки. Облучение пучком электронов вызывало локальные изменения в структуре диафрагмы и небольшую временную утечку воздуха. - В общем, прелюбопытная штука, - закончил Нейпир. - Да, занятная, - вяло согласился Гарамонд. - Что-то в твоем голосе маловато воодушевления. Пойду-ка взгляну на переселенцев. Гарамонд улыбнулся. - Ладно, Клифф. Увидимся за обедом. Он собрался проводить Нейпира, когда зазвучал сигнал вызова с центрального коммутатора кабельной связи, протянутой в ожидании решения проблемы распространения радиоволн. Капитан нажал кнопку приема, и в фокусе проекционного объема появилось трехмерное изображение рано поседевшего широкоплечего молодого человека в штатском. Гарамонд его не знал. - Доброе утро, капитан, - с легкой одышкой поздоровался незнакомец. - Меня зовут Колберт Мейсон, я - репортер Агентства новостей Обоих Миров. К вам не обращались другие журналисты? - Журналисты? Нет. - Слава Богу! - радостно воскликнул Мейсон. - Разве "Старфлайт" уже пускает сюда репортеров? - Пока нет, - Мейсон неуверенно усмехнулся. - Кроме того, я - эмигрант. Мы приехали с женой надолго, и, насколько мне известно, я не единственный репортер, поступивший подобным образом. Мне просто повезло, нас высадили раньше всех. Впрочем, о везении можно будет говорить, когда вы согласитесь на интервью. - Раньше вам приходилось покидать Землю? - Нет, сэр. Но ради такого случая я облетел бы всю Галактику. Лесть была очевидной, хотя молодой журналист производил впечатление искреннего человека. - На какую тему желаете беседовать? Мейсон смущенно развел руками. - Знаете, на Земле вас считают самым знаменитым человеком всех времен. Вы не отвечали на тахиограммы, иначе любая газета с радостью напечатала бы ваше интервью. О чем? О чем угодно. - Вы сказали: тахиограммы? Я их не получал. Подождите-ка минуту. - Капитан отключил звук и повернулся к Нейпиру. - Элизабет? Клифф утвердительно кивнул и с тревогой посмотрел на него. - Больше некому. Она не разделяет твоих взглядов на Орбитсвиль. Честно говоря, я удивлен, как малому удалось прорваться к тебе. Или он чертовски пронырлив, или исключительно удачлив. - Ладно, будем считать его счастливчиком. - Гарамонд снова включил звуковой канал. - Мейсон, я хочу поделиться с вами одной историей. Вы готовы записать ее слово в слово? - Разумеется. - Отлично. Тогда приходите прямо ко мне. - Невозможно, сэр. Мне кажется, за мной уже следят, и времени у нас совсем немного. - Хорошо, тогда сообщите в свое агентство, что Орбитсвиль, на мой взгляд... - Орбитсвиль? - Это местное название Линдстромленда... - Гарамонд осекся. Изображение репортера вдруг рассыпалось на разноцветные осколки, которые, покружившись в воздухе, быстро растаяли. Капитан подождал минуту в надежде, что оно вновь установится, но связь прервалась. - Так я и знал. Слишком уж гладко все началось, - заметил Нейпир. - Кто-то ставит тебе палки в колеса. - Несомненно. Как ты думаешь, откуда он говорил? - Из какой-нибудь портовой лавки, больше неоткуда. Видеофонов у нас, сам знаешь, раз-два и обчелся. - Давай сходим туда. Капитан накинул легкую куртку и, не предупредив Эйлин, торопливо вышел в бессменный полдень. Кристофер, одиноко игравший на лужайке, посмотрел на отца, но ничего не сказал. Гарамонд помахал ему рукой и зашагал в направлении зданий, теснившихся вокруг Окна. - Ну и жарища, - ворчал Нейпир, идя следом. - Придется раскошелиться на дамский зонт. Гарамонд, не настроенный на пустячные разговоры, хмуро печатал шаг. - Что-то мне перестает здесь нравиться. Слишком стало напоминать Землю с Террановой. - Собираешься устроить скандал? Но как ты докажешь, что ваш разговор намеренно прервали? - Не собираюсь никому ничего доказывать. Они быстро шли по бурой грунтовой улице, петлявшей среди беспорядочно понастроенных коттеджей и ведущей к опоясавшим Окно административным зданиям, лабораториям, складам с глухими стенами. Обогнув какой-то дом, друзья увидели черный эллипс с торчащими из него L-образными трубами тоннелей и портовыми сооружениями на "берегу". Гарамонд больше не думал об Окне как о звездном озере, оно стало просто дырой в земле. Минуя непривычно высокое здание неизвестного назначения, капитан заметил машину вишневого цвета. Транспорта на Орбитсвиле было пока мало. Сверкнув ослепительным солнечным бликом, машина развернулась и затормозила у подъезда. Из нее вышли четверо и торопливо скрылись внутри здания. Среди них тоже был седой, но похожий на юношу человек. Старпом схватил капитана за локоть. - Не наш ли приятель-репортер? - Пойдем поглядим. Они двинулись рысцой через газон, вбежали в фойе и успели заметить закрывающуюся дверь во внутреннее помещение. Швейцар со старфлайтовской кокардой на фуражке выскочил из своей будки, пытаясь помешать им, но друзья обежали его с двух сторон и ворвались в комнату, где скрылась четверка. Колберта Мейсона оба узнали с первого взгляда. Репортер стоял в окружении пятерых мужчин, двое из которых держали его под руки. Среди остальных Гарамонд разглядел Сильвио Лейкера - приближенного Элизабет Линдстром. Бессмысленно-удивленный взгляд Мейсона, направленный в одну точку, наводил на мысль об изрядной дозе наркотика. - Прочь руки от него! - скомандовал Гарамонд. - Нет, капитан, убраться прочь должны вы, - процедил Лейкер. - Тут вам не корабль, где вы - царь и бог. - Я забираю Мейсона с собой. - Черта с два, - рявкнул один из громил, державших репортера, и уверенно шагнул вперед. Гарамонд смерил его скучающим взглядом. - Существуют десятки способов покалечить человека. Какой предпочитаете вы? Он блефовал, поскольку на самом деле не интересовался даже спортивными видами рукопашного боя, но противник неожиданно сник. Пока тот колебался, его напарник отпустил Мейсона, сунул руку в карман, однако тут же передумал: он увидел громадного Нейпира, шагнувшего в его сторону, и его прищуренные узенькие глаза под тяжелыми веками. Среди голых стен комнаты зазвенела напряженная тишина. - Как дела? - спросил Мейсона Гарамонд. - Имя... - заплетающимся языком произнес журналист. - Я не помню своего имени... - Он с трудом поднял руку к розовому пятну над воротником. - Мне что-то впрыснули под кожу. - Наверное, успокоительное, чтобы вы не шумели. - Капитан остановил колючий взгляд на Лейкере. - Надеюсь, это действительно так. - Предупреждаю: лучше не вмешивайтесь, - трясясь от злости, прошипел Лейкер. Он вытянул вперед пухлую руку, и на среднем пальце блеснул крупный рубиновый перстень. - Грязно работаете, Лейкер, - сказал Гарамонд. - Ничего, отмоюсь. - Головой рискуете, между прочим. Хотите впутать Элизабет в убийство? Будет ли она довольна, вы подумали? - Мне сдается, что она не прочь избавиться от вас. - Втихаря, не спорю. Но не таким грубым способом. - И капитан кивнул Нейпиру: - Идем. Они повернули оглушенного репортера лицом к двери и повели на выход. - Я предупредил вас, Гарамонд, - хрипло выдавил Лейкер. - А вы не
в начало наверх
послушались совета... - Не будьте идиотом, - не оглядываясь, ответил капитан. Он физически ощутил покалывание между лопаток. До цели оставалось всего несколько шагов, он уже коснулся пальцами дверной ручки, как дверь внезапно с треском распахнулась и в комнату ввалились еще трое. Гарамонд подобрался, готовясь отразить нападение, но те с безумными глазами промчались мимо. Двое были в комбинезоне полевых техников, третий - в мундире офицера инженерной службы "Старфлайта". - Мистер Лейкер! - завопил офицер. - Невероятно! Такого до сих пор... - Вон отсюда, Гардина! Как ты посмел вваливаться ко мне?.. - От ярости голос Лейкера сорвался на визг, и он закашлялся. - Вы не поняли! Инопланетяне! Живые инопланетяне! Мои техники залезли ночью на холмы и видели огни. На западе! Там кто-то живет! Челюсть у Лейкера отвалилась, кулак с грозным лазерным перстнем опустился. - Что ты плетешь, Гордино? Что за сказки? - Вот эти двое, мистер Лейкер. Пусть они сами расскажут. - Слушать пьяниц и бродяг? - Прошу без личных выпадов, - сделав успокаивающий жест с невозмутимым достоинством заговорил техник. - Предвидя скепсис, с которым будет встречено наше сообщение, я не сразу вернулся на базу, а дождался дневного света и сделал несколько снимков. Прошу. - И, помахав в воздухе пачкой цветных фотографий, он вручил ее Лейкеру. Гарамонд подтолкнул Нейпира с заторможенным Мейсоном к выходу и, забыв о бегстве, быстро вернулся. Снимки шли уже нарасхват, поэтому капитану удалось спасти всего две штуки. Оба снимка запечатлели бесконечную прерию Орбитсвиля, в центре которой стояли ряды бледно-голубых прямоугольных построек. Возле некоторых зданий виднелись какие-то разноцветные пятнышки, похожие на зерна пигмента в глянце эмульсии. - Что это за крапинки? - спросил Гарамонд у долговязого техника. - Могу утверждать лишь то, что они не стоят на месте. Сначала я принял их за цветы в палисадниках, потом разглядел, как они перемещаются взад-вперед. Гарамонду захотелось проникнуть в молекулы эмульсии, чтобы увидеть тела и лица инопланетян - первых собратьев человека, обнаруженных за десятки лет звездных скитаний. Его пальцы задрожали, и неудивительно: люди столько времени ждали контакта, а имели лишь возможность ковыряться в культурном слое. Впрочем, капитан почти сразу взял себя в руки и вышел за дверь. Ноги сами несли его куда-то, пока он не понял, что направляется к вишневой машине. Впереди маячили силуэты Нейпира с Мейсоном, удаляющиеся в сторону дома Гарамонда. Он нырнул в кабину, попробовал руль, осмотрел панель управления. Машины новой марки изготавливались на борту одного из кораблей специально для езды по Орбитсвилю, и магнитно-импульсный двигатель можно было запустить без ключа. Капитан нажал кнопку стартера и рванул с места в тот момент, когда опомнившийся Лейкер со своими подручными выскочил из подъезда. Нагнав Нейпира, капитан до упора вдавил единственную педаль. Машина встала, и он распахнул дверцу. Старпом понял все без слов. Пихнув Мейсона в машину, он прыгнул следом, мотор негромко взвыл, и автомобиль помчался по утрамбованной извилистой улице. От избыточной мощности колеса пробуксовывали, машина виляла из стороны в сторону. Через минуту беглецы, оторвались от погони, пересекли границу городка и понеслись к кольцу холмов, залитых вечно полуденным солнцем. Вид на чужое поселение открылся сразу, как только машина очутилась на вершине холма. По фотографиям у Гарамонда сложилось впечатление, что оно состоит из единственной группы зданий. На самом деле бледно-голубые прямоугольники, блестевшие, словно кусочки смальты, были разбросаны по всей равнине и убегали на много километров вдаль. Перед людьми раскинулся настоящий, хотя и одноэтажный, город. Правда, ему не хватало ярко выраженного центра, но жителей, по земным стандартам, тут разместилось бы до миллиона. Гарамонд осторожно направил автомобиль вниз по склону. Наконец он заметил и предполагаемых чужаков - движущиеся цветные крапинки. - Клифф, ты ничего не слышал о повторном запуске зонда? Кажется ученые "Старфлайта" собирались. - Взгляд Гарамонда не отрывался от сверкающего города. - Вроде. - Интересно, его камеры были включены? - Сомневаюсь. Иначе они вряд ли бы проглядели. Мейсон, который недавно пришел в себя, лихорадочно возился на заднем сиденье со своей портативной голокамерой. - Что вы собираетесь сказать этим существам, капитан? - Не имеет значения. Они нас не поймут. - А может, и не услышат, - добавил Нейпир. - Неизвестно, есть ли у них уши. У капитана пересохло во рту. Он множество раз воображал себе первую минуту встречи. Он ждал ее, как может ждать лишь тот, кто заглядывал в слепые глазницы тысячи безжизненных планет. Ждал и страшился до перебоев в сердце. Что сулит этот контакт? Выдержит ли Гарамонд, оказавшись лицом к лицу с представителями абсолютно чуждой формы жизни? Бледно-голубой город рос перед глазами. Капитан бессознательно давил ногой на педаль, тихий вой двигателя перекрыло шуршанье травы, хлеставшей по днищу и крыльям машины. Нейпир сочувственно посмотрел на друга. - Что с тобой, Вэнс? Арахнофобия? - Боюсь, она самая. - Не переживай, у меня тоже. Мейсон нетерпеливо наклонился вперед. - О чем вы? - Отложим разъяснение до более подходящего случая, - ответил Нейпир. - Ладно, можно и сейчас, - произнес Гарамонд, радуясь возможности отвлечься. - Мейсон, вам нравятся пауки? - Терпеть не могу. - Журналист поежился. - Самый распространенный ответ. Большинство людей испытывают отвращение при виде пауков и вообще паукообразных. В связи с этим возникла даже теория, будто паукообразные - не коренные обитатели Земли. Со всеми прочими тварям на планете, даже со страшными, как смертный грех, люди в той или иной степени ощущают родство. Только не с пауками. Таким образом, паукобоязнь, или арахнофобия, как полагают некоторые ученые, суть подсознательное отвращение к чуждой форме жизни. Если это соответствует действительности, то у нас могут возникнуть серьезные проблемы при установления контакта с инопланетной расой. Беда в том, что, будь инопланетяне самыми разумными, дружелюбными и даже прекрасными, они все равно вызовут в людях ненависть и жажду убийства. Просто потому, что внеземная форма жизни не зарегистрирована в унаследованном нами вместе с генами своего рода контрольном списке. - Это, скорее, не теория, а гипотеза, - сказал Мейсон. - Да, гипотеза, - согласился Гарамонд. - Какова вероятность того, что она сейчас подтвердится? - По-моему, практически нулевая. Я не верю... Гарамонд резко оборвал фразу: автомобиль въехал на пригорок, за которым всего в нескольких сотнях шагов стояли два существа. Чужаки удалились от своего города на значительное расстояние. Вокруг, кроме них, никого не было. - Думаю... Мне кажется, дальше следует пройтись пешком. Нейпир кивнул и открыл дверцу. Они вылезли, немного постояли, привыкая к зною, потом медленно побрели к двум фигурам. Мейсон с голокамерой отстал. Расстояние сокращалось, и Гарамонд начал различать детали. Хотя инопланетяне не были похожи ни на одно известное живое создание, он не испытывал ни страха, ни отвращения. Издали они казались гуманоидами, одетыми в цветастые наряды, на которых, словно заплаты, выделялись яркие розовые, бурые и желтые пятна, однако вблизи они стали похожи на широкие разноцветные листья. Листья отбрасывали тень на асимметричное туловище довольно сложной формы и крепились к нему веточками-отростками. Головы как таковой у инопланетян не было, но скругленная верхняя часть наклоненного вперед тела выглядела сложнее всего остального. Единственным узнаваемым органом чувств среди изобилия усиков, ложбинок и шишек оказались зеленые, в красных точечках глаза, похожие на два гелиотроповых кабошона. - Кого они тебе напоминают? - прошептал Нейпир. - Не знаю, - так же тихо ответил Гарамонд. Он тоже испытывал потребность сравнить их с чем-нибудь из прошлого опыта. - Может, раскрашенных креветок? Мейсон споткнулся и упал, но друзья даже не обернулись. Они уже стояли в нескольких шагах от чужаков. Фантастические создания не шевелились, не проявляли никакого любопытства к пришельцам. Тишина застыла в воздухе, словно жидкое стекло. Неподвижные, молчаливые застыли друг перед другом представители двух рас, и, хотя напряжение нарастало, никто не шевельнулся, не издал ни звука. Гарамонд взмок, а в голове ворочалась спасительная мысль: "Никаких торжественных встреч и речей. Они все равно нас не поймут. Ни за что никогда не поймут". Истекла долгая минута, потянулась другая. - Все. Мы выполнили свой долг, - объявил, наконец, Нейпир. - Можно с чистой совестью возвращаться. Гарамонд задумчиво повернулся, и они побрели к Мейсону, который, пятясь, продолжал запечатлевать историческое событие. Лишь дойдя до машины, Гарамонд оглянулся назад. Один инопланетянин неуклюже удалялся в сторону своих домов, второй стоял на прежнем месте. - Обратно поведу я, - заявил старпом и принялся изучать примитивную систему управления. Когда все расселись, он направил машину вдоль подножия холма. - Поедем в объезд, во избежание нежелательной встречи. Ведь Лейкер мог послать за нами парочку грузовиков со своими головорезами. Перед глазами Гарамонда стояли два цветастых создания. Он пожал плечами. - Арахнофобии не чувствую, следовало бы радоваться, а я разочарован. У нас с ними нет повода для вражды, но нет и ничего общего. В такой ситуации вражда вообще невозможна. Нам с ними не о чем говорить, незачем общаться, незачем вступать в какие-либо отношения. - Насчет общения, не знаю, Вэнс. А вот поводов для конфронтации сыщется сколько угодно. - Нейпир показал пальцем налево, где линия холмов изгибалась в сторону, открывая взору равнинные просторы. Скопление бледно-голубых пятен, вместо того, чтобы сойти на-нет, простиралось до самого горизонта. Казалось, вся прерия цветет, словно льняное поле. Мейсон присвистнул и поднял голокамеру. - Неужели холмы целиком окружены городом? И наша база вместе с ними? - В том-то и дело. Они, вероятно, здесь уже давно... - Нейпир, видимо, решил не продолжать, однако Гарамонд понял его мысль. Лиз Линдстром уже привезла около трехсот тысяч поселенцев, и вскоре ожидали прибытия крупных транспортных судов со следующей партией. Наберется миллион колонистов, людей, изголодавшихся по собственной земле, возникнет неизбежная вражда с соседями, первыми занявшими территорию вокруг Окна. Следовательно, в ближайшем будущем здесь могут произойти крупные столкновения. 11 Через месяц пронеслись первые слухи о побоище. Им предшествовал недолгий период спокойствия, когда потоки колонистов разливались по кольцу суши вокруг Бичхэд-Сити. В это же время прилетела группа чиновников департамента внешних сношений, которые первым делом издали бесполезное постановление о запрете всякого строительства ближе, чем в пяти километрах от чужого города. Людям не рекомендовалось вступать в контакты с туземцами, вообще приближаться к ним, пока не завершатся переговоры о коридоре для прохода на свободные территории. Однако правительственные чиновники опоздали с выходом на сцену, они не имели никаких средств информации, с помощью которых могли бы оповестить людей о своем постановлении. А главное - среди переселенцев укоренилось мнение, будто любая попытка установить дипломатические отношения с "клоунами", так теперь называли туземцев на местном жаргоне, бесполезна. Люди подходили к цветастым существам с опаской и почтением, пока не увидели, что у туземцев нет техники, за исключением примитивных сельскохозяйственных орудий, даже жилища они строят из волокон типа целлюлозы, вырабатывая их в собственном организме и вытягивая из себя, как
в начало наверх
паук паутину. Потом, выяснив, что клоуны - немые, большинство колонистов усомнилось в их разумности. По одной из гипотез, туземцы были потомками выродившейся расы, которая некогда возвела укрепления вокруг Окна в центре Бичхэд-Сити. Другая гипотеза утверждала, будто эти существа - порода домашних животных, которые, пережив своих хозяев, создали собственную квазикультуру. Гарамонда подобные домыслы тревожили. С первых дней он заметил, как члены его экипажа, ступив на Орбитсвиль, через несколько минут теряли выправку и дисциплину. То были первые симптомы, вылившиеся в неуважение иммигрантов ко всякой власти. На битком набитой Земле индивидуум, загнанный в жесткие рамки законов, правил и ограничений, не мог бесконтрольно шагу ступить. Здесь же все почувствовали себя хозяевами континентов, многим не терпелось пожать плоды своего нового статуса. А чтобы попасть из грязи в князи, им нужно было лишь погрузить пожитки в машину и пуститься в "золотое путешествие". Только ехать приходилось довольно долго, ведь каждый знал, что размер территории, которая окажется в его владении, пропорционален квадрату расстояния от точки старта. Колонистов охватило чемоданное настроение. Даже тех, кто прибыл первыми судами и застолбил участок внутри холмистого кольца. Орды новых иммигрантов наступали им на пятки, поэтому многие решили податься дальше. Будь Орбитсвиль нормальной планетой, концентрация населения никогда не достигла бы здесь столь высокого уровня. Но земная технология по принципу аналогии и простоты не предусмотрела для фликервингов и челноков возможность полета на собственном топливе. Землянам даже в голову не пришло, что такое может вдруг понадобиться во вдоль и поперек изученном мире. Однако появился Орбитсвиль, и принцип не сработал, ошибка чуть не стала роковой. В распоряжении землян оказались территории астрономических масштабов и никакого способа быстро добраться до них. Повелители гигантских доминионов не в состоянии удовлетворить своих амбиций, унижено достоинство человечества: еще недавно люди, словно боги, бороздили вселенские просторы, а теперь перешли на колесный транспорт. Каждой семье или фермерской общине предстоит в ближайшем будущем перейти на самообеспечение, поэтому несмотря на современную сельскохозяйственную технологию и "железных коров", им срочно потребуются обширные жизненные пространства. Классическая ситуация, которая неизбежно приводит к драке. Так рассуждал Гарамонд и не удивился, когда до него дошли скудные сведения о беспорядках. Отряды поселенцев силой пробились через город клоунов на открытые просторы прерий. Даже не находясь в местах столкновений, капитан хорошо представлял, как развивались события. Его продолжало преследовать ощущение своей бесполезности. Он почти безвылазно сидел дома, лишь изредка наведываясь на "Биссендорф", перестал смотреть передачи новостей. Однажды утром, когда Гарамонд лежал в тяжелом забытье после вчерашней попойки, в его сон вторгся детский крик, отозвавшись кошмаром медленного падения Харальда Линдстрома. Гарамонд проснулся в поту и понял, что потерял бдительность. Элизабет! Эйлин, опередив его, уже стояла на коленях возле сына и прижимала его к груди. Мальчик, зарывшись лицом в ее халат, тихо всхлипывал. - Что случилось? - Страх отступал, хотя сердце продолжало колотиться. - Проклятый проектор, - ответила Эйлин. - Показали одного из этих страшилищ. Я выключила. Гарамонд посмотрел на проекционное поле стереовизора. В воздухе растворялось лицо преподавателя образовательной программы. - Какое страшилище? Кристофер поднял заплаканное лицо. - Там был клоун. - Клоун? Я же предупреждал, убавляй резкость, когда Крис садится смотреть передачу. Он ведь путает изображение с действительностью. - Я убавила. Изображение было расплывчатым, просто его напугали эти твари. Гарамонд недоуменно потер переносицу. - Не пойму, с чего ребенку бояться клоунов? - Он присел перед мальчиком на колени. - В чем дело, сынок? Почему ты боишься? - Я думал, клоун пришел меня убить. - Что за странная мысль? Они еще никому не причиняли вреда. Во взгляде мальчика читался укор. Он упрямо помотал головой. - А те мертвые люди? Которых они заморозили? Гарамонд вздрогнул. - Как заморозили? - Не сбивай его с толку своим напором, Вэнс, - вмешалась Эйлин. - Ты забыл, о чем вчера говорили в новостях? - О чем? Я ничего не слышал! - О мертвой планете, которая снаружи. Когда эти твари построили Линдстромленд, свет и тепло перестали достигать внешней планеты, там все замерзло. - Твари? Какие твари? - Туземцы, конечно. Клоуны. - Вот тебе на! - улыбнулся Гарамонд. - Выходит, Орбитсвиль построили клоуны? - Ну, не они сами, а их предки. - Понимаю, понимаю. Значит, на внешней планете жили люди, которых злодеи заморозили насмерть? - Диктор показывал фотографии. - В голосе Эйлин проскользнула упрямая интонация. - Где же он их раздобыл? - Должно быть, туда слетали на корабле. - Дорогая, если у планеты была атмосфера и она промерзла насквозь, то все покрыл толстенный слой льда и затвердевших газов. Что там можно фотографировать, подумай сама? - Не знаю, как им удалось, я говорю о том, что видела. Спроси у других, они скажут то же самое. Вздохнув, Гарамонд подошел к видеофону и связался с "Биссендорфом". В фокусе стереопроектора возникла знакомая физиономия. Нейпир приветливо кивнул, и Гарамонд заговорил без предисловий: - Клифф, мне нужны сведения о полетах кораблей в системе звезды Пенгелли. Кто-нибудь летал на внешнюю планету? - Нет. - Ты уверен, что туда не посылали экспедицию? Нейпир опустил глаза к информационному терминалу. - Уверен. - Спасибо, Клифф, у меня все. - Гарамонд отключил связь, и очертания старпома растаяли в воздухе. - Вот видишь, Эйлин, против фактов не попрешь. Откуда же, по-твоему, взялись те снимки? - Может быть, это были не совсем фотографии? - Вот именно. Компьютерная реконструкция. - Не все ли равно? Ведь на них... - Тебе все равно? - Капитан зашелся смехом. Кто бы мог предположить, что между ним и его женой такая пропасть непонимания? Однако досады он не испытывал. Их отношения были просты и гармоничны и, как полагал Гарамонд, построены на более прочной основе, чем сходство взглядов или интересов. - Поверь, это в корне меняет ситуацию, - мягко, словно уговаривая ребенка, произнес он. - Вспомни, как было дело, и поймешь, что передача изменила твое отношение к клоунам. В давние времена телевидение умело здорово оболванивать людей. Только раньше образование считалось неотъемлемой частью воспитания, и действовать приходилось куда тоньше... Сообразив, что сел на любимого конька и уже перешел на лекцию, Гарамонд замолчал. Эйлин заметно поскучнела. Большую часть информации о внешнем мире она получала в виде наглядных примеров, а у него не было учебника с картинками. Капитан почувствовал смутную печаль. Поняв, о чем он думает, Эйлин тронула его руку. - Вэнс, я не идиотка. - Знаю, дорогая. - Почему ты замолчал? - Я просто хотел объяснить, что такое "Старфлайт Инкорпорейтед". Это... - Гарамонд подыскивал яркий образ. - Это вроде снежного кома, катящегося под уклон. "Старфлайт" не останавливается, кто бы ни оказался на его пути. Он просто не может остановиться в силу своей природы... Потому намерен подмять под себя туземцев. - Ты постоянно обвиняешь свою компанию. Но всегда голословно. - Все признаки налицо. Первым делом внедрить в умы сознание неизбежности, даже необходимости жестких мер, а остальное - вопрос времени. - Я не люблю клоунов, - нарушив затянувшуюся паузу, решительно заявил Кристофер. Гарамонд внимательно посмотрел ему в глаза, погладил по золотистой щеке. - Их не нужно любить, сынок. И не надо верить всему, что болтают по стерео. Вот если бы кто-то действительно побывал на той планете, то я сказал бы... Гарамонд не договорил. "А ведь неплохая идея", - неожиданно для себя решил он. - Почему бы и нет? В конце концов, именно для таких экспедиций предназначены корабли Разведкорпуса, - рассудительно произнесла Элизабет, загадочно улыбнувшись. - Вы в бессрочном отпуске, капитан, но раз уж сами хотите вернуться к активной службе, какие могут быть возражения? - Благодарю вас, миледи, - ответил Гарамонд, скрывая радостное удивление. Улыбка повелительницы стала еще загадочней. - Мы считаем, что неопровержимые факты принесут нам гораздо большую пользу, чем неизвестно откуда взявшиеся домыслы, - торжественно изрекла она. Потом капитан не раз мысленно возвращался к этому разговору. "Биссендорф" расправил свои невидимые крылья, чтобы отделившись от строя кораблей, сняться с рейда и выйти в открытый космос. Конечно, Гарамонд предложил исследовательский полет в пику корпорации. Он надеялся, что вызов заставит президента раскрыться, положит конец сомнениям и расставит точки над "i". Меньше всего он ожидал безоговорочного согласия. Уступчивость Лиз его разочаровала, а колкие замечания Эйлин по поводу чьей-то огульной подозрительности не загасили чувство неясной тревоги. Капитан просидел несколько часов в рубке управления, следя за маневрами других судов, встававших в очередь на выгрузку людей, продовольствия и техники. Наконец "Биссендорф" выбрался на вольный простор, и перед ним остались только звезды. Главная электронная пушка без видимой системы обстреливала вакуум, пронизывая его призрачными сполохами. Скудный урожай частиц в окрестностях звезды Пенгелли вынуждал на первой стадии полета искусственно ионизировать космическую пыль. Но спираль траектории постепенно раскручивалась, черная бездна, перегородившая полмира, отступала, плотность вещества приближалась к норме, скорость нарастала. Гарамонду опять никак не удавалось освоиться с масштабами. Корабль уже удалился от Орбитсвиля чуть ли не на сто миллионов километров, а края черного диска до сих пор были видны почти под прямым углом. Громада сферы вновь напомнила о наболевших вопросах, распалила воображение в бесплодных попытках разгадать ее тайну. Орбитсвиль способен принять и приютить все разумные расы Галактики. Неужели именно в этом и состоит его предназначение? Или ключом к разгадке является существование единственного Окна? Почему внутри сферы не действует радиосвязь и невозможны полеты на фликервингах? Виновата ли в этом только физика, или это запроектировано с какой-то целью неведомыми создателями? Может, им хотелось сохранить свободу выбора для тех, кто здесь поселится? Предотвратить превращение Орбитсвиля в единую империю? Ведь образование государственной структуры возможно лишь при наличии всеобщей информационной и транспортной сети. Где теперь те основатели космических приютов? Соседнее кресло застонало под тяжестью Нейпира. Протянув капитану горячий кофе, старпом сообщил: - Служба погоды докладывает, что локальная плотность вещества растет в полном соответствии с расчетами. Значит, на месте мы будем часов через сто с гаком. Быстрее не разогнаться. Гарамонд кивнул. - Нужно подготовить к этому времени "торпеду". - Сэмми Ямото собирается выполнить пилотируемый спуск. - Опасно, сначала соберем данные об условиях на поверхности. - Гарамонд отхлебнул кофе, потом нахмурился. - С какой стати главному астроному вздумалось рисковать своей шеей? Я считал, что его навсегда покорила "сферическая филигрань силовых полей". - Так и есть. Но он рассчитывает найти на внешней планете указания на
в начало наверх
происхождение и устройство Орбитсвиля. - Передай, чтобы держал меня в курсе. - Взглянув на Нейпира, Гарамонд заметил нехарактерную для здоровяка-старпома неуверенность. - Что-нибудь еще? - Кажется, Шрапнел дезертировал. - Шрапнел? Командир того катера? - Он самый. - Значит, все-таки смылся. Этого следовало ожидать, разве нет? - Я тоже так думал, но это уже не впервой. Первый раз он ушел в самоволку после прибытия президентской армады, когда его зачем-то отрядили на Орбитсвиль. Тогда он пропал на целый день, и я, решив, что он отправился к Лиз, чтобы на ее груди поведать свою душераздирающую историю, сразу же списал его. Но в ту же ночь он явился и снова заступил на вахту. - Тебя это удивило? - Да, особенно то, что он вернулся без одной нашивки на рукаве. С тех пор его отношение к службе изменилось в лучшую сторону. Он работал, как черт. - Может, Шрапнел разочаровался в штабных лизоблюдах? - Обиделся за нашивки... - В голосе Нейпира не слышалось убежденности. - Когда я объявил приказ о полете, он не возражал, не пытался увильнуть. Однако на борту его нет. - Ну и черт с ним. - Черт-то черт, только "Биссендорф" - не пришвартованный в гавани парусник, - сказал старпом. - Если человек позволяет себе подобные вольности, значит, уверен в чьей-то поддержке и своей безнаказанности. Поэтому я подозреваю, что Шрапнел не порывал со "Старфлайтом", а шпионил за нами. - Давай-ка лучше выпьем, - предложил капитан. - Кажется, мы оба начинаем стареть. Планета звезды Пенгелли стала суровой и бесплодной задолго до того, как лишилась света и тепла. Шар, вдвое меньше Земли, покрытый камнями и пылью, не имел атмосферы и одиноко вращался по орбите, настолько удаленной от родного солнца, что, будь оно по-прежнему доступно наблюдению, вряд ли бы выглядело ярче и крупнее далеких звезд. Поэтому исчезновение светила почти не повлияло на условия планеты: стало чуть холоднее и темнее, но такое малозаметное похолодание не могло вызвать глобальных катастроф вроде смещения планетарной коры. Всюду царили тьма и полная неподвижность за исключением редких выбросов пыли при столкновениях с метеоритами. Ничем не нарушая мертвого безмолвия окоченевшей каменной глыбы, текли ленивые столетия. Поводя усиками радарных антенн, "Биссендорф" нащупывал путь к безжизненной планете-невидимке. Корпус корабля состоял из трех одинаковых, соединенных вместе цилиндров. В среднем, выдававшемся вперед на половину длины, размещались палуба управления, жилые, технические и ремонтные уровни. При полете с крейсерской скоростью подобная конструкция могла стать опасной для экипажа, поскольку к энергии встречных космических частиц добавлялась кинетическая энергия движущегося корабля, и суммарная величина достигала фантастических значений. Такой интенсивной бомбардировки не выдержала бы никакая механическая защита, но конструкторы не забыли предусмотреть защитное силовое поле. Оба ионных насоса генерировали вокруг корабля магнитное поле такой конфигурации, что заряженные частицы, навиваясь на силовые линии, обтекали корабль и, не причинив ему вреда, попадали в термоядерный реактор. Правда, система обладала существенным недостатком: даже набрав высокую скорость, звездолет не смог бы лететь по инерции. Стоило ионным насосам прекратить работу, как усиленная движением корабля космическая радиация мгновенно уничтожила бы людей. Кроме того, магнитное поле препятствовало связи со звездолетом и применению радаров. Однако "Биссендорф", сдерживая резвость, шел вперед на редких выбросах из главной дюзы, поэтому в промежутках действовали и радары, и радиосвязь. Корабль, предназначенный для разведки неизвестных планетных систем, был на всякий случай оборудован простыми ядерными двигателями с резервным запасом горючего и мог при необходимости совершать довольно тонкие маневры. Он легко и быстро встал на нужную орбиту, хотя планета-мишень по-прежнему оставалась невидимой. Включились дистанционные датчики и записывающие устройства, компьютер обратился в банк сравнительных данных, и уже к следующему витку капитан получил ответ на все свои вопросы. - Неутешительная картина, - посетовал Сэмми Ямото, изучая результаты предварительного анализа. - Атмосферы никакой, похоже, ее никогда не было. Поверхность совершенно бесплодна. А я-то надеялся на остатки хоть какого-нибудь вида растений, чтобы определить, сразу прекратилась солнечная радиация, или процесс растянулся на несколько лет. - Можно повозиться с образцами пыли и скальных пород, - заметил О'Хейган. Ямото без воодушевления кивнул. - Я тоже так думаю. Но ботаника - точнее. Если мы получим в распоряжение только минералы, погрешность будет... Сколько? Тысяча лет или больше? - Для астрономии совсем неплохо. - Неплохо, в нашем же случае... Гарамонд его перебил: - Каково мнение научной группы? Следует ли предпринять экскурсию? О'Хейган, оглядев своих подчиненных, столпившихся вокруг информационного монитора, покачал головой. - Обойдемся пока роботом-планетоходом. Пробурим несколько дырок, возьмем три-четыре керна, и если образцы окажутся любопытными, тогда слетает кто-нибудь из нас. Но я бы не стал слишком надеяться на удачу. - Так и поступим, - заключил капитан. - Запускаем зонд с осветительными ракетами и съемочной камерой, он отрабатывает по ускоренной программе и возвращается. Мне не терпится преподнести кое-кому наглядные доказательства. Физик Дениз Серра подняла брови. - Так это все из-за сказочек бюро информации Старфлайта? Я слыхала, как они распинались о некой прекрасной цивилизации, погибшей в самом расцвете. Неужели кто-нибудь проглотит подобную ахинею? - Вы удивитесь, Дениз, если подсчитаете разновидности людской наивности, - мрачно ответил Гарамонд. - Существует даже довольно безобидная наивность, определенная нашей профессией. Проводя полжизни в отрыве от арены главных событий, мы рискуем утратить критическое отношение к общественным явлениям. А ведь существуют куда более опасные виды простодушия и глупости. - Возможно, но поверить, что клоуны создали Орбитсвиль!.. - Искренней веры не требуется. Главное, люди знаю другие идут под теми же лозунгами и не осудят их за определенные поступки. Эта ложь задумана как средство манипулирования толпой. Все мы знаем, что квадратный корень из отрицательного числа - мнимая величина, однако вовсю пользуемся мнимыми числами, когда это удобно для вычислений. Здесь то же самое. Глаза Дениз сверкнули. - Совсем не то же самое! - Разумеется. Я просто пытался подобрать удачное сравнение. - Ловко выкрутились, - рассмеялась Дениз. Гарамонд вдруг подумал, что на нее приятно смотреть. Выражение "радует глаз" всегда казалось ему банальной метафорой, а теперь его взгляд и впрямь отдыхал на нежном лице главного физика. Сначала неожиданное открытие заставило капитана задуматься, потом встревожило. Закончив рабочее совещание, капитан несколько часов посвятил обычному досугу - записи ответов на вопросы Колберта Мейсона. После своих злоключений репортер крепко встал на ноги, открыл контору в Бичхэд-Сити, откуда засыпал агентства печати Обоих Миров потоком статей, интервью и разных журналистских баек. Гарамонд, считавший личную известность лучшей защитой от Элизабет Линдстром, охотно сотрудничал с Мейсоном. Мейсон снабдил его записью своих вопросов, и капитан, когда выдавалась свободная минута вставлял в нее свои ответы. Репортер не скрывал, что здорово разбогател на этих интервью, и несколько раз предлагал делиться прибылью. Гарамонд отказался, оговорив единственное условие: самое широкое распространение информации. Цель вскоре была достигнута. Все большее число людей жаждало увидеть первооткрывателя Линдстромленда и требовало его приезда на Землю. Принявшись за дело, Гарамонд не пожалел времени на объяснение причин, вынуждающих его отложить возвращение, и подробное описание экспедиции на внешнюю планету-невидимку. Он понимал, что, даже если материал пойдет без купюр и средства массовой информации передадут его по орбитсвильской стереотрансляционной сети, не скоро еще удастся погасить нелепые слухи, будто клоуны обрекли на гибель целую цивилизацию. Аккуратно убрав кассеты, капитан снова подивился свободе, предоставленной ему президентом, потом быстро лег в постель. Плавно дрейфовали объемные геометрические фигуры, светились и переливались, сталкивались и проникали друг в друга, слагаясь в многоцветную музыку и навевая сон. В голове ворочалась неотвязная мысль: а если он в самом деле несправедлив к Элизабет Линдстром? Жаль, что нельзя обсудить свои сомнения с женой. С кем-нибудь другим, хотя бы с Дениз Серра, таких проблем не возникло бы. "Дениз разделяет мои взгляды и вообще, во многом ближе, - думал он, засыпая. - На нее так приятно смотреть..." Капитан уснул. Часа через два его разбудила безотчетная тревога. Прежде чем идти на капитанский мостик, Гарамонд решил связаться с Эйлин. Спустя минуту он уже смотрел на изображение жены, однако мигание янтарной сферы в углу подсказало, что компьютер прокручивает записанное послание. - Надеюсь, ты позвонишь, Вэнс. Я знаю, этот полет будет недолгим, но мы с Крисом уже привыкли, что ты рядом, поэтому совсем раскисли. Время ползет, как улитка. Правда, на днях произошла одна неожиданность, ни за что не догадаешься, какая. - Стерео-Эйлин, улыбаясь, выждала паузу, давая Гарамонду время на размышление. - Мне позвонила президент! Да-да, сама Элизабет Линдстром. Она пригласила нас с сыном погостить в новом Линдстром-Центре... - Нет! - вырвалось у Гарамонда. - ...поняла, как мне одиноко, пока тебя нет, продолжала довольная Эйлин. - Но главное, она сказала, что для нее этот визит важнее, чем для нас. Хотя она не говорила прямо, мне показалось, что она тоскует без ребенка, ей хочется снова услышать детский смех. В общем, Вэнс, сейчас за нами пришлют машину, и, когда ты увидишь меня, мы уже будем утопать в роскоши Октагона. Не волнуйся, к твоему возвращению я снова приготовлю тебе любимое жаркое. Люблю тебя, целую, до встречи, милый. Образ Эйлин растворился в облаке меркнущих звездочек. Гарамонд стоял, трясясь от страха и ярости. - Тупица! Безмозглая идиотка, - прохрипел он исчезающим световым пятнышкам. - Почему ты всегда, всегда плюешь на мои слова? Последняя стереотуманность беззвучно растаяла в воздухе. Преодолев притяжение мертвой планеты, "торпеда" с образцами пыли и камней понеслась к родному "Биссендорфу". Солнце сияло всего в трех астрономических единицах, но ни лучика света не проникало сюда, в черное пространство, сквозь которое мчался автоматический зонд. Он приблизился к кораблю, похожий на рыбу-лоцмана, бесшумной тенью скользящую возле кита, подошел к створу ворот стыковочной палубы и был принят на борт. Как только на экране зажглось подтверждение герметизации корпуса, Гарамонд, с нетерпением ждавший этого момента, тотчас скомандовал "полный вперед". Корабль разгонялся по направлению к солнцу, и ускорение восстановило в обитаемых отсеках среднего цилиндра силу тяжести близкую к нормальной. Ощущение твердой опоры под ногами помогло Гарамонду справиться с собой. Если Лиз строит козни против его семьи, убеждал он себя, то выберет для воплощения коварных замыслов любое другое место, а не хрустальные аркады своей новой резиденции. Кроме того, ей было известно, что через несколько дней Гарамонд вернется с черной планеты в ореоле еще большей славы. Сменилось несколько вахт, и чем больше заполнялись обзорные экраны непроницаемым мраком, тем менее обоснованной казалась капитану охватившая его паника. "Биссендорф" миновал точку перегиба и второй день летел с отрицательным ускорением, когда в обоих магнитных генераторах одновременно прозвучали два взрыва. Корабль лишился системы торможения и вскоре должен был на всем ходу врезаться в неуязвимую наружную оболочку Орбитсвиля.
в начало наверх
12 - Самое сильное повреждение по правому борту, - докладывал старший помощник на чрезвычайном собрании командного состава. - Пробиты корпус и герметичная переборка двести третьего отсека на палубе С. Перепад давления привел в действие аварийную систему герметизации. Перекрыт весь участок между сто девяностым и двести десятым отсеками. В момент взрыва там находились пятеро техников, все погибли. О'Хейган поднял седую голову. - При взрыве или из-за разгерметизации? - Установить невозможно. Тела выбросило наружу. О'Хейган сделал пометку в блокноте. - Пятеро пропавших. Предположительно, погибли. Нейпир смерил его неприязненным взглядом. - Может, вам известно, как повернуть корабль, чтобы найти их? Тогда самое время поделиться с нами своими соображениями. - Я попросил бы... - Джентльмены! - Гарамонд резко, насколько позволяла почти полная невесомость, хлопнул ладонью по столу. - Нужно ли напоминать, что всем нам грозит гибель? Не будем тратить время на перебранку. О'Хейган ответил ему жалкой улыбкой. - У нас на перебранку восемь часов, капитан. Больше делать все равно нечего. - Я собрал вас именно для того, чтобы решить, как нам поступить дальше. - Воля ваша. - Научный руководитель экспедиции пожал плечами и смиренно развел руками. Гарамонд с невольным уважением подумал о старике, который остался верным себе до конца. Ему не изменили ни обычная сварливость, ни педантизм, не говоря о твердой убежденности в собственной правоте. Похоже, О'Хейган собирается до последней минуты вести свои записи. В окрестностях звезды Пенгелли имелось совсем немного потенциального топлива для корабельных реакторов, однако "Биссендорфу" помогало притяжение самого светила. К началу торможения корабль развил скорость 1500 километров в секунду, поэтому, несмотря на непрерывное торможение в течение двух суток, остаточная скорость после взрыва все еще составляла более ста километров в секунду. До столкновения оставалось каких-нибудь восемь часов. Гарамонд мог поклясться, что ни ему, ни кому-либо другому не удастся в таких условиях предотвратить катастрофу. Хотя неотвратимость смерти путала мысли, страха капитан не испытывал. Психологический эффект отсрочки, решил он. Восьмичасовой запас создавал иллюзию возможности повлиять на ход событий. Даже опытные астронавты, отлично сознававшие смертельную опасность и не видевшие выхода, тоже питали надежду на спасение. - Насколько я понял, сами двигатели исправны, - заговорил офицер-администратор Мерц. - Это, надо полагать, меняет дело? - Нет, - ответил Нейпир. - Дюзы и сейчас действуют, иначе здесь была бы полная невесомость. Но, работая электронной пушкой, корабль способен лишь ограниченно маневрировать, на скорость это существенно не повлияет. Хотя, конечно, момент, когда нас размажет в лепешку, мы оттянем на минуту-другую. - А вспомогательные реакторы? Я думал, они нужны, чтобы избежать аварии при отказе остальных систем. - Так и есть. Но максимальная продолжительность работы в форсированном режиме у них двадцать минут. Направив реактивные струи перпендикулярно курсу, можно было бы запросто уклониться от столкновения с планетой вроде Юпитера. Но когда перед нами это!.. - Нейпир ткнул пальцем в сторону черного, как мундир астронавта, экрана переднего обзора. Вселенную закрывал Орбитсвиль. Румянец сошел с лица Мерца. - Благодарю вас, теперь картина мне ясна. Воцарилась тишина, которую нарушали удары по металлу, раздававшиеся с кормы. Там рядовые члены команды заменяли поврежденные секции обшивки. Гарамонд всматривался во мрак, стараясь привыкнуть к мысли, что нет ни малейшей надежды избежать столкновения с этой глухой стеной, несущейся навстречу с неимоверной быстротой. Ямото вежливо кашлянул. - Понимаю, сейчас бессмысленно строить догадки о цели странной диверсии. Однако любопытно было бы это выяснить. И потом: кто установил взрывные устройства? - По моему мнению, тут не обошлось без Шрапнела, пилота орбитального катера, - сказал Нейпир. - Доказательств у нас нет, но многие факты косвенно указывают на него. Мы упомянули о своих подозрениях в экстренном сообщении командованию. - И что вам ответили? - Обещали допросить его. - В голосе старпома прозвучал сарказм. - Заверили, что предпримут все необходимые меры. - Приятно сознавать, с каким вниманием к нам отнеслись. Действительно, разве это не приятно? - Ямото сдавил ладонями виски. - Сколько нужно было сделать! Сколько еще узнать. Об Орбитсвиле и о многом другом. "Что ж, - подумал Гарамонд, - после полета станет, по крайней мере, известно, выдержит ли оболочка лобовое столкновение с многотонным куском металла, летящим со скоростью сто километров в секунду. И тем, кому захочется присутствовать при увлекательном эксперименте, не нужно будет далеко уходить от Окна..." Внезапно капитан почувствовал, как у него внутри все куда-то ухнуло. Даже не озарение, лишь холодок предчувствия озарения, невероятная, безумная идея. Вот-вот он сможет выразить ее в словами... - А никому не приходило в голову, - спокойно произнесла Дениз Серра, - что курс можно слегка изменить, чтобы попасть в Окно посреди Бичхэд-Сити? Все опять замолчали, но молчание уже было другим. Капитан испытал повторное потрясение. Мысль, которую он только что сформулировал, высказана другим. Секунд десять все сидели, затаив дыхание, а потом тишину нарушил сухой, безрадостный смех О'Хейгана. - Видите ли, мисс Серра, при нашей скорости врезаться в атмосферу все равно, что в твердую скалу. Боюсь, ваша идея ничего не меняет. - Мы не врежемся в воздух. Опять развернем корабль носом вперед и перед самым Окном ударим из электронной пушки. - Чушь несусветная! - воскликнул О'Хейган, но потом, словно прислушиваясь к внутреннему голосу, склонил голову и его пальцы забегали по клавиатуре. - Хотя нет, не чушь, - поправился он без тени смущения и кивнул Дениз, прося у нее извинения. Сидящие в конференц-зале немедленно повернулись к собственным терминалам и забросали вопросами центральный компьютер. Затем вдруг заговорили в один голос. - ...если не жалеть пушку и дать предельную мощность, то получим несколько секунд. Таким пучком можно пробить тоннель сквозь толщу воздуха на... - ...в настоящий момент достаточно горизонтальной коррекции курса вспомогательными... - ...учтите, мы нырнем в Окно примерно под углом в семьдесят градусов. Малая полуось эллипса и площадь мишени составят... - ...это еще ладно; не дай Бог, на пути окажется какой-нибудь... - ...за оставшиеся часы успеем укрепить каркас по продольной оси... - ...корабль потеряет достаточное количество кинетической энергии, чтобы... - Минутку внимания! - повысил голос капитан, перекрывая возбужденный гомон. - Тут нужно предусмотреть все до мелочей. Есть еще один немаловажный вопрос: какое действие наш прорыв окажет на город? - Там будет багровый ад, - помедлив, произнес О'Хейган. - Прошив Окно, электронный пучок войдет в атмосферу, как раскаленный клинок в воду. Последует незамедлительный взрыв. Пожалуй, его мощность будет эквивалентна мощности взрыва тактической боеголовки. - Разрушения? - Несомненно. Хотя есть время, чтобы эвакуировать всех из опасной зоны, и никто не пострадает. - Кто-то упомянул о столкновении с другим кораблем. - Это не проблема, Вэнс. - О'Хейган на секунду замер, удивленный собственными словами; он впервые назвал капитана по имени. - Согласуем курс с командованием, и нам освободят коридор. Гарамонд старался трезво взвесить все соображения, но не мог: перед глазами стояли лица жены и сына. - Ладно! Так и поступим. Мне нужна копия решения и перечень необходимых мер, но вы начинайте действовать. Я тем временем свяжусь со штабом флота. Десять руководителей научных групп и офицеров корабля приступили к доскональному обсуждению. Включили селекторную связь конференц-зала с отсеками. Тридцать специалистов по различным судовым системам заспорили, что и как лучше сделать. Из-за многочисленности участников дискуссии их объемные образы были усечены, отчего помещение превратилось в кунсткамеру говорящих голов. Поручив Нейпиру оповещать команду о положении дел по судовому радио, он затем ушел в свою каюту и вызвал на связь флотское командование. Однако ответил ему не начальник диспетчерской службы, а один из управляющих Старфлайта лорд Нетлтон. Импозантный, седовласый старик принадлежал к типу придворных, умевших нравиться Элизабет. Он успешно играл роль мудрого, доброго патриарха, не лез с советами, держался подальше от интриг и махинаций, не перебегал другим дорогу, поэтому так долго оставался у вершины власти. - Я хотел бы говорить с кем-нибудь из дежурного персонала, - пренебрегая принятой формулой обращения, заявил Гарамонд. - Штаб флота взят под личный президентский контроль. Элизабет была чрезвычайно озабочена происшедшим. - Надо думать. - Простите, не понял. - В скрипучем голосе лорда Нетлтона прозвучал открытый вызов. Но капитан не стал высказывать своих соображений, он снова подумал о жене и ребенке. - Президентское радение о благе подданных общеизвестно. Нетлтон милостиво наклонил седую голову. - Понимаю, капитан, слова в подобных обстоятельствах ничего не значат, но, поверьте, я искренне вам сочувствую. Позвольте мне передать слова утешения и поддержки всему вашему... - Не торопитесь с сочувствием, милорд. Я вышел на связь со штабом не для того, чтобы проститься, я хочу проинформировать "Старфлайт" о своих намерениях. "Биссендорфу" понадобится лишь горизонтальная коррекция курса, чтобы попасть в створ Окна и проскочить внутрь Орбитс... э-э... Линдстромленда. Именно это я и намерен предпринять. - Я не вполне вас понял. - Изображение Нетлтона слегка уменьшилось, следовательно, к их разговору подключились посторонние слушатели. - Мне сообщили, что вы летите со скоростью сто километров в секунду, и не существует способа ее замедлить. - Верно. "Биссендорф" разрушит Бичхэд-Сити, как ядерная бомба. Необходимо срочно эвакуировать район, прилегающий к Окну. Мои научные сотрудники помогут вам с оценкой радиуса опасной зоны и предполагаемых разрушений, но я настоятельно рекомендую немедленно предупредить всех жителей. У вас в запасе меньше восьми часов. - И он в подробностях изложил, что должно вскоре произойти и что следует делать, а тем временем постоянные искажения стереоизображения свидетельствовали о непрерывном росте невидимой аудитории. - А если корабль промахнется и врежется в оболочку под самим городом? - Мы уверены, что попадем в Окно. - Но вы не даете никаких гарантий. Предположим, вы все-таки промажете? - По мнению наших специалистов, оболочка останется целехонькой. - Ее материал - одна из величайших когда-либо возникших научных загадок, а вы вот так запросто предсказываете ее поведение при столкновении. На каком основании? Гарамонд позволил себе снисходительно улыбнуться. - Вы не поверите, какого прогресса достигла за последние часы наша интуиция. - Сейчас неподходящее время для шуток. - Лорд Нетлтон поглядел в сторону и кивнул кому-то за экраном, потом мрачно повернулся к Гарамонду. - А вы не предусмотрели, капитан, возможности, что "Старфлайт" не даст вам разрешения на столь опасную авантюру?
в начало наверх
Гарамонд подумал и ответил: - Нет. Зато я знаю, что "Старфлайту" абсолютно нечем меня удержать. Лорд Нетлтон с царственной печалью покачал головой. - Капитан, соединяю вас напрямую с президентом. - Я спешу, мне некогда болтать с Лиз. Передайте моей жене, что я вернусь как можно быстрее. Он щелкнул выключателем и дернулся в конференц-зал, надеясь, что держался с нужной уверенностью. По сравнению со своим земным прототипом Линдстром-Центр выглядел простоватым, однако его здание в форме восьмиугольника, построенное на небольшой возвышенности в двадцати километрах от Бичхэд-Сити, было самым крупным и роскошным на Орбитсвиле. С городом его связывали электрические и видеофонные провода, протянутые на низких опорах. Согласно замыслам президента, в будущем холм должны украсить скульптурно-парковые ансамбли, но пока он оставался голым и нелепо сверкал стеклом и пластиком. Первые три этажа заселили вывезенная с Обоих Миров прислуга, члены руководства и совета директоров корпорации, а верхний отвели под личную резиденцию Элизабет. В тот вечер охранники, патрулировавшие периметр ограды, чувствовали себя не лучшим образом. Прослышав, будто один капитан фликервинга собрался покончить с собой, с разгона вогнав свое корыто в самое Окно, они потеряли покой и сон. По мере приближения предсказанного с точностью до минуты (в 20:06 по согласованному местному времени) начала фейерверка, каждого подмывало в ущерб службе поглазеть на теснящиеся вдалеке крыши домов и портовых сооружений. А слухи, что из города спешно эвакуированы все жители, только подстегивали интерес к бесплатному зрелищу. Тем не менее охранники поглядывали на прозрачную стену резиденции: не промелькнет ли их благодетельница? Саму Элизабет заметить было сложно, мешали отражения в стекле, но иногда за окнами блестел жемчугом ее затянутый в шелк живот. Никому, естественно, не улыбалась мысль загреметь со службы и очутиться снова среди каменных трущоб и небоскребов на Земле, однако с каждой минутой взгляды охранников все неодолимое притягивала западная сторона, где вознамерился устроить свое шоу безумный капитан. Беспокойное ожидание охватило и обитателей Октагона. Только не тревожное, как у Элизабет, а возбуждающее и пьянящее. - Дорогая, - с заботливой теплотой обратилась хозяйка к Эйлин, - не безрассудно ли вы поступаете, собираясь смотреть на это? - Ничего страшного, миледи. - Мальчику не стоило бы... - Я уверена в своем муже. Он знает, что делает, - твердо ответила Эйлин и, положив руки на плечи сына, повернула его лицом на запад. - Все будет хорошо. - Восхищаюсь вашим мужеством. Особенно, если учесть шансы... Элизабет остановилась. Эта простушка, оказывается, искренне полагает, что корабль, врезавшись в воздух на ста километрах в секунду, не разобьется, словно о гранитную стену. Элизабет знала толк в математике и понимала, сколь абсурдна подобная надежда. Однако для ее гостьи уравнения - темный лес, а слова - пустой звук. Во всяком случае, миледи предоставила безмятежной миссис Гарамонд самой избавиться от заблуждений, увидев, как на горизонте расцветет погребальный костер муженька. Забавно понаблюдать за сменой чувств на ее глупом лице. Элизабет согласна даже принять эту маленькую радость в погашение процентов с неоплатного долга семьи Гарамонда. Горе можно искупить только горем, а страдание погасить таким же страданием. Не многим удалось до конца постичь эту истину. Так рассуждала Элизабет. Такая логика не нравилась ей и самой, пока тело маленького Харальда не поместили в золотистый мед смолы и не оставили навеки в родовой усыпальнице Линдстромов. Но как она верна! Око за око, любовь за любовь. Двойная бухгалтерия, без изъянов. В свое время она очень поддержала Лиз, когда виновник ее горя, струсив, исчез в глубинах космоса, и немедленно расквитаться с ним не удалось. Сейчас, оглядываясь назад, Элизабет усматривала в этом Божий промысел. Господь просто давал понять, что еще рано, что невелик еще кредит Гарамонда, и он еще не в состоянии оплатить свой долг сполна. Воздай ему Элизабет по заслугам раньше, и до скончания века не знать бы ей покоя, ибо платежным эквивалентом был ребенок, привязанность к которому растет с годами, а потому смерть ее девятилетнего сына ни в коей мере не компенсирует мальчишка помоложе... - Миледи, мне доложили свежие результаты, - вклинился в ее мысли голос трехмерного лорда Нетлтона. - Согласно уточненным данным осталось три минуты. - Три минуты, - вслух повторила Элизабет. Эйлин молча взяла Криса на руки. Головка мальчика загородила ее лицо, поэтому Элизабет неспешно обошла ее и стала наблюдать за ней с другой стороны. Ожидание длилось целую вечность. Ребристый купол небес совсем замер. Время застыло... Сначала возник столб раскаленной плазмы. Прямая, как стрела, молния наискось пронзила воздух и выжгла его адским огнем. В следующий миг она начала ветвиться, во все стороны зазмеились отростки, и нестерпимые фиолетовые языки пламени лизнули небесную твердь. Фонтан энергии пробил атмосферу над Бичхэд-Сити, по небосводу разбежалась призрачная рябь, а потом страшный удар сотряс тела и поверг души в ужас. Где-то в самом центре апокалиптического видения мелькнуло нечто, затем на острие стрелы вспыхнула яркая звезда и канула на юго-востоке. Вакуумный тоннель исчез, адское пламя погасло. Над головой снова засияло солнце, правда, окаймленное благородной чернью. Когда зрение пришло в норму, Элизабет порывисто вздохнула. Доведется ли когда-нибудь еще раз увидеть столь впечатляющую и явно окончательную смерть? Она повернулась к гостье, желая насладиться ее горем, и испытала потрясение: лицо Эйлин Гарамонд осталось безмятежным. - Случилось то, чего мы ожидали, - произнесла миледи. - Да, да, - радостно закивала Эйлин и крепче обняла ребенка. - Я же говорила. Элизабет задохнулась от ярости. - Идиотка! Ты думаешь, он еще жив после того... - Она заставила себя сдержаться. От Бичхэд-Сити накатила вторичная звуковая волна. Здание, устоявшее против ударной волны, выдержало и эту, лишь задрожали блики на стекле, затрясся пол да задребезжали мелкие предметы. Кристофер зарылся лицом в копну материнских волос. - Вашего мужа больше нет, - объявила хозяйка дома, как только наступила тишина. - А поскольку вы теперь вдова самого выдающегося капитана моего Разведфлота, то останетесь жить здесь моей постоянной гостьей. Другие варианты неприемлемы. Эйлин обратила к ней побледневшее, но спокойное лицо. - Вы ошибаетесь, миледи. Элизабет печально покивала головой и скептически-насмешливо скривила губы. Опечалилась она тем, что испорчена ее игра. Ведь она намеревалась целый год забавляться с миссис Гарамонд, как кошка с мышью, роняя тонкие намеки и двусмысленные фразы, ведя ее от сомнений к уверенности, от призрачной надежды к бездонному отчаянию. Но то ли у Эйлин Гарамонд чересчур высокий уровень интеллекта, то ли интеллект вообще отсутствует. Вывод один: Элизабет вынуждена сразу внести полную ясность, чтобы счет, волей Божьей, был оплачен до конца. Потому в доступной даже детям форме, Элизабет преподала своей гостье урок возмездия. Итак, Кристоферу Гарамонду отпущено три года. Он проживет ровно столько, сколько прожил Харальд Линдстром, и ни дня сверх того. Закончив, она вызвала своего врача. - Гибель капитана Гарамонда вызвала нервное расстройство у миссис Гарамонд. Введите ей успокоительное. Эйлин собиралась закричать, но многоопытный врач так ловко прижал мини-инъектор к ее запястью, что даже Кристофер ничего не заметил. Доза быстродействующего наркотика мгновенно впиталась в кожу, и лишенная воли Эйлин покорно двинулась туда, куда ей показали. Оставшись в одиночестве, Элизабет Линдстром долго смотрела сквозь стеклянную стену на простиравшиеся к западу луга и в первый раз за целый год почувствовала себя счастливой. Она улыбалась. 13 Конструкция "Биссендорфа" оказалась настолько прочной, а приготовления столь тщательными, что, миновав Окно, Гарамонд потерял лишь десятую часть экипажа. Перед проходом сквозь игольное ушко и мужчин, и женщин разбили на бригады. Одни монтировали и сваривали части спроектированной на компьютере конструкции. Она должна была перераспределить ударную нагрузку, придав корпусу дополнительную жесткость. Другие бригады до самых последних минут работали на внешней обшивке, крепя к ней сотни вспомогательных анодов - массивные пластины из высокочистого металла, которые будут полностью уничтожены, когда корабль в короне молний болидом протаранит атмосферу. Мощнейший выстрел электронной пушки пробил тоннель, и "Биссендорф" нырнул в Окно. Бомбардируемые ионами аноды испарились, сделав свое дело, хотя удар все равно оказался настолько сильным, что смял обшивку: местами корпус сдавило на целые метры. Но шпангоуты и продольные ребра жесткости выдержали испытание. "Биссендорф", разбитый на автономные отсеки, остался цел, герметичность переборок не нарушилась, никто не погиб от декомпрессии. Команда надела скафандры первичной защиты, пропитанные солями металлов, которые при включенном на предельную мощность демпфирующем поле смягчали действие перегрузок. Правда, поле-ограничитель привело к гибели людей в серьезно пострадавших отсеках, так как, предотвращая запредельную перегрузку, электродвижущие силы индуцировали недопустимо сильный разогрев в человеческих тканях, и кровь свертывалась. Впрочем, не будь смягчающего поля, перегрузки убили бы всех. Но лихорадочная подготовка и предпринятые меры только отсрочили бы гибель корабля, не будь столь экзотических свойств среды и условий внутри самого Орбитсвиля. "Биссендорф" удалось посадить без дополнительных увечий и людских потерь. Одно стало теперь невозможным - заставить его взлететь. Сгорели все наружные устройства и датчики, было выведено из строя большинство приборов. Правда, электронный хронометр пока действовал. Он сообщил, что полет от момента прорыва сквозь Окно до окончательной посадки на склоне холма далеко-далеко от Бичхэд-Сити длился пять дней. Желающие с помощью карманных калькуляторов за несколько секунд узнали, что пройденное расстояние превысило пятнадцать миллионов километров. В немыслимом масштабе Орбитсвиля этот прыжок вполне отвечал понятию бесконечно малой величины: бросок камня из пращи, стрела, пролетевшая над лугом. Но для оставшегося в живых экипажа такое расстояние было немыслимым. Чтобы преодолеть его и пешком вернуться в Бичхэд-Сити, понадобилось бы свыше тысячи лет. Конечно, пустив в дело материалы и ресурсы "Биссендорфа", можно построить несколько десятков машин, однако тогда нужно тащить с собой ремонтную мастерскую, станки для изготовления запасных частей... Такой караван не способен совершить грандиозный переход. Кроме того, ни люди, ни компьютеры не знали направления. Грубое вычисление азимута по углу к небесным ребрам не имело практической ценности. Ведь ошибка всего в один градус привела бы к отклонению на сотни тысяч километров. Дни прибывали. Утратив гражданство Обоих Миров, звездные скитальцы похоронили погибших и начали робко познавать радости новой жизни на полной неброского очарования земле, прогретой неподвижным солнцем. Гарамонд вспомнил строки: ...И в тихий, ясный полдень без конца, Там, где Земля - далекий свет звезды, Найдут покой страдавшие сердца.
в начало наверх
14 - Мы возвращаемся, - бесстрастно объявил капитан. Он оглядел, подчиненных, следя за выражением их лиц. На одних читалось нескрываемое изумление, на других - замешательство. Сердце Гарамонда сжималось при виде бесформенной туши "Биссендорфа", косо распластанной на склоне. Капитан никак не мог привыкнуть к противоестественному зрелищу поверженного звездолета. На равнине гоняли мяч полуголые фигурки, вечно полуденное солнце отражалось в темно-синих водах круглых озер. Гарамонд решил, что его слова растворились без остатка в бесконечном зеленом просторе, не успев достичь ушей спутников, и хотел повторить свое предложение. - Далековато, черт возьми, - наконец нарушил затянувшуюся паузу старпом. - Построим самолеты. О'Хейган издал предупреждающее "кх-м". - Я думал об этом, Вэнс. Нам, конечно, хватит неповрежденного оборудования, а в электронной энциклопедии предостаточно чертежей для постройки сносных дозвуковых летательных аппаратов. Но уж больно велико расстояние. Сколько продержатся ваши самолеты, три-четыре года? И где взять столько топлива? Не говоря о том, что придется тащить с собой запас деталей и ремонтного оборудования. Он посмотрел на остальных, словно говоря: мол когда имеешь дело с дилетантом, приходится снисходить до элементарных объяснений. Гарамонд усмехнулся. - Сказав, что мы возвращаемся, я имел в виду не всю команду, а только тех, у кого хватит решимости на эту попытку. Пускай наберется хотя бы дюжина человек. - Однако... - Построив эскадрилью, допустим, десяток самолетов, мы под завязку загрузим их запасными частями и всем прочим. Когда по пути к Бичхэд-Сити один из них будет выходить из строя, мы станем снимать с него все лучшее и переставлять на другие машины. - Все равно, нет никакой гарантии, что хотя бы одна доберется до цели. - Но вероятность есть. - Боюсь, что нет, - печальнее, чем всегда, ответил О'Хейган. - Вы забываете о направлении. Отправляться, не вычислив точного азимута - гиблая затея. - Вот это для меня проще простого, - ответил капитан с загадочной улыбкой. Он отдавал себе отчет в том, что необычные обстоятельства последнего полета могли сломать привычный стереотип отношений капитана с экипажем, поэтому нужно было восстановить свой авторитет без помощи знаков различия и прочих внешних атрибутов власти. - Интересно. - За меня эту работу выполнит научный персонал. Помните старую поговорку: "Несолидно гавкать, коли есть собака"? - Гарамонд с вызовом оглядел присутствующих и удовлетворенно улыбнулся. Сэмми Ямото, Моррисон со Шнайдером, Дениз Серра восприняли его слова именно так, как он рассчитывал. Глаза их уже затуманились мыслью, скептики мгновенно превратились в охотников. - А мы с тобой, пока они мозгуют, отдельно потолкуем с инженерами, - обратился капитан к Нейпиру. - Корабль придется резать, иначе не добраться до технических палуб и мастерских, а тем временем будут готовы чертежи и сборочный конвейер. Гарамонд встал с травы и направился к пластиковой хижине-времянке, в которой оборудовал себе нечто вроде кабинета. Догнавший его Нейпир сухо покашливал на ходу. - Давненько у нас не было чахотки, - с насмешливым сочувствием заметил капитан. - По-моему, Вэнс, ты слишком скор на решения. Думаешь только о железках. - Сформулируй свои соображения поконкретнее, Клифф. - Многие уже заработали синдром Орбитсвиля. Им справедливо кажется, что возвращение в Бичхэд-Сити невозможно, а кто-то не видит в нем нужды. Им, должно быть, неясно, почему нельзя основать колонию здесь. "Биссендорф" стал бы на первое время источником необходимого сырья и материалов. Гарамонд остановился, глядя на кладбище, отмеченное общим серебристым крестом. - Резонно. Но я никого не собираюсь гнать силком. Кто захочет, останется. Полетят только добровольцы. - А если их окажется меньше, чем ты рассчитываешь? - У многих наверняка есть причины вернуться. - Но ведь речь идет не о возвращении. Ты предлагаешь им на выбор: остаться здесь или застрять незнамо где с группой в десяток спутников и очень ограниченными ресурсами. Смогут ли они основать там жизнеспособные общины? - На каждом самолете будет "железная корова" и небольшая установка для производства пластмасс. - И чертова уйма других проблем. - Кроме того, я гарантирую сразу по прибытии немедленную отправку спасательной экспедиции. - Если доберешься сам. И о каких гарантиях может идти речь? В Бичхэд-Сити - твои враги. На лицо Гарамонда набежала тень. - А ты сам, Клифф? Со мной или останешься? - Спрашиваешь! Я всего-навсего пытаюсь заставить тебя понять: имеется кое-что поважнее удачного технического решения. - Я давно это понял, но вряд ли у кого есть такие же проблемы, как у меня. Не технические, а личные. - У других тоже есть дети и жены, к которым им хотелось бы вернуться, - утешил его Клифф. - В том-то и дело. У других - есть, у меня - нет. - Но... А как же Эйлин? Крис? - Сколько, по-твоему, времени им было отпущено после моего исчезновения? Неважно, живя или умер. Неделя? День? В душе Гарамонда бушевали горе и гнев. Но он взял себя в руки: - Я обязан вернуться. Чтобы убить Лиз Линдстром. Конструкция и оборудование "Биссендорфа" предусматривали аварийную посадку, но, приземляясь, он летел поперек вектора поля тяготения, поэтому теперь лежал на боку. Внутренняя же планировка была рассчитана на положение, когда внутри есть "верх" и "низ". При полете "верхом" был нос, а "низом" - корма, люди перемещались по уровням-отсекам, как по этажам. Теперь лежачее положение корабля крайне затрудняло доступ к нужным отсекам и помещениям. Вооружившись валентными резаками, самодельными кранами и лебедками, бригада рабочих принялась расчленять звездолет на отдельные блоки, которые затем переворачивали в вертикальное положение и отправляли к подножию холма. Работа осложнялась необходимостью разъединять и вновь сращивать электрокабели, но не прошло и недели, как весь средний цилиндр "Биссендорфа" превратился в ряд приземистых, округлых или клиновидных секций. Каждую снабдили пластиковой крышей, соединили кабелем с энергетической установкой на земле или внутри корабля, а весь комплекс сооружений на скорую руку окружили палатками и пластмассовыми навесами. Вскоре место приземления напоминало военный лагерь. Гарамонд приказал привести в порядок сначала монтажное и ремонтное оборудование, которое собирался использовать для строительства своей эскадрильи. Дело двигалось быстро и недавно еще голая лужайка превратилась в сборочную линию будущих крылатых машин. Снятый с "Биссендорфа" бортовой компьютер рекомендовал отказаться от самолетов с идеально обтекаемой обшивкой, предложив каркас, обтянутый материей или пластмассой, по технологии эпохи братьев Райт. Это позволило направить усилия технологов и инженеров на создание десятка особенно важных для каждого самолета деталей из самого пригодного сплава, а лазерные станки за один день вырезали из свежеотлитых болванок. Обшивку крыльев и фюзеляжей нарезали их из корабельной мебели, в качестве моторов использовали первичные магнитно-импульсные двигатели, которых хватило на девять самолетов - по два на каждый летательный аппарат плюс три резервных. Гарамонд сидел у своей палатки и в одиночестве пил виски, когда услышал приближающиеся шаги. Под беззвездно-полосатым куполом Орбитсвиля никогда не бывало кромешной тьмы, поэтому капитан узнал изящную фигурку Дениз Серра. Досада на непрошенного гостя сразу улетучилась, но Гарамонд не поднялся навстречу девушке. Дениз подошла к палатке, молча постояла и так же молча села на траву. - Напиваться бесполезно. По-моему, виски не меняет настроения, а лишь усиливает тоску. - А мне, наоборот, помогает. - Я никогда не научусь пить. Особенно это бертоново зелье. Гарамонд хлебнул из горлышка. - Все - яд, и все - лекарство. Вопрос лишь в надлежащем применении. - Надлежащем? Разве пьют не ради удовольствия? - Для меня важней целительные свойства. Дениз вздохнула. - Простите. Вы должны себя ужасно чувствовать в разлуке с... - Зачем вы пришли, Дениз? - Сама не знаю. С некоторых пор я хочу ребенка. Хотя все чувства, кроме отчаяния, у капитана атрофировались, у него все-таки хватило такта, чтобы отставить бутылку. - Время не очень подходящее, - осторожно ответил он. - Да, но я ничего не могу с собой поделать. Видно, обстановка виновата. Синдром Орбитсвиля, как говорит Клифф. Вокруг - необъятный мир, и все привычные стремления и важные дела внезапно оказались пустяками, мелкой шелухой. Ребенка мне до сих пор ни разу не хотелось. Лицо Дениз в бархатисто-синем воздухе выглядело свежим и юным. Душа Гарамонда вдруг рванулась ей навстречу, но ему тут же стало неловко. - И все-таки сейчас не время, - повторил он. - Знаю. Все знают. Однако некоторые пьют простую воду без добавок, и чья-нибудь беременность не за горами. - Она смотрела на него, и, глядя ей в глаза, капитан вспомнил, как раньше незаметно любовался ею. - У вас уже есть кто-нибудь, Дениз? - Конечно, нет. "Вот тебе на, - подумал он, - почти все женщины на борту вступали в любовные связи. Если бы я знал..." - Дениз... - Гарамонд запнулся. - Я чувствую себя... - Польщенным? - Пожалуй. - Ни слова больше, Вэнс. Когда начинают с того, что польщены, то остальное ясно. - Она легко поднялась. Гарамонд попытался смягчить отказ: - Может, через год... - И тут сообразил, что допустил еще большую бестактность. - У предложений подобного рода есть одна особенность. Их не повторяют. Потом будет поздно, - отрезала Дениз с несвойственной ей резкостью. - Вы подумали о том, что станете делать, если мы не сумеем вычислить направление? Ведь о возвращении придется забыть. - Я верю, вы сумеете. - Нет! - Дениз повернулась и быстро пошла прочь. Сделав несколько шагов, она остановилась и так же порывисто вернулась. - Простите, Вэнс. - Вам не за что извиняться. - Есть. Ведь мы довольно сносно справились с задачей. Только Деннис О'Хейган помалкивал, он собирался обсчитать все поточнее. - Так вы щелкнули этот орешек? - оживился Гарамонд. - Идея Майка Монкастера, нашего специалиста по элементарным частицам. Вам известно что-нибудь о дельта-частицах? - Кажется, что-то слышал о дельта-лучах. - Нет, те - просто плод воображения, хлам истории. Дельтоны были открыты несколько лет назад. Во время последнего отпуска Монкастера попросили помочь научной группе, которая занималась рассеянием космических лучей силовым полем оконной мембраны. Руководитель исследовательской группы хотел заполучить... - Дениз, вы начали о том, как собираетесь определить направление. - Об этом я и говорю. Дельтоны очень слабо взаимодействуют с веществом и другими частицами, поэтому их так долго не удавалось
в начало наверх
обнаружить. По той же причине они способны пройти воздушный слой в десять-пятнадцать миллионов километров. Майк убежден, что дельтоны проникают сквозь линзу силового поля не хуже прочих компонентов космических лучей, поэтому достаточно соорудить хороший детектор, и дело в шляпе. Точнее, два детектора, жестко закрепленных один за другим на вращающейся платформе. Счетчик должен срабатывать на совпадениях, когда частица пройдет через оба детектора. Стоит нам поймать хотя бы одну, и ось прибора укажет направление, откуда она прилетела. - Думаете, это осуществимо?! - Полагаю, да, - потеплевшим голосом ответила Дениз. - Правда, предстоит еще оценка времени ожидания, то есть средний промежуток между пролетом двух частиц. А он может быть порядочным. Однако мы, собрав достаточно массивные детекторы или сделав их штук десять, сведем этот промежуток к минимуму. Расстояние между Гарамондом и Элизабет Линдстром резко сократилось. Сердце капитана заныло от радостно-горького предвкушением мести. - Прекрасная новость! - Конечно, - произнесла Дениз. - Мое приданое. - Я что-то не пойму... - Впервые вы одарили меня своим вниманием, когда я высказала мысль лететь через Окно. Вам ведь хотелось ее услышать? - Она невесело рассмеялась. - Вот я и подумала, что добьюсь того же доброй вестью еще раз. Гарамонд нерешительно поднял руку и коснулся ее щеки. - Дениз, я... - Не надо, Вэнс, и довольно об этом. - Она отстранила его руку и встала. - Наивность, только и всего. Позже, ожидая прихода сна, Гарамонд впервые за долгие месяцы остро почувствовал, что холодный, суровый вакуум космоса совсем недалеко. Внизу, под раскладушкой. Ощущение сохранилось и во сне. Капитану снился край опасного обрыва, и какая-то сила влечет его сделать шаг, один шаг, и все будет кончено. 15 По пути на аэродром, где предстояли испытания, Гарамонд встретил молодого человека с любопытным сооружением на голове, похожим на шляпу кули. Ответив на вялое приветствие, капитан решил, что необычный головной убор, привезен парнем как сувенир с Востока. Но через несколько шагов увидел такие же шляпы у рабочих, суетившихся на стройплощадке. Приглядевшись, он понял, что они сплетены из свежей соломы. В полетах экипажем периодически овладевала страсть к какому-нибудь дурацкому занятию. Всеобщее увлечение распространялось, словно поветрие. Вот и сейчас половина людей, косивших траву на другом конце площадки, щеголяла в шляпах кули. Старший помощник встретил капитана у ангара. Широкоплечая фигура заслонила весь дверной проем. - Доброе утро, Вэнс. У нас почти все готово. - Прекрасно. - Гарамонд оценивающим взглядом посмотрел на самолет, потом кивнул в сторону луга. - Какого черта они вырядились в эти штуки? Здесь не рисовое поле? - Тут, видишь ли, бывает жарковато. Особенно когда солнце в зените. Гарамонд пропустил его сарказм мимо ушей. - Но почему именно такие шляпы? - Наверное, они удобны, их просто сделать. Вполне пригодная защита от перегрева, когда с утра до вечера торчишь на жаре. - Все-таки они мне не по вкусу. - Ты не работаешь целый день на солнцепеке. В ответе старпома сквозила холодность. Капитан посмотрел на друга и чуть не отпрянул: его обдало волной гнева и неприязни. - Ты чем-то недоволен, Клифф? Может, считаешь, я не лучшим образом распоряжаюсь людьми? - Нет, все отлично - в смысле наших интересов. - А чем они отличны от интересов остальных? - Приближаются холода. Остающиеся здесь предпочли бы строить дома и перерабатывать траву на протеиновые брикеты. - Клифф, у тебя типичный синдром Орбитсвиля, - сказал он, помолчав. - Непреодолимое отвращение к выполнению чужих указаний, верно? - Вроде того. - Тогда давай сядем, все обсудим и выработаем совместный план действий. Решим, какие дела важнее для общего блага, чем заниматься в первую очередь, а что оставить на потом. - Ну да, и мы по-прежнему будем плясать под твою дудку, а тебе и командовать не придется, - сказал Нейпир сварливо, но уже улыбаясь. Гарамонд улыбнулся в ответ. - Как ты думаешь, почему я предложил это? - Хотя кризис миновал, капитан предвидел рецидивы. - Прекрасный повод, чтоб откупорить бутылку и промыть сегодня вечером мозги. - Мне казалось, виски у нас иссякло. - Его полным-полно. - Ты подразумеваешь самогон Бертона? - Почему бы и нет? Нейпир состроил презрительную мину. - Давай лучше как-нибудь в другой раз. - Раньше он не грешил привередливостью. - Осмотрим аэроплан? - Разумеется. Они направились к стоявшему на поле новенькому самолету, похожему на экспонат музея аэронавтики. Широкие крылья с косыми подпорками, приделанные к верхней части фюзеляжа, высоко задранный нос и шасси с лыжами. Однако Гарамонд нисколько не сомневался в его возможностях и летных качествах. Неказистая машина поднимет экипаж из пятерых человек и сможет лететь без посадки пятьдесят дней при крейсерской-скорости пятьсот километров в час. Потом приземлится для пополнения запасов пищи и воды, да и то лишь потому, что больше двух третей груза составят запчасти, "железная корова" и прочий багаж. Капитан перевел взгляд на другие еще не законченные машины, стоявшие на сборочной линии под открытым небом, а потом на прямоугольный черный экран детектора дельтонов. Представив себе равнодушное пространство, которое предстояло преодолеть, он почувствовал внутренний холодок. Если бы не жажда мести, поддерживающая волю к жизни, Гарамонд, возможно, сдался бы. Элизабет Линдстром, отняв у него все, ради чего стоило жить, иронией судьбы дала ему и новую цель существования и способ с ним покончить. Ведь нельзя надолго пережить того, чью грудь рвешь голыми руками, разрываешь ребра и... - Я знаю, о чем ты думаешь, Вэнс. - В самом деле? - Гарамонд уставился на незнакомца. Ему пришлось сделать над собой усилие, чтобы вспомнить, кто этот человек. Боль в сердце исказила действительность. С недавних пор с капитаном случались подобные заверты, и вот - опять - пока они шагали к самолету, его затянуло в мир безумия. - Ну, не тяни, старпом, - услышал он свой голос. - По-моему, в глубине души ты доволен, что электронщики в лаборатории не сумели сделать автопилот. Раз путь такой далекий, лететь нужно самим. Чтобы потом сказать: мы добились успеха собственными силами. Гарамонд согласно наклонил голову. В группе техников, крутившихся возле самолета, он заметил еще одну шляпу. Когда ее обладатель повернулся к нему, капитан был поражен. Уж кто-кто, а заведующий производством Трай Литмен всегда уделял повышенное внимание своему костюму, который скрадывал дефекты его фигуры. - С виду - хорош, - одобрил Гарамонд. - Готовность к полету? - Готов, насколько это вообще возможно, - ответил Литмен. Подобного ответа капитан тоже не ожидал от него, как и дурацкого конуса на башке. - А если поточнее? - Спокойно, Вэнс, расслабьтесь. - В тени, отбрасываемой полями шляпы, блеснула улыбка. - Этот воздушный корабль донесет тебя куда пожелаешь. - Я готов поднять его немедленно, - предложил стоявший неподалеку Бронек. - У вас легкая рука? - Надеюсь, сэр, если компьютер не подвел, когда рисовал этого птеродактиля. Во всяком случае, вчера я раза три проехался по полю, и машина вела себя пристойно. - Тогда - вперед, и да сопутствует вам удача. Молодой человек залез в прозрачную кабину и пристегнулся. Секундой позже засветилась приборная доска, пропеллеры начали беззвучно набирать обороты. Винты вертелись все быстрее, техники, закрываясь руками от мощного воздушного потока, попятились, бригада рабочих бросилась врассыпную со взлетно-посадочной полосы, и самолет под радостные крики двинулся с места. Без груза машина оторвалась от земли после очень короткого разбега. Поднимаясь выше и выше, она пролетела несколько километров по прямой, потом лениво наклонилась, сделала вираж и принялась описывать круги над лагерем. Самолет скользил по воздуху, словно чайка, парящая на свежем ветру. На третьем витке капитану показалось, что от крыла отделился маленький предмет и, кувыркнувшись, промелькнул к земле. - Эй, там что-то отвалилось, - воскликнул Нейпир, заслоняя глаза от солнца. - Все в порядке, - уверенно ответил Литмен. - Я тоже видел, - подтвердил Гарамонд. - Посадите-ка, на всякий случай в грузовик врача! - Без толку. Нам пришлось снять коробку передач. - Что?! - Капитан грозно уставился на смущенно-дерзкую физиономию руководителя работ. - Мы договаривались держать машину наготове! - Наверное, я забыл. Рука Гарамонда взметнулась, и шляпа с головы Литмена покатилась по земле. - Вы не батрак, - рявкнул капитан, - а старший офицер "Старфлайта"! И я намерен выяснить, как вы посмели... - Бронек летит назад! - завопил кто-то. Пилот не сделал попытки или не сумел точно зайти на взлетно-посадочную полосу. Самолет летел параллельно ей, заметно вздрагивал и клевал носом под порывами встречного ветра. Гарамонд мысленно продолжил линию полета и чуть успокоился, поняв, что он приземлится севернее ангаров и палаток, теснящихся вокруг остова "Биссендорфа". Самолет продолжал спуск, немного рыская, но в целом неплохо держась курса. - Говорю же, не о чем тревожиться, - обиженно пробурчал Литмен. - Ваше счастье, если вы правы. - Гарамонд, не отрываясь, следил за полетом Бронека. Еще не время праздновать победу, в любое мгновение может произойти неуловимый перелом, и машина вдруг выйдет из повиновения. Этот миг настал, когда остановился правый винт. Правое крыло словно задело за невидимый барьер, самолет накренился и стал зигзагами снижаться на склон холма. Как раз, внезапно понял капитан - в сторону черного экрана детектора дельтонов. За несколько секунд до катастрофы капитан затаил дыхание, а обреченный самолет, шатаясь, несся к земле. Еще не достиг ушей грохот удара, а Гарамонд уже сбросил оцепенение и помчался к месту катастрофы. Бронека спасли рамы детекторных экранов. Они приняли удар, согнулись, охватив крылья, вытянулись, словно лианы, и поглотили большую часть кинетической энергии. Когда подбежал Гарамонд, пилота уже вытащили из-под обломков и усадили на траву. Вокруг него суетились техники, работавшие в небольшом сарайчике рядом с детектором. - Слава Богу, что ты врезался в эту штуковину, - не вполне искренне сказал Гарамонд. - Ты цел? - Я-то цел, но все остальное - вдребезги. - Бронек порывался встать с земли, но капитан придержал его за плечо. - Не двигайся, сначала пусть тебя осмотрят медики. Что произошло? - Отвалилась средняя панель крыла. - Просто так взяла и отвалилась? - недоверчиво переспросил он. Бронек кивнул. - Да, и прихватила с собой привод управления двигателем, иначе я бы справился с машиной. - Литмен! Разыщите эту панель и принесите сюда. Живо! Запыхавшийся Литмен раздраженно крякнул, но без возражений развернулся и побежал по склону. Гарамонд подождал, пока врач не осмотрит Бронека, потом занялся обломками дельтонного детектора. Где-то посреди
в начало наверх
груды продолжал работать поврежденный двигатель. Он испускал гиромагнитные импульсы, и безвредные вспышки расфокусированной энергии блуждали по кускам металла, словно огни святого Эльма. Разрушения выглядели необратимыми, однако капитан спросил мнение О'Хейгана. - Экран пришел в полнейшую негодность, - подтвердил тот. - Сколько времени потребуется на изготовление нового? - Думаю, с неделю, - ответил О'Хейган. - Но мы теперь сконструируем модульную установку. Тогда уже через два-три дня у нас будут небольшие действующие экраны. Пока закончат ваши аэропланы, мы доведем суммарную площадь до нужной величины. - Приступайте. Научный руководитель остался уныло осматривать обломки, а Гарамонд двинулся навстречу людям, которые несли найденный кусок обшивки. Он сразу заметил, что края пластмассового листа тронуты сваркой только в нескольких местах. Гарамонд перевел взгляд на Литмена. - Кто отвечал за сварку этой панели и кому вы поручали проверку? - Трудно сказать, - промямлил Литмен. - Вы не помните? Литмен кивнул. - Сверьтесь с рабочим журналом, - ласково посоветовал капитан. Литмен внезапно разъярился, его лицо побагровело. - Какой, к черту, журнал? Вы что, с луны свалились, мистер Гарамонд? Вам известно, как мало в цеху людей и материалов? Зима на носу, сейчас важнее подготовка к холодам, а не ваши забавы. - Не вам судить, что сейчас важнее. - Еще бы! - У толстяка покраснели даже белки глаз. Он оглянулся вокруг, словно ища свидетелей. - Где уж мне, я ведь простой чернорабочий из тех, кому положено лишь вкалывать да лезть из кожи вон ради вашего чертова графика, взятого с потолка. Но вы кое-чего не уразумели, мистер Гарамонд. Здесь пара рабочих рук ценнее двадцати луженых командирских глоток. - Литмен стиснул кулаки. - Куда вы денетесь, если мы откажемся достраивать ваши самолеты? По толпе пронеслось невнятное бормотание. Клифф Нейпир шагнул вперед. - Для так называемого чернорабочего, - презрительно заговорил он - вы чересчур болтливы, мистер Литмен. А потому... - Спокойно, Клифф, - Гарамонд положил руку ему на плечо и громко, чтобы слышали все, сказал: - Мне известно и понятно желание устроиться получше, обеспечить себе сносное существование зимой. Мало того, я разделяю точку зрения на старфлайтовских бездельников, однако смею вас уверить, что не отстану, пока самолеты не будут построены. Но если мы вылетим, а в пути обнаружится халтура, я прикажу поворачивать обратно. Гарамонд выдержал многозначительную паузу. - Единственный способ навсегда избавиться от меня - работать на совесть. Нечего жаловаться на сроки и нехватку чего-либо, я прекрасно помню, на что вы все способны, если захотите. Когда мы готовились к прорыву сквозь Окно, времени было не больше, чем сейчас. Капитан опять замолчал и оглядел понурые лица. - Отлично сказано, особенно в конце, - прошептал Нейпир. - Ты их уел, если, конечно, у них осталась гордость. - Эх, черт! - воскликнул кто-то из задних рядов. - Чего тут обсуждать? Не бросать же теперь, раз полдела уже сделано! Мы готовы поднажать. Толпа, поколебавшись, начала потихоньку рассеиваться. Затих одобрительный шум, не столь горячий, какой хотелось бы услышать капитану, но достаточно решительный. Гарамонд с облегчением подумал, что хоть отчасти восстановил авторитет, подорванный строптивым Траем Литменом. Руководитель сборки с каменным выражением, повернулся, чтобы уйти вслед за остальными. - Трай, - окликнул его капитан, - давайте обсудим наши проблемы с глазу на глаз. Тот пожал плечами. - Зачем? Меня устраивает то, что есть. - Вот как? А ведь вас считали лучшим техником Разведфлота. - Все в прошлом, Вэнс. Теперь у меня дела поважнее. - Важнее человеческой жизни? Из-за вас Бронек мог разбиться насмерть. - Я сожалею о случившемся. Никто не желал ему зла, я рад, что он легко отделался. - Литмен поглядел Гарамонду в глаза. - Знаете, почему они послушались? Вы подарили им Орбитсвиль. Это искупает все остальное. Они собираются разбрестись кто куда, Вэнс, лагерь просуществует не больше года, а потом, скорее всего, опустеет. - Мы говорили об аварии. - Нас больше не связывают взаимные обязательства. Любой, кто доверяет свою жизнь машине, не проверенной им лично, глупец. Вам следовало бы это знать. Капитан долго смотрел ему вслед, даже не пытаясь унять свою неприязнь, хотя понимал, что, видимо, не Литмен, а он сам живет в отрыве от действительности. За обедом Гарамонд усиленно размышлял над последними словами толстяка и пришел к выводу, что должен лично заняться самолетами и лично отвечать за летные качества всей эскадрильи. Новые обязанности потребовали утомительной работы. Целыми днями он осматривал, подкручивал, укреплял чуть ли не каждую гайку и заклепку, зато, намаявшись, как собака, он стал засыпать, не прикладываясь к бутылке. Капитан лежал на хвосте седьмого самолета, проверяя шарниры рулей высоты, когда кто-то похлопал его по спине. Время близилось к вечеру, поэтому Гарамонд торопился закончить работу и продолжал свою кропотливую возню. Однако неизвестный не отставал. Тогда капитан сел и увидел перед собой морщинистое лицо О'Хейгана. Ученый никогда не выглядел особо жизнерадостным, но сейчас его унылость приобрела черты вселенская скорби. Тревога заставила Гарамонда проглотить слова упрека. Он выключил налобный фонарь и соскользнул на землю. - Что-нибудь случилось, Деннис? О'Хейган озабоченно кивнул. - Детектор зарегистрировал первую частицу. - Дельта-частицу?!.. - Капитан вытер лоб тыльной стороной ладони. - Почему же вы не радуетесь? Ведь они-то нам и нужны! - Мы успели восстановить только восемьдесят процентов площади экранов. - Ну и что? - Слишком быстро, Вэнс. Я дважды проверял расчеты Майка Монкастера, к ним не придерешься. При двух экранах с общей площадью пятьсот квадратных метров это должно было произойти дней через восемьдесят, даже девяносто. Вероятность... - Пустяки! Нам просто повезло! - со смехом перебил его Гарамонд, удивляясь, что еще не разучился смеяться. - Тот самый случай, когда законы вероятности немножко подвирают. Признайтесь, Деннис, они обязаны время от времени давать ошибку. О'Хейган мрачно помотал головой. - Законы вероятности, друг мой, никому ничем не обязаны. Впервые в воздух поднялись все восемь самолетов. Они стартовали в туманной прохладе и, оторвавшись от взлетной полосы, потянулись к голубым небесным аркам. На оптимальной пятисотметровой высоте, обмениваясь краткими сигналами, неуклюжие птицы выровнялись, построились клином, а потом, описав прощальный круг над лагерем, взяли курс на восток. Вот тень последнего скользнула по металлической скорлупе "Биссендорфа", и стая пропала в туманной дымке. 16 8-й день пути. По расчетам пройдено 94.350 километров. Эти записи задуманы как дневниковые, но я решил обойтись без традиционных сокращений, к которым прибегают любители, быстро охладевающие к долгой писанине, и растянуть это занятие. Видимо, правильнее было бы назвать его бортовым журналом. Хотя журнал ведут для записи событий, происшедших во время путешествия, а мои нерегулярные заметки, вероятно, будут посвящены псевдособытиям в условиях однообразия. Несмотря на мое решение, я все же собираюсь вместо слова "Орбитсвиль" писать большое "О". Это и короче, и лучше отражает его суть. Клифф Нейпир правильно понял мою нелюбовь к автопилотам. Ручное управление, рассуждал я, хоть как-то займет нас и избавит от скуки. Не тут-то было. На борту нас пятеро, мы ведем машину, сменяя друг друга. Вахты составлены с таким расчетом, чтобы в кабине день и ночь находился опытный пилот, то есть, либо Бронек, либо я. Но в течение суток бывает лишь два коротких отрезка времени, когда управлять самолетом сложнее, чем, допустим, автомобилем. По "утрам" холодные воздушные слои, которые часами равномерно опускались, медленно перемешиваясь, вдруг начинают резко прогреваться. Тогда конвективные потоки вызывают весьма бурные атмосферные явления - от гигантских вихрей до проливных дождей. С приходом "ночи" начинается обратный, вероятно, даже более сложный процесс, когда остывший воздух, опускаясь, сталкивается с восходящими потоками от все еще горячей поверхности земли. Короче говоря, два раза в день мы полчаса крепко держимся за штурвал и неотрывно смотрим на приборы. Боюсь, этого мало, лететь-то нам целых три или четыре года. Но все же мы счастливее других, у нас есть маленькое дополнительное занятие - поддерживать курс в угоду прихотям инерциального датчика направления. Внутри этого простого черного ящика, сделанного командой О'Хейгана, смонтирован примитивный электронный мозг, который захвачен маниакальной мыслью сверять наш курс по азимуту, заложенному в память. Всякий раз, когда мы отклоняемся, мигалка индикатора надоедливо подсказывает, куда повернуть, и не унимается, пока экипаж не вернется на праведную стезю. Остальные самолеты эскадрильи держатся за нами. К черному ящику подключен дельтонный детектор с сечением ловушки в один квадратный метр. Года через два, когда мы подойти ближе к Бичхэд-Сити, детектор начнет регистрировать дельта-частицы, и ящик скорректирует направление. Иногда я наблюдаю и за детектором, хотя в этом нет необходимости: поправка вносится автоматически, а в цепи детектора имеется динамик, который должен щелкнуть в момент срабатывания ловушки. Но я все равно смотрю... и мечтаю о встрече с Э.Л. Нет, обойдемся без аббревиатур. С Элизабет Линдстром. День 23-й. Позади около 278.050 километров. Пройдена примерно сороковая часть пути, то есть округленно почти семь витков вокруг Земли. Без остановки. Иначе говоря, за 23 дня мы преодолели такое же расстояние, какое луч света пролетает за секунду. Чересчур обескураживающее сравнение для тех, кто привык к полетам с артуровскими скоростями во много раз быстрее света. Утешает лишь то, что мы узнали много нового об О. Я отчего-то всегда полагал, будто весь он занят однообразной степью. Быть может, с этого все начиналось много эпох тому назад, но позже ветрами надуло настояще горы. Они, правда, невысокие, хотя кто знает, что еще ждет нас на неисследованной суше площадью в пять миллиардов Земель? Итак, есть горы, иногда - покрытые ледниками, изредка попадаются реки и даже неширокие моря. Наш перелетный клин пересекает их по прямой. Время от времени различаем в телескоп стада пасущихся животных. Наверное, кто-то из предшественников не сразу освоил методику добычи и переработки растительных белков. Неожиданное разнообразие ландшафта отчасти скрашивает монотонность путешествия, но вскоре все моря и горы кажутся близнецами. Написав в прошлый раз, что мы пятеро счастливее других, я упустил из виду наших ученых. Сэмми Ямото в "четверке" с головой погрузился в астрономические наблюдения и расчеты, включая точное измерение ширины дневных и ночных полос. Он утверждает, будто даже на своем импровизированном оборудовании сумел бы теперь вычислить азимут на Бичхэд-Сити с точностью до градуса. Подозреваю, он пропускает вахты за пилотским штурвалом, иначе вряд ли смог бы заниматься изысканиями. Надеюсь, это не так, ведь он один из самых неопытных летчиков и должен почаще практиковаться. На первый взгляд, пяти человек экипажа вполне хватит, но ведь кто-то может заболеть, а я не планирую длительных остановок. Машина, вынужденная надолго приземлиться, будет разобрана на запасные части и больше не взлетит. Вместе с ней останется и экипаж.
в начало наверх
Клифф Нейпир в "двойке" заполняет часы досуга, помогая Дениз Серра регистрировать флуктуации излучений и гравитационного поля. Иногда я жалею, что Дениз летит не со мной. Разумеется, это можно устроить, но, оттолкнув ее в ту ночь, я обязан уйти с ее пути. Сейчас даже во сне я вижу Крис и Эйлин мертвыми. Значит, я свыкаюсь с их утратой и, кажется, уже вероломно подыскиваю замену Эйлин. Особого влечения к постельным утехам я не испытываю, причем, уверен, дело здесь не в пережитках отношений с подчиненными, когда обилие серебряного шитья на мундире давало право взять любую женщину из команды. Во всем, что не касается непосредственных задач перелета, старая иерархия у нас окончательно упразднена. Не обошлось, наверное, без влияния О. Помню, я слегка опешил, увидев списки желающих сопровождать меня. Почему-то мне казалось, что все они будут из младшего командного состава, то есть люди, имеющие виды на карьеру. Но из семидесяти человек половина оказалась рядовыми астронавтами. Я отношусь ко всем одинаково и обращаюсь как с равными. О уравнял нас всех. По сравнению с ним мы - человеческие электроны. Слишком ничтожны, чтобы можно было углядеть знаки различия. День 54-й. Примерно 620.000 километров. Мы снова в воздухе после первой запланированной посадки. После семинедельного полета мысль о предстоящей трехдневной остановке очей, подбадривала. Восемь опытных пилотов посадили эскадрилью на ровную площадку в идеальном строю. Дни на земле провели, загружая скошенную траву в перерабатывающие агрегаты. В О стоит так называемая зима. Солнце в зените, но дни короткие, воздух прогревается несильно, поэтому днем свежо, а ночью по-настоящему холодно. Все это заставляет задуматься, почему создатели О позаботились о смене времен года. Если верно мое предположение о галактическом "приюте" или "гостинице", то, видимо, они предварительно изучили разумные формы жизни в окрестностях звезды Пенгелли и обобщили данные о приемлемых параметрах окружающей среды. Стало быть, на большинстве обитаемых планет условия весьма близки к земным, и сами они схожи с колыбелью человечества. В таком случае не есть ли это универсальная предпосылка развития разума? Не вижу связи. Ведь люди сначала появились в экваториальном поясе Земли, где времен года практически нет. Похоже, погода во время следующих остановок тоже не будет доставлять нам неприятностей. Другое дело - наше физическое состояние. Нетрудная задача накосить и перекидать стожок травы - для многих оказалась почти непосильной. Все устали, мышцы ноют. Решили не пренебрегать в полете тренировками, разработали целый комплекс упражнений. День 86-й. Приблизительно 1.038.000 км. Если и дальше все пойдет так же гладко, то путешествие займет меньше времени, чем предполагалось. Правда, "семерка" стала вибрировать на максимальной скорости, закапризничал подшипник правого винта. Пришлось убавить скорость на двадцать километров. Подшипники для осей пропеллеров полагалось делать из магнитно-антифрикционного сплава сорта Е. Неужели такой материал способен износиться за восемьдесят дней непрерывной работы? Подозреваю, что Литмен мог заменить его на сорт D или даже С, хотя, может, не по злому умыслу. Наверное, просто не хватило сплава высшего сорта. Знай я об этом раньше, приказал бы разобрать какое-нибудь стационарное корабельное оборудование. Конечно, у толстяка Литмена появился бы новый повод для недовольства. Как быстро он стал строптивым брюзгой! Теперь придется внимательно следить за всеми осевыми подшипниками, ведь у нас нет ни запасного сплава, ни возможности выдержать допуски при обработке. Словно археологи, мы все глубже зарываемся в прошлое, проходим сквозь слои технической культуры и сами же при этом регрессируем. Полет проходит пока без происшествий. Моря, озера, горы, леса, прерии становятся все однообразнее. Миллион километров - незаметный отрезок окружности О, однако я теряюсь, когда пытаюсь умом охватить это расстояние. В школе нас учили, что разум человека не в состоянии постичь значение светового года. Теперь я знаю: мы не в силах представить себе даже световую секунду. Наша группа преодолела путь, равный двадцати пяти кругосветкам, а я все трепыхаюсь, словно птица в силках, застряв мыслью где-то между третьей и четвертой горной грядой. Они встали непреодолимым барьером перед сознанием, а тело все летит вперед, не ведая об опасности возникшего разрыва. День 93-й. Приблизительно 1.080.000 километров. Я меняюсь. Как Литмен, как другие. Иногда я вообще забываю об Элизабет Линдстром, а воспоминания об Эйлин с Крисом не вызывают прежней острой боли. Я извлекаю их словно драгоценности из шкатулки и, полюбовавшись, спокойно убираю обратно. Крышка закрыта, пусть полежат до следующего раза. Нашу жизнь можно сравнить с алгебраической суммой, когда положительные величины радости и счастья отрицаются составляющими страдания и смерти близких. Может ли такая сумма иметь положительный баланс? Мне хочется спросить об этом того, кто сможет меня понять, но Дениз - в другой машине. День 109-й. Примерно 1.207.000 километров. Потеряна "шестерка" Тэймена. Это случилось во время второго приземления. Мы снизились строем над, казалось бы, идеально гладкой равниной, но самолет Тэймена, наткнувшись на незамеченный в траве камень, сломал одно из шасси и завалился на крыло. Никто не пострадал, а "шестерку" пришлось списать в утиль. Чтобы уменьшить риск повторения подобных происшествий, впредь будем приземляться гуськом. Тэймен и его экипаж, в составе которого две женщины, восприняли неудачу философски. Мы задержались на сутки, чтобы помочь им устроить долговременное жилье. Сняли с самолета ненужные экипажу детали, и тут же заменили подшипник правого двигателя "семерки". Сейчас опять идем на крейсерской скорости. Жаль, что все так вышло, нам будет не хватать оптимизма Джека Тэймена. Странно, но особенно я сожалею о потере "шестерки" ночью. У нас нет радиоальтиметров, поскольку на О не распространяются радиоволны, барометры ненадежны из-за свойств атмосферы, поэтому для определения высоты применяется допотопное приспособление, состоящее из двух лазеров на носу и хвосте каждой машины. Приборы укреплены так, чтобы передний рубиновый луч и белый задний скрещивались внизу, под каждым самолетом, и, если он хорошо держит высоту, по земле скользит розовое пятно. Ночью мы видим внизу клин огней, сопровождающий наш строй. Теперь пропал один из светляков, это сразу заметно и навевает печальные мысли. День 140-й. Около 1.597.000 километров. Десять дней продолжаются неприятности с подшипниками. Скорость снижена на пятьдесят км/ч, и при возрастающем износе деталей падает постоянно. Все порядком обескуражены, а я в какой-то степени даже доволен, хотя виду не подаю. Если из строя выйдет одновременно несколько самолетов, люди получат возможность устроиться с относительными удобствами и основать более крупную колонию. Я обсуждал с Нейпиром создавшееся положение по светофону. Даже Клифф, кажется, приуныл. Единственное "обнадеживающее" обстоятельство заключается в том, что неприятности происходят только на машинах с третьей по восьмую. Номера были даны им в том порядке, в котором они сходили с конвейера. На первой и второй, то есть у нас с Клиффом - пока все в норме. Значит, Литмену хватило сплава Е только на четыре мотора. Я взял слово "обнадеживающее" в кавычки, потому что такая потеря самолетов на столь ранней стадии перелета может погубить всю экспедицию. Чтобы дойти до цели, потребуется многое, а ресурсов уже не остается. Пишу ночью, никак не могу уснуть. Я боюсь. Не просто избавиться от страха перед О, который... Увидев Джо Бронека, покинувшего место второго пилота и появившегося в проходе между койками, Гарамонд отложил перо. - В чем дело, Джо? - спросил он, захлопывая тетрадь. - Видите ли, сэр... - Просто Вэнс. - Простите, я... Вэнс, прошу вас пройти на минутку в кабину. Там что-то непонятное. - На каком приборе? Бронек мотнул головой. - Не на приборе. На горизонте. Там огни. Похоже, впереди какой-то город. Или вроде того. 17 Хотя Бронек показал, куда смотреть, Гарамонду понадобилось время, чтобы разглядеть желтоватое зарево. Выглядело оно малоутешительно. Делия Лиггетт, сидевшая за штурвалом, подняла голову. - Неужели нам повезло? - Это не Бичхэд-Сити, - отрезал Гарамонд. - Я думала, мы допустили ошибку в вычислениях. - Конечно, оценка расстояния, которое пролетел "Биссендорф", груба, но не настолько же. Бичхэд-Сити мы увидим года через два. - Тогда что там такое? - Кто знает? Может, неизвестное явление природы? - Нет, - сказал Бронек и протянул Гарамонду бинокль. - Поглядите-ка. - Действительно, город. Опять инопланетяне, - наведя бинокль на резкость, задумчиво произнес капитан. - Они дьявольски далеко забрались! Тут раздался голос из светофона: - Говорит Второй. Как слышите меня? - Слышим нормально, Клифф. - Вы видите то же, что и мы? - Ты подумал о том же, о чем и я? Нейпир заколебался. - Да, если ты имеешь в виду расстояние от Окна. Полагаю, эти инопланетяне попали на Орбитсвиль задолго до нас. Видал, куда забрели. Им могли понадобиться сотни, даже тысячи лет. - Охота была сюда тащиться. Орбитсвиль всюду одинаков, здесь ничем не лучше, чем в других местах. - Это с нашей точки зрения, Вэнс. Другим может казаться иначе. - Не знаю, не знаю, - с сомнением протянул Гарамонд. Он сел в запасное кресло и стал дожидаться зари. Но через час, когда вал дневного света промчался с востока на запад, видимость ухудшилась. Чужой город, хотя до него осталась какая-то сотня километров, неожиданно слился с местностью. В бинокль были видны едва различимые на фоне зелени разноцветные пятнышки. Во время светофонного обмена мнениями кто-то выразил надежду, что тут можно разжиться новыми подшипниками или как-нибудь восстановить старые. Капитан в глубине души тоже рассчитывал на высокий уровень технологии инопланетян. Однако чем больше сокращалось расстояние до поселения, маячившего впереди, тем явственнее оно смахивало на старинный городок американского Запада. - Слишком уж сельский вид у этого мегаполиса, - заметил геолог Ролстон, взяв у капитана бинокль. - Нельзя мерить чужую культуру на свой аршин, - ответил тот. - Хотя у меня такое же чувство: перед нами малоразвитая сельскохозяйственная община. На мой взгляд, всякая раса, поселившись на Орбитсвиле, превращается в фермерскую; в других занятиях просто нет надобности. - Минуточку, Вэнс! - Ролстон напрягся. - Не исключено, что мы все-таки получим свои подшипники. Кажется, впереди аэроплан. Пораженный Гарамонд выхватил у него бинокль. Вскоре он, наконец, отыскал яркое пятно неправильной формы, перемещавшееся на меньшей высоте. Самолетик летел прямо на эскадрилью. Продолжая наблюдение, капитан заметил новые яркие точки, взлетевшие снизу. Покружившись, они застыли в обманчивой неподвижности, значит, тоже легли на встречный курс. Ролстон дал предупредительный сигнал остальным машинам землян. - Торжественная встреча, - произнес он, когда чужие самолеты стали видны невооруженным глазом. - А у нас, как назло, никакого оружия. Что делать, если они нас атакуют? - Будем надеяться на их дружелюбие или, по крайней мере, на отсутствие враждебности. - Гарамонд подрегулировал бинокль. - Эта пестрая компания не очень-то напоминает военно-воздушные силы.
в начало наверх
- Древние рыцари тоже выходили на битву в разноцветных доспехах. - Здесь не тот случай. Слишком малы и разнотипны эти самолеты. - Пока капитан приглядывался к городу, продолжая изучать его, два авиаотряда встретились и перемешались. Желто-зеленый моноплан пристроился рядом с ведущим землян и покачал плоскостями. Его фюзеляж венчал прозрачный пузырь кабины, сквозь который угадывались очертания фигуры, похожей на человеческую. Бронек, пересевший за штурвал, счастливо рассмеялся и ответил на приветствия гуманоида. Вслед за ним то же самое сделал голубой биплан. - Контакт! - закричал пилот. - Это не клоуны, Вэнс! Мы сможем понять друг друга! - Ну-ну, посмотрим, как вы получите разрешение на посадку, - не разделяя его восторга, пробурчал Гарамонд. - Мигом уладим, - не поняв сарказма, веселился Бронек. Пока он, оживленно жестикулируя, пытался объяснить инопланетянам свое желание, капитан постарался рассмотреть чужие самолеты. До сих пор он не заметил ни одной пары одинакового цвета, теперь же убедился, что они разнятся и конструкцией. Многие были винтомоторными, но по меньшей мере на двух стояли турбореактивные двигатели, а одна машина выглядела, как любительский ракетоплан. Были среди них самолеты традиционных крестообразных конструкций, со стреловидными крыльями, "рама" с двойным фюзеляжем. - Разношерстная публика, - прокомментировал Ролстон и добавил с ноткой разочарования: - У них двигатели внутреннего сгорания. Если все остальное на таком же уровне, проку от аборигенов будет немного. - Откуда они берут топливо? Неужели тут есть ископаемые запасы? - Не исключено. Все зависит от возраста Орбитсвиля. - Ролстон с профессиональным отвращением оглядел местность внизу. - Мое геологическое образование здесь ни черта не стоит. Тут не годятся общепринятые теории. - Кажется, можно приземляться, - объявил Бронек. - Наш друг дважды кивнул носом. - Прекрасно. Передайте остальным. Под крыльями замелькали окраины городка. Бронек привстал с кресла и завертел головой. - Не пойму, где у них аэродром. Придется заходить на второй круг. Капитан хлопнул пилота по плечу. - Тебе вряд ли удастся обнаружить центральный аэропорт. Самолет накренился, и возникла панорама города. Несмотря на его внушительные размеры, внизу не видно было ни улиц, ни заводов, ни других крупных зданий. У Гарамонда сложилось впечатление, что это просто тысячи охотничьих домиков посреди леса. Тут и там виднелись поляны величиной с футбольное поле неправильной формы. Цветные самолетики разлетелись в разные стороны, направляясь очевидно к этим посадочным площадкам. Они бесцеремонно пересекали курс друг друга, маневрировали, не соблюдая никаких правил. Порой казалось, что столкновения не избежать. У Бронека даже дух захватило, но все обошлось. Самолетики благополучно приземлились, предоставив гостям кружить в поисках подходящей поляны. - Бред, - произнес молодой пилот. - Не могу же я плюхнуться прямо на одну из этих приусадебных лужаек! - Поищем подходящее поле за Городом и сядем, как договорились, след в след, - сказал Гарамонд. Он поудобнее устроился в кресле и пристегнул ремни безопасности. Самолет пошел на снижение, описал два круга на бреющем полете и приземлился на широкий луг, несколько раз подпрыгнув на кочках. Бронек отрулил в сторону и стал наблюдать, как остальные шесть машин садились одна за другой, выстраиваясь после короткого пробега в неровную линию. Замерли винты, откинулись фонари кабин. Воздух, напоенный запахами трав, хлынул в легкие капитана. Он невольно расслабился, наслаждаясь тишиной. Ощущение покоя пробудило в нем воспоминания о коротком отдыхе дома, на Земле. Радость жизни, доходящая до исступления, была хорошо знакома астронавтам Разведфлота. С ней следовало бороться, держа чувства под жестким контролем, иначе в начале следующего полета неосторожными завладевала глубочайшая хандра. Однако, вдыхая упругий свежий воздух, Гарамонд ослабил бдительность и поддался эмоциям. "Еще два года пути, днем и ночью, - пришла непрошенная мысль. - Я не выдержу. Никто бы не выдержал". - Идемте, Вэнс, разомнемся, - спрыгивая в траву, позвал его Бронек. Делия Лиггетт, Ролстон, молодой врач Пьер Тарк последовали его примеру. Гарамонд махнул им рукой и занялся ремнями. "Целых два года полета, не меньше! Ради чего?" Снаружи доносился смех. Экипажи обменивались приветствиями; дружескими тычками, шутили над чьими-то затянувшимися объятиями и поцелуями. "Чего я добьюсь, если даже сумею убить президента? Все равно я опоздал. Эйлин с Крисом уже не поможешь. Согласились бы они, чтобы я обрек себя на казнь?" Охваченный радостным возбуждением, Гарамонд вылез на крыло. Дома и сады инопланетян выглядели отсюда сонным деревенским царством. Капитан оглядел лимонно-зеленые просторы и спрыгнул вниз, где его уже поджидали Клифф Нейпир и Дениз Серра. Они тепло поздоровались. Дениз смотрела весело и открыто. В форменных брюках и оранжевой блузке вместо кителя, она показалась Гарамонду еще красивее. Почти сразу к компании присоединились О'Хейган и Сэмми Ямото. Оба поседели и постарели, при ежедневном общении с ними он не замечал этих перемен. О'Хейган, не тратя времени на веселье, сразу занялся насущными делами. - Нам предстоит трудное решение, Вэнс. На пяти машинах подшипники дышат на ладан, если не принять меры, двигатели в любой момент могут выйти из строя. Не имеет смысла и даже опасно продолжать перелет, не восстановив их. - Он наклонил голову, ожидая возражений. - Вынужден согласиться, - ответил капитан, с удовольствием поглядывая на Дениз. О'Хейган удивленно поднял брови. - В таком случае при встрече с аборигенами необходимо перво-наперво определить их технические возможности. - Вы же видели их авиацию. Не тот уровень. Без гиромагнитных двигателей им не нужны магнито-антифрикционные подшипники. - Что верно, то верно. Однако, износостойкость магнитного подшипника можно повысить, заключив его в другой подшипник, хотя бы в примитивный шариковый. Остается только заказать туземцам штук двадцать стандартных деталей и с их помощью повысить надежность наших движков. По-моему, я прав. - Необходима высокая точность обработки. О'Хейган громко фыркнул. - Можно подумать, я не понимаю. - Боюсь, это окажется... Гарамонд замолчал, внезапно поняв, что говорит слишком громко. Голоса вокруг умолкли, установилась напряженная тишина. Он обернулся и увидел движущуюся к ним фантастическую процессию. Туземцы явно походили на гуманоидов. В одежде преобладали коричневые и желтые тона, гармонировавшие с песочным цветом их кожи. Они были лысыми, ротовые отверстия, глаза и ушные раковины находились на привычных местах. Видимые признаки половых различий отсутствовали. Некоторые инопланетяне шли пешком, другие ехали на двух- и трехколесных велосипедах, третьи катили на мопедах, а некоторые даже на автомобилях. Приблизившись к самолетам землян, они остановились метрах в двадцати, и в наступившей тишине люди услышали негромкое гудение или тональное пение. Хотя предстоящий контакт с разумными существами казался гораздо более многообещающим, нежели немая сцена при первой встрече с клоунами, Гарамонд смотрел на инопланетян с удивившим его самого безразличием. - Попробуйте поговорить с ними, - обратился к нему О'Хейган. - Нет, Деннис, теперь ваша очередь вписать свое имя в анналы истории. Воспользуйтесь случаем и действуйте на свое усмотрение. О'Хейган воспрял духом. - Тогда будем действовать по науке. Он направился к ближайшему аборигену, который, казалось, с интересом уставился на него. - Все без толку, - пробормотал себе под нос капитан. - Вы что-то сказали? - повернул голову Ямото. - Ничего, Сэмми. Просто подумал вслух. - Э-э, Вэнс, это опасный симптом, - засмеялся Ямото. Гарамонд рассеянно кивнул. "Деннис О'Хейган еще не понял, что эти люди никогда не сделают того, что он хочет. Допустим даже, он добьется своего, и мы уговорим их изготовить подшипники. Какой смысл продолжать путь? Дело не в моем разочаровании или смене настроения. Компьютеры твердили то же самое: группе из двух самолетов типа наших не хватит резервов на столь долгое путешествие. Следовательно, я не смогу вернуться в Бичхэд-Сити, это ясно, как Божий день. Если я даже дотяну, то ничего уже не сделаю для Криса и Эйлин". Гуманоиды глазели на людей больше часа, потом потихоньку потянулись назад в свой город. Вскоре луг опустел. Они напоминали детей, побывавших на ярмарке, где показывают всякие фокусы и чудеса, но не настолько увлекательные, чтобы ради них пропустить обед. Наконец за деревьями исчезла последняя ярко раскрашенная машина. Люди молча поглядели ей вслед, потом заговорили все разом. В их оживленном гомоне слышалось не разочарованием а, скорее, облегчение после долгого напряжения безмолвной встречи. Достали из запасов бутылки самодельного спиртного, и отряд двинулся к берегу видневшегося невдалеке озера. Некоторые сразу бросились в воду, их примеру, недолго думая, последовали остальные. - Ерунда какая-то, - сказал Джо Бронек, тряхнув головой. - Мы стояли в два рядочка друг против друга, словно парни и девки в деревенском танце на Терранове. - Это нормально, - успокоил его Гарамонд. - Никто ведь не разрабатывал дипломатического протокола подобных встреч. Что еще оставалось делать? - Все равно странно. - Пожалуй. Неизвестно, правда, что бы мы выиграли, окажись поблизости дипломаты или военные. А так, встретились, поглазели друг на друга и мирно разбрелись по берлогам. Никто никому не причинил вреда. Поверь мне, все могло закончиться гораздо хуже. - Наверное, вы правы. А вы заметили, как они считали наши самолеты? - Обратил внимание. - Капитан припомнил частый жест туземцев: длинные смуглые пальцы тыкают в сторону машин. - Может, они никогда не видели... - У нас прогресс, капитан, - подходя к ним, объявил О'Хейган. Он помахал пачкой исписанных листков и показал на свой диктофон. - Я выделил из речи этих певунов не меньше шести существительных, вернее, их аналоги. Если бы я учился музыке, то справился бы еще лучше. - Возьмите кого-нибудь в помощники. - Уже взял Шелли и Паскаля. Думаю отправиться ненадолго в город. - Можете не торопиться. Возвращайтесь, когда сочтете нужным, - небрежно ответил Гарамонд. О'Хейган пытливо посмотрел на него. - Ладно, Вэнс. Еще мне не терпится поближе изучить их технику, взглянуть на какие-нибудь мастерские. - Превосходно, Деннис, желаю удачи. Отвязавшись от О'Хейгана, Гарамонд осмотрелся, увидел оранжевое пятно возле одного из самолетов и зашагал к Дениз Серра. Заметив, что она беседовала с женщинами из других экипажей, он заколебался, хотел было обернуть в сторону, но Дениз помахала ему рукой, прося подождать. Умница, приветливая, обаятельная и желанная. Его идеал. Девушка оглянулась, нахмурилась, увидев посторонних, и кивнула в сторону безлюдного участка луга с нетронутой травой. Гарамонду было приятно, что она разделяет его желание уединиться. - Безмерно рад видеть тебя снова. - Я тоже рада, Вэнс. Как твои дела? - Лучше. Я словно заново рождаюсь на свет. - Поздравляю. А я сейчас присутствовала на учредительном собрании женской лиги Орбитсвиля. Мужчин решили не приглашать. Пусть будет немножко таинственно, как в монашеском ордене. - О-о, продолжайте, сестра Дениз. Она улыбнулась, потом опять посерьезнела. - Вэнс, мы проголосовали за прекращение перелета. - Единогласно?
в начало наверх
- Да. Пять самолетов рано или поздно сломаются, а мы уже вряд ли найдем подходящее место для жилья. Эти гудящие туземцы на вид дружелюбны, мы сможем изучать их, вот и полезное занятие на первое время. Не считая продолжения человеческого рода. - А сколько мужчин хотят остаться? - Мне очень жаль, Вэнс, но таких большинство. - Не стоит сожалеть. При создавшемся положении это вполне логично. - Но ведь у тебя останется только два самолета. - Ничего страшного, - сказал Гарамонд, думая, когда же он наконец перестанет играть роль мученика и сообщит Дениз, что уже пришел к соглашению с самим собой. Она взяла его за руку. - Я же знаю, ты разочарован. - Спасибо, Дениз. Благодаря тебе я взглянул на многие вещи по-новому. Она немедленно убрала руку, и Гарамонд опять почувствовал неловкость. Он смотрел на нее внимательно и выжидающе. - Разве Клифф не сказал тебе, что я жду ребенка? Его ребенка. Лицо Гарамонда осталось бесстрастным. - В этом не было необходимости. - Значит, не говорил. Ну, погоди, доберусь я до этого здорового... - Я же не совсем слеп, Дениз, - капитан заставил себя улыбнуться, - и все понял, увидев вас сегодня утром. Только еще не успел поздравить. - Спасибо, Вэнс. В этой глухомани нам понадобится надежный крестный отец. - Боюсь, к нужному моменту я буду уже далеко. - О-о! - Дениз растерянно отвернулась. - А я подумала... - Что я сдамся? Нет. Не все еще потеряно, ведь в ответе компьютера, сама знаешь, не содержалось категорического утверждения, будто двумя самолетами невозможно достичь Бичхэд-Сити. Дело упирается в простое везение или невезение, не правда ли? - Смахивает на русскую рулетку. - Ладно, Дениз, поговорим об этом в другой раз. Гарамонд отвернулся, но она схватила его за локоть. - Прости, мне не следовало так говорить. Он взял ее ладонь и пожал, снимая со своей руки. - Я действительно рад за вас с Клиффом. А сейчас извини, у меня уйма дел. Несколько часов капитан прикидывал, как уместить нужные вещи в двух оставшихся самолетах. Наступила мгновенная темнота, но он, включив свет, продолжал сосредоточенно работать. Ветерок доносил из лагеря звуки пирушки, однако капитан не обращал на них внимания, считая и пересчитывая десятки вариантов распределения нагрузки, стараясь наиболее оптимально использовать полезное пространство фюзеляжей. На борт поднялся О'Хейган и протиснулся к застеленному старыми картами столу. - Я только теперь осознал, насколько привык полагаться на компьютеры, - посетовал капитан. О'Хейган нетерпеливо тряхнул головой. - А я провел самый удивительный день в моей жизни. Чтобы прийти в себя, мне, пожалуй, необходимо выпить. Поделитесь своими запасами. - Ученый плюхнулся на стул, не дожидаясь, пока Гарамонд достанет пластмассовую бутылку, потом осторожно глотнул прямо из горлышка. - Время не меняет эту отраву. - Зато меняет человека, который ее изготовил. - Как и всех нас. - О'Хейган отпил еще глоток и, видимо, решил закончить предисловие. - Надежда оказалась тщетной. Ни черта мы не добудем у этих аборигенов. Знаете, почему? - Потому что у них нет таких станков? - Вот именно. Они работают вручную. Вы это знали? - Догадывался. У них есть автомобили и аэропланы, но нет заводов, аэродромов и дорог. - Недурно, Вэнс. На сей раз вы всех опередили. - Деннис побарабанил пальцами по столу. В тесном пространстве самолета дробь прозвучала гулко и неприятно. О'Хейган снова заговорил, но уже без свойственной ему язвительности: - Они пошли другим путем. Ни разделения труда, ни массового производства, ни стандартизации, одна кустарщина. Желающий иметь автомобиль или электросбивалку для теста делает их сам от начала до конца. Вы заметили, у них даже велосипеды разные? - Конечно. Они зачем-то подсчитывали наши самолеты. - Я тоже обратил внимание, хотя тогда не понял. Должно быть, их поразила эскадрилья одинаковых машин. - Вряд ли они поразились, - не согласился Вэнс. - Может, слегка удивились. Мне показалось, что эти люди по натуре не любопытны. Если у каждого аборигена есть свой отдельный дом, значит, в городе тысяч двадцать жителей. А подивиться на нас явились от силы две сотни. И почти все приехали на собственном транспорте. - Стало быть, по-вашему, нас встречали только фанатики технического прогресса? - Скажем так: изобретатели. Наши машины интересовали их гораздо больше, нежели мы сами. Такие соседи не станут совать нос в чужие дела, но и сами не вызывают любопытства. О'Хейган подозрительно уставился на исписанные листки бумаги, разбросанные по столу. - Вы намерены отправиться дальше? - Да. - Капитан решил ограничиться самым коротким ответом. - А экипаж? Желающие есть? - Пока не знаю. Ученый тяжело вздохнул. - Я до смерти устал от полета. Он доконает меня, Вэнс. Но если мне придется жить среди людей, которые каждые два года заново изобретают велосипед, я спячу. Возьмите меня с собой. - Спасибо, Деннис. - Гарамонд вдруг почувствовал, как защипало глаза. - Не стоит благодарности, - отрывисто произнес О'Хейган. - Давайте лучше посмотрим, чем вы собираетесь набить эти летающие душегубки? 18 Вопреки ожиданиям, Гарамонд собрал два экипажа по четыре человека и возобновил перелет. На рассвете обе машины поднялись в воздух и, не сделав прощального круга, не помахав даже крыльями, беззвучно ушли на восток. День 193-й. Около 2.160.000 километров Вероятно, это последняя запись в моем журнале. Слова утрачивают свое значение. Мы заметно меньше разговариваем друг с другом. Но молчание не вызвано отчуждением, напротив, мы стали единым организмом. Поэтому странно, когда кто-нибудь вдруг начинает шевелить губами и языком, вызывая бессмысленные звуковые колебания. Произнесенные фразы рассыпаются на отдельные слова, слоги, звуки, услышанное больше не воздействует на работу мысли. Порой мне кажется, то же самое происходит и со зрением. Мыслительный процесс никак не связан со зрительными образами. Мы пронеслись над тысячью морей, десятком тысяч горных стран. Возникнув на горизонте, они каждый раз поражают своей одинаковостью. Необычной формы вершина, излучина реки, причудливая группа островов появляются, суля новизну, однако тут же превращаются в банальные, безликие географические детали рельефа и бесследно исчезают. Я бы назвал это явление обманчивым разнообразием монотонности. Не будь у нас инерциальных датчиков курса, мне бы казалось, будто мы кружим на одном месте. Впрочем, это не совсем так, поскольку мы научились ориентироваться по дневным ребрам на небе. Забавно думать о себе как о микроскопической мошке, залетевшей в сферический купол гигантского собора. Все наше сомнительное преимущество перед нею - это умение держаться постоянного направления по граням подвешенной в центре купола хрустальной люстры. Ведя машину под одним углом к прозрачно-голубым полоскам, я могу полчаса лететь, ни разу не услышав зуммера черного ящика, требующего поправки. Второй черный ящик, портативный детектор дельтонов, по-прежнему молчит, хотя мы в пути уже полгода. Деннис был прав: нам повезло с первой дельта-частицей. Обратный прогиб, горизонта позволяет на глазок поддерживать постоянную высоту полета. Недавно мне пришло в голову, что при размерах Орбитсвиля у линии горизонта не должно быть никакого заметного изгиба, но Деннис, как всегда, сумел придумать правдоподобное объяснение. На самом деле горизонт прямой, а его вогнутость - это оптический обман. По его словам, еще древние греки учитывали подобный эффект при строительстве храмов. Обе машины показали себя с лучшей стороны. Летим без непредвиденных поломок. На обоих самолетах имеется по запасному двигателю, что намного увеличило нагрузку, но это необходимо. Главный блок гиромагнитного двигателя - просто металлическая болванка, в которой большинство атомов кристаллической решетки колеблются в унисон и резонируют. Однако атомный оркестр способен без предупреждения разладиться и зазвучать в диссонанс. Тогда мощность упадет до нуля, и единственный выход - замена двигателя. Нам дано воспользоваться такой возможностью лишь дважды. К счастью, пока возникают только незначительные технические трудности. Серьезных неполадок, из-за которых пришлось бы пойти на вынужденную посадку, до сих пор не возникало, хотя они могут произойти в любой момент и с каждым днем все с большей вероятностью. Наибольшее опасение вызывает не техника, а биологические автоматы, то есть сами люди. Все, кроме молодого Бронека, страдают мигренями, головокружениями, морской болезнью, запорами. Отчасти этим мы обязаны, по-видимому, затяжному нервному напряжению, но из-за растущей ненадежности авиации не решаемся прибегать к транквилизаторам. Особенно меня тревожит Деннис. Наверное, не следовало брать его с собой. День ото дня он седеет, дряхлеет, с трудом выдерживает вахты за штурвалом. Протеин и лепешки из дрожжевого теста даже в лучшие времена не вызывали аппетита, теперь желудок Денниса напрочь отказался их принимать. О'Хейган быстро теряет в весе. Приходится признать, что затея с самого начала была неудачной, и игра не стоит свеч. Продолжать авантюру значит рисковать человеческими жизнями. Совсем недавно я ни за что не признался бы себе в этом. Но тогда мы еще не начали расплачиваться за вызов, брошенный Большому О. Пусть расстояние, которое мы взялись преодолеть, составляет сотую долю окружности О, но позади - лишь малая часть этой доли. Сам я тоже наказан за самонадеянность: я спокойно думаю о погибшей жене, о ребенке, без эмоций вспоминаю Дениз Серра и равнодушно произношу имя Элизабет Линдстром... Ничего не происходит. Я ничего не чувствую. Это моя последняя дневниковая запись. Писать больше не о чем. Мне больше нечего сказать. Пол вибрировал. Стоя на коленях у койки О'Хейгана, Гарамонд сказал: - Тут лето, Деннис. Мы влетели прямо в лето. - Не все ли равно? Казалось, под простыней ничего нет. Тело старика стало почти бесплотным, словно мумия ребенка. - Я уверен, здесь растут фруктовые деревья. Усмешка Денниса напоминала оскал черепа. - Шел бы ты со своими фруктовыми деревьями... сам знаешь куда. - Если вы сумеете что-нибудь поесть, то поправитесь. - Я так отлично себя чувствуют Вот только отдохнуть не помешает. - О'Хейган вцепился в запястье Гарамонда. - Брось, Вэнс. Обещай, что не прервешь из-за меня экспедицию. - Обещаю. - Капитан разжал его прозрачные пальцы и встал с колен. Теперь, когда решение созрело, выполнить его было на удивление просто. - Прекратить перелет - в моих собственных интересах. Не слушая протесты старика, он двинулся по тесному проходу к затемненной кабине. За штурвалом сидел Бронек. Рядом, в кресле второго пилота бодрствовал Сэмми Ямото. Отвинтив крышку, он ковырял отверткой во внутренностях детектора дельтонов. Гарамонд хлопнул его по плечу. - Не спится, Сэмми? Ведь ты полночи продежурил. Ямото поправил на носу дымчатые очки. - Лягу через несколько минут, только разберусь с этой рухлядью.
в начало наверх
- Почему рухлядью? - Эта дрянь, сдается мне, не действует. Капитан посмотрел на панель прибора. - Судя по индикаторам, детектор исправен. - Сам вижу, но взгляните сюда. - Ямото три раза щелкнул тумблером питания. Оранжевые буквы индикатора "Готов к работе" светились не мигая. - Халтура, - с горечью констатировал астроном. - Я сам никогда не догадался бы проверить, если бы сегодня ночью не вырубил из экономии генератор напряжения. Сижу себе, смотрю вперед, мечтаю, и вдруг меня словно током ударило: на всех панелях лампочки погасли, а те горят! - Разве это доказывает, что детектор не фурычит? - Не обязательно, однако вызывает подозрение. Возможно, допущена ошибка при сборке. Тогда Литмена расстрелять мало. - Ладно, не кипятись. - Гарамонд занял запасное кресло. - Сейчас чинить без толку, все равно нужно приземляться. - Деннису так плохо? - Да. Полет убивает его. - Не хотелось бы казаться бессердечным, но... - Ямото замолчал, вставляя на место плату. - А если он вообще обречен? - Не хочу об этом думать. - Тогда придется мне. Кроме него нас еще семеро... - Детектор издал громкий щелчок, как упавший на металлическую пластину стальной шарик. Ямото непроизвольно отдернул руку от оголенных проводов. - Что вы с ним сделали? - поднял брови Гарамонд. - Подчистил и укрепил контакты. - Астроном горделиво улыбнулся, услышав еще два щелчка. - Что это? - Это, друг мой, дельта-частицы проходят через мишени. И частота их говорит о близости источника. - Насколько он близко? Сэмми достал калькулятор. - Пожалуй, тысяч двадцать-тридцать. - Не хотите ли вы сказать, что Бичхэд-Сити где-то рядом? - Я хочу сказать только то, что единственный известный нам источник - Окно. - Но как же... - Слова капитана прервало новое стаккато, вырвавшееся из динамика детектора. Гарамонд смотрел через переднее стекло кабины на низенькие горы, показавшиеся впереди. Они не выглядели более знакомыми, чем уже виденные раньше. До них оставалось около часа полета. - Неужели это возможно? - недоумевал он. - Неужели, мы ошиблись на два года? Ямото убавил громкость сигнализатора. - На Орбитсвиле все возможно. К вечеру следующего дня пара неуклюжих машин начала набирать высоту перед последним кряжом зеленых гор. Весь экипаж, включая О'Хейгана, собрался в кабине. Когда дробь ударов слилась в сплошной гул, Ямото торжественно отключил детектор. - От него теперь не будет толку. С точки зрения астрономии мы прибыли к месту назначения. - Сколько, по-вашему, еще осталось, Сэмми? - Километров сто, а то и меньше. Бронек беспокойно ерзал в кресле. - Значит, увидим Бичхэд-Сити вон за тем хребтом. - Здесь не может быть города. - Подозрения Гарамонда переросли в уверенность. - Я не помню там ни одной горной цепи. - Но это невысокие горы, - неуверенно возразил Ямото. - Вы могли не заметить... Он замер на полуслове, потому что земля под ними словно вздыбилась и выровнялась снова, открыв бесконечный океан травы и деревьев. - Что же теперь делать? - растерянно спросил Джо Бронек, оглянувшись на своих спутников. Надежда, помогавшая бороться с упадком душевных и телесных сил, вдруг оставила всех. - Лететь куда глаза глядят? Один лишь Гарамонд, давно окаменевший сердцем, не испытал ни потрясения, ни разочарования. - Включите-ка детектор, - повернулся он к Ямото. - Пожалуйста, - пожав плечами, ответил тот, и черный ящик немедленно наполнил кабину треском барабанной дроби. - Но ничего не изменится, мы находимся практически над целью. - Детектор направленного действия? Ямото вопросительно взглянул на О'Хейгана, который устала кивнул. - Поверни налево, - сказал капитан Бронеку, - только потихоньку. Самолет начал плавно отклоняться к северу. Щелчки детектора становились реже и вскоре затихли совсем. - Так держать! Сейчас мы летим перпендикулярно дельтонам. Ямото направил бинокль туда, куда показывало правое крыло. - Бесполезно, Вэнс, ничего там нет. - Но что-то должно быть. Давайте снова изменим курс и полетим строго на источник. Глядите в оба, у нас есть час до наступления темноты. Пока Ямото по светофону сообщал о намерениях Гарамонда экипажу второго самолета, Джо Бронек повернул машину и снизился до оптимальной пятисотметровой высоты, на которой они летели еще около часа. О'Хейган вконец обессилел, и его пришлось проводить в салон. - Мы загубили замысел, - сказал он Гарамонду, валясь на постель. - Вы здесь ни при чем, - покачал головой капитан. - Ошибочной оказалась основная идея, а это непростительно. - Забудьте, Деннис. Ведь вы сами предупреждали меня, что первую частицу нельзя поймать так быстро. Вы были правы, как всегда. - Не пытайтесь подсластить пилюлю. Мне это ни к чему... О'Хейган закрыл глаза и, похоже, сразу впал в забытье. Капитан вернулся в кабину. Ему необходимо было взвесить все доводы за и против прекращения путешествия. Они слишком поспешно поддались обманчивой надежде, и Орбитсвилль наказал их за доверчивость, оставалось выбрать место окончательного приземления. Сам Гарамонд отдал бы предпочтение подножию гор, где есть реки и разнообразие растений. Богатство пейзажа психологически важно для постоянной жизни на одном месте. Может, лучше вернуться к последней цепочке вершин, а не лететь дальше над бескрайней равниной, которая так жестоко обманула ожидания путешественников. Не дай Бог, что-нибудь случится с одним из самолетов, тогда придется сесть посреди безбрежного травяного моря. А за ним наверняка нет ничего нового. Все уже видано-перевидано. - Кажется, прилетели, - бросил через плечо Бронек. - Я вижу кое-что прямо по курсу. Капитан встал, вглядываясь из-за его спины в плоскую степь. Ровная и гладкая, она убегала в бесконечность. - Ничего не вижу. - Точно впереди, километров десять. - Какая-нибудь мелочь? - Мелочь? Я бы назвал это иначе. Вон там, смотрите на мой палец. Гарамонд проследил направление и испугался за Бронека: впереди была все та же ничем не примечательная гладь. В кабину протиснулся Ямото. - Что происходит? - Вон там, прямо по курсу, - повторил пилот. - Как думаете, что это такое? Астроном прикрыл глаза от солнца и тихо свистнул. - Не знаю, но кажется, чтобы посмотреть поближе, стоит приземлиться. Только сначала мне хотелось бы сфотографировать эту штуку в инфракрасном свете. Гарамонд, скользнув взглядом по абсолютно голой прерии уже открыл было рот, чтобы возмутиться, но вдруг понял, о чем речь. Он выискивал неровности рельефа, или какой-то предмет, а тут оказалось иное. Среди монотонной степи выделялось, как заплата, поле травы более темного цвета. Изменение оттенка можно было объяснить, скажем, неоднородностью состава почвы, но заплата имела форму идеального круга. По мере приближения к ней она становилась все более неразличимой с высоты. Ямото достал камеру, сделал несколько снимков, мельком взглянул на проявленную фотографию и показал ее остальным. На оранжевом фоне выделялось темное пятно. - Этот круг значительно холоднее. На несколько градусов. Тепло уходит неизвестно куда, не излучаясь в атмосферу. - Что означает?.. - вопросительно продолжил капитан. - Цвет травы указывает на другой состав почвы, то есть в земле присутствует посторонняя примесь. Тепло уходит, из Вселенной проникают космические лучи. Следовательно, можно сделать единственный вывод. - Какой? - Мы обнаружили второе Окно в Орбитсвиль. - Не может быть! - Хотя капитан уже привык к неожиданным открытиям, голос его задрожал. - Мы же облетели по экватору... В оболочке больше не было отверстий. - Вот оно, отверстие, - спокойно произнес Ямото. - Только его давным-давно заткнули. Зачем - неясно, а чем - сейчас узнаем. Посадив самолеты у самой кромки заплаты, люди нетерпеливо принялись рыть широкую яму. Через несколько минут стемнело, но никто и не подумал отложить работу до утра. Слой почвы оказался метра два толщиной, однако не прошло и часа, как лопаты наткнулись на вязкую линзу силового поля, а чуть позже в свете переносок появилась массивная заслонка из ржавого железа. Взрезав ее невидимым ланцетом валентного резака, землекопы отогнули прямоугольный лист и по очереди заглянули вниз. Там горели звезды. 19 - "Север Десять" - самая удаленная наша база, - сказала Элизабет Линдстром. Ее голос потеплел от гордости. - Осмотрев ее, вы убедитесь сами, сколько в нее вложено труда и средств. Они стояли на крыше административного здания. Шарль Деверо подошел к парапету и окинул взглядом панораму. Где-то на юге, в четырехстах километрах отсюда, находился Бичхэд-Сити, а во все стороны простиралась бескрайняя равнина, которую рассекало прямое шоссе. По нему сновали автомобильчики поселенцев, тяжелые фургоны, груженные продовольствием и оборудованием. Последние километры шоссе тянулось через промышленный ранен, застроенный предприятиями по производству пластмасс. На прилегающих лугах тарахтели сенокосилки. Пластмасса, в которую превращалась трава, использовалась в строительстве. Сразу за ацетатными заводами и лугами начинались фермерские усадьбы. Шоссе упиралось в базу "Север Десять", а дальше в прерию расходился веер грунтовых дорог, терявшихся за горизонтом. - Миледи, кипучая деятельность "Старфлайта" произвела на меня огромное впечатление, - с профессиональной осторожностью подбирая слова, начал Деверо. - Не поймите меня превратно, я вынужден задавать вам вопросы исключительно в силу занимаемой мною должности и выполняемой миссии. "Иначе стала бы я тратить на тебя время", - подумала Элизабет, но отогнала дерзкую мысль и постаралась сохранить самообладание. Поскольку задача была для нее новой, она требовала напряжения воли. - Понимаю, - с улыбкой заверила она одетого с иголочки, но без роскоши седого джентльмена. - Как представитель правительства Обоих Миров вы обязаны удостовериться, что, превращая Линдстромленд в доступное каждому пространство обитания, мы прилагаем максимум усилий. - Истинно так, миледи, истинно так. Люди на Земле и Терранове узнали о фантастической величине Линдстромленда и не понимают, почему правительство не разрабатывает программу строительства звездолетов, чтобы перевезти сюда все население обеих планет. - Справедливое недоумение, когда не знаешь всех обстоятельств. Земля, которую я подарила человечеству, - Элизабет простерла руку к горизонту, и на ее пальцах вспыхнули огни драгоценных-камней, - диктует свои правила, и мы вынуждены подчиниться им. Линдстромленд невообразимо велик, но вход в него один. Ограничив способы передвижения и связи, создатели этого мира фактически отсекли, сделали недоступной основную его часть. Я думаю, они предполагали тем самым навязать пришельцам процедуру отбора. Поскольку Линдстромленд способен принимать ограниченное количество иммигрантов, это неизбежно должно сказаться на качестве прибывающих сюда рас. - Вы полагаете, им было известно понятие расы? - Вероятно, нет. - Элизабет запоздало поняла, что выбрала неудачное слово. Одно из тех, на которые эти наделенные властью выскочки реагируют, словно быки на красную тряпку. Насколько же плохи дела, если она,
в начало наверх
президент "Старфлайта", вынуждена заискивать перед ничтожным чиновником самого слабого правительства в истории Земли. Похоже, обстоятельства, сопутствовавшие открытию Линдстромленда, и впрямь были дурным предзнаменованием. Деверо не скрывал неудовольствия. - Мы бы сочли трагедией, если бы Земля экспортировала такие социальные болезни, как расизм и... - Я говорю о том, - перебила Элизабет, - что в еще большую трагедию вылилось бы переселение на эти благословенные земли всех обитателей трущоб и сточных канав. - Почему же? - Деверо уже с открытой неприязнью посмотрел ей в глаза. Элизабет вдруг поняла, что его невзрачная внешность скрывает стальной характер. - Не потому ли, что задача такого масштаба не по зубам частному концерну, прибравшему к рукам все космические перевозки? У Элизабет пересохло во рту. Никто не позволял себе говорить с нею в подобном тоне, за исключением, быть может, капитана Гарамонда, который за это и поплатился. Неслыханная наглость! Ничтожные людишки, норовят цапнуть из-за угла, когда чувствуют себя в безопасности. - Нет, разумеется, - ответила она, дивясь собственному спокойствию. - Для регуляции притока колонистов существует множество куда более веских причин. Взять хотя бы трудности, с которыми столкнулись первые переселенцы, когда их задержали эти твари, так называемые клоуны. - В самом деле? Подобных трудностей можно было избежать. Мы полагаем, что беспорядки были спровоцированы. Элизабет чуть не поддалась соблазну сжечь Деверо на месте, рассечь лучом и посмотреть, как будут извиваться его половинки. Но тут ей пришло в голову, что за откровенностью старикашки что-то кроется. Неспроста он вопреки законам дипломатии сразу выложил перед нею все козыри. Она пытливо посмотрела на Деверо, стараясь прочесть на его лице желание продаться. Методика коррупции, известная с незапамятных времен, передавалась чиновниками из поколения в поколение. Один из широко распространенных способов мздоимства - демонстрировать свою опасность, набивая цену. Элизабет усмехнулась и подошла поближе, намеренно вступив в зону, где присутствие постороннего вызывает приступ неприязни. Этому приему миледи научилась в молодости, потом регулярно совершенствовала его на неопытных юнцах и пользовалась им с неизменным успехом. Лицо представителя правительства моментально напряглось. Но этим метод дрессировки не исчерпывался. Она должна подойти вплотную и прижаться животом. На крыше вдруг возник секретарь с наушниками в руках и, распутывая на ходу тянущиеся провода, быстро подошел к Элизабет. - В чем дело, Робард? - нахмурилась Лиз. - Сообщение исключительной важности. Наушники соединены с рубкой вашего флагмана, который в эту минуту принимает на внешнем рейде чрезвычайную радиограмму. Вам необходимо послушать. Она отошла от Деверо. - Вам придется подождать внизу. Тон обычно подобострастного секретаря ей не понравился. По-видимому, произошло нечто из ряда вон выходящее. Мысленно проклиная бестолковые законы природы Линдстромленда, затрудняющие связь с внешним миром, Элизабет надела наушники. Спокойный, уверенный голос произносил слова отчетливо и твердо. Она узнала его. Ее ноги подкосились, и, опустившись на колени, Элизабет стала слушать. "...используя запасы и части искореженного "Биссендорфа", мы построили несколько летательных аппаратов, на которых собирались долететь до Бичхэд-Сити. Самолеты оказались непригодными для такого расстояния, однако восемь человек на двух машинах добрались до того места, откуда мы сейчас ведем передачу. Здесь находится второе Окно в Орбитсвиль. Его не обнаружили во время экваториального облета, потому что отверстие было закрыто металлической крышкой. Сплав не имеет ничего общего с материалом оболочки. Видимо, крышку сделали представители цивилизации, не достигшей даже нашего уровня технического развития. Когда мы попытались вырезать кусок, чтобы вывести наружу антенну, у нас не возникло трудностей". Раздались щелчки помех, какой-то треск, потом опять зазвучал уверенный голос, произносящий убийственные для "Старфлайта" слова: "Итак, мы обнаружили второе Окно. Причем так быстро и располагая столь ограниченными возможностями, что напрашивается вывод: существует множество подобных окон. Логично предположить, что все они были одинаково закрыты, и сделали это отнюдь не создатели сферы. Возникает вопрос: кому и зачем это понадобилось? По всей видимости, операцию произвела раса разумных существ, поселившаяся здесь задолго до людей. Вряд ли мы когда-нибудь узнаем о них и мотивах их деятельности, но возьму на себя смелость утверждать, что им были не чужды людские пороки. Эта раса решила завладеть Орбитсвилем, чтобы монопольно эксплуатировать его ресурсы, а методом достижения цели выбрала ограничение доступа на Орбитсвиль. Мне также очевидно, что сначала они преуспели в своих планах, но в конце концов их ждало поражение. Быть может, их разгромили противники. Битва, как нам известно, произошла возле первого Окна. Может быть, они просто рассеялись и затерялись в глубинах прерий. Орбитсвиль изменил и поглотил их так же, как меняет и поглощает теперь людей. Судьба той расы должна послужить уроком. Структура общества, навязываемая "Старфлайтом", который, злоупотребляя своими имущественными правами, обуздывает расселение человечества, должна быть отвергнута и упразднена. Орбитсвиль должен принадлежать всем, он открыт для всех. Как я уже сказал..." Не в силах больше выносить этого менторского тона, Элизабет сорвала наушники и ничком упала на гладкую крышу, прижавшись лицом к грязному, затоптанному пластику. "Вэнс Гарамонд, - думала она. - Я полюбила тебя потому... потому что ты единственный, кто заставил меня по-настоящему страдать, единственный, кто нанес мне неизлечимую рану. Ты снова причиняешь мне боль. Все кончается... Настала пора... заняться с тобой... любовью". - Миледи, вам нехорошо? - донесся голос из бесконечной дали. Элизабет подняла голову, с трудом узнала встревоженного Шарля Деверо и вскочила на ноги. - Как вы посмели?! - набросилась на него Лиз. - Кто вам позволил? - Никто. Я... - Кто впустил сюда этого маразматика? - Элизабет грозно уставилась на Робарда, который подняв брошенные наушники, сматывал провод. - Гоните его в шею! - Я сам уйду, с меня довольно. - Деверо заторопился к выходу. Элизабет, провожая его глазами, теребила на пальце рубиновый перстень. - Прошу простить меня, миледи... - подобострастно поклонился Робард. - Рано, - отрезала она. - Сначала свяжите меня с доктором Киллопсом. - Слушаюсь, миледи. Он забормотал что-то в микрофон и, дождавшись ответа, протянул его Элизабет. - Доктор Киллопс, вы сегодня назначали успокоительное миссис Гарамонд? Нет? Тогда не назначайте. Капитан Гарамонд возвращается живой и невредимый, поэтому мы желаем, чтобы его супруга была веселой и жизнерадостной. Она швырнула микрофон на пол. Секретарь бросился поднимать. - Не трудитесь, - презрительно процедила Лиз. - Лучше позаботьтесь о машине, я выезжаю через пять минут. Срочное дело в Бичхэд-Сити. Узнав, что его жена и ребенок живы, Гарамонд испытал настоящий шок. Лавина счастья, восторга, благодарности судьбе смела вечную суровость, обнажив радость жизни. Потом наступила реакция. Несколько часов его била дрожь, пот лился ручьями, кружилась голова. Приступ нервной лихорадки был в полном разгаре, когда возле второго окна причалил большой спасательный катер, присланный штабом флота. Увидев человека в скафандре, вылезающего из черной дыры, капитан сначала испугался. За первым астронавтом вылезли другие, таща с собой скафандры для экипажей самолетов. Откинутые шлемы, смех, радостные объятия. Гарамонд никак не мог привыкнуть к новым лицам. За многие месяцы экспедиции худоба и апатичность у его людей стала нормой, поэтому спасатели казались слишком упитанными. Их кожа неприятно лоснилась, и двигались они чересчур живо. Это утомляло. - Капитан Гарамонд? - Безусый офицер "Старфлайта" не сумел щелкнуть каблуками тяжелых сапог, но лихо козырнул. - Лейтенант Кении с "Уэстморленда". Прибыл за вами, сэр. Это великая честь для меня. - Благодарю. - Гарамонд несколько скованно отдал честь. Взгляд Кении наткнулся на силуэты двух задравши носы самолетов, и челюсть у него отвисла. - Мне сказали, вы пролетели два миллиона километров. Неужели на тех вон штуковинах? Уму непостижимо! Гарамонд почему-то обиделся. - Представьте себе... "Уэстморленд"? А командир на нем не Хьюго Шиллинг? - Капитан Шиллинг рвался пойти вместе с нами, но это было бы нарушением устава. Он ждет вас на борту катера. Сэр, я должен снять эти аэропланы. Они просто... - Не сейчас, лейтенант. Наш научный руководитель тяжело болен. Ему нужна срочная госпитализация. Остальные тоже не в лучшей форме. - Несмотря на охватившую тело слабость, капитан старался придать голосу твердость. Голова как будто плавала в воздухе отдельно от туловища. Он не ощущал ни рук, ни ног. Кении сразу посерьезнел, стал крайне заботливым и предупредительным, но только испугал Гарамонда, который понял, какое производит впечатление. Лейтенант отдал необходимые приказания, и блудных детей Земли быстро переправили на спасательный катер. Предстояла космическая прогулка с мелькающими вереницами звезд, невесомостью и перегрузкой. Однако Гарамонд не думал об этом, его мысли все время возвращались к жене и сыну. Как только открылась дверь переходного тамбура, он направился в салон, который по сравнению с тесным фюзеляжем самолета казался просторным залом. Навстречу поднялась еще одна фигура, облаченная в скафандр. - Наконец-то, Вэнс! Ужасно рад тебя видеть! Хьюго Шиллинг, синеглазый капитан с посеребренными висками, прослужил в планетарной разведке двадцать лет. К беспрестанным скитаниям в неведомых космических далях он относился, словно к каботажным рейсам. - Спасибо, Хьюго. Ты так здорово меня выручил. Твоя оперативность... - Гарамонд покачал головой. Шиллинг придирчиво оглядел старого приятеля. - Да-а, выглядишь ты неважно. Туго пришлось? - Тяжеловато. - Ну, ладно, соловья баснями не кормят. Скафандров не снимаем, но ты садись, отдыхай. Сейчас чего-нибудь сообразим и мигом домчим до дома. Может, попробуешь вздремнуть? Гарамонд благодарно кивнул. - Ты виделся с моей женой и сыном? Как они? - Нет, Вэнс. В Октагоне почему-то не жалуют простых трудяг с фликервингов. - В Октагоне? Что они там забыли? - Когда ты... э-э... пропал, твои остались у президента. Они ведь тоже знаменитости. Отсвет твоей славы и все такое... - Но... Та-ак. Хьюго, кто тебя послал за нами? Президент? - Нет. Просто естественная реакция командования. Президент в отъезде. Она сейчас где-то на "Севере-10", на нашей новой базе. Склады, заводы и прочее. - Значит, она не слышала моей передачи? - Возможно. - Шиллинг легонько ткнул кулаком в грудь Гарамонда. - Что и говорить, нелестно ты охарактеризовал родной "Старфлайт", всыпал по первое число. Теперь, небось, и сам не рад. Но не переживай, все понимают, как тебе досталось. Объяснишь, что немного занесло на радостях. Сгоряча и не такое можно выдать. Гарамонд судорожно вздохнул. - В Бичхэд-Сити уже есть аэропланы или какой-нибудь другой быстрый транспорт? - Руки не дошли. Все силы сосредоточены на постройке домов и автомобилей. - Сколько времени понадобится Лиз, чтобы вернуться в Октагон? - Трудно сказать. Машины, которые они делают, не рассчитаны на высокую скорость. Часов восемь. - А сколько займет наш полет? - Ну-у, с учетом состояния мистера О'Хейгана, примерно пять часов. - Поторопись, Хьюго, - сказал Гарамонд. - Я должен опередить президента, а у нее фора в несколько часов.
в начало наверх
Шиллинг взглянул на информационный монитор. Цветные колонки цифр подтверждали, что катер загерметизирован и вот-вот будет готов к старту. - Будут сильные перегрузки, а у нас больной... - Он не станет возражать. Хочешь, спроси у него сам. - Не понимаю. - Даже если я скажу, что решается вопрос жизни и смерти? - Я бы тебе не поверил. Хотя... - Шиллинг ободряюще подмигнул и, включив канал бортовой связи, приказал пилоту гнать обратно со всей допустимой, чтобы только не повредить здоровью старика, скоростью. Гарамонд попытался расслабиться в антиперегрузочном кресле и пожалел, что не может довериться старому приятелю. Бесхитростный и добрый Шиллинг питал глубокое почтение к начальству. Трудно представить, как он отнесется к попытке убедить его, что всесильная Элизабет - психопатка, которая с наслаждением прикончит невинную женщину и семилетнего ребенка. Он закрыл глаза, но сосущий страх не ослабевал. Прошло полчаса. Гарамонда вдруг озарило. - Как ты думаешь, нас будут встречать? Я имею в виду торжественную встречу. - Наверняка, - ответил Шиллинг. - Твое имя не сходит с уст. После исчезновения "Биссендорфа" один репортер организовал кампанию в прессе, пытаясь убедить начальство в необходимости поисковой экспедиции. Но все считали, что у вас нет шансов остаться в живых. Приблизительно один на десять тысяч. Кампания провалилась, никто так и не раскачался. Гарамонд совсем забыл о репортере. - Ты говорил, мои жена и сын тоже знамениты. Значит, их тоже должны допустить на церемонию? Можешь похлопотать об этом? - Не вижу препятствий. Президентский флагман напрямую связан с Октагоном. Попробую через него. Капитан Шиллинг пробормотал в микрофон своего скафандра позывные, подождал, затем начал долгий диалог с кем-то из штаба. Тон явно накалялся. Наконец Шиллинг откинулся на спинку кресла, с минуту пыхтел, и, чуть поостыв, повернулся к Гарамонду. - Извини, Вэнс. - Что тебе сказали? - Как видно, президент еще с базы распорядилась по телефону, чтобы твои дожидались тебя в Октагоне. Элизабет сейчас едет туда. Из штаба не могут с ней связаться, поэтому невозможно получить разрешение на поездку твоей жены в город. Я ничего не понимаю. - Зато я, кажется, понимаю, - тихо произнес Гарамонд. С трудом преодолевая многократную силу тяжести, Гарамонд доплелся до тесного тамбура. Катер тормозил. В загерметизированном скафандра не хватало воздуха. Не успели щелкнуть зажимы стыковочного дока, а капитан уже раздраил люк и, после загоревшегося зеленого сигнала, шагнул в L-образный тоннель. В зале прибытия его сразу окружила плотная толпа. Он откинул шлем и оглох от приветственного рева. Люди тянулись к нему, хлопали по плечам, спине, рвали на сувениры трубки, датчики и наружные антенны скафандра. Позади людской стены стояли операторы с голокамерами. Пытаясь сосредоточиться на поисках знакомого лица в бурлящей массе, капитан пожалел, что рядом нет Клиффа Нейпира. Тот вмиг бы сообразил, к кому из множества больших чинов "Старфлайта", встречавших здесь, можно обратиться за помощью. Минутное замешательство прошло, как только он заметил продиравшегося к нему рано поседевшего молодого человека. Колберт Мейсон! - Капитан Гарамонд! - завопил Мейсон, стараясь перекричать общий шум. - Нет слов, насколько я... Гарамонд жестом прервал его. - Потом поговорим! У вас есть машина? - Стоит на площади. - Мне нужно срочно исчезнуть. Мейсон заколебался. - Но там вас ждет служебная машина... - Колберт, ты помнишь наше знакомство? Тебе тогда срочно понадобились колеса, и я... - Ни слова больше! Идем. Пригнув голову, Мейсон врезался в толпу, и стесненный неудобным скафандром Гарамонд поплелся за ним. Минуту спустя они благополучно выбрались на улицу и оказались возле белого фургона с оранжевой надписью "Агентство новостей Обоих Миров". Мейсон запустил двигатель и тронул с места. - Куда едем? - В Октагон. Гони! Выжми из машины все, на что она способна. - О'кей, только я туда не вхож. Охранники мне не обрадуются и машину не пропустят. - Мне они тем более не обрадуются. Как-нибудь прорвемся. Пока автомобиль мчался через промышленную окраину, Гарамонд возился с застежками скафандра. - Ваш корабль сровнял тут все с землей, но они все восстановили. И так же безобразно. - По-другому не умеют. - Вы можете сказать, что происходит? - Простите, Колберт, пока не могу, - подумав, ответил Гарамонд. - Я теряюсь в догадках. - Что бы ни случилось, можете смело рассчитывать на сенсацию. - Черт, я ведь и без того знаю немало. Я спросил... просто как друг. - Ценю вашу дружбу, но не вправе обвинять кого-либо, без стопроцентной уверенности. - Понятно, - произнес Мейсон. - Через десять минут будем на месте. Оставшуюся часть пути капитан продолжал сражаться со скафандром. В тесноте кабины это было нелегким делом, зато отвлекало и помогало справиться с накатывающим страхом. Когда он закончил свое сражение, перед ними на холме уже возникло восьмиугольное здание штаб-квартиры "Старфлайта". Показался периметр ограды, вдоль которого прохаживались часовые. С севера к Октагону подходила еще одна дорога, и по ней, оставляя за собой хвост шафрановой пыли, мчался автомобиль с черно-серебряным гербом на дверце. Гарамонд не мог его видеть, но ему этого и не требовалось. Ему снова сдавило тисками грудь. Он затаил дыхание, подобрался и молча поглядел на массивные створки ворот. Фургон начал притормаживать. Из караульной будки показался охранник. - Не сбрасывай скорость, - сказал капитан. - Тарань! Мейсон покачал головой. - Для таких ворот нужен танк. Мы разобьемся всмятку. Будем договариваться, чтобы нас пустили. - Договариваться?.. - Гарамонд бросил взгляд на север. Вторая машина летела вперед. - Мое время истекло. Капитан выпрыгнул на ходу и бросился к будке, у которой стоял охранник в солнцезащитных очках и с лучевым автоматом через плечо. Бдительный страж ворот молча смерил взглядом грязные обноски капитанского мундира. - По какому делу? - спросил он, подавая знак двум своим, товарищам. - Я капитан Разведфлота Гарамонд. Немедленно откройте ворота и пропустите нас. Челюсть у охранника отвалилась. - Не знаю, смогу ли сделать это даже для вас, капитан, - придя в себя, ответил он. - Вам известно, кто я? - Конечно, капитан. По-моему, вы... величайший из смертных! Но это, к сожалению, не меняет дела. Я могу впускать только при наличии пропуска или с разрешения моего начальства. - Пропуск? - Он с улыбкой показал на клубы пыли уже в километре от северных ворот. - Вот мой пропуск. В той машине едет президент Линдстром. Специально, чтобы встретиться со мной. - Откуда мне знать? То есть, я хотел сказать... - Узнаете, когда вас вышвырнут со службы. Пожалуй, я подожду в машине и посмотрю, как это произойдет. - Он повернулся кругом и шагнул к фургону. - Одну минуту, капитан! - Охранник беспомощно озирался вокруг. - Ладно, входите. Но ваш спутник останется на месте. Гарамонд пожал плечами и двинулся прямо на ворота, которые успели откатиться в сторону. Путь был свободен. Оказавшись за оградой, он заторопился к западному подъезду Октагона. До него было не больше ста шагов. Капитан мельком взглянул на северные ворота. Серебристо-черный автомобиль подкатил совсем близко, сквозь дымчатые окна белело платье. "Опоздал!" - екнуло сердце. Ни о чем больше не думая, Гарамонд перешел на бег. Вдруг его внимание привлек солнечный зайчик, вспыхнувший в верхнем окне. Оно открылось. За ним стояла другая женщина - его жена. - Эйлин! Эйлин! - закричал капитан, сложив руки рупором. - Ты меня слышишь? - Вэнс! - Слабый, дрожащий голосок унесло потоком горячего воздуха. - Бери скорее Криса и спускайся! - Он показал на ближайшую дверь. - Понятно? - Да, сейчас иду. Эйлин исчезла. Гарамонд поспешил к подъезду и, открыв дверь, оказался в длинном пустом коридоре. Озираясь в поисках лестницы или лифта, он решил ждать Эйлин на месте, чтобы не разминуться с ней. Элизабет, наверное, уже поднимается в свои покоил а Эйлин с Крисом спускаются к нему. Вдруг здесь только одна лестница, и они столкнутся нос к носу? Время остановилось... Вдруг одна из дверей распахнулась, мелькнули разноцветные шелка, и Эйлин упала в его объятия. "Спасены! - стучало в голове капитана. - Мы будем жить!" - Ты... Это действительно ты. - Эйлин прижалась к нему мокрой щекой. - Неужели это ты? - Конечно, конечно. Только, милая, у нас нет ни минуты. Сейчас нам как можно скорее... А Крис? Где Крис? - прохрипел Гарамонд. Эйлин растерянно посмотрела на него. - Наверху, в своей комнате. Он спал, и я... - Я же сказал: спускайтесь вместе!!! - Разве? Я не поняла... Что стряслось? - Глаза Эйлин округлились от страха. Снаружи послышались голоса. Два охранника стояли перед входом и, задрав головы, смотрели вверх. Эйлин пошла к лифту, но Гарамонд удержал ее и потянул за собой. Он выскочил на улицу, подбежал к охранникам и тоже посмотрел вверх. Высоко, там, где недавно была Эйлин, стояла Элизабет Линдстром и, прижав свое жемчужное чрево к прозрачному пластику, смотрела на Гарамонда. Она подняла руки и злорадно потрясла кулаками. Ее лицо напоминало маску призрака. Гарамонд метнулся к ближайшему охраннику, сдернул с его плеча лучемет и перевел оружие на максимальную мощность. Элизабет исчезла за укрытием. Гарамонд с отчаянием взглянул на пепельно-бледное лицо жены. - Где его комната? - Где? Покажи! Эйлин показала пальцем на секцию стены в двух метрах левее того места, где только что стояла Лиз Линдстром. Охранник поднялся с земли и, вытянув руки, двинулся на Гарамонда. Второй нерешительно топтался на месте. Капитан показал на регулятор мощности, стоявший на смертельном максимуме. Охранник отшатнулся. Гарамонд поднял оружие, тщательно прицелился. Лазерная игла раскроила прозрачный пластик. Капитан повел лучеметом, замыкая кривую. Из стены вывалился большой кусок с оплавленными краями и со свистом полетел вниз. Почти сразу, словно в ответ на жаркую молитву Гарамонда, в образовавшейся дыре появился его сын. Капитан отшвырнул лучемет и, размахивая руками, бросился вперед. - Прыгай, Крис! Прыгай! - кричал он, а в мозгу стучала мысль: "Нет, он не прыгнет; никто бы не прыгнул". - Ну же, сынок! Я тебя поймаю! Мальчик втянул голову в плечи. Но тут за его спиной возникла белая фигура. И он вдруг бросился через дыру в стене прямо в солнечный полдень. Время опять застыло, как тогда на зеленой террасе Земли. Ребенок перевернулся в воздухе и полетел вниз. Он падал все быстрее, а Гарамонд опять бежал, словно в замедленном кошмаре. Зарыдав на бегу, он из последних сил рванулся вперед... Что-то тяжелое и очень твердое больно ударило его в грудь, сбило с ног. Он покатился по пыльной траве, исступленно прижимая к себе маленькое тельце. Чуть в стороне мелькнула вспышка, потом луч иссяк, не причинив вреда. Лиз промахнулась. Гарамонд встал, чувствуя на шее маленькие руки. Он задыхался от счастья. - Все хорошо, сынок? - прошептал он. - Все в порядке? Кристофер кивнул и прижался к его плечу.
в начало наверх
Взглянув вверх, Гарамонд решил, что на таком расстоянии рубиновый лазер Элизабет не опасен. Он спокойно повернулся и, не оглядываясь на Линдстром-Центр, побежал к ограде. Эйлин, все еще прижимавшая руки ко рту, кинулась следом. Стражи ворот ошарашенно застыли возле своей караулки и ничего не предпринимали. Колберт Мейсон встретил капитана восхищенным восклицанием. - Вэнс, ты обернулся всего за две минуты! Без пятнадцати секунд! - Он чмокнул свою камеру. - А ролик-то будет - пальчики оближешь! - Лучшие кадры всегда впереди, - изрек Гарамонд, втискиваясь вслед за женой и сыном в репортерский фургон. С тех пор Гарамонд, казня себя за благодушие, едва не стоившее жизни его семье, стал крайне подозрительным, на каждом шагу видел ловушки и опасности. Он больше никогда не летал вглубь Орбитсвиля. Элизабет Линдстром сместили с поста президента, лишили влияния, а потом и "Старфлайт Инкорпорейтед" был вытеснен общественными транспортными компаниями. Но капитан с женой и сыном предпочитали жить поближе к космосу и звездам. Отсюда легче было наблюдать, а может, забыть, что человечество достигло гавани и уже больше некуда стремиться. Переселение на Орбитсвиль приобрело характер естественной миграции: люди снимались с насиженных мест и, словно перелетные птицы, улетали в более гостеприимные края. Время человечества подошло к концу. Время - мера перемен. Эволюция - результат соревнования, но в О эти понятия ничего не значили. Людям, избавленным от необходимости нападать или спасаться бегством, испытывать голод или страх, мечтать и надеяться, вскоре предстояло утратить те черты, благодаря которым они стали людьми. На век Гарамонда пришелся последний всплеск специфического вида совместной деятельности, которая позволяла людям бродить по беду свету. Они еще не успели привязаться к какому-то определенному месту. То были легендарные времена. Вокруг сотен звездных озер зарождались сотни новых народов. Обладая полной свободой выбора, они имели возможность добиться процветания на своем собственном, неповторимом пути развития. Но сбыться этому было не суждено. Неотличимые друг от друга, неизменные саванны Орбитсвиля выхолостили все особенности и различия. Со временем прекратилась даже торговля, которая осуществлялась с помощью стареньких фликервингов, курсировавших по трассам между Окнами. Бессмысленно возить товары в порт назначения, ничем не отличающийся от пункта отправления. Дремотный покой вечного полдня снизошел на самые отдаленные окрестности звезды Пенгелли. Орбитсвиль исполнил свое предназначение. ЎҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐ“ ’Этот текст сделан Harry Fantasyst SF&F OCR Laboratory ’ ’ в рамках некоммерческого проекта "Сам-себе Гутенберг-2" ’ џњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњњЋ ’ Если вы обнаружите ошибку в тексте, пришлите его фрагмент ’ ’ (указав номер строки) netmail'ом: Fido 2:463/2.5 Igor Zagumennov ’  ҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐҐ”

ВВерх