UKA.ru | в начало библиотеки

Библиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежная | фантастика русская | литература зарубежная | литература русская | новая фантастика русская | разное
Анекдоты на uka.ru

  Алан ШВАРЦ

 СТРАНСТВУЮЩИЙ ТЕЛЛУРИЕЦ




 1

Как и большинство теллурийских гетто, колония на  Лхонце-4  содержала
академию. Это двухэтажное здание мало чем  отличалось  от  окружающих  его
построек.  Оно  было  прочным  и  внушительным,  построенным  из  местного
красного камня и украшенным традиционными тяжелыми гобеленами и найденными
в гетто большими каминами.
Лхонц-4 был маленьким холодным миром. Здесь издавна обитали волосатые
гуманоиды. Отношения между местными жителями и сынами Теллуса,  торговцами
смертью, строились исключительно на расчете наличными.
Но теллурийцам приходилось поддерживать отношения с Лхонцем.  Немного
найдется миров, которые согласны терпеть колонию расы, издавна  снискавшей
репутацию  одной  из  самых  злобных,  и  к  тому  же  владеющей  оружием,
превосходящим все, что известно в галактике.
Теллурийцы Лхонца-4 придерживались мнения, что планета  эта  вряд  ли
представляет  для  кого-то  интерес.  Поэтому  они  не  возражали   против
небольшой колонии теллурийцев, раз она приносит пользу местным резчикам по
дереву, мясникам, пекарям и ремесленникам, делающим свечи.
Лхонц-4 не был беспокойным миром.  К  теллурийской  индустрии  смерти
здесь относились нормально. Как и большинство  народов  галактики,  жители
Лхонца давно уже придерживались социально-экологической  тактики,  которая
исключала любую разновидность широкомасштабного конфликта.  Это  было  еще
одной причиной, почему  теллурийцы  основали  здесь  колонию.  Даже  самые
воинственные люди предпочитают, чтобы дом их находился в мирном месте.
В академии Герберт Герберт излагал доктрину экологистов: вернуться на
родную планету к принудительному миру.  Майкал  Вендал  слушал  ученого  и
верил его словам. Двадцатилетний Майкал собирался стать ученым  и  никогда
не  покидать  академию  ради  небольшого  участка  космоса   в   галактике
неподалеку от Лхонца-4, принадлежавшего его отцу.
Энвер Вендал не был в восторге от решения, которое принял сын. Он  не
признавал   сантименты   экологистов.   Старший   Вендал   был    истинным
консерватором,  поддерживал  статус-кво  и  никогда  не   упускал   случая
преподать свои идеалы сыну.
Однажды вечером, когда Энвер  находился  в  особенно  подходящем  для
этого состоянии духа, он начал вечернюю беседу с замечания, что их  родная
планета мало приспособлена для жизни.
- Все равно это наш мир, - сказал Майкал.
- Твой мир - это Лхонц-4. Этот мир был  миром  твоего  деда  и  будет
миром твоего сына, нравится тебе это или нет.
- Местные могут нас вышвырнуть завтра  же.  Четыре  поколения  -  это
рекорд.
- Тебе нравится академия?
- Я хочу стать ученым. Вот как сильно она мне нравится.
- Ты вот-вот должен начать работать - впервые в жизни. Я  скоро  буду
слишком стар, так что тебе пора начинать, пока мы не умерли с голода.
- Я не намерен быть торговцем смертью.
- Завтра ты им станешь.  -  Глаза  Энвера  Вендала  сузились.  -  Мне
наплевать, нравится тебе это или нет. Завтра.
- Никогда.
Только сейчас до него дошло, что именно говорит отец.
- Что ты этим хочешь сказать - "завтра"?
- Завтра. Это такой день, который обычно следует за сегодня.
- Я ни за что не сделаю этого.
- Ты сделаешь это завтра, или убирайся прочь.
- Мне некуда идти. Ты хочешь, чтобы я  замерз  где-нибудь  в  поселке
волосатых?
- Тебе это не грозит, потому что ты отправляешься в космос, -  сказал
Энвер Вендал. - Точно так же,  как  это  сделал  я,  когда  достиг  твоего
возраста.
- Я лучше замерзну, чем сделаю это.
- Посмотрим.


Герберт Герберт выглядел сонным, когда  впустил  младшего  Вендала  в
свою квартиру в одноэтажном доме позади академии, где жили все ученые.  Он
закутался в ночной халат из толстой грубой ткани и  прошел  в  центральную
комнату, где в камине горел яркий огонь. Майкал последовал за ним.
- В чем дело? - спросила жена Герберта из-за  занавески,  за  которой
была кровать, встроенная в каменную стену рядом с очагом.
- Небольшой кризис, дорогая. Спи.
Они устроились перед огнем в низких креслах, сделанных из  металла  и
ткани. Древесина деревьев Лхонца-4 в тепле гнила  чересчур  быстро  и  для
изготовления мебели не использовалась.
- Мой отец  сказал,  что  я  должен  отправляться  работать,  или  он
вышвырнет меня.
- Ты обязан слушаться его.
- Вы говорили, что никто не должен поступаться своими принципами.
- Какие у тебя принципы?
- Возвращение и воссоединение.
- Это лозунг, - критически заметил Герберт Герберт.
- Это итог всего, во что я верю. Я не  стану  помогать  существованию
нашей нынешней системы.
- Похвально. Чего ты добьешься?
- Не знаю. Может быть, замерзну и умру.
- В любом случае, ты нанесешь ущерб чести отца. У  нас  здесь  сильны
семейные связи. Вы оба потеряете авторитет.
- Зато мои идеи станут известны.
- Никто не захочет тебя слушать.
- Я хочу быть ученым, - сказал Вендал. - Что в этом дурного?
- Ничего, если бы ты был готов. Но ты не готов. Похоже, ты ничего  не
знаешь о жизни.
- Я думал, вы мне поможете.
- Ты хочешь, чтобы я помог тебе стать героем. Для меня важнее,  чтобы
ты был жив.
- Как я должен поступить?
- Отправляйся в космос. Когда вернешься обратно, тогда у  тебя  будет
право говорить.
- Вы хотите, чтобы я отправился в космос?
- Разве это так уж отвратительно?
- Я никогда не думал, что вы пойдете на компромисс.
Герберт Герберт тихо рассмеялся.
- Я каждый день  иду  на  компромисс.  Я  научил  тебя  обращаться  с
книгами. Я научил тебя задавать курс космической лодке. Я научил тебя, как
осваивать языки при помощи анализатора. Я научил  тебя  делать  все,  чего
сейчас может потребовать от тебя  отец.  Ты  можешь  перечислить  наизусть
составляющие пороха и построить чертежи десятков видов оружия.
- Не понимаю.
- Мятежные идеи - это только побочный эффект обучения.
- Я на самом деле не понимаю. Если вы считаете, что мне лучше лететь,
я так и поступлю, но я не буду притворяться, что мне понятно.
Учитель покачал головой.
- Я  не  могу  объяснить.  Может  быть,  на  планете,  где  властвуют
конфликты, ты научишься быстрее, чем в классной комнате.
Прежде чем покинуть Герберта Герберта, Майкал Вендал некоторое  время
печально смотрел на огонь.



 2

Завтрак в центральной комнате дома Вендалов был не из приятных.  Отец
и сын смотрели друг на друга  через  стол.  Мать  и  дочь,  пребывающие  в
благоговейном ужасе от мрачного молчания мужчин, тихо подавали  котлеты  и
овсяную кашу.
- Ты отправишься, - сказал Энвер Вендал.
- Я отправлюсь. Я уже сказал тебе, что отправлюсь.
Майкал Вендал не мог придумать, что бы  еще  сказать.  Очевидно,  его
отец тоже.
Закончив завтракать, они оба закутались в двойные плащи  и  вышли  из
дома. Они направились к амбару для космических лодок в конце  Каунтингхаус
Роу. Это была длинная  постройка  из  синего  камня  с  наклонной  крышей,
покрытой шифером. Внутри строение было разделено на  множество  боксов,  в
большинстве которых находились сферические предметы примерно шести футов в
диаметре, имеющие гладкую поверхность. Каждая космическая лодка стояла  на
трех тонких опорах.
Энвер Вендал вынул из кармана устройство субакустического  управления
и нажал  кнопку.  Входной  люк  космической  лодки,  представлявший  собой
прямоугольное отверстие в корпусе, открылся на шарнире  в  верхней  части.
Внутри зажегся свет.
- Вот, - негромко произнес Энвер Вендал.
- Вот, - эхом отозвался его сын.
- Мне не придется тебя выталкивать.
- Я сделаю то, что ты велишь. Даже если мне это не понравится.
- Береги себя.
- Со мной будет все в порядке, - сказал Майкал.
- Будь осторожен там, снаружи. Держись подальше от  Ладза.  Это  семь
седьмых, восемь десятых, пять седьмых...
- Знаешь, мне, кажется, почти интересно, что же там, снаружи.
Энвер покачал головой.
- Тебе не придется задерживаться  надолго.  У  тебя  все  мои  карты.
Береги себя.
- Ты уже говорил.
В боксе был шкафчик  со  снаряжением.  Энвер  Вендал  вынул  из  него
скафандр  -  синий  с  металлическим  оттенком,  который  защитит  Майкала
практически  от  любого  оружия,  которое  могут  направить  на   него   в
примитивных мирах, куда он отправлялся. На поясе скафандра был иглострел с
зарядами. Энвер Вендал помог  сыну  одеться.  Скафандр  растянулся  и  был
Майкалу как раз впору. Энвер Вендал отдал сыну устройство управления люком
космической лодки.
- Это все, что я могу сделать.
Энвер Вендал протянул руку для древнего символического рукопожатия, и
Майкал взял его руку в свою.
Майкал забрался в космическую лодку. Он сел на  широкое  сиденье  без
обивки. Там было достаточно места еще для одного человека, но, разумеется,
с ним больше никто не полетит.
Панели на вогнутой  внутренней  поверхности  космической  лодки  были
связаны с электроникой, управляющей  генераторами  гравитационных  циклов,
которые, собственно, и отправят Майкала в космос. Он бывал  в  космосе  на
школьных экскурсиях, но никогда не совершал посадку на другой планете.
Майкал надеялся,  что  у  него  не  будет  причин  открывать  панели.
Конечно, ленты в библиотеке расскажут  ему,  что  делать.  Но  он  не  был
специалистом  по  космической  технике.   Он   разбирался   в   технологии
уничтожения вплоть до бездымного пороха, поскольку это было предметом  его
торговли. Но образование, которое  он  получил,  сделало  его  всего  лишь
библиотекарем особого рода.  Вся  информация,  относящаяся  к  периоду  до
Конца, была закодирована в лентах его библиотеки. Он научился понимать эту
информацию и использовать ее.
Майкал закрыл люк. Он надел управляющий шлем  и  сдвинул  вниз  визор
шести панелей, чтобы тот оказался у него перед глазами.  В  числе  прочего
его обучили пользоваться визором, так что он  мог  легко  интерпретировать
полный круговой обзор, предоставляемый прибором, переводя его в  действия.
Майкал дал мысленный сигнал, чтобы открылась крыша. Когда  он  увидел  при
помощи визора, что крыша  над  его  боксом  открылась,  он  дал  мысленную
команду космической лодке начать движение. Он мысленно направил ее  вверх,
и вот он уже в пути. Майкал задумался - а что, интересно, думают волосатые
аборигены о космических лодках, стартующих из гетто? Тут он поймал себя на
шовинизме  и  представил,  какими  словами   обитатели   Лхонца   называют
теллурийцев, когда их не сдерживают правила вежливости.
Когда лодка оказалась за пределами атмосферы, а затем миновала  самый
внешний из четырех маленьких спутников Лхонца-4,  Майкал  отдал  мысленный
приказ запустить главный двигатель. Тем временем, он рассматривал в визоре
множество звезд. Он мысленно  скомандовал  ограничить  систему  визуальной
информации звездами, лежащими в пределах  пятидесяти  льи.  Он  не  станет

 
в начало наверх
отправляться ни к одной из планет, которые осмотрел его отец. Всего таких было восемнадцать. За исключением нескольких, все относились враждебно к теллурийской технологии. Он произвел проверку при помощи Навигатора Космического Поиска и выбрал планетную систему с координатами пять-один-восемь седьмых, шесть-один-шесть десятых, двенадцать пятых. Система имела одну зарегистрированную обитаемую планету. Со времени Конца не проводилось ни одного Поиска, так что вся информация в навигаторе устарела на две тысячи лет. Но это было лучше, чем поиски наугад. Майкал установил местоположение планетной системы и мысленной командой направил космическую лодку к ней. Меньше чем через минуту он оказался в надпространстве. Теперь в визоре не было ничего. Майкал автоматически установил таймер в момент вхождения в надпространство, так что теперь ничего не оставалось делать, кроме как ждать. В академии он узнал, что в надпространстве нет объективного времени, но субъективное время есть. У его приборов была одна версия субъективного времени, постоянная. Его субъективное время постоянным не было. Майкал ждал. Примерно через час он вышел из надпространства и увидел в визоре, что находится на краю планетной системы и может совершить быстрый прыжок к планете, зарегистрированной в Навигаторе. Майкал немного отдохнул и мысленно направил космическую лодку к выбранному объекту. Ему показалось, что добраться до зоны оптимальных орбит удалось за несколько минут. Он начал спуск, одновременно производя проверку химического состава атмосферы и наличия радиосигналов. Первый находился в пределах, пригодных для живых существ, которые дышат кислородом. Вторые отсутствовали. Майкал установил местоположение концентраций углеводорода и направился к одной их них в надежде, что это окажется населенный пункт, а не просто лесной пожар. Вскоре он был достаточно близко, чтобы разглядеть в визоре прямоугольники полей и строений. Он опустил космическую лодку на одно из полей. Лодка приспособилась к поверхности так, чтобы стоять ровно. Майкал мысленной командой открыл люк и выбрался наружу. Местное солнце поднималось над горизонтом. Поблизости не было ни души. Разумеется, живые существа здесь, скорее всего, окажутся человекоподобными, что бы они собой ни представляли. Таков был опыт давно погибшей службы Космического Поиска. Существовало много непохожих на человека форм разумной жизни, психология которых была столь отлична, что вместе с условиями их среды обитания не было ни практических возможностей, ни, в сущности, причин, налаживать с ними контакт. Но дышащую кислородом часть галактики контролировали гуманоиды. Через некоторое время вокруг него начали собираться люди. Они были настолько же безволосыми, насколько обитатели Лхонца-4 волосатыми. Похоже, они ничуть не заботились о том, что в более холодном мире называлось скромностью. Но их мир явно не был холодным. Они были высокими и худыми, к тому же весьма разговорчивыми. С учетом их разговорчивости Майкал вынес из лодки анализатор и закрыл за собой люк при помощи субакустического устройства управления. Он надел анализатор на голову. Прибор был сконструирован так, чтобы надеваться как шлем. Это было специализированное вычислительное устройство, создание которого стало возможным в результате высадок службы Космического Поиска на сотнях и сотнях планет. Любая разновидность человеческого языка практически наверняка соответствовала одному из образцов, на обработку которых был рассчитан анализатор. Нужно только, чтобы он получил достаточно примеров речи для анализа. Конечно, некоторые расы открыли способ общения посредством телепатии. Другие использовали для этой цели свет - вроде того, как Майкал и его современники играли с модуляционными светолучевыми телефонами в возрасте девяти-десяти лет. Некоторые расы разговаривали на звуковых частотах выше или ниже обычного человеческого порога. Но эти исключения были чрезмерными отклонениями от гуманоидной нормы. Аборигены болтали всякую ерунду - такое, во всяком случае, создавалось впечатление. Майкалу снова пришлось поймать себя на шовинистическом порыве и подождать, пока анализатор не предоставит ему информацию, необходимую для "болтовни". Прошло примерно полчаса, и появилась группа людей среднего возраста в тогах, которые напомнили Майкалу картинки из пред-древней истории теллурийской цивилизации. Они прошли сквозь толпу и окружили Майкала. Их было человек десять-двенадцать. Они казались суровыми, но недружелюбия не проявляли - по крайней мере, открытого. Они произнесли что-то, по-видимому, приветствие, и Майкал, в свою очередь, приветствовал их. Но разумеется, они не поняли его, так что временно все оказались в тупике. Наконец анализатор начал выдавать информацию. Майкал искренне надеялся, что анализатор не подсунет ему ничего такого, из-за чего он мог бы допустить серьезный промах. Он перешел в мысленное состояние, необходимое для использования анализатора, то есть предельно расслабился, и стал произносить слова, которые поначалу ничего не значили для его собственного слуха. - Доброе утро, господа. Я - Майкал Вендал с планеты Лхонц-4. Я теллурийский советник и у меня есть для продажи информация о многих полезных вещах. - Доброе утро еще раз, Майкал Вендал. Похоже, что у вас есть много полезных устройств. Меня зовут Браций, я нахожусь при исполнении служебных обязанностей. Пройдемте с нами. Незнакомые слова с одной стороны не имели никакого смысла, но с другой их значение было вполне ясным. Майкал имел небольшой опыт обращения с анализатором, достаточный лишь для элементарного использования устройства. Все это было для него еще непривычным. Он обнаружил, что путешествие в космос начинает казаться ему захватывающим. Когда он шел через поля вслед за людьми в тогах, то задумался над тем, как повлияют путешествия в космосе на его политические идеи. Деревня состояла из добротных хижин, построенных из глины и крытых соломенными крышами зеленого цвета. Несколько построек были двухэтажными, но преобладали - одноэтажные. Проемы окон и дверей не были ничем закрыты. Это служило еще одним доказательством, что климат здесь теплый, как уже успел заметить Майкал. Он подумал, будет ли себя хорошо здесь чувствовать в разгар дня. Группа людей, с которой он двигался, прошла по узким грязным улицам по направлению к постройке сравнительно больших размеров в центре деревни. Постройка эта была снабжена узкой высокой башней. Майкал предположил, что это либо дом собраний, либо храм. Майкал начал недоумевать, почему никто особенно не удивился его прибытию. Конечно, он не знал, чего ожидать на незнакомой планете. Но его прибытие вызвало сначала праздное любопытство, а затем его с достоинством встретили люди старшего возраста. Никто не проявил благоговейного трепета или страха. Как будто к этим людям каждый день прилетают гости с неба. И все же их деревня явно принадлежала к дотехнологическому уровню. Майкал задумался, чувствовал ли бы он себя в большей безопасности, если бы они стали с криками разбегаться от него или бросать в него копья. Но у него не осталось времени на размышления, потому что они пришли к зданию с башней. В постройке были широкие двери из двух половинок, которые торопливо отворил один из сопровождавших Майкала людей. Группа вошла в здание. Они оказались в большом зале ста футов длиной и сорока футов шириной. Вдоль обеих боковых стен зала шли аркады. Стены были покрыты мозаиками. На противоположной от входа стене висел знак. Он был похож на символ мужского пола и отличался от него тем, что стрела не имела острия, а окружность была перечеркнута диагональной чертой. Вдоль этой стены стояли несколько рядов кресел с высокими спинками. Сопровождавшие Майкала люди поклонились символу. Майкал последовал их примеру из соображений дипломатии. Они все подошли к креслам и уселись. Один из них жестом показал Майкалу, чтобы тот тоже сел. Когда все расселись по местам, расправили тоги и устроились удобно, насколько это было возможно сделать на жестких сиденьях, все повернулись к Майкалу. Человек, который представился как Браций, заговорил: - У тебя есть какая-то информация для продажи нам, юноша? Расскажи мне, какая именно. - Я могу показать вам, как делать устройства для передвижения больших тяжестей. - Не нужно. У нас есть тягловые животные. Несколько человек захихикали, что очень не вязалось с их суровым достоинством. - Я могу показать вам, как разговаривать с другими людьми на больших расстояниях, не повышая голоса. - Бессмысленно говорить с тем, кто находится на большом расстоянии и от кого не может быть немедленной пользы говорящему. В таком разговоре нет никакой выгоды. - Вас не интересует то, что у меня есть, - сказал Майкал. - Не интересует. - У вас нет врагов? - спросил Майкал. Даже тот, к кому он обращался, с трудом подавил хохот. Но наконец ему удалось заговорить. - Юноша, у нас нет ни необходимости, ни желания покупать твои устройства. Мы почти уничтожили сами себя много лет назад, и с тех пор живем своей землей и своим умом - бедной, но хорошей жизнью. Прости, что мы смеемся. Это место смеха. Оно посвящено абсурдности нашего собственного прошлого, наших прошлых конфликтов. Разве твоя собственная раса почти не вымерла в результате пристрастия к этим игрушкам? Неужели ты не ощущаешь абсурдности вселенной? Майкалу на ум пришло слово "экзистенциалист". Он постарался отвлечься на некоторое время от собственных забот и понял, что раса, которая чуть было не уничтожила себя, испытала психологический шок и сейчас демонстрирует моральное превосходство. Над ним. - Похоже, никто особенно не удивился моему прибытию, - сказал Майкал. Это утверждение в действительности было вопросом. - У нас есть пословица, и это даже больше чем пословица: "Если солнце говорит, не надо удивляться". А солнце часто говорит со мной. Ты видел, как оно открывает рот? У него очень нехорошие зубы, юноша. Значит, это был не экзистенциализм, а больше походило на какое-то психическое заболевание. Однако эти люди казались достаточно безвредными. Если их реакцией на версию Конца был психоз, то как можно назвать нашу собственную реакцию? - подумал Майкал. Он встал и вышел из зала, а ему вслед несся хохот. Он снова прошел по узким улицам. Людей было мало. Он завернул за угол и наткнулся на девушку, которая сидела на пороге хижины, уставившись в стенку напротив. - Доброе утро, - вежливо произнес он. Несмотря на редкие волосы на голове, она была привлекательна. Майкалу стало интересно: какая же здесь молодежь? - Вы не должны отвлекать меня от предмета, который я изучаю, - сказала она. - Что же вы изучаете? Она начала хихикать. - Трещина в стене напротив учит меня религии. Лучше вам уйти, пока трещина не устала от меня и не ушла прочь. - Понятно, - сказал Майкал, хотя совсем не был уверен, что понял хоть что-нибудь. Он вернулся на поле. Не было видно ни души. Он явно не представлял собой ничего интересного для людей, которые разговаривали с солнцем и, вероятно, были очень разочарованы, что у него всего два глаза. Интересно, подумал Майкал, это он - безумец в нормальном мире, или люди этой планеты - безумцы в нормальной вселенной? Тут он вспомнил, что вселенная, если иметь в виду ее население, не очень-то нормальна. Он громко засмеялся и решил, что лучше ему отправиться восвояси. Он нашарил устройство управления и открыл люк космической лодки. Одну планету можно вычеркнуть. Он захлопнул за собой люк и снял анализатор. Майкал занял свое место и дал лодке мысленную команду вверх, прочь из атмосферы планеты. Приятное было место, но никак не аргумент в пользу концепции экологизма. Выбравшись из опасной зоны, он снова справился с Навигатором Поиска. После недолгого изучения он нашел планету, о которой когда-то сообщалось, что она обитаема. Он приготовился к перемещению в координаты пять-один-девять десятых, пять-девять-девятых, четыре-шесть-ноль пятых. 3 Майкал опустил космическую лодку в атмосферу этой планеты медленно, осторожно. Он не был уверен, хочет ли он продолжать свою работу - не из-за каких-либо убеждений, а просто из опасений за свое психическое здоровье. Он вспомнил самых убедительных противников экологизма - матриархию на
в начало наверх
планете Ладз. Возможно, что Ладз - это всего лишь легенда, придуманная кем-то из службы Космического Поиска, у кого было богатое воображение и много свободного времени. Но пока Майкал размышлял над этим, идея Ладза все глубже и глубже проникала в его мысли. Когда Майкал опустился на поверхность, там было совершенно темно. Он с трудом разглядел при помощи визора небольшой дымок, поднимающийся в темно-зеленое небо. Еще поблизости находилось фортификационное сооружение на самой высокой точке местности, на холме, расположенном примерно в километре (по меркам Лхонца) от места посадки космической лодки. Майкал отдохнул и принял пищевые таблетки. Через некоторое время он увидел, что местное солнце восходит. Он еще немного подождал и открыл люк. Воздух снаружи был вонючий, однако Майкал дышал им без труда. Эта планета была одной из сотен кислородных планет. Согласно Навигатору, кислорода на ней вполне достаточно, чтобы возникли формы жизни, которые он, по крайней мере, сможет распознать. Скоро ему предстоит это проверить. У подножия холма располагалась деревня. Холм был футов пятидесяти высотой, не считая укрепления на его вершине, которое добавляло еще пятьдесят футов. Майкал предположил, что эта местность раньше была дном озера. Вдали он видел зубчатые пики гор. Никто не выходил из деревни, хотя он видел, как какие-то фигуры движутся среди каменных хижин. Воздух был холодным, хотя разумеется, не настолько, как на Лхонце. Майкал сообразил, что он не знает, какое тут сейчас время года. Прошло еще некоторое время, и в деревне зашевелились. Майкал увидел, как гуманоидные фигуры взбираются на огромных рептилий, длинноногих ящеров, и направляются к нему. Зрелище напомнило ему фильмы о древней теллурийской кавалерии. Он смотрел эти фильмы в детстве. Но подлинное зрелище, даже так странно измененное, производило куда большее впечатление. Особенно если учесть, что он понятия не имел, какие намерения у всадников. Всего их было пятеро - обычных гуманоидов с розоватой кожей, непривычной к солнцу - во всяком случае, к большому его количеству. Четверо были одеты в униформу - красные просторные одежды и шлемы. Это означало, что здесь уже изобрели лук и стрелы. Шлем, как правило, не нужен в ближнем бою, если нет других факторов, которые следовало принимать во внимание - таких, как стрелы. А эти люди вряд ли стали бы делать что-то просто для того, чтобы покрасоваться. У всех были длинные и тяжелые мечи в ножнах из кожи ящеров. Пятый человек, который, похоже, ими командовал, был одет ярче других и не имел пики и шлема. Группа приблизилась и остановилась перед Майкалом. У двух воинов был такой вид, будто они с удовольствием разделались бы с Майкалом прямо сейчас. Главный наклонился и что-то крикнул ему. Майкал надел анализатор. Он никак не мог знать, что говорит главный, но все равно ответил. - Я прибыл с другой планеты. Я невероятно могущественен, так что не пытайтесь причинить мне вред. Он был рад, что воин его не понимает. Главный махнул рукой, и двое воинов с пиками направили своих ящеров трусцой вокруг Майкала, заходя к нему со спины. Они ткнули его пиками в спину в знак того, чтобы он пошевеливался. Он шагнул вперед, хотя сквозь скафандр не почувствовал боли. Он знал, что его забирают в укрепление - может быть, это был настоящий замок - чтобы допросить. Именно этого он и хотел. Двое легко одетых мужчин находились рядом с Майкалом в подземной камере, расположенной под главным помещением укрепления. Майкал решил, что это все-таки укрепление, а не замок, после того, как убедился, что постройка имеет толстые стены и большой гарнизон, но в ней совсем мало жизненного пространства. Одно и то же здание служило штаб-квартирой, казармой и, на подземном уровне, тюрьмой. Его мучители, похоже, были местными обладателями знания. Он попытался с ними поговорить, чтобы и анализатор мог обработать их язык. Но они проводили слишком много времени, совещаясь в дальнем конце камеры. Помещение не было слишком уж неудобным. В нем находилась даже кровать, сделанная из дерева и покрытая соломой. Майкал никогда до сих пор не видел, чтобы дерево применялось для сооружения чего бы то ни было. Древесина на Лхонце-4 была совершенно бесполезна для подобных целей. Солома тоже крайне удивила его. Майкал смутно догадывался, что это такое. Злаки не растут на Лхонце-4, кроме как в тропиках. Он задумался над тем, какой линии поведения ему придерживаться с аборигенами. Некоторым торговцам приходилось выдавать себя за богов или за колдунов, иначе они не могли ничего продать. Но Майкал не мог принять решение до того, как сможет понимать местных жителей и быть понятым ими. Он ждал и пытался разговорить двух человек, которые тем временем пытались понять его собственный язык - принятую на Лхонце-4 разновидность теллурийского. - Вы и впрямь парочка приятных идиотов. Надеюсь, у нас в результате получится что-нибудь осмысленное, - сказал он с таким видом, будто это было вежливым ответом на вопрос, который ему задали. Анализатор начал выдавать первые результаты. Майкал снова расслабился и стал произносить незнакомые звуки. Остальные поняли их мгновенно и пришли в восторг. - Что это за место? - спросил он. - Это крепость его великолепия лорда м'Эртцла. - В каком королевстве? - Здесь нет короля, - ответил один из них. Похоже, слова Майкала его шокировали. - Это... ээ... республика? - спросил Майкал, и внезапно понял, что использовал неверное слово, а в словарном запасе, который ему приходится использовать, такого слова нет. - Нет, этим местом не правят мятежные крестьяне, - ответил один из них. - Ты решил, что мы фермеры? Так? Майкал понял, что они считают, будто он знаком с их планетой. Он не знал, стоит ли разуверять их в этом. Он решил попытаться добыть информацию. У более опытного торговца не возникло бы таких проблем, он действовал бы, полагаясь на инстинкт. Майкал порылся во внутренних ощущениях и понял, что у него еще нет таких инстинктов. Ему придется играть в игру, пытаясь тем временем отгадать правила. - Что вы хотите выведать у меня, господа, спрашивайте и дайте мне затем возможность заняться своими делами. - Откуда ты прибыл? - был первый вопрос. Майкал решил уклониться от ответа. - Я был внутри устройства, рядом с которым меня обнаружил ваш лорд м'Эртцл. Я так понимаю, тот господин, который меня обнаружил, был он. - Верно. Но ты не ответил на вопрос. Примитивные люди не обязательно простодушны. - Что именно вы хотите знать? Вмешался второй человек. - Прибыл ли ты от наших врагов, чтобы каким-либо способом ввести нас в замешательство? Мы не видели животных, которые тащили бы твой странный экипаж. Ты королевский колдун? Значит, король - их враг. Кто же их друг? - Меня не интересуют ваши местные конфликты. Я прибыл не от какого-либо другого правителя этого мира. - Майкал сохранял гибкость, чтобы при необходимости либо представить себя богом, либо остаться самим собой. - Я помогаю тем, кто нуждается в помощи. Если у вас конфликт с королем, я буду рад помочь вам, чем смогу. После этих слов состоялось длительное совещание в другом конце комнаты. Майкал не знал, о чем они говорили, но, надо полагать, обсуждался вопрос, кто он - вражеский колдун, или кто-то, кого они смогут использовать. Наконец они закончили совещаться и покинули камеру. Стражники, одетые в красную одежду и такие же шлемы, как воины с пиками, закрыли дверь за двумя мужчинами, которые допрашивали Майкала. Судя по всему, у него есть шанс продать что-нибудь местным жителям - если только ему будет сопутствовать удача, и они не попытаются его сжечь, как колдуна. Майкал не знал, что бы он чувствовал по поводу перспективы войти в историю этой планеты, которая не казалась такой уж непривлекательной, но где, похоже,существовалинекоторые непривлекательные обычаи. Но, в конце концов, война была тем, чем он торговал, и он не мог жаловаться на своих потенциальных покупателей. Он не сомневался, что на этой планете случается всякое. Он слышал множество историй от торговцев, которые бывали в доме его отца. Через некоторое время человек, который во главе отряда воинов с пиками увел Майкала от космической лодки, спустился по лестнице. За ним на почтительном расстоянии следовали двое - как бы их назвать? - предсказателей. Похоже, это был подходящий термин. - Кто ты такой? - спросил лорд. - Майкал Вендал. - Что тебе здесь нужно? - Я могу помочь вам, ваше великолепие. Я только хочу взамен честную плату. - Откуда ты прибыл? Майкал, надеясь, что поступает верно, указал вверх, подразумевая небо над крепостью. Он не знал, как это согласуется с местными идеями. - С неба? Ты прилетел в этом маленьком шаре? Майкал кивнул в ответ. - Значит, ты колдун. - Я не колдун. Я всего лишь бедный юный торговец, у которого есть на продажу знания. Вы слышали про порох? Если его поджечь, он может двигать большие камни, и с его помощью можно стрелять наконечниками стрел. - Колдовство! - Называйте это как хотите, ваше великолепие. - Майкал старался почаще употреблять "великолепие". - Как бы то ни было, я могу сделать это для вас, за умеренную плату. - Полагаю, ты всего лишь потребуешь мою душу. - Что у вас здесь ценится? - Редкие металлы. Хорошая пища. Трава, которую мы курим в трубках. "Табак!" - подумал Майкал. Не исключено, что это лучшее, что он сможет привезти домой. - Давайте уточним, ваше великолепие. Если у вас есть враг, слишком могущественный, чтобы вы могли его победить, я обещаю вам победу и военную славу. Взамен вы дадите мне курительную траву, которой я нагружу свой экипаж. Как по-вашему, это честная сделка? Больше я ничего от вас не прошу и не требую, кроме еды и кровати на то время, пока я с вами останусь. - Тебя послали либо боги, либо злые силы - не знаю, кто именно. Ты сделал заманчивое предложение. У моего лорда, у принца, как раз есть такой враг. - Значит, вас ожидают великие почести, если вы обеспечите средства для победы над этим врагом. Лорд м'Эртцл кивнул. - Я обсужу со своими советниками, стоит ли рисковать. Ты тем временем останешься здесь. Я пока еще тебе не доверяю. Могущественный лорд зашагал вверх по лестнице. Его приближенные, оживленно разговаривая между собой, поспешили за ним. 4 Майкал никогда не был в тюрьме и не знал, чего ждать. Он думал, что ему будет скучно. В гетто на Лхонце-4 не было тюрьмы. Там даже суда не было, если не считать коммерческого. Ну, если говорить о суде, то во владениях лорда м'Эртцла тоже ничего похожего не было. Майкал оказался прав. Ему действительно стало скучно. Он отдохнул и получил жидкий суп на обед и такой же на ужин. Сменилась стража. Наконец в коридоре, куда выходила его камера, погасили свечи. Майкал решил, что это сигнал ко сну, и попытался заснуть. Кровать была довольно удобной, а камера вовсе не холодной, но Майкал целый день ничего не делал, и спать ему не хотелось. Стражник задремал, привалившись к стене напротив, а Майкал лежал и обдумывал, как произвести впечатление на лорда м'Эртцла. Наверху послышался шум. Стражник вскочил, осмотрелся, проверил, на месте ли заключенные, и выбежал из тюрьмы вверх по лестнице. Секундой позже он слетел по ступенькам вниз, пронзенный стрелой. Два худых темнокожих человека в накидках с капюшонами спустились по лестнице, переступив через упавшего стражника. Их преследовали двое солдат м'Эртцла. На ступеньках произошло короткое сражение. Незнакомцы, похоже, выигрывали. Ростом они были ниже солдат м'Эртцла, и мечи у них были меньше, но действовали они ими не менее эффективно. Они использовали мечи как рапиры, тогда как солдаты лорда не знали никаких других приемов, кроме как рубить сплеча, держа меч обеими руками.
в начало наверх
Майкал решил, что ему необходимо продемонстрировать свою добрую волю. Снаряжение было при нем. В любом случае, его хозяева понятия не имели, что такое иглострел. Майкал вынул оружие из кобуры и прострелил дыру в спине одного из незнакомцев. Его меч с лязгом упал на пол. Товарищ упавшего воина, обескураженный неожиданным поворотом событий, был буквально разрублен пополам взмахом меча солдата м'Эртцла. Этот солдат, единственный оставшийся в живых участник стычки, с любопытством поглядел на Майкала и побежал вверх. Через несколько минут шум наверху прекратился. Майкал наконец заснул. На следующее утро лорд м'Эртцл послал за ним, чтобы Майкал рассказал ему, что произошло. Один из людей, которых Майкал окрестил предсказателями, явился вместе с двумя солдатами, чтобы доставить Майкала к лорду. Они шли, перешагивая через разбросанные тела, которые никто не позаботился убрать. Стражник Майкала все еще лежал лицом вверх, из тела его торчала стрела. Через комнату первого этажа они прошли на лестницу, пристроенную к зданию снаружи. Внизу, на плац-параде, представлявшем собой небольшое пространство перед главным зданием крепости, Майкал увидел человека, который мог бы быть братом того, кого он убил прошлой ночью. Он был привязан веревками к ящерам. Предсказатель увидел, куда смотрит Майкал, и засмеялся. - Один из твоих товарищей по тюрьме. Всего лишь кочевник. Это за ним они приходили вчера ночью, но промахнулись. Вот что случается с теми, кто вызывает недовольство его великолепия. - Вижу, - сказал Майкал. Кочевника, судя по всему, медленно разрывали на куски. - Это только одна из многих игр, для которых нам служат кочевники и крестьяне. Я уверен, что тебе понравится пребывание у нас. - Оно мне понравится гораздо больше, если я сам не стану объектом таких игр, - сказал Майкал гораздо искреннее, чем намеревался. Предсказатель рассмеялся. Они взобрались на четвертый этаж башни. Стражник проводил их в достаточно комфортабельные апартаменты м'Эртцла. Лорд сидел на стуле и причесывался, когда они вошли. Они сели на полу, на тряпках. - Говорят, ты совершил великий поступок, юный торговец. О да, великий поступок. - Ничего особенного. Вы сможете делать то же, когда получите знания, которые я могу вам дать. Майкалу не нравилось изображать из себя бога. Когда он думал о смерти кочевника, ему становилось дурно. Ему говорили, что он будет не в восторге от некоторых вещей, которые ему придется делать, но он до сих пор не представлял себе, до какой же степени он будет не в восторге. - Не знаю, кто ты такой, - сказал лорд. - Но будет просто преступлением раздумывать дальше. Ты поможешь моему лорду победить врага. Я заплачу тебе, как ты попросил. Я заключу с тобой сделку. Вмешался предсказатель. - Если этот человек послан злыми силами, он выпустит злых духов, и никто из нас не спасется от разложения и страшной болезни - смерти заживо. - У меня уже был случай заметить, - сказал лорд, - что смерть заживо настигает всех, и хороших, и плохих. Я отвергаю твои суеверия по этому поводу. Они обсуждали какую-то местную болезнь. Майкал подумал, что это еще один вариант удачной торговли, если только найдутся более здравомыслящие люди, чем этот советник лорда. - Слуга злых сил не бывает силен духом, - заметил предсказатель. - Проверь, насколько силен этот человек. "Удобное определение злых сил для того, кто не уверен в собственной силе духа", - подумал Майкал. - Я уже принял решение, - сказал лорд м'Эртцл. - Говори, что хочешь. Ты меня ни в чем не убедишь. - Тем хуже для тебя, - ответил предсказатель. Лорд м'Эртцл повернулся к Майкалу. - Ты мне дашь такие устройства, как то, которым ты воспользовался вчера ночью? - Мне не разрешено их продавать и, в любом случае, у меня только одно такое. Я научу вас, как делать другие устройства, которых тут никто и вообразить не может. Но вам придется заставить нескольких кузнецов, химиков и столяров делать их. Это оружие поможет вам победить любого врага. - Если ты говоришь правду, на это стоит затратить любые усилия. Если ты лжешь, то я с большим уважением, чем теперь, выслушаю тех, кто не в восторге от твоих планов. - Пусть будет так, - сказал Майкал. - Мы должны отправиться в замок моего лорда, принца Покошла. До него несколько дней пути. Ты умеешь ездить верхом так же хорошо, как разглагольствовать? - Я отправлюсь туда так же, как прибыл сюда, - сказал Майкал. Его пока не просили ни о чем, для чего ему могла бы понадобиться библиотека. Но он чувствовал себя в большей безопасности, находясь поблизости от космической лодки. - Я думаю, что ты отправишься с нами. Поедешь на ящере. Если на нас нападут кочевники, у тебя будет прекрасная возможность продемонстрировать мне свое оружие. - Хорошо, как вам будет угодно. Майкала не приводила в восторг перспектива поездки, но, похоже, у него не было выбора. - Скажите, кочевники - те враги, которых вы так стремитесь уничтожить? - Это неуместный вопрос, - ответил предсказатель. - Можно подумать, что ты прибыл с солнца вчера, такое невежество ты проявляешь, - сказал м'Эртцл. - Кочевники - всего лишь аборигены. Мы воюем с другими детьми солнца. Майкал заинтересовался, что значило "дети солнца". М'Эртцл, как видно, закончил разговор. Он жестом отправил всех прочь, и они удалились. - Пока ты получишь более комфортабельную комнату, - сказал предсказатель. - Когда тебя разоблачат, ты снова отправишься в тюрьму. Или, возможно, я придумаю для тебя более приятную участь. - Когда твой народ прибыл с солнца? - спросил Майкал. - Королевские хроники утверждают, что прошло сто или более поколений с тех пор, как мы прибыли с солнца. Как записано, мы прилетели на золотой волне света. Ты еще удостоверишься, что мы почтенные люди, очень уважаем честь и терпеть не можем таких воров, как ты. Майкала сопроводили на первый этаж здания в маленькую комнату с несколькими гобеленами, узким окном, затянутым высушенным желудком какого-то животного, небольшим очагом и такой же кроватью, как та, на которой он спал вчера. Комната, однако, была меньше вчерашней камеры. Майкала заинтересовала легенда о прибытии с солнца. Конечно, невозможно было прибыть прямиком с местного солнца. Но кто-то мог прилететь из космоса. Он вспомнил, что легенды некоторых народов древнего Теллуса утверждали, что такое происхождение имеют их правители, и задумался - значит ли это, что теллурийские легенды могли подразумевать аналогичные факты, или те люди просто ошибались. Но если здешний народ прибыл из космоса, то откуда именно, и кто они такие? 5 Майкал никогда не ездил верхом ни на каких животных. На Лхонце-4 не водились животные, на которых можно было бы ездить верхом. Так что у него не было возможности подготовиться к ситуации, которая его теперь ожидала. Но он быстро учился. Первое, что он понял, - ехать верхом на большое расстояние, не имея практики, значит наверняка отбить себе седалище. Однако Майкал решил делать все то же, что делают его хозяева. И он не жаловался, хотя пару раз задумывался, не ждут ли от него жалоб, чтобы все могли остановиться и отдохнуть. Отряд состоял из лорда м'Эртцла, предсказателя и дюжины солдат и погонщиков. Еще было полдюжины животных, нагруженных пищей и снаряжением. Это указывало на то, что путешествие будет длительным. Они ехали полдня, прежде чем первый раз остановились на отдых. Никто не жаловался. Даже предсказатель, который, похоже, страдал от верховой езды больше Майкала, ничего не говорил, хотя корчил гримасу при каждом движении. Они остановились на равнине, в очень красивом месте. Это было дно давно исчезнувшего озера, где изредка возвышались холмы. Горы, к которым они ехали, виднелись вдалеке. Привал сделали на небольшом широком холмике. Животные паслись под присмотром погонщика. Другой человек готовил еду на костре, сооруженном из веток кустарника, которые от природы были пропитаны смолой и хорошо горели. Равнина поросла густой травой, а вокруг холмов росли кустарник и небольшие деревца. Местность казалась яркой. Однако в сравнении с Лхонцем-4 что угодно показалось бы ярким, подумал Майкал. На Лхонце все имело приглушенные оттенки коричневого цвета. Отряд подкрепился колбасой и толстыми стеблями какого-то растения. Майкал предположил, что то, что не повредило остальным, не повредит и ему. Хотя он вовсе не был уверен, что прав. Трапеза прошла в молчании. Предсказатель время от времени поглядывал на Майкала. Солдаты вообще не разговаривали, даже друг с другом. Они не сказали ни слова за все время пути. Когда все поели, и лорд выкурил трубку, отряд снова направился к далеким горам. День, к счастью, оказался короче, чем дни, к которым Майкал привык на Лхонце-4. Он устал и тело его болело, хотя они провели в пути не больше восьми часов по времени Лхонца до того момента, когда местное солнце село, и они остановились на ночлег. Поставили палатки. Разложили складные кровати. Погонщики приготовили ужин, похожий на обед. Майкал уже почти уснул на своей кровати, когда лорд м'Эртцл разбудил его, тряся за плечо. У лорда в зубах была трубка, над головой его поднимался дым. Он казался настроенным дружелюбно. Майкалу стало интересно, как выглядит лорд м'Эртцл, когда охотится на кочевников. Спорт этот представлялся ему менее чем гуманным. - Мой друг советник считает, что ты не бог и не дьявол, а просто самозванец. Что ты скажешь? - Мне незачем разубеждать его. Подождите и увидите, что я могу. Лорд указал на иглострел. - Это замечательное устройство. Где ты его взял? - Я привез его с собой из дома, - ответил Майкал. - Где твой дом? Откуда ты прибыл? - Я уже говорил, что вы мне не поверите. - Ты явился не с солнца. Я не верю в богов, которым служит мой советник. Но я не знаю, откуда ты пришел. - Если вы не верите, что я пришел с солнца, то что вы думаете по поводу легенды, что с солнца пришла ваша раса? - Легенда и есть легенда. От нас, тех, кто правит, требуется набожность. - Я прибыл с планеты под названием Лхонц-4. Я прилетел в машине, которая может перемещаться по воздуху. Я здесь для того, чтобы продавать вам знания. - Мне нужны знания. - Нет ничего более важного, ваше великолепие, - ответил Майкал. - Надеюсь только, что жрецы в городе принца не окажутся настойчивее меня. Они ревниво относятся ко всем, кто отвергает их объяснения. Лорд м'Эртцл покинул палатку, явно не удовлетворенный. Майкал через некоторое время заснул. Во сне он все время думал о том, какой прием ему окажут жрецы. Майкалу было жарко. Он видел пламя. Тут до него дошло, что он не вполне проснулся. Он открыл глаза и увидел огонь. Горела палатка. Он скатился с кровати как раз вовремя, чтобы увернуться от горящего куска материи. Майкал выскочил из палатки и увидел, что еще несколько палаток горят. На фоне огня он видел сражающихся людей. Солдаты лорда дрались с кочевниками, одетыми в накидки с капюшонами и вооруженными копьями. В один миг иглострел оказался у Майкала в руке. Он нацелил оружие на ближайшего кочевника и выстрелил. В темноте заряд показался вспышкой. Кочевник упал. Но вспышка привлекла внимание двух других, которые бросились на Майкала с копьями. Ему удалось убить одного кочевника. Другой напал на него, прежде чем Майкал успел выстрелить, и он едва увернулся от
в начало наверх
острого копья. Майкал толкнул кочевника, тот упал на землю и, когда вскочил, получил заряд из иглострела. Майкал услышал голос лорда м'Эртцла и направился туда. Он не бежал, а внимательно выбирал дорогу среди палаток, надеясь избежать неприятных столкновений. Майкал обогнул палатку и упал, споткнувшись обо что-то. Пытаясь подняться, он обнаружил, что зацепился за тело. Это был предсказатель, из горла его текла кровь. Майкал пробрался еще на несколько ярдов вперед. Лорд м'Эртцл и двое солдат с мечами в руках сражались с превосходящими силами кочевников. Один человек в накидке на краю площадки, освещенной горящими палатками, натягивал лук. Майкал прицелился в него из иглострела, но тот успел выпустить стрелу первым. Солдат рядом с лордом м'Эртцлом упал. Майкал выстрелил. Лучник упал и больше не шевелился. Кочевники, атакующие лорда и последнего из солдат, заинтересовались вспышками и обернулись. Двое из них полегли под ударами мечей. Остальные трое бросились бежать, но Майкал успел еще выстрелить вдогонку и убить одного. Майкал подбежал к лорду. - Можно перепутать, кто за кем охотится, - сказал м'Эртцл. Он еще был способен на саркастические комментарии, невзирая на свое недавнее бегство. - Зачем они это сделали? - Они живут тем, что украдут. К ним подошел еще один солдат. - У нас угнали всех животных, лорд, - сказал он. - Значит, мы разбиты. Какой позор! - Что мы будем теперь делать? - спросил Майкал. - Соберем, что сможем, и пойдем вперед. Надеюсь, их достаточно напугала твоя игрушка, чтобы они держались подальше от нас. Жаль, что у нас не было такого оружия. Почему ты мне не показал, как им пользоваться? - Это запрещено, ваше великолепие, - сказал Майкал, тщательно добавляя титул. - Пожалуй, у нас схожие правила. Четверо людей обшарили лагерь, подбирая то немногое, что кочевники им оставили. Когда м'Эртцл увидел тело предсказателя, то покачал головой. - С ним это когда-то должно было случиться. Отвратительный тип. Майкал мог только согласиться с этой оценкой. Подбирать было почти нечего. Они нашли немного еды и обнаружили нескольких тяжелораненых. Лорд собственноручно прикончил их, пояснив, что это его долг. Наконец их осталось только четверо. У них было слишком мало еды, а идти предстояло не один день. Из-за отсутствия животных, нельзя было взять с собой никакой поклажи. Они отправились снова в сторону гор. - Еще два дня, и мы бы добрались, - сказал м'Эртцл. - Теперь у нас уйдет четыре или пять дней. Если нам повезет, мы встретим патруль. Но я никогда не полагался на удачу. Солдаты молчали, как и раньше. Маленький отряд шел вперед. Майкал пытался как можно больше времени бодрствовать. Он не доверял солдатам после того, как увидел, как кочевники обращаются с луками. Он не боялся, что ему причинят вред, пока на нем был скафандр - хотя его вполне можно было ударить в лицо, если бы его захватили врасплох и он бы не успел опустить капюшон. Но он не хотел, чтобы кочевники захватили его в плен. Жаль было тратить время на побег и установление нового контакта с людьми, находящимися у власти. Они пускались в путь задолго до рассвета, а останавливались, когда солнце уже заходило. Еды было мало, и ее разделили на небольшие части, достаточные, чтобы поддержать их в течение пяти дней. Им ничего не оставалось, кроме как растягивать эти скудные пайки. Майкал предложил поохотиться, но м'Эртцл объяснил, что на равнине охотиться не на кого. Итак, они шли и шли. Спали мало, ели еще меньше. А на третий день пути они встретили патруль, который лучше бы не встречали. 6 Когда они в первый раз увидели всадников, было еще утро. Они не отдохнули до такой степени, чтобы встречаться с патрулем. У Майкала болели ноги, а ягодицы были стерты еще в первый день после поездки верхом. Все они были голодны, а один из солдат чуть не падал с ног. Майкал первым увидел всадников. Один из них был в такой же разноцветной одежде, как и м'Эртцл. Другие были в желтой униформе, вооруженные пиками. - Посмотрите туда, - сказал Майкал м'Эртцлу. Лорд был ошеломлен. - Ложись! - выдохнул он. Они попадали на землю. Высокая трава скрыла их от глаз всадников. - Кто они? - спросил Майкал. - Люди короля, - ответил м'Эртцл. - Если они нас поймают, мы умрем самой ужасной смертью, какую они только смогут придумать. Воины с пиками направлялись в их сторону, но были еще достаточно далеко. - Если мы здесь останемся, они нас увидят, - сказал Майкал. - Они вне всякого сомнения увидят нас, если мы попытаемся бежать. - Мы должны драться. - Бесполезно. - У нас нет выбора, - шепнул Майкал. Они наблюдали за приближением патруля. Лорд и солдаты вынули мечи из ножен. Майкал ждал, пока не убедился, что больше ждать нельзя. Он поднял иглострел и выпустил заряд в человека, одетого не в униформу. Голова его запрокинулась назад. Майкал не видел его лица, но заметил, как тот свалился с ящера. Синяя чешуйчатая тварь дернулась, и всадник безжизненно упал на траву. Воины были потрясены и растеряны. Они не видели Майкала Вендала и его спутников, которые все еще были скрыты высокой травой. Их ящеры бесцельно топтались на месте, а двое всадников спешились, чтобы помочь своему начальнику. Майкал выбрал следующую цель и убил одного из солдат. Снова воины в желтых униформах не знали, куда направить ящеров и оглядывались по сторонам, не в силах понять, что происходит. Майкал сделал еще несколько выстрелов и ни разу не промахнулся. В следующий раз Майкал плохо прицелился и вместо всадника попал в ящера. Животное испустило дикий крик и упало на живот. Его ноги подогнулись, оно перекатилось на спину и придавило всадника. Вопли несчастного окончательно довершили растерянность среди его товарищей, и те пустились наутек, бросив придавленного солдата. Майкал решил, что боль должна быть действительно нестерпимой, раз человек так страшно кричит - ведь, скорее всего, эти воины так же молчаливы, как солдаты м'Эртцла. М'Эртцл и его спутники выбрались из укрытия и с мечами в руках подошли к месту, где лежал несчастный солдат. Майкал последовал за ними. - Возможно, - размышлял вслух м'Эртцл, - мы сможем получить от него какие-либо сведения. Но они не прибавили шаг. Вероятность была невелика. Вчетвером они вытащили всадника из-под мертвого животного. Воин все это время пытался вынуть из ножен меч. Он попытался встать, но не смог. Они оставили покалеченного солдата корчиться на земле, а сами занялись поимкой других ящеров, потерявших всадников. - Теперь мы, по крайней мере, можем ехать, а не идти. Я думаю, если ехать быстро, мы доберемся до замка принца за день. - Если он не взят врагами, - сказал Майкал. - Я вижу, ты заинтересовался этими людьми. Я тоже. Ими руководил офицер высокого ранга. Я его не знаю, но ранг его по меньшей мере равен моему. Посмотрим, что расскажет нам о своем отряде пленник. Они подошли к раненому. М'Эртцл приставил острие меча к его горлу. - Ты знаешь, что я убью тебя, если ты не расскажешь то, что мне нужно. Воин вел себя так, словно м'Эртцла не существовало. Лорд ударил по его лицу лезвием меча. На щеке солдата выступила кровь. Он делал попытки подняться. М'Эртцл толкнул его и опрокинул на спину. Солдат поднял меч. - Армия моего короля прикончит вас всех не позже, чем через две недели, - пообещал раненый. - Как же, есть у него армия! Сомневаюсь. Я сомневаюсь, что он способен выдержать хотя бы одну кампанию. - Вы скоро убедитесь сами, если будете продолжать двигаться вперед. Вы умрете, как умираю я. Этот день был лучшим среди тех, что вас ждут. - Пошлость, - сказал м'Эртцл и воткнул меч в горло солдата. Хлынула кровь. Майкалу стало плохо. Избыток адреналина, который позволил ему убить четырех всадников, иссяк. Он чувствовал слабость от того, что убивал, убивал много раз, не моргнув глазом. И хотя жертвы были чужаками, ему было плохо от того, что он сделал. - Пойдем, - сказал ему м'Эртцл. - Нам предстоит долгий путь. Они взобрались на ящеров и продолжили свой путь. 7 Несмотря на обещания солдата в желтой униформе, они больше не встретили врагов в тот день. Еще до наступления ночи они столкнулись с патрулем из замка принца. М'Эртцл и начальник патруля назвались друг другу, и они объединились в один отряд, направляющийся в замок. День был долгим, и Майкалу не терпелось выспаться и поесть. Они добрались по равнине до холмов, а через час - до более высоких гор. На одной из них серой тенью высилась крепость с башнями, парапетами и укреплениями вокруг. Замок был в несколько раз больше небольшой группы строений крепости м'Эртцла, которая казалась по сравнению с ним грубой и убогой. Они прошли через толстые, окованные железом ворота и оказались во дворе. Двор был достаточно велик, чтобы там разместился целый взвод верхом на ящерах. Повсюду были люди, которые ухаживали за верховыми животными и полировали оружие. Слуга взял поводья их ящеров, а м'Эртцл и Майкал Вендал вошли в большое четырехэтажное здание с маленькими окнами и узкой дверью. Это был королевский дворец принца Покошла. Их ввели в длинный зал, отделанный полупрозрачным камнем, в котором был накрыт стол, и ужинали полдюжины человек. На стуле с высокой спинкой восседал мужчина, на вид младше остальных, с потупленным взглядом и слегка выступающим животом. Он был центром всеобщего внимания. Мужчина сделал знак м'Эртцлу и его спутникам сесть за стол. - Что заставило вас проделать этот долгий путь, доблестный м'Эртцл? - раздался вопрос. - Я привез с собой человека, который вроде колдуна, ваше высочество. Его имя Майкал Вендал, он прибыл неизвестно откуда и утверждает, что знает все об оружии. Я не знаю, говорит ли он правду, но у него с собой есть потрясающее устройство, при помощи которого он сегодня утром убил четверых людей короля. Я это видел. Мы давно были бы мертвы, если бы не он. - Расскажи мне про вашу встречу с отрядом королевских солдат, м'Эртцл, - сказал принц невнятно, больше поглощенный едой. - Их было около двадцати солдат с пиками. Отряд возглавлял какой-то лорд, хозяин поместья. Они испугались страшного оружия и бежали. Один оставшийся в живых утверждал, что этот отряд - часть армии. Однако больше мы с тех пор не видели людей короля. - Не сомневайся в его словах, м'Эртцл. Король с огромным удовольствием бросил бы свои силы против меня. Он продолжает надеяться, что я выполню странное обещание моего отца и отдам ему часть равнины в качестве выкупа за невесту. Мой возлюбленный отец вовсе не предполагал, что король отнимет у меня землю, не сделав своим наследником - однако, нет сомнений, что король собирается поступить именно так. В любом случае я не хочу иметь никакого дела с его дочерьми. Каждая из них способна прикончить человека, если он подойдет достаточно близко. Заговорил один из сидящих за столом. - Ваше высочество, люди говорят, что король воспитал из них мужчин, потому что у него нет сыновей. - Король - редкостный идиот, если собирается оставить королевство женщине. Неважно. У меня нет настроения обсуждать дочерей гнусного короля Гэфта. Расскажи мне о твоем оружии, юноша. Принц ткнул пальцем в Майкала. - Я не могу сделать еще такое же оружие, ваше высочество. Это запрещено. Я могу показать вам, как делать другое оружие, почти настолько
в начало наверх
же смертоносное. - Неизвестно, есть ли у нас время производить оружие. Но меня заинтересовали твои слова, и я с уважением отношусь к м'Эртцлу. Расскажи мне, что ты можешь сделать. - Ваши кузнецы могут сделать железную трубку, запечатанную с одного конца. В трубку насыпается порох. Когда порох поджигается, образуются газы, которые скапливаются за препятствием, вложенным в трубку. Они выталкивают это препятствие наружу с такой скоростью, что оно может разбить каменную стену. Можно сделать и другие, менее мощные устройства - любого размера, какого вы пожелаете: достаточно большие, чтобы разнести стены замка, или достаточно маленькие, чтобы убить человека на расстоянии ста шагов. Еще мне стало известно, что у вас есть болезнь, которую вы называете "смерть заживо". - Верно, - ответил принц. - Возможно, я смогу избавить вас от нее. - Я устал от заклинаний, - сказал принц. - Я считаю, что "смерть заживо" - это просто разновидность весенней горячки, которой болеют большинство людей и от которой течет из носа и слезятся глаза. Это просто гигантская змея по сравнению с маленькой змейкой весенней горячки. Принц производил впечатление просвещенного человека, особенно учитывая условия его жизни. - Я не предлагаю заклинаний. Предположим, что вы правы. Но змеи, о которых вы говорите, принадлежат к разным видам. Предположим, что мы нашли маленькую змею того же вида, который служит причиной "смерти заживо". Если бы кто-нибудь позволил укусить себя этой маленькой змейке, он испытал бы некоторое неудобство, но змея уже никогда не укусила бы его снова, потому что ее яд действует только один раз, пока тело не выработало противоядие. - Это гипотетическое суждение. - Это помогает излечивать многие болезни. - Лучше держись подальше от жрецов, юноша, - сказал принц. - Они не одобряют такие идеи. - Я постараюсь. - Покажи мне твое великолепное оружие. Майкал осторожно вынул иглострел из кобуры, внимательно следя, чтобы не направить оружие ни на кого из присутствующих. Затем он сообразил, что никто, кроме него самого и м'Эртцла понятия не имеет, какой конец предмета несет смерть. Он положил оружие на стол. - Вот оно. Обращайтесь с ним осторожно. Только немногие люди могут использовать его без опасности для себя. Ваши жрецы могли бы сказать, что на него наложено заклятие, которое уничтожает его, если им попытается воспользоваться кто-то, кроме хозяина. Это, разумеется, не вполне точно. - Конечно. Но все же я предпочитаю вообще его не трогать, раз так. - Все иглострелы настроены на нескольких человек. Больше чем на одного, на случай непредвиденной опасности, но никогда на людей за пределами Ассоциации. Нет смысла иметь оружие, которое может быть обращено против своего владельца, если можно это предотвратить. - Однако, - сказал принц, - я требую, чтобы ты его продемонстрировал. Покажи, что оно может сделать с человеком. Герниц, дерни-ка за тот шнурок, - обратился он к стоящему под стеной человеку. Тот потянул за грубую веревку. Где-то вдалеке зазвонил колокольчик. Через несколько мгновений появился слуга, склонился в поклоне и спросил, что нужно. Майкал решил, что этот человек - скорее мажордом, чем простой слуга, потому что он принадлежал к той же расе, что и остальные здесь. Слугами, полагал Майкал, должны быть серфы, которых он пока не видел, но которые принадлежали к расе кочевников. - Пришли какую-нибудь служанку из кухни, или кого-нибудь еще, кто не нужен. - Хорошо, ваше высочество, - ответил тот и ушел так же быстро, как появился. - Теперь мы своими глазами увидим, на что способно твое чудесное оружие, юноша. Возьми его в руки. Майкал понятия не имел, что произойдет дальше. Он и не хотел этого знать, потому что на самом деле догадывался, и держал это знание в дальней части сознания. Как обычно, у него не было выбора, кроме как подчиниться. Или рискнуть доверить кому-нибудь иглострел, что кончилось бы, скорее всего, смертью для этого человека и для него тоже. Или, возможно, его сочтут жуликом и подвергнут наказанию, которое ему обещал ныне покойный предсказатель. Теперь он вспомнил его угрозу очень живо и пожелал очутиться в этот миг где-нибудь в другом месте. Лучше бы он сейчас замерзал в поселке волосатых! Легко одетая девушка вошла в комнату. Черты ее лица были слишком резкими, чтобы она была красивой. Она была меньше ростом и более худая, чем окружавшие Майкала люди. Кожа ее имела другой оттенок. - Это очень маленькая цель для стрельбы, ваше высочество, - сказал Майкал. Хотя девушка была ему чужой, он устал убивать. Тут он сообразил, насколько близкими кажутся ему люди расы м'Эртцла. Если бы их соответствующим образом одеть и научить языку, они вполне обычно смотрелись бы на улицах его родного гетто. Но их мысли, похоже, сильно отличались от его собственных. - Сойдет, - сказал принц. - Все равно эти серфы ни на что другое не годны. Майкал Вендал быстро вскинул иглострел и, не думая о жалости, которая только смутила бы его, нажал на курок. Девушка упала замертво. Ее юбки еще продолжали опадать, когда Майкал понял, что он совершил. Принц и еще двое людей пошли посмотреть на девушку. Они осмотрели черное пятно на грудной клетке, куда попал заряд. - Замечательно, - сказал принц. Завершив осмотр, они вернулись к столу. Принц взял новый кусок мяса с тарелки и впился в него зубами. При этом он бросил взгляд на Майкала и увидел, что тот бледен. - Ты болен, юноша? - Ваше высочество, у меня на родине не принято есть в присутствии мертвых. Мой народ строго соблюдает обычаи. - Да, но сейчас ты не в своей стране, а у нас здесь более разумный взгляд на вещи. "Причинять зло всем, кому пожелаешь, - подумал Майкал. - Люди вроде тебя всегда считают это самым разумным". - Разве ты забыл, что наши бедные предки питались такими, как она? - сказал принц, показывая на девушку. - Конечно, это случалось нечасто. Эти серфы ничуть не похожи на нас, как тебе известно. "Конечно, не похожи", - подумал Майкал. Он больше не чувствовал голода. Он смотрел, как другие едят, но боль, которую он чувствовал, не имела ничего общего с муками голода. Он испытывал отвращение ко всему, что успел здесь сделать. Когда ужин закончился, появился камер-паж, чтобы указать м'Эртцлу и Майкалу, где они будут спать. Принц велел Майкалу явиться утром и объяснить, что необходимо для создания оружия. Майкал спустился по лестнице вслед за камер-пажом и оказался в холодной каменной комнате. Она очень напоминала ту, в которой он спал в крепости м'Эртцла, только окно было стеклянное. Надо полагать, Майкал прибыл в центр местной цивилизации. Он быстро заснул и постарался не видеть снов. 8 Молчаливый слуга, из серфов, разбудил Майкала на следующее утро. Он был первым человеком этой расы, которого Майкал увидел вблизи, не считая убитых им. Мужчина был намного более хрупкого телосложения, чем Майкал и люди расы м'Эртцла. Майкал предположил, что при желании кто-нибудь из господ мог бы легко сломать руку слуги. Майкал оделся и пошел в том же направлении, что и вчера. Вокруг никого не было. Он вошел в зал, где вчера ужинали. Следы ужина - блюда и тело служанки - были убраны. Без сомнения, об этом позаботились послушные слуги - быть может, братья и сестры убитой девушки. Майкал задумался, как они отреагировали. Приняли ли они ее судьбу так же легко, как господа, считая такое обращение с ними нормальным? Конечно, они могли так думать. М'Эртцл вошел в зал вслед за Майкалом. Они стояли, глядя друг на друга. - Похоже, никого нет, - сказал Майкал. - Я никогда еще не видел, чтобы здесь было так пусто и тихо. Пойдем во двор. Они прошли через несколько залов и вышли во двор. Там собирались группами вооруженные люди. М'Эртцл и Майкал пересекли двор и вошли в надвратную башню. Они поднялись на самый верх по лестнице, минуя комнаты с молчаливыми солдатами. Наверху они окинули взглядом пустое пространство вокруг башни шириной две сотни метров. На башне были лучники с полными колчанами стрел. Там же находился один из вчерашних сотрапезников принца, наблюдавший за происходящим внизу. На равнине было полно воинов в желтой одежде, вооруженных пиками, верхом на ящерах. Они производили маневры вне пределов досягаемости стрел. Надо полагать, это и была армия короля, встречу с которой им обещал вчера утром умирающий солдат. Майкал обратился к лорду: - Что случилось? - Похоже, старый король Цлшл держит нас за горло. У него вдвое больше людей, чем у нас. Нам некого звать на подмогу. Нам не спастись. Меня ничуть не радует мысль о том, что с нами будет. - Как долго мы сможем выдержать осаду? - спросил Майкал. - Если король выберет осаду, мы продержимся несколько месяцев. Но я не думаю, что он так поступит. Он может взять замок штурмом, учитывая численный перевес его войска. Каждый второй его солдат умрет, но он возьмет замок еще до заката. Я бы на его месте предпочел штурм осаде. - Где принц? - спросил Майкал. - Он советуется с генералами. Они где-то во дворце. Возможно, в башне. На месте принца я бы попытался бежать. Наше положение безнадежно. Майкал и м'Эртцл вернулись во двор, а оттуда во дворец. Похоже, не было смысла разыскивать принца. - Есть ли у тебя что-нибудь, что помогло бы нам спастись? - спросил м'Эртцл. - У меня ничего нет. Я бы мог что-то сделать, если бы у меня была моя лодка, но ты не позволил мне взять ее. В ней есть другое оружие. Но я бы, возможно, нарушил правила Ассоциации и воспользовался им. - Буква закона. Здесь речь идет о наших жизнях. О твоей - ничуть не меньше, чем об остальных. Король Цлшл ничего о тебе не знает. Его люди прикончат тебя вместе со всеми. - Я буду драться до конца своим оружием. Что мне еще делать? Они сели за стол и стали ждать. Ждать было нечего, кроме атаки и плена, и выбора не было. Но Майкал знал, что м'Эртцл сказал неправду: его заметят. И его вряд ли ранят, разве что убьют. М'Эртцл, который еще недавно казался таким уверенным и знающим, все больше уходил в себя, замыкаясь в скорлупе дисциплины, которая делала его солдат такими молчаливыми и машиноподобными. Через некоторое время лорд поднялся и вынул из ножен меч. - Это - ничто против стольких воинов, - сказал он задумчиво. - Но я должен исполнить свой долг. Возможно, Майкал почувствовал бы жалость к нему, если бы не безвыходность их положения. Судя по всему, м'Эртцлу осталось жить очень недолго. - Должен быть какой-нибудь выход, чтобы выбраться из замка, - сказал Майкал. - Я поклялся защищать принца. У меня нет выбора. Он был как деревянный - во всяком случае, реагировал на слова Майкала именно так. Он приготовился к смерти и, казалось, ждал ее почти с нетерпением, как будто она была ему предписана. С таким равнодушием аборигены Лхонца-4 ожидают, что весной у них выпадет часть волос. Они снова вышли во двор. Там продолжали собираться люди. Они ждали атаки. Внутри замка было больше людей, чем требовалось для его защиты. Майкал сразу увидел, что они будут мешать друг другу, когда начнется атака. Но их было чересчур мало, чтобы встретить врага снаружи. - Замок удержать не удастся, - сказал Майкал. - Человек на башне был прав. - Что ты будешь делать? - Если бы мы начали атаку, был бы шанс бежать. Если бы нам сопутствовала удача, можно было бы образовать армию в тылу войска короля. - Мы должны остаться здесь и сражаться. У нас нет выбора. Снова это отсутствие реакции со стороны м'Эртцла. Шанса бежать не было. Они вернулись на стену и посмотрели вниз. Королевская кавалерия больше не устраивала показные маневры. Всадники на ящерах строились в ряды
в начало наверх
перед замком, на некотором расстоянии, а пехота - в авангарде. Майкал решил, что близится атака. Пехотинцы были вооружены копьями и луками, у них были приставные лестницы, очевидно, чтобы забираться на стены. Позади произошло какое-то движение. Майкал обернулся и увидел принца и двух его приближенных. Они стали неподалеку, и принц обратился к Майкалу. - У тебя нет никакого полезного совета на этот случай? - спросил принц. - Нет времени. - Тогда мы, наверное, проиграем. Никого не шокировала его обреченность. Солдаты стояли на своих постах, ожидая, когда можно будет стрелять. Принц наблюдал за движением внизу. Люди короля выстраивались. - Что происходит, как вы думаете? - спросил принц своих генералов, указывая на войско внизу. - Они готовятся атаковать. - Почему бы вам не сдаться? - спросил Майкал и тут же пожалел, что спросил. Он не всегда верно выбирал слова, а в данном случае слово "сдаться" имело для этих людей примерно такое же значение, как "предать". Майкал извинился и объяснил свою ошибку незнанием языка. Внизу, в этот самый момент, шеренги начали продвигаться вперед. Они двигались медленно. Лучники на стене выбирали цели среди атакующих. Кавалерия держалась позади. Пехота прибавила шаг, побежала трусцой и наконец бегом ринулась к стене. Майкалу были хорошо видны солдаты в желтом, падающие на землю со стрелами в груди. Но их место занимали другие. Майкал прикинул, что атакующих от трех до пяти тысяч. Это не было красивым зрелищем, если верить тому, что он слышал о других войнах, а он не привык видеть, как умирают сотни людей. Майкал сообразил, что в замке нет и тысячи человек. Половина защитников крепости собралась на стенах, остальные столпились во дворе. Очень немногих требовалось заменять. Пока убили только нескольких людей принца, поскольку никто из атакующих не останавливался, чтобы выпустить стрелу. Майкал вынул иглострел из кобуры. Во время пребывания на этой планете он вынимал оружие из кобуры только для того, чтобы убить кого-нибудь. Он задумался над своими поступками. Делает ли он то, что должен делать, или повинуется ненормальному (с точки зрения его убеждений экологиста) человеческому импульсу ввязаться в драку. Больше он не тратил времени на размышления, подумал только еще, что надо занять видное место, чтобы произвести впечатление на тех, кто возьмет его в плен. Стрелять в толпу солдат в желтой одежде было слишком легко. Ему не нужно даже целиться, достаточно направить оружие вниз и щелкать затвором. Он быстро убил всех солдат у подножия приставной лестницы. Принц, м'Эртцл и все люди принца отошли назад. Кавалерия противника держалась все еще вне пределов полета стрелы. Майкал интуитивно почувствовал причину этого. Его предположения тут же подтвердились. - Пойдем, - сказал принц. - Вернемся в замок. Защищаться здесь бессмысленно. Аристократы, и вместе с ними Майкал, покинули стену и пробрались обратно во дворец принца. Они оставили открытой входную дверь и направились в центральную комнату на первом этаже. Там они расселись вокруг стола и стали ждать. Через небольшой дверной проем Майкал видел сражение снаружи. Войска короля проникли внутрь крепости, взобравшись на стену. Солдаты короля открывали ворота. Майкал слышал звук, с которым огромные деревянные створки поворачивались на петлях. Шум со двора доносился чудовищный. Солдаты принца знали, что с ними будет. В войне, которую вели эти люди, не было, похоже, другого выхода: можно было победить или умереть. Затем в замок вступила кавалерия. Раздался шум входящих в ворота ящеров, которые давили пехотинцев, не разбираясь, в какую униформу те одеты. Вопли усилились. Через дверь и маленькие окна высоко под потолком светило солнце... Кровавая битва по ту сторону двери пока не имела никакого отношения к сидящим здесь. Майкал никогда прежде не видел смерть так близко, как сейчас. Кавалерия и аристократы напомнили ему древнюю теллурийскую пословицу. Насколько он помнил, она гласила: "Цель кавалерии - задавать тон тому, что иначе было бы вульгарной ссорой". Смерть, которой вот-вот должны были умереть люди, сидящие с ним за столом, и смерть, которая могла ожидать и его тоже, имела так же мало общего с действительностью, как и эта пословица. Да, эта смерть будет реальна, но она ничего не значит. Несколько человек в желтой униформе показались в двери и вошли в центральную комнату. Аристократы не пошевелились. Человек, одетый в разноцветные одежды, которые, видимо, означали высокое положение независимо от принадлежности к одной из воюющих сторон, появился в двери. С его обнаженного меча капала кровь. Люди у стола поднялись с мест, как будто хотели приветствовать гостей по всем правилам. Они обнажили свои мечи. Майкал снова вынул иглострел из кобуры. Он прицелился и выстрелил. Один из атакующих упал. Остальные были удивлены и посмотрели на упавшего. Они смотрели на него достаточно долго, и Майкал успел убить еще двоих. Затем атакующие бросились на аристократов принца. Сражение было коротким. Майкал легко убил еще одного, а затем опустил на лицо капюшон, чтобы предохранить себя. Он получил мечом по шее. Меч отскочил и вырвался из руки человека, который пытался его применить. М'Эртцл удивленно уставился на это зрелище, и один из атакующих отрубил ему голову. Майкал перестал участвовать в схватке. Он больше не стрелял, а только защищался. Никто не осмеливался напасть на него, так что конфликт завершился без его дальнейшего участия. Аристократы короля, похоже, не знали, что им делать с Майкалом. Остальные лежали вокруг стола на полу, истекающие кровью. Наконец один из людей короля заговорил с Майкалом. - Кто ты такой? Вопрос был несложным. - Я торговец Майкал Вендал с Лхонца-4. Я прибыл сюда, чтобы продать устройства для ведения войны. Я могу их продать вашему королю точно так же, как любому другому. - Я никогда до сих пор не слышал про этот Лхонц. Где это? - Мне очень жаль, что ты не знаешь, где моя родина. Но это твоя забота, а не моя. Майкалу вовсе не хотелось в таких напряженных обстоятельствах объяснять концепцию вселенной, насколько он сам ее знал, группе людей, которые не вполне были уверены, не плоский ли их мир. Или, может быть, они считали свой мир центром всего - если они были более развитыми, чем казались. - А я говорю, убить его, как и остальных, - сказал один из аристократов. Один из них решил последовать его словам и ударил Майкала мечом. Результат был таким же, как у предыдущего солдата, с той только разницей, что этот воин прочнее держался за меч и упал вместе с ним на пол. - Колдовство! - крикнул кто-то. - Отведите меня к вашему королю, - сказал Майкал Вендал. Ему ответил высокий голос, который перекрыл шум. - Не трогайте его. Даже от колдуна может быть польза. Майкал увидел даму, по-видимому, важную персону, так как перед ней склонились аристократы короля. Она была не старше самого Майкала. Это была первая женщина, которую он увидел со времени прибытия на планету, и он сомневался, что ее внешность типична. Волосы ее были обрезаны почти так же коротко, как у мужчин, и одета она была так же, как они. - Мой отец послал меня сюда, - сказала она Майкалу. - Ты пойдешь с нами. Значит, это была одна из дочерей Цлшла, которых он обучил военному искусству. Такое обучение не может быть полностью успешным, решил Майкал. Несмотря на короткую стрижку, мужскую одежду и окровавленный меч в руке, принцесса была - на холодный и зловещий манер - очень женственна. 9 То, что Майкала взяли в плен, было более чем очевидно, хотя никто не осмеливался подходить к нему близко, чтобы не пострадать от его оружия. Один из солдат издалека умело накинул ему на шею петлю. Майкала вместе с другими пленниками, которые почти все были ранены, привязали на буксир за кавалерией. Майкалу стало плохо при виде других пленников. Они напоминали ему о всех мертвых и умирающих, которые остались позади. Когда они шли через двор, приходилось ступать по трупам, которые лежали на земле. Над кровоточащими ранами других пленников роились мухи. Майкал ничем не мог помочь этим людям. Он догадывался, зачем их везут в замок короля. Понимание того, что с ними будет, когда их туда доставят, только усугубляло мрачные мысли Майкала. Однако, доберутся туда не все. Кавалеристам, похоже, не слишком нравилось, что их заставили беспокоиться о пленных. То и дело кто-нибудь из них, будто случайно, посильнее затягивал веревку на шее пленника... Другие пленники умирали в пути от ран, и их тела еще несколько километров волочились за ящерами. Отряд двигался без отдыха, начиная путь до восхода солнца и продолжая идти, когда оно уже заходило. Майкал подсчитал, что за первые два дня пути они прошли, по меньшей мере, шестьдесят километров. Исходя из того, что он знал о политической структуре этого района, замок короля мог находиться на достаточно далеком расстоянии. Однако всему приходит конец. Через день они оказались перед воротами крепости или города. Это был муравейник, нагромождение хижин, окруженных стеной. Эту стену, в свою очередь, окружало внешнее укрепление. Отряд прошел первое укрепление. Каменные стены были наклонены назад и имели двадцать футов толщины. Отряд прошел по мосту надо рвом и через вторые ворота вошел в город. Майкал понятия не имел, чего ждать. Он думал, что население начнет проклинать пленников и приветствовать победоносную армию. Но население состояло из бывших кочевников - крестьян, худых и темнокожих людей, которые выглядывали из окон, но держались подальше от солдат. Они никого не приветствовали и не проклинали. Путешествие по узким улицам города прошло без каких бы то ни было происшествий. Вскоре отряд достиг замка в центре города. Строение было куда богаче, чем жалкая (как казалось теперь) крепость принца, которую так быстро захватили люди короля. Майкала протащила на веревке сквозь несколько дверей во двор, вдвое больше размерами, чем двор замка принца. Пленников поместили в строение без окон, расположенное у самой стены. Майкала заперли вместе с остальными. Он задумался, чем для него закончится все это. Он больше был уверен в судьбе остальных, которые были еще молчаливее, чем прежде - если это вообще возможно. Никто не позаботился о том, чтобы накормить их, никто не заговорил с ними, складывалось впечатление, что их вообще не замечают. Они ждали своей участи в темной постройке. Никак нельзя было понять, наступил ли новый день. Наверное, да, потому что пришел отряд солдат, и пленников начали выводить из тюрьмы по одному. Затем их провели в ворота, за которыми находилось что-то вроде небольшой арены. Майкал не знал, какое сейчас время дня. Он знал только, что очень голоден и хочет пить. Еще он волновался, что сейчас будет. Он полагал, что его товарищам это известно. Арена была каменной и круглой. На одном конце располагались навесы и скамейки - вероятно, для местной знати. Почему его привели сюда, вместо того, чтобы отвести к королю? Может быть, здесь будет какое-то развлечение? "Развлечение для холодной принцессы, надо полагать", - подумал Майкал. Аристократы прибывали и усаживались за высокой стеной, которая отделяла их от пленников. Прошло довольно много времени, и наконец появилась королевская семья. Король чем-то напоминал м'Эртцла. Он был темноволосым, невысоким, плотным и производил впечатление человека одновременно веселого и жестокого. Три его дочери тоже были здесь, среди них и та, которую видел Майкал. Одна из них была намного моложе других. У нее были длинные волосы и красивое платье. Однако ее сестра, старшая из трех, сегодня тоже оделась иначе, в соответствии с моментом. На ней была юбка и легкая блузка, не скрывающая фигуры. Третья сестра казалась женской копией своего отца - та же веселая свирепость, которая поразила Майкала в
в начало наверх
короле. Присутствовали и другие женщины. Все они были со своими мужчинами - теми самыми угрюмыми аристократами, которые захватили в плен Майкала. Все собравшиеся ждали. Майкалу было очень интересно, чего они ждут. Особенно от него, Майкала. Из маленькой двери под сектором, где расселась королевская семья, вышел человек, одетый в обычные здесь (жеманные по стандартам Майкала) разноцветные одежды, которые носила знать. В руке у него был меч. - Поскольку вам было отказано в смерти раньше, - обратился он к пленникам, - мы дадим вам еще одну возможность умереть, как положено мужчинам. Он подошел к тому месту, где стояла небольшая группа пленников. Майкал размышлял, насколько ханжеской была эта речь. Он обратил внимание, что в толпе есть несколько людей такого же типа, как те, что были предсказателями у покойного м'Эртцла. Они выглядели весьма серьезно, как будто наблюдали за ритуалом, тогда как остальные зрители были в более веселом настроении. Церемониймейстер освободил от веревок одного из пленников, раненного в ногу, и дал ему меч. На арену вышел еще один человек. У него тоже был меч. С важным видом он пересек небольшую арену и приблизился к своему предполагаемому противнику. Он без труда разрубил воина-пленника на куски. Толпа смеялась и восторженно вопила. Церемониймейстер повторил процедуру с другим пленником. Появился новый противник из числа воинов короля. Результат был тот же, хотя пленник попытался защищаться. Теперь на арене валялось два мертвых тела. - Это лучше, чем умереть как крестьянин, - пробормотал один из пленников. Майкалу казалось, что смерть - это всегда смерть, независимо от сопутствующих обстоятельств. Церемониймейстер снова выступил вперед. На этот раз он освободил от веревок Майкала. Когда он попытался дать Майкалу меч, тот отказался. У него все еще был иглострел. Оружие ему оставили, поскольку никто не рискнул его забрать. Противником Майкала оказался юноша немногим старше его. Он важничал больше остальных и, прежде чем приблизиться к Майкалу, поклонился принцессе с холодным взглядом. Затем он заметил, что у Майкала нет меча. Он крикнул церемониймейстеру: - Что я, по-вашему, должен делать? Убить человека, который не защищается? Церемониймейстер подошел к Майкалу и настоял, чтобы тот взял меч. Толпа больше не смеялась и не вопила. Некоторые из зрителей знали, что этот поединок будет иметь не столь однозначный результат, как два предыдущих. Зрители шептались друг с другом, передавая эти сведения. Майкал решил, что он покажет им зрелище, ради которого они пришли. У него практически не было представления, как держать меч, который вдобавок, как он заметил, был не слишком острым. Но, опустив на лицо капюшон, он мог не бояться противника, как бы искусен тот ни был. Противник ждал его на противоположном конце арены, гордо поглядывая по сторонам. Возможно, он удивился, услышав шепот среди зрителей. Майкал сделал уступку его гордости и подошел к нему сам. Принцесса с холодным взглядом смотрела, не отрывая взгляда. Майкалу стало интересно, почему она хочет, чтобы юноша умер. Противник нанес Майкалу удар. Майкал отпрянул. Следующий удар он встретил своим тупым мечом. Затем Майкал нанес удар противнику. Тот проскользнул под мечом и ударил бы Майкала в живот, но скафандр неожиданно остановил меч. Противник Майкала был поражен. Майкал получил превосходство и ударил противника по руке. Тупое лезвие даже не порезало одежду. Значит, шансов победить с этим мечом не было. Майкал отбросил оружие прочь и встал напротив юноши, ожидая. Тот попытался проткнуть Майкалу горло. Меч отскочил от защитного поля, и противник Майкала чуть не упал. Майкал вынул иглострел и прицелился в юношу. Тот взглянул вверх и увидел оружие. - Колдовство! - вскричал он. Майкал выстрелил, и тот скорчился, упал на колени, а затем растянулся лицом вниз. Меч оказался под ним. Большинство зрителей к этому времени уже не удивились тому, что произошло. Церемониймейстер понятия не имел, что ему делать дальше. Все молчали, никто не издал ни звука. Король встал и сделал Майкалу знак подойти. Майкал подошел к королю. Свирепо-веселая личность некоторое время смотрела на него, не зная, что сказать. Затем он нашел соответствующие слова. - Ты свободен от состязания. Можешь покинуть арену. Но ты должен оставаться в замке, пока я за тобой не пришлю. - Очень хорошо. - Это было колдовство? - спросил король. - Нет, не колдовство. Никто не поверит мне, подумал Майкал, учитывая состояние здешней так называемой цивилизации. - Пусть он идет свободно! - крикнул король церемониймейстеру. Тот подбежал к Майкалу и вывел его с арены. Майкал направился обратно во двор замка - ждать, пока его не позовут. Он несколько дней почти не ел и не спал. Ему очень хотелось, чтобы нашлась мягкая кровать, на которую он бы свалился. Но он несколько часов просидел на камне во дворе в ожидании своей участи. Несколько раз он проваливался в полудрему. Наконец в полдень из внешнего двора появился церемониймейстер. Он обнаружил Майкала дремлющим на камне. - Юноша! - Да, да. Я полагаю, вы пришли за мной. - Идемте. Майкал последовал за этим человеком через лабиринт комнат, залов и дверей в помещение с аркадами вдоль стен по обе стороны, с обычными грубыми гобеленами на стенах. У противоположной стены стоял стол, за которым сидел король, три его дочери и несколько аристократов. Они, очевидно, только что закончили трапезу. Все догрызали кости, лежащие на деревянных тарелках. Некоторые мужчины набивали что-то в трубки, чтобы закурить. Вид обглоданных костей не сделал Майкала менее голодным, а только усилил его аппетит. - У тебя есть приспособление для убийства, которого я никогда до сих пор не видел, - сказал король, перегнувшись через стол и уставившись на Майкала. - Я могу показать вам, как делать другие устройства, способные убивать. Это мое ремесло. - Ты работал на принца. - Принц мертв. Я работаю на любого, кто мне платит. - Похоже, ты не очень-то помог принцу, - заметил король. - Я не могу делать эти устройства собственноручно, а на их изготовление требуется время. - Что ты хочешь взамен? - Я должен получить машину, в которой прибыл. Вы обнаружите ее рядом с укреплением, принадлежащим покойному лорду м'Эртцлу. - Это все, что ты просишь? Достаточно высокая цена. Для этого потребуется много людей и много времени. А в пути могут встретиться кочевники. - Если вы согласитесь на мои условия, я обещаю вам оружие, которое навсегда обезопасит вас от угрозы кочевников, - сказал Майкал. - Это не угроза, а всего лишь неудобство, - сказал король. Снова эта самонадеянность, подумал Майкал, и снова ему считают нужным сообщить, что кочевники не представляют собой опасности. Интересно, почему так? Возможно, для поддержания духа. - Я еще попрошу наполнить мою машину листьями, которые вы курите в своих трубках, если они хороши. Если нет, я приму медь или серебро. - Трава и металлы имеют большую ценность. Я должен обдумать твое предложение. - Будьте добры обеспечить мне пищу и помещение, пока будете решать, - сказал Майкал. - Ах да, разумеется. Король сделал знак человеку, который привел Майкала сюда. Тот, похоже, выполнял роль камер-пажа. Пока они обсуждали, какую комнату предоставить Майкалу, тот воспользовался возможностью рассмотреть трех принцесс на достаточно близком расстоянии. Старшая казалась изящным мечом по сравнению со своим отцом. Майкала продолжало интересовать, что двигало ею, когда она послала на смерть юношу, его противника на арене. Вторая сестра была женской карикатурой на своего отца - его черты, его мрачный вид, но без мужественности, которая почти искупала это все в короле. Третья же отличалась от своих сестер - она была такая же изящная, как старшая, но лишенная ее холодности. Камер-паж провел Майкала по коридорам через множество комнат и дверей в его комнату и запер его там. По крайней мере, здесь была кровать. Он решил лечь спать. 10 Кто-то стучал в дверь. Майкал еще толком не проснулся, но удивился, кто в таком месте настолько уважает его уединение, что дал себе труд постучать в дверь. Он встряхнулся, попытался проснуться и понял, что окончательно проснуться не в состоянии. Однако он крикнул, чтобы стучавший вошел. Дверь немного приоткрылась - ровно настолько, чтобы впустить девушку. Майкал узнал в ней младшую из принцесс - длинноволосое существо, неудачу короля в превращении дочерей в сыновей. - Ты - тот человек, который вчера вечером говорил с моим отцом? - спросила она. - Да. Что тебе нужно? - Я хочу только поговорить с тобой. Ты колдун? Она казалась наполовину заинтересованной им, наполовину испуганной. Майкал спросил сам себя, кто мог послать ее. Он решил, что на этот вопрос нет ответа, и ему ничего не остается делать, кроме как вступить в игру и посмотреть, что из этого выйдет. - Нет, я не колдун. - Конечно, если бы ты был колдуном, то никому бы об этом не сказал, - произнесла она. - Да, может быть. Тогда зачем ты меня спрашиваешь? Она некоторое время помолчала, а потом, похоже, вообще забыла, о чем спрашивала. Майкал по своему небольшому опыту общения с девушками заметил, что они часто так себя ведут. - Пойдем со мной, я хочу, чтобы ты кое с кем встретился. - С твоим отцом? - спросил Майкал. - О нет, не с ним. - Твой отец об этом знает? - Нет, он бы не одобрил. - Тогда я останусь здесь. - Я хочу отвести тебя к знатоку религии, - сказала она таким тоном, будто это имело для него особенное значение. - Ну и что? - Прошу тебя, пойдем. Это очень важно. Майкал не хотел идти, учитывая, что король бы этого не одобрил, но он решил, что пойдет - возможно, руководствуясь интуицией, которой он никогда прежде не доверял. Люди часто делают глупости. Ему стало интересно, узнает ли он от знатока религии что-то об этой планете. Или о двух расах, расе господ и расе слуг, которые так явственно друг от друга отличались. Что-то его беспокоило во всем этом, и он хотел бы разобраться, что именно. Снова блуждание по лабиринту. - Почему необходимо строить эти замки такими запутанными? - заметил он девушке, которая вела его через зал. Она не поняла его вопрос. Она никогда не жила в другом месте. Они вышли во двор, и принцесса приказала слуге привести им верховых животных. - Мы направляемся в очень священное место, - сказала она. - Что это за место? Она посмотрела на него так, словно ее обескуражили его слова. Майкал задумался, какую роль ему придется сейчас разыграть: "юный бог", "колдун" или, быть может, "пророк". Они выбрались по узким запутанным улицам из города, выехали за
в начало наверх
городскую стену и еще немного проехали. За городом находились только фермы, и большая часть земель была в настоящий момент не распахана и не использовалась под пастбище. Через некоторое время они добрались до низкого холма, на котором был построен купол. Пластиковый купол! Майкал попытался представить, откуда здесь мог взяться пластиковый купол? Он узнал его. Это была часть системы жизнеобеспечения, датированная периодом до Большого Конца. Это было типичное устройство для теллурийской колонии, временное убежище для людей, которые прибыли на поверхность гостеприимной планеты. Это убежище давало им время узнать, есть ли какая-нибудь опасность, с которой они могут столкнутся, и которую могли вычислить по показаниям приборов. Но как купол-убежище оказался здесь? Их ожидал человек в одежде, напоминающей одежду солдат. Но он не был солдатом, хотя бы потому, что был для этого слишком стар. - Это тот юноша, Майкал, - сказала ему девушка. Майкалу она сказала: - Это надсмотрщик Корл. Он изучает древние книги. Когда мы войдем в купол, не говори ни с кем. Только смотри и слушай. Поговорим позже. Они прошли через шлюз. Майкал увидел то, что, согласно имеющимся у него знаниям, и должен был увидеть в таком месте. Внутри купола было несколько давно не работающих машин и устройства системы жизнеобеспечения. И там был корабль, вокруг которого купол был построен. Не маленькая сфера, как космическая лодка Майкала, а корабль, способный нести двадцать человек, оборудование и еду, которые им понадобятся на незнакомой планете. Корабль был кубической формы. Он стоял на трех толстых опорах, выходящих из его днища. В днище также находились три антенны, в отличие от лодки Майкала, которая вся была покрыта десятками антенн. Но его космическая лодка была построена по военной модели более позднего периода. Поверхность корабля состояла из такого же холодного керамического материала мертвенно-серого цвета. В люке корабля сидел и что-то бормотал человек в развевающихся красных одеждах. Майкал предположил, что это жрец солнца. Корл направился к нему. - О отец, молю тебя, можем ли мы на минуту тебя побеспокоить? Старик заворчал и поднял глаза, чтобы увидеть, кто его тревожит. - Ах, ах, в чем дело? Ах, надсмотрщик Корл. Входи, сын мой. Входи внутрь. - Не беспокойтесь. Я пришел показать чудесный дом наших предков этому чужаку, - Корл указал на Майкала. - Да, совершенно правильно. Можешь продолжать, надсмотрщик. Они прошли мимо старика. Корабль выглядел так, как и ожидал Майкал. Он все это уже видел раньше на картинках. Там был центр для электронных устройств и питающие их батареи. Остальная часть куба была разделена на несколько помещений. В двух из них располагались сиденья, в каждом - два уровня по пять сидений. Еще два были пусты. Из них давно вынесли все, что могли. Кроме этого, в одном из помещений находились еще два сидения на одном уровне - места для управления. Над ними поднимались поднятые вверх визоры, перед ними располагались устаревшие приборы ручного управления. Между сиденьями находился визор. Но, на случай если он не сработает, рядом лежала книга Космического Поиска, 324-е издание. Майкал пользовался всего лишь 326-м изданием. - Старик нас не услышит, - сказал Корл. - Что значит "надсмотрщик"? - спросил Майкал. - Я присматриваю за серфами. Это не лучшая работа, но ее должен кто-то выполнять. - Он скромный человек, но мудрый, - сказала девушка. Майкал решил, что она - ученица Корла. Есть ли у него другие? - Ты не с Гэфта. Я не знаю, откуда ты прибыл, но ты прибыл в устройстве, очень похожем на это, если мне рассказали правду. - Ну и что? - Мы не знаем ничего, кроме того, что написано в книгах, которые не может прочитать никто из ныне живущих. Горстка наших людей осознала и сберегла некоторые истинные факты. - Какие же? Корл начал свою басню. - Существует много звезд, а вокруг них много планет, и Гэфт - только одна из них. Существует много рас, и все родственны, и мы - только одна из них. Когда-то, когда люди были мудрее, убийств не было. Были машины, которые собирали людей вместе. Люди читали великие книги и были свободны. Возможно, вне Гэфта еще есть люди, которые так и живут. - Надсмотрщик значительно посмотрел на Майкала. - Возможно, ты - один из этих людей. - А какое место во всем этом занимают серфы? - спросил Майкал. - Они серфы. Они были здесь до нашего прибытия, и они останутся до тех пор, пока мы не объединимся и не перебьем их. - Весьма гуманная доктрина, - заметил Майкал, сознавая двойную иронию. - Именно так, - ответил надсмотрщик, который никакой иронии не почувствовал. - Что вам нужно от меня? - спросил Майкал. - Я объясню тебе нашу проблему. Прости, что я так увлекся. - Надсмотрщик производил впечатление увлекающегося человека. - Ортодоксальная доктрина утверждает, что мы прибыли с солнца и из-за наших слабостей обречены жить без знания этих святых устройств и святых книг, которые ты здесь видишь. Когда мы все осознаем нашу ответственность, станем сильными и поверим в истинную доктрину, придет пророк и научит нас тому, что мы утратили. Это все ерунда. Ты это наверняка понимаешь. Я не верю в святого пророка, я только могу связать воедино оборванные нити, воспользоваться древними книгами и попытаться воссоздать истину. Синтетическая истина, подумал Майкал. Надсмотрщик продолжал свою речь. - Мы - жалкие остатки тех, кто по какому-то недосмотру затерялся. Очевидно, что мы принадлежим к расе, которая должна владеть вселенной. Ты же - представитель цивилизации, которая нас потеряла. Может быть, тебя послали разыскать нас, а, может, ты оказался здесь случайно. Но ты можешь помочь нам. Если ты объяснишь нам устройство машин, мы сможем убежать отсюда и, возможно, вернемся на нашу родину. - Предположим, что ты прав, - сказал Майкал. - Но твой народ живет здесь тысячи лет. Вы даже не говорите на нашем языке. Ваша культура на тысячи лет отстала от нашей. Даже если я покажу вам, как управлять этими машинами, у вас будет мало шансов добраться хоть куда-нибудь. - Ты хочешь сказать, что они сломаны? - Не думаю. Машины, созданные до Конца, обычно были построены так же хорошо, как и те, что делались после. Они никогда не изнашивались окончательно. - Но вы не понимаете, что вас ждет. Вы можете направить корабль в центр солнца. Я бы сам не решился никуда лететь на этой штуке, потому что меня не учили управлять кораблем вручную. - Значит, ты признаешь, что прибыл извне, - утвердительно сказал надсмотрщик. - Я этого не говорил. Думайте, что хотите. Но даже если вы сможете куда-нибудь отправиться на этом корабле, вы возьмете только двух операторов и еще двадцать человек. - Правильно. Только немногие смогут бежать. Но разве это причина, чтобы оставаться здесь? - Вы не знаете, что снаружи, - наконец сказал Майкал. - Скажи мне, как управлять этим устройством, а решение я приму сам, - настаивал Корл. Майкал сел и стал рассматривать приборы управления. Они были крайне просты: джойстик и дроссель, а также был еще индикатор курса и цифровой ящик для введения координат. Он опустил перед собой визор. Устройство не включалось автоматически, как в его лодке, и он поискал кнопку запуска. Она находилась позади визора. По крайней мере, Майкал предположил, что это и есть она. Он показал ее надсмотрщику. - Я не стану включать. Я не знаю, что случится, если я нажму на эту кнопку. Нет смысла объяснять вам, как это все работает. Начнем с того, что я сам этого толком не знаю. Чтобы научиться управлять одной из этих машин, нужны годы. - Я узнал все, что хотел. Ты поступишь разумно, если не будешь упоминать о нашей беседе. Нас бы сочли еретиками, если бы жрецам стали известны наши взгляды. С нами бы поступили жестоко. Даже принцесса не избежала бы этой участи. Жрецы имеют некоторую власть, потому что утверждают, что у них есть ключи к знанию, которое содержат древние книги. Но они лгут. Они все покинули корабль и прошли мимо сонного жреца на пороге люка. Он даже не проснулся, чтобы попрощаться. 11 Майкал терпеливо ждал в отведенной ему комнате еще несколько часов. Он раздумывал над тем, что увидел, и пытался угадать, что получится, если надсмотрщик попытается включить машину. В лучшем случае, избранные узнают истину: нет никакого смысла лететь никуда, кроме их родного мира. А самое бессмысленное - искать древнюю родину. В худшем случае, что-нибудь не сработает, и все они либо умрут, либо затеряются в космосе. Майкал размышлял над странными обычаями здешних людей. Особенно его интересовало, что такое "охота". Хотя это казалось даже слишком очевидным: разновидность варварской игры, которую вполне можно было ожидать встретить среди потомков давно потерявшихся теллурийцев, самой кровожадной расы космоса. Он устал от мыслей и бездействия. Наконец прибыл камер-паж, чтобы отвести его к королю. Он провел Майкала через комнаты и залы в ту же комнату, где он был вчера. Там те же люди снова заканчивали ужин. Майкал ждал, какой трюк его заставят совершить на этот раз, чтобы продемонстрировать свои возможности. - Юноша, - обратился к нему король. - Я тщательно рассмотрел твое предложение. Я не знаю, откуда ты прибыл, но мои советники говорят, что если ты бог, тебе не нужны мои богатства, а если ты дьявол, я не должен тебе ничего давать, иначе я потеряю свою душу. - Ты хочешь сказать, что ничего не станешь покупать у меня? Не страшно. На планете есть другие люди, которые могут оказаться лучшими покупателями. Или он может вообще убраться отсюда. Какая привлекательная мысль! - Я хочу иметь то, что ты предлагал. Я просто не намерен за это платить. Ясно? - Я продаю, а не раздаю подарки. - Я предлагаю тебе только одну вещь в обмен на твою помощь. Я предлагаю тебе жизнь. Для молодого человека жизнь значит многое. - Никто из Ассоциации никогда не давал информацию даром и не будет этого делать. Итак, намерения короля прояснились. - Ты не хочешь сотрудничать с нами? - спросил круглолицый человек. - Нет. Король поднял руку. Внезапно на шее Майкала оказалась веревка. Другая веревка петлей охватила его ноги, и он упал на пол. Вокруг него стояли несколько солдат короля. - Я не буду убивать тебя обычным способом. Это не поможет. Опыт показал, что вокруг тебя или твоей одежды есть что-то, что защищает тебя. Но я могу удерживать тебя так, пока ты не решишь, что лучше - жить, или умереть от голода. - Этого не будет. - Посмотрим. Старшая принцесса поднялась со своего места и подошла к лежащему на полу Майкалу. Солдаты посторонились, пропуская ее, как будто боялись к ней прикоснуться. Она вынула у него из кобуры иглострел. - У нас твое оружие, Майкал Вендал. - Не пытайся использовать его. Девушка вернулась к столу и положила оружие перед отцом. Ее сестра, которая возила Майкала к космическому кораблю, смотрела на все это равнодушно. "Я выполнил ее просьбу, и больше ей не нужен", - подумал Майкал. Он знал, что не может рассчитывать ни на чью помощь. Третья принцесса жадно схватила иглострел. - Тот, кто воспользуется этим оружием, умрет, - пообещал Майкал. - Разве меч разит того, кто его держит в руке? - спросила принцесса с холодным взглядом. - Это не меч. Этим оружием могу воспользоваться только я или мой
в начало наверх
отец. Девушка направила иглострел на Майкала, словно решала, как заставить оружие действовать. - Может быть, это оружие доберется до твоей кожи, - сказал король. - Исключено. Девушка нашла, наконец, мишень и выглядела довольной. Она прицелилась в солдат. Они бросились врассыпную, но совершенно напрасно. Принцесса нажала на курок, и ее волосы засверкали искрами от электричества. Иглострел выпал у нее из руки, она вздохнула и упала на стол. Все повскакивали и собрались вокруг девушки. Ее трясли, расталкивали, окликали, но все бесполезно. Она была мертва. - Моя сестра умерла, - сказала старшая принцесса. Тем не менее, никто не кричал и не плакал. Все взгляды были устремлены на Майкала. - Ты умрешь, - сказала девушка. - Ты должен умереть. Тебе не понравится умирать. - Кровавые теллурийцы, - сказал Майкал. Никто не понял его намека. - Снимите с него эту дьявольскую одежду, - велела девушка солдатам. Они сгрудились вокруг него и стали неуклюже шарить по его скафандру. Майкал знал, что если его разденут, ему недолго останется жить. Они обшарили его с головы до ног, и он уже решил, что ни у кого не хватит воображения найти застежки. - Это его настоящая кожа, - сказал один из солдат. Поле скафандра смягчало силу ударов, но не могло оттолкнуть руки. Оно было специально разработано, чтобы отталкивать только оружие. - Это не его кожа. Смотрите, к ней прикреплен капюшон. Значит, это не кожа. - Он дьявол. Один из солдат наконец нашел застежку, затем они легко обнаружили вторую. Некоторое время они обсуждали, для чего служат эти штуки, но наконец решили: это то, что им нужно. Скафандр был снят. Теперь его ничего не могло спасти. Солдаты вынесли его из комнаты во двор, чтобы оставить там на ночь. Майкал раздумывал, каким будет утро. Он пытался заснуть, но без скафандра ему было слишком холодно. Кроме того, он очень волновался. Его оставили в клетке из толстых деревянных прутьев. Никто его не стерег, но он очень быстро убедился, что отсюда не выбраться. Снова ему оставалось только ждать. 12 Утро наступило достаточно быстро. Слишком быстро, как показалось Майкалу. Он не знал в точности, что задумали его хозяева, но был уверен, что ничего хорошего его не ждет. Приготовления, которые, как он ожидал, будут происходить во дворе с утра, начались с восходом солнца. Слуги вывели ящеров, чистили их щетками и мыли. Солдаты деловито наводили блеск на свое грубое оружие. Младшая дочь короля прогуливалась по двору, но вдруг резко свернула к клетке, где сидел Майкал. - Доброе утро, прекрасная принцесса, - сказал он. - Ты, должно быть, сошел с ума, - ответила она. - Волноваться нет смысла. - Ты знаешь, что с тобой будет? - Нет. Почему бы тебе не сказать мне? Он надеялся, что она расскажет, какая участь его ждет, и в благодарность за услугу подскажет, как этой участи избежать. Однако что-то в ее поведении говорило, что она пришла не затем, чтобы помочь. Быть может, у нее была какая-то другая цель. - На тебя будут охотиться. Это прекрасный спорт. - Помоги мне. - О нет, только не я. Моя сестра тебе поможет. Она, наверное, будет тем охотником, который схватит тебя и наденет на пику. Она очень хорошо умеет это делать. - Ты не сожалеешь о том, что она сделает со мной? - спросил Майкал резко. - Нет, - ответила девушка. - Как говорит древняя поговорка, - мрачно произнес он, - такова жизнь. - Прощай, - сказала принцесса и ушла. Он подождал еще немного. Во дворе уже стояли люди короля. Затем появились король со старшей дочерью. Они даже не взглянули в сторону пленника. Через время, когда весь отряд собрался и занял места на ящерах, открыли дверь клетки Майкала. Камер-паж, который также служил церемониймейстером на арене, вежливо попросил его выйти. К его шее привязали веревку. Камер-паж взобрался на ящера и взял другой конец веревки. Отряд покинул двор. Майкала они практически волочили за собой. Они проехали через весь город. Как обычно, на улицах было немного людей - в основном, крестьяне, которые, как полагал Майкал, боялись попадаться под руку лордам и леди из замка, имевшим привычку ездить по улицам собственного города с пиками и мечами, и способным при желании затравить полквартала. Отряд выехал за внешнюю стену, как только были соблюдены формальности между капитаном стражи и монархом. Затем они отъехали от крепости по меньшей мере на две мили. Майкал задумался, неужели изоляция делает людей настолько склонными к садизму, или изоляция только проявляет их природные склонности. Он задумался также о человеческой доброте. Затем он понял, что у него осталось мало времени на размышления. Он еще успеет подумать, если останется в живых. Они остановились. Камер-паж спешился и снял веревку с шеи Майкала. Тот не бросился бежать. Дыхание ящеров все еще делало его холодную кожу влажной. - Правила очень просты, - сказал камер-паж. - Ты убегаешь. Мы догоняем. Мы хватаем тебя. Мы тебя убиваем. - Вы что, пьесу ставите? - спросил Майкал, но никто не понял, что он сказал. - Беги. У тебя есть несколько минут, прежде чем мы пустимся в погоню. Майкал бросил последний взгляд на ледяную принцессу, на счастливое выражение ее лица, и побежал без оглядки. Но в густом кустарнике бежать было особенно некуда. Он побежал вверх по склону невысокого холма и перевалил через его вершину, чтобы скрыться с глаз охотничьего отряда. Кусты цеплялись и царапали его кожу, каменистая почва ранила босые ноги, но он продолжал бежать. Если бы он знал, в каком направлении находится древний космический корабль, он побежал бы туда. Этот религиозный реликт выглядел так, будто его все-таки можно было поднять в воздух. Лучше было бы рискнуть сделать это, чем оставаться там, где его схватит и прикончит охотничий отряд, как это без особенных церемоний изложил ему церемониймейстер. Майкалу показалось, что кто-то наблюдает за ним. Он осмотрелся вокруг и ничего не увидел. Но он слышал, как сотрясают землю ящеры охотников, чудовищным галопом устремившиеся к подножию холма, на котором он находился. Майкал продолжал бежать, продираясь сквозь кусты. Он взбежал на следующий холм. Но охотничий отряд быстро настигал его. Чем быстрее Майкал бежал, тем больше его царапал кустарник. Кровь текла из царапин, ноги его ужасно болели. Он старался не думать об этом. Но когда он взбирался на очередной холм, охотничий отряд уже приближался со всей доступной ящерам быстротой. Майкал добежал до вершины холма и ринулся вниз. В этот момент в него бросили копье, но промахнулись. Он оказался в овраге, по которому протекал ручей. Кусты здесь были еще гуще. Он нырнул в кусты и застрял. Охотники были слишком близко. Всего в нескольких метрах позади. Они увидели густой кустарник и бросились за жертвой. Майкал увидел, что охотники внезапно остановились. Ящеры не могли двигаться в густом кустарнике и некоторые охотники спешились. Затем он услышал голос старшей принцессы. - Он мой, - сказала она кому-то. После этого Майкал не услышал ничего, кроме собственного крика от пронзившей его боли. Он не остановился посмотреть, но чувствовал пику в своей ноге. Он пробрался сквозь кустарник и попал в ручей. Он больше не мог бежать. Майкал оглянулся. Несколько человек выбирались из кустарника, в том числе и ранившая его принцесса. Она вынимала из-за пояса нож. Майкал уже почти выбрался на противоположный берег и упал на мокрые камни. Он снова закричал. Охотники смыкались вокруг него. Спасения не было. Они смотрели на него довольно равнодушно. Двое из них были заняты каким-то совершенно посторонним разговором. Камер-паж протолкался к Майкалу и поглядел на него. - Он еще жив, - пожаловался камер-паж. - Терпение, - ответила девушка, придвигаясь ближе. - Вы звери! - крикнул им Майкал. - Когда мой отец узнает, он вам всем покажет! - Пустые слова, - сказал один из охотников. Принцесса замахнулась ножом. В тот же миг что-то упало сверху на Майкала. Он увидел мертвое тело со стрелой в спине. Принцесса отпрянула. Сквозь полуприкрытые веки Майкал видел, как падают остальные. Оставшиеся в живых сели на ящеров и ускакали. Храбрые охотники не желали превращаться в дичь. Это было последнее, что помнил Майкал. Да еще кустарник, на который он смотрел, когда потерял сознание. 13 Время от времени Майкал приходил в себя. Он был переброшен через спину ящера, который быстро двигался по вересковой пустоши. Эту местность он видел на пути к крепости ныне покойного принца. Но Майкал не мог пошевелить головой, чтобы увидеть, кто его везет. Позднее Майкал проснулся. Он уже не покачивался на спине ящера. Он лежал на грязном полу хижины, большая часть которой находилась под землей. Стены были грубо сделаны из камня, крыша - из шкуры ящера. Майкал был в хижине не один. У очага готовила еду молодая девушка. Очаг располагался рядом с дверью, где дым хоть отчасти уносило наружу. Оттуда доносились голоса мужчин, разговаривающих на певучем языке. Хоть Майкал и не знал, о чем они говорят, он уловил, что между ними идет спор. Он прислушался и разобрал, что разговаривают пятеро. Он потерял анализатор вместе со скафандром, и у него не было возможности даже начать изучение этого языка. Девушка заметила, что он проснулся. Она подошла и положила руку ему на лоб. Затем она позвала других. Разговор снаружи хижины прекратился, и в хижину вошли двое мужчин. Оба были кочевниками, ростом не более полутора метров, хрупкого телосложения и темнокожие. Майкал еще никогда не был на таком близком расстоянии от людей этой расы. Они явно были гуманоидами, но столь же очевидно не были людьми. Уши у них были маленькие, остроконечные и располагались высоко на голове, глаза - большие, красновато-фиолетовые, кожа казалась как будто пыльной. Он предположил, что у них с людьми расы короля не может быть детей. Один из мужчин, молодой, такого же хрупкого вида, как и остальные, приблизился к Майкалу, уставился ему в глаза и попытался заговорить с ним. Разумеется, Майкал ничего не понял. Мужчина отвернулся к остальным и что-то сказал им, затем снова повернулся к Майкалу. - Ты говоришь на языке гэфтов? - спросил он. - Да. - Кто ты такой? Ты не похож на остальных. - Я - Майкал Вендал с Лхонца-4, - ответил Майкал. - Я не знаю такого места. Похоже, ты не очень-то понравился гэфтам. Они редко охотятся на кого-то, кроме людей нашей расы, которых они называют серфами. - Вам известно, что такое планета? - спросил Майкал. - Наши философы говорили, что существует много миров и много солнц. - Я прибыл с другой планеты. - Но ты больше похож на гэфтов, чем на нас, Майкал Вендал. - Я полагаю, что у меня с ними были общие предки на нашей родной планете, которую мы покинули тысячи лет назад. - Чувствуешь ли ты, что связан с ними родственными узами?
в начало наверх
- Нет. Мужчина вернулся к остальным и заговорил с ними на их певучем языке. Второй мужчина, который заходил вместе с ним в хижину, похоже, сомневался насчет чувств, которые Майкал питает к гэфтам, как люди этой расы называли человеческое население планеты. - Он тебе не верит, - сказал Майкалу первый мужчина. - Он говорит, что ты принадлежишь к ним и будешь против нас. Можешь ли ты чем-нибудь нам помочь, Майкал Вендал? - Гэфты забрали мое оружие и одежду. У меня ничего не осталось, кроме моих знаний, а я не думаю, что вы сможете их использовать. - Майкал вспомнил про космическую лодку. - Впрочем, у меня осталась еще одна вещь, если я смогу до не добраться. Вы слышали о лорде м'Эртцле? - Нет. Среди гэфтов много лордов. Не меньше сотни. - Этот лорд был вассалом принца Покошла. - Принц мне известен. Наши люди говорят, что принц мертв, все его люди мертвы, а король Цлшл захватил все его земли. - Если я доберусь до своей машины, я смогу вам помочь. - Я почему-то верю тебе, Майкал Вендал. Может быть потому, что у нас нет выбора. Меня зовут Ди-Лак. Мужчина протянул вперед обе руки ладонями кверху. Майкал предположил, что от него ожидают того же, и тоже так поступил. - Я объясню тебе кое-что, потому что ты прибыл из другого мира. Тебе известно, что идет война между нами и твоими дальними родственниками, которые сделались нашими правителями. Эта война началась, когда гэфты только появились здесь. Мы не знаем, откуда они пришли. Это все легенды, и никто в наши дни не знает правды. Легенды гласят, что гэфтов было очень немного, даже меньше целого племени. Женщин у них тоже было немного. Они долгое время жили на нескольких холмах и не просили у нас ни помощи, ни земли. Но однажды, спустя много лет, они напали на группу наших людей. У них было удивительное оружие, которое стреляло огнем. Они увели с собой женщин. Но женщины не рожали от них детей. Когда они в этом убедились, они вышвырнули женщин из своего лагеря. Мы все еще не нападали на них. Время шло, и их становилось больше. Но их было слишком мало в самом начале. Затем один из них привел на свою ферму нескольких наших, чтобы они ему помогали. Именно тогда некоторые наши соплеменники стали серфами. Мы долгое время боялись странного оружия гэфтов. Но они, похоже, утратили умение им пользоваться. Сейчас об этом оружии известно только то, что говорят легенды. Численность гэфтов медленно росла, и они забирали к себе все больше наших. Они были сильнее нас. Они умели делать обыкновенное оружие, которого мы тогда делать не умели. Они первыми приручили животных, чтобы ездить верхом. Мы всегда были мирными людьми. С первых дней существования нашей расы мы были охотниками и пастухами. Мы никогда не были фермерами. У нас были мыслители, но никогда не было техники для производства оружия и инструментов, как у гэфтов. Мы никогда не хотели войны и не умели воевать. Они заставили нас воевать. Каждый день они отбирали у нас еще один участок земли. Они отрезали нас от источников, где мы всегда поили скот, и не давали нам прохода по нашим обычным тропам с равнин в горы. Они охотились на нас и убивали всякий раз, когда не могли сделать серфами. У нас больше не стало мыслителей, потому что мы не имели времени на размышления. Духи солнца и земли оскорблены нашим невниманием. Наш скот не получает должного ухода. Хотя нас гораздо больше, чем их, гэфты постоянно убивают нас. Они убивают нас и делают рабами на своих плантациях, а мы не в силах остановить их, хотя мы многому научились от них и теперь воюем с ними, как только можем. Их тысячи, и они сильны. Нас тысячи тысяч, и мы слабы. Кое-кто из наших говорит, что мы должны стать сильными, заставив воинов сражаться, как это делают гэфты - командовать ими, как серфами. Но если мы окончательно уничтожим наши старые традиции, духи больше никогда не станут помогать нам. Уже сейчас болезнь гэфтов напала на нас, и духи не помогают. Если мы изменим старый образ жизни, это будет хуже, чем все, что могли бы сделать с нами гэфты. Я думаю так. Ситуация была классической, точно как в учебнике. Местное население, неразрывно входящее в экологическую структуру, было стабильно и имело свободную организацию. Никакого перенаселения, никакой технологии, стабильность. Затем появились гэфты, люди. У них была организация и стремление ее использовать. Они медленно расширяли сферу влияния, а местное население не могло им противостоять, потому что местные не могли разобрать и проанализировать, что происходит на основе своего прошлого опыта - быть может, такого же продолжительного, как опыт человеческой расы, но совершенно мирного, а не проведенного в постоянной экспансии и конфликтах на тысяче планет. Среди кочевников, очевидно, развились разные течения. Другими словами, та же самая ситуация возникла после долгого периода теллурийской оккупации, где местному населению позволили жить, как оно жило до сих пор, в течение любого времени. Гэфты в миниатюре повторили ситуацию с теллурийской расой в целом перед Концом. Быть может, они даже не были настоящими колонистами, а бежали от Конца. Большинство оставшихся колоний сократились до гетто, как на планете Майкала, когда социальная динамика Конца стала очевидной. Никому не хотелось повторять вновь то, что случилось прежде. Гэфты, однако, прибыли сюда в малом количестве, с немногим оборудованием и еще меньшими знаниями. Они были полной противоположностью тому, какой должна быть группа колонизаторов. И они постепенно захватили власть над планетой - ради практических целей - хотя и утратили все, что знали их предки. У них были только организованность и агрессивность. Снова шла речь о болезни - возможно, той самой, о которой Майкал уже слышал от лорда м'Эртцла. Среди кочевников явно свирепствовала эпидемия. Либо на них напала новая разновидность болезни, либо болезнь была циклической, и кочевники просто забыли, когда она была в последний раз. А, скорее всего, и то, и другое одновременно. - Ты думаешь, Майкал Вендал? - Я думаю. Я могу вам помочь, но я должен вернуть машину, которую оставил в крепости лорда м'Эртцла. Я могу помочь вам атаковать гэфтов, хотя тем самым нарушу правила моего народа. Но у меня есть личные причины желать, чтобы с ними было покончено. Геноцид, подумал Майкал. Но так или иначе это будет геноцид. Если уничтожить военную власть гэфтов, они смогут жить тысячи лет, не превращаясь снова в угрозу. - Может быть, мне удастся прекратить болезнь. Я не могу этого обещать, но, возможно, у меня получится. - Ты знаешь какую-нибудь магию? - Помнишь огненное оружие из легенды? - спросил Майкал. - Такие вещи заставляет работать не магия, а знание. Оружие похоже на солнечный свет, который приходит с большого расстояния и обжигает. - Не понимаю. - Мы должны вернуть мою машину, - твердо сказал Майкал. - Я отправлюсь с тобой, и у меня есть верховой ящер для тебя. Может быть, с нами пойдут и другие. Но будут и противники. Они поймут тебя не лучше, чем понимаю я, и у них есть свои решения наших проблем. Я соглашаюсь с тем, что ты предложил, не потому, что поверил тебе, а потому что у нас нет выбора. Я бы попробовал подняться на вершину холма и полететь, если бы знал, что это поможет. Многие просто в отчаянии. Майкал хотел встать и понял, что на нем нет одежды. Он закутался в шкуру. - Будем собираться, - сказал Ди-Лак. Он заговорил с девушкой. Она принесла из угла хижины мешок, сделанный из шкуры, и достала из него толстый плащ, какие носили все кочевники. Она дала плащ Майкалу, но когда он закутался в него, над ним засмеялись и она, и Ди-Лак. Плащ был на десять сантиметров короче, чем надо. - А как быть с обувью? - спросил Ди-Лак. - Нет времени. Я сниму ее с первого гэфта, которого поймаю. Майкал поразился собственной агрессивности. Они вышли из хижины. Солнце садилось, и в центре площадки, окруженной одинаковыми хижинами, разжигали костер. Вокруг костра стояли мужчины, что-то обсуждая. Ди-Лак заговорил с ними. Завязалась оживленная беседа, которая, похоже, принимала неприятный оборот. - Что происходит? - спросил Майкал. - Некоторые из нас тоже умеют говорить на чудовищном языке, чужак, - сказал один из мужчин. - Меня зовут Ра-Сев. Я не верю, что экспедиция, которую ты предлагаешь, чем-то поможет нам. Ты родственник гэфтов, а не наш. Я не верю в существование этой твоей машины. Может быть, ты только хочешь вернуться к своим друзьям за наш счет. Спор стал еще яростнее, страсти накалялись. - Я еду в любом случае, - сказал Ди-Лак. - Какая еще надежда у нас есть? Некоторые как будто соглашались с ним. Когда он встал, они тоже встали. - Мы отправляемся через час. Вас поставят в известность. Мужчина по имени Ра-Сев тоже встал. - Вы оставляете нам мало людей, чтобы защитить стада. Вы можете не вернуться, и ваша глупость будет нам дорого стоить. Этот чужак не должен для нас ничего значить. Мы должны убить его, как убили бы любого гэфта. - Он мой гость. Один из мужчин вынул из складок плаща длинный нож и глянул на Майкала. - Община не может потерять вас всех. Если чужак умрет, у вас не будет повода гоняться за его безумными идеями. Вы не можете сражаться с вашими соплеменниками, защищая его. Друг Ра-Сева, поигрывающий ножом, встал и подошел к Майкалу. - Быстрее, - сказал Ра-Сев. Нападающий взмахнул ножом, но прежде чем он успел его опустить, Майкал схватил его тонкую руку и рванул ее назад. Они оба упали. Нож оказался вне пределов досягаемости. - Ты нарушаешь законы гостеприимства, Ра-Сев, - сказал Ди-Лак. - Не может быть гостеприимства по отношению к врагу. - Я спас этого человека от короля не для того, чтобы отдать тебе. Мы отправляемся в путь немедленно. Ди-Лак и другие отошли от костра вместе с Майкалом. Они вышли за круг хижин. Ди-Лак отдал остальным приказы, и они разошлись. - Ты видишь, что не все разделяют мои взгляды, - сказал Ди-Лак. - Как мы найдем место, где я оставил машину? - спросил Майкал. - Это будет трудно, но возможно. Мы найдем земли принца Покошла - я думаю, что смогу их найти. Там мы узнаем от его бывших серфов, где жил этот твой лорд. Путешествие будет опасным. Мы убили много солдат на дорогах. Мы убьем их еще больше, хотя многие из нас умрут. - Неужели люди твоей расы так легко решаются на самоубийство? - спросил Майкал. - Только те, кто знают, что мы непременно должны истребить гэфтов. Другие нападают на фермы, чтобы забрать животных. Третьи не подходят близко. Они избегают гэфтов и бегут из мест, где обнаруживают этих дьяволов. Они оставляют источники и свои деревни без боя, даже не пытаясь сопротивляться. Есть еще те, которые мечтают о великой армии, сидя вокруг костров, но понятия не имеют, как ее собрать. Они отравляют остальных своими мыслями. Отправленные с поручениями три участника их отряда возвратились с дополнительной одеждой и едой в сумках из кожи ящеров. Они все взобрались на верховых ящеров. У них было с собой оружие - несколько мечей, а в основном луки. Но у Майкала не было ничего. Они двинулись в путь по холмистой равнине. 14 Ехать верхом было так же тяжело, как прежде. Они ехали всю ночь. Майкал даже не видел, куда они едут. Он следовал все время за Ди-Лаком. Когда настало утро, они остановились и несколько часов отдыхали. Всем раздали куски сушеного мяса и трубки с травой, которую здесь курили. Она не была похожа на то растение, которое Майкал знал как табак. Но он счел, что она все равно будет иметь ценность, если он когда-нибудь доставит ее на Лхонц-4. Хотя иногда ему казалось, что он уже никогда не вернется туда. После обеда они снова пустились в путь. Днем они ехали быстрее. Кочевники были великолепными наездниками. Майкал старался изо всех сил. Он с радостью думал, что ему очень долго не придется ездить верхом ни на
в начало наверх
каких животных, если он выберется отсюда. Он не узнавал местность, по которой они ехали. Все равнины казались ему совершенно одинаковыми. Лишенная цвета трава. Холмы. Горы в отдалении. Больше не было практически ничего, что могло бы как-то отличить один участок равнины от другого. Иногда, очень редко, отряд встречал стада рептилий. Обычно кочевники охотились на них, но сейчас у них не было времени останавливаться. Путешествие длилось несколько дней. Наконец отряд выехал к полям, где паслись стада животных под присмотром пастухов. Пастухами были серфы, одетые в тускло-коричневую одежду - штаны, туники и короткие плащи из грубой шерстяной пряжи или выделанных шкур. Серфы не обращали внимания на путников. Они как будто их вообще не замечали. Путники остановились, чтобы задать вопросы пастуху. Ди-Лак сначала попытался заговорить с ним на языке кочевников, но тот отвечал медленно и неуклюже, и Ди-Лак перешел на язык гэфтов. - Да, эта земля принадлежала принцу Покошлу. Он мертв. У нас новый правитель. Мы не знаем, кто теперь наш лорд, - ответствовал пастух. Кочевники были несколько потрясены неспособностью серфа говорить на языке, который должен быть его родным. - Ты знаешь лорда м'Эртцла? - спросил Майкал. - Я слышал это имя. Он тоже мертв. - Где были его земли, когда он был жив? - Вон там, - сказал пастух, показывая пальцем в сторону холмов справа от них. Майкал и кочевники направились туда, куда указал им пастух. Через несколько часов местность показалась Майкалу знакомой. Они проезжали здесь по дороге к замку принца. Теперь Майкал даже мог указывать, куда ехать. Они отдохнули и снова пустились в путь. Когда стемнело, они опять остановились поесть, покурить и немного отдохнуть. Разложили костер. Неожиданно кто-то услышал странный звук и обратился к Ди-Лаку. Тот забросал костер грязью и объяснил Майкалу, что случилось. - Во-Эво слышит приближающуюся повозку. Ты ее слышишь? Все затихли. Майкал внимательно прислушался и краем уха уловил скрип колес. Вскоре появились всадники, по обыкновению безмолвные. Они ехали медленно, а позади них ехала повозка, которую тоже тащили ящеры. На повозке находилась круглая космическая лодка на опорах, привязанная к повозке веревками. Всего в отряде было двенадцать солдат с высоко поднятыми пиками, и офицер. Повозкой управлял серф. Другой серф погонял двух животных. - Это моя машина, - сказал Майкал. - Тише, они могут нас услышать. Майкал шепнул: - Мы должны отбить ее у них, прежде чем она попадет королю. Иначе у нас уже не будет шанса ее заполучить. - Нас только пятеро, а их тринадцать. Ничего не выйдет. - Дай мне твой нож, - сказал Майкал. - Что ты станешь делать? - Если я попаду в машину прежде, чем они смогут меня остановить, мы выиграли. - Мы можем отвлечь их, - сказал Ди-Лак. - Мы разведем другой костер. Затем отправимся к повозке и будем сдерживать солдат, пока ты не проберешься внутрь. Майкал направился к повозке, которая была в пятидесяти метрах. Когда он был на половине дороги, то увидел костер. Он продолжал двигаться вперед. Четверо солдат направились к костру, а повозка остановилась. Майкал зашел сзади и обнаружил, что между ним и повозкой четверо солдат. Он крикнул. Они попытались наброситься на него. Пика едва не задела ногу. Он проскользнул между двумя животными. Солдат выхватил меч и хотел ударить Майкала, но тот увернулся и взобрался на повозку. Его ударили пикой, но промахнулись, и он схватился за нее, пока владелец оружия пытался отпрянуть, Майкал сбросил его с ящера. Один из его противников был сражен стрелой, и остальные стали осматриваться, чтобы понять, откуда она прилетела. Майкал, тем временем, открывал дверь своей машины. Он забрался в космическую лодку. Как и следовало ожидать, там все было в порядке, поскольку никто не мог проникнуть сквозь окружавшее ее поле. Майкал надел шлем управления и запустил машину. Она поднялась на несколько сантиметров над повозкой. Веревки натянулись. Майкал добавил еще мощности, чтобы поднять повозку. Веревки натянулись до предела под весом массивной повозки с тремя колесами, сделанными из стволов деревьев. При помощи визора он видел, как падают люди, но в темноте не мог различить деталей, только контуры. Повозка оборвалась и упала, накрыв нескольких солдат. Майкал не слышал ничего, но почти чувствовал их вопли. Солдаты в ужасе мчались прочь от космической лодки. Майкал не видел кочевников, но направил машину к зажженному костру и посадил ее рядом с ним. Когда он совершил посадку и открыл дверь, его ждали три кочевника. На их лицах был благоговейный страх. - Это в самом деле чудесная машина, Майкал Вендал. Что ты собираешься делать теперь, когда она снова у тебя? - Нам нужно вернуться в лагерь. Трое кочевников согласились с ним. Ди-Лак забрался к Майкалу в лодку, а остальные поехали на ящерах. В машине было место только для двух человек. Ди-Лак посмотрел на визор, библиотеку и шлем управления, и ничего не сказал. - Мы вернемся через несколько минут. Завтра попробуем заняться лечением болезни, - сказал Майкал. 15 На следующее утро Майкала разбудил Ди-Лак. Они вышли к костру, вокруг которого сидело много людей, в том числе Ра-Сев и тот человек, который пытался убить Майкала. - Ты поступил, как обещал, - сказал Ра-Сев. - Теперь проверка. - О чем ты говоришь? - спросил Майкал. - До сих пор мы слышали о страшной болезни от остальных. Теперь она пришла к нам. Мне сказали, что она убивает каждого четвертого и ослабляет остальных. Болезнь пришла от гэфтов. Это еще один способ нас угнетать. Ты говорил, что сможешь вылечить болезнь. - Я не уверен, смогу ли я ее вылечить. - Ты должен попытаться, и мы будем знать, способен ли ты выполнить все остальное, что обещал. Непохоже, что отношение Ра-Сева к Майкалу сильно изменилось. Он требовал доказательств. Майкал отправился к космической лодке, взял небольшую машинку из тайника в панели и вернулся с ней к Ра-Севу. - Отведи меня к больному, Ра-Сев. Я сделаю все, что смогу, но я не могу ничего обещать. Маленькая машинка была всего лишь тестирующим устройством для персональной помощи, а Майкал разбирался в медицине в пределах оказания первой помощи. Машинка была скоростным анализатором. Она не проводила глубокого исследования, для которого нужна была полностью оборудованная лаборатория. Ра-Сев отвел Майкала в хижину. Внутри они обнаружили женщину и мальчика лет двенадцати. Мальчик дрожал, скорчившись под шкурами на полу. Майкал направил устройство на мальчика и принялся не очень умело возиться с машинкой. При помощи устройства с девятью клавишами и визором он записывал результаты - числа, которые для него ничего не значили. Затем он унес машинку обратно на борт лодки. Ра-Сев следовал за ним. - Какая хитрая машина, - сказал Ра-Сев, указывая на космическую лодку. - Как она работает? - Я не знаю в точности, как именно, - сказал Майкал. - По крайней мере, тебе я этого объяснить не смогу. Майкал подсоединил медицинский анализатор к библиотеке и задействовал информаторий. Он нашел необходимые ему ссылки, и понял - насколько он был в состоянии понять, - что из себя представляет эта болезнь, и как ее лечить. - В основе этой болезни - один из вирусов, составляющих то, что древние называли "обычная простуда". - Что ты можешь предпринять? - Предполагается, что эта болезнь не опасна. Возможно, есть какие-то особенности на этой планете или в вашей расе, которые делают ее смертельной. Вы уверены, что это гэфтская болезнь? - Увереннее и быть нельзя, - ответил Ра-Сев. - У меня немного антибиотиков общего назначения, которые можно использовать. Но я не могу воспроизвести их здесь. Это будет противоречить правилам Ассоциации. - Что это за Ассоциация? - оскалился Ра-Сев. - Вы что думаете я единственный представитель своей расы? Нас очень много. Мы занимаемся продажей знания людям вроде гэфтов, получая от них в обмен то, что они могут дать. Для твоего народа я мало что могу сделать. То, что я знаю, для вас бесполезно, потому что у меня нет возможности показать вам, как делать лекарства или оружие. У вас нет средств делать такие вещи. - Если тебе выгодно торговать с гэфтами, почему ты помогаешь нам? - Не знаю. На самом деле у Майкала были некоторые соображения по этому поводу. Но он не собирался объяснять принципы экологизма или расписывать чувства, которые он питает к людям, которые чуть было не убили его, как дикого зверя. Он взял антибиотики из тайника в стене, положил на место медицинское устройство и отдал Ра-Севу две капсулы лекарства. - Я не могу гарантировать, что произойдет. У меня недостаточно данных, чтобы иметь даже малейшую уверенность. Попробуйте это. Мальчик должен проглотить лекарство. Завтра мы будем знать результат. Я ничего не обещаю. - Увидим, - сказал Ра-Сев и ушел. Майкал и Ди-Лак вместе с его сторонниками обсудили, что они смогут сделать. Затем Майкал занялся обычными делами - едой, разговорами, сном, еще разговорами. - Нам нужна всего одна победа, и тогда мы сбросим гэфтов. Но мы никогда еще не выигрывали. У нас нет опыта победы. Майкал об этом думал. - Значит, у вас будет победа, и будет она здесь и сейчас. - У нас не будет такой возможности, если Ра-Сев не утихомирится, - сказал один мужчина. Майкал лег спать. Утро он провел в ожидании. Он решил, что лучше сражаться, чем постоянно ждать. Если он когда-нибудь вернется домой, школьные друзья будут расспрашивать его о приключениях. Хотя он никогда не стремился стать торговцем, он все равно думал, что это интересное занятие. Он никогда не предполагал, что ему в основном придется сидеть и ждать. В хижину, где лежал Майкал, вошел Ра-Сев. Он присел на корточки и несколько минут глядел на Майкала, прежде чем наконец заговорил. - Мальчику лучше. Прошу тебя дать нам остальное лекарство, чтобы защитить нас всех от болезни, когда она снова придет. - Я отдам его тебе, когда доберусь до машины. - Хорошо, - сказал Ра-Сев. Но он не ушел. Он оставался на месте и продолжал пристально смотреть на Майкала. - Чего ты еще хочешь от меня? - спросил Майкал. - Ты говорил, что можешь помочь нам прогнать гэфтов. Что ты предлагаешь? - Собери всех, кого сможешь. Я сломаю стены замка. Я сломаю стены всех крепостей, которые обнаружу. Вы сможете атаковать гэфтов. Прежде чем они успеют отремонтировать стены, они станут вашей добычей. - У тебя нет сочувствия к твоим сородичам? - Не убивайте их всех - только тех, кто окажет сопротивление. Заберите у них оружие, оставьте только то, что необходимо для охоты. Запретите им возвращаться в замки. У тех гэфтов, кто может научить, научитесь работать с металлами. - Что ты хочешь получить за то, что сделаешь это? - спросил Ра-Сев. - Гэфты обещали мне траву для курения. - Это все, что ты хочешь? - Это большая роскошь в моем мире. Там не растет ничего похожего. - Я поддержу тебя, Майкал Вендал, хотя и не уверен, что это самое лучшее. Может быть, Ди-Лак прав. - Собери всех, кого сможешь, и как можно быстрее. Мы нанесем удар
в начало наверх
немедленно. - Хорошо, юноша, - сказал Ра-Сев и вышел. 16 Кочевников было больше тысячи, они ехали преимущественно верхом, вооруженные мечами, луками, а некоторые - захваченными у врага пиками и ятаганами, на которых все еще были цвета разных королей. Майкал ждал три недели. Каждый день был похож на предыдущий. Наконец кочевники собрались и были готовы к нападению на гэфтов. И Майкал пообещал поддержать их оружием, которого никто из гэфтов не видел со времени первой посадки на эту планету, когда они еще были теллурийцами. Вожди говорили со своими людьми. Они собирались на военные советы и выработали план битвы над картой, которую начертили тут же на песке. Воины, тем временем, ждали за пределами лагеря. "Это должно быть сделано быстро, - подумал Майкал, - до того, когда у них кончится еда и они решат разойтись по домам". Они находились не более чем в шести часах езды от замка. Это значило, что нападение будет легким, если только их не опередит король и не пошлет солдат сражаться с кочевниками на открытом месте. Там у неопытных, необученных и не имеющих военных вождей кочевников будет меньше шансов, несмотря на то, что у них некоторый численный перевес. И на открытой местности Майкал мало чем сможет им помочь. Он сомневался, что король станет рисковать своими людьми в открытом бою, когда, с точки зрения короля, ему достаточно всего лишь удерживать крепости против кочевников в течение нескольких дней. Затем кочевники откажутся от осады, как это происходило всегда, насколько знал Майкал. Король не представлял, что на этот раз замок окажется для него не преимуществом, а недостатком - учитывая, какое оружие будет против него применено. Майкал сначала собирался ждать, пока не соберутся все. Но в конце концов решил этого не делать. Он не был уверен в действиях своего нерегулярного войска. Все приготовились. Майкал направился к космической лодке и обнаружил, что его там ждет Ди-Лак. - Хорошая сейчас предстоит драка, - сказал кочевник. - Я направлюсь к замку и подожду вас там, - сказал Майкал. - Или наоборот, подожду здесь. Но я думаю, что мне лучше отправиться первым. Когда ваши люди увидят мою машину, это вселит в них уверенность в нашем успехе. - Да, я думаю, что ты прав. Майкал забрался в космическую лодку и надел шлем. Люк был закрыт. Майкал видел войско кочевников. Когда он поднял лодку в воздух, то заметил нескольких солдат короля на холмах неподалеку. Он надеялся, что сражения на открытом месте не произойдет. Майкал медленно двигался над равниной, отмечая холмы и далекие горы, пока не оказался над обработанной землей. Отсюда ему уже была видна крепость - огромное скопление стен и башен, окружающее город и дворец. Майкал изучал местность, чтобы понять, что он сможет сделать. Однако он не хотел, чтобы космическую лодку увидели люди внизу, поэтому оставался на большой высоте. Даже если шпионы доложат королю, рассудил он, они не доберутся до крепости так быстро, чтобы король успел изменить свои планы и начать атаку на открытом месте. Он ждал, снова ждал, в который раз... Кочевники показались на горизонте. В замке появились некоторые признаки замешательства, Майкала совершенно не возбуждало предстоящее сражение. Он это все уже видел, и не раз. Тучу пыли, поднятую тысячной армией кочевников, должны были уже заметить в замке. Майкал ждал, чтобы что-нибудь произошло. Он опустил лодку ниже, полагая, что если даже его заметят, все равно никто не додумается, что он собрался делать. Кочевникам понадобилось только несколько минут, чтобы добраться до замка. Ворота были закрыты. Майкал видел, как солдаты бегут по узким улицам города, словно насекомые. Он мысленной командой выделил одну из антенн двигателя - кольцо, скрытое в цельной на вид поверхности космической лодки, - из системы, которая поддерживала его в воздухе. Всего было шестьдесят четыре таких маленьких кольца, разбросанных на равных расстояниях по поверхности лодки - достаточно, чтобы мгновенно дать лодке толчок в любом необходимом направлении. Он мысленно определил фазу антенны, а также необходимый баланс, чтобы это действие не нарушило общее равновесие космической лодки. Таким образом антенна начала испускать два цикла волн. Майкал принял нужное положение и мысленно направил волны в прямо противоположных направлениях. Поверхность земли в тех местах, где ее коснулись волны, закачалась. Майкал немного повернул машину, и волны пришли в соприкосновение с внешней стеной крепости. Невидимые силы стали раскачивать камень. Солдаты разбежались в разные стороны от непонятного явления - землетрясения на ограниченной площади примерно в десять квадратных метров. Майкал разрушил стену в пяти местах, затем перевел луч на основные стены вокруг собственно дворца. Камень крошился и осыпался со стен, и сами стены медленно обрушились, когда сила природной гравитации переборола силы лучей машины Майкала. Лучи специально были спроектированы слабее силы гравитации, чтобы достичь именно этой цели. Кочевники устремились в проломы внешней стены. Некоторые солдаты отступали, но другие остались и вели безнадежный бой. Кочевников было впятеро больше, насколько мог видеть Майкал, и сыновья степей были верхом против своих пеших противников. Повинуясь импульсу, Майкал (он заметил, что в последнее время многое делает, повинуясь импульсу) мягко опустил космическую лодку рядом с самым большим проломом в стене гэфтов. Кочевники, которые ждали своей очереди попасть внутрь, посторонились. Майкал выбрался и закрыл люк лодки. Даже лишенный скафандра и иглострела, он хотел принять участие в происходящем. Ему нашли верховое животное и меч - только что добытый гэфтский меч, владелец которого не умел достаточно хорошо использовать свое оружие. Майкал позволил животному самому выбирать дорогу, и хорошо обученная бестия продемонстрировала воинственную натуру, так как направилась прямиком к стене. С Майкалом остался небольшой отряд кочевников. Оказавшись за линией сражения, они въехали в город. В узких щелях между ставнями виднелись лица жителей города. Серфы видели, что происходит. Но они не выбежали на улицы с радостными криками, как надеялся Майкал. Он и еще несколько человек направились к замку. Там они встретили более значительное сопротивление. Солдаты на стенах стреляли из луков. Другие солдаты пытались соорудить баррикады в тех местах, где были проломаны стены. Вокруг Майкала собиралось все больше кочевников. Он подумал о Ди-Лаке и понадеялся, что тот в безопасности. Кочевники устремились на строителей баррикад. Те не оказали значительного сопротивления. Кочевники прорвались за линию лучников, потеряв всего нескольких человек. Они устремились в пролом стены и взобрались на ступени, откуда по ним вели стрельбу. У Майкала была более определенная цель. Добраться до внутреннего двора было довольно просто. Там скопилось множество солдат, которые ждали своей очереди сразиться. Зрелище напоминало то, что Майкал уже однажды видел. Верховые кочевники систематически уничтожали солдат, не встречая особого сопротивления. Когда внутренний двор был почти очищен от врага, Майкал замер в ожидании на пороге дворца. Во двор въезжали все новые кочевники. Он хотел предупредить их, чтобы они отошли назад, опасаясь, что они подвергнутся нападению. Но, судя по всему, никто из людей короля уже не был способен на контратаку. Во дворе показались Ди-Лак и еще несколько человек. Они легко нашли Майкала. - Мы совершили это! - сказал кочевник. Он не ликовал, но был доволен. - Это только начало. Серфы теперь не станут работать на гэфтов. Разнесется весть о том, что свершилось, и серфы станут убегать и присоединяться к нам. Гэфты полностью в нашей власти. - Если вы не намерены перебить гэфтов всех до единого, проявите к ним милосердие. Иначе снова будет война, всегда война, - сказал Майкал. - Где король? - спросил кто-то. - Он, вероятнее всего, внутри замка, - сказал Майкал. - Кажется, я знаю, где его найти. Он посмотрел на свой меч и увидел, что тот покрыт засыхающей кровью. Он не почувствовал дурноты, как раньше. Он убивал без раздумья, чтобы первым попасть в замок. - Кое-кому удалось бежать, - раздался чей-то голос. - Куда? - Они направились к холму со священными предметами. Майкал бросил взгляд на говорившего и понял, что это не кочевник, а серф, но серф вооруженный и верхом. Значит, Ди-Лак был прав. - Что они собрались делать? - спросил кто-то. - Молиться, - ответил Ди-Лак. - Я знаю, что они будут делать, - сказал Майкал. - Я не хочу их останавливать. Зачем спасать их, когда мы перебили всех остальных? - Пойдемте к королю, - твердо сказал Ди-Лак. Майкал, Ди-Лак и еще несколько кочевников спешились и вошли в замок. Никто не оказал им сопротивления. Майкал повел их в направлении большого зала, и вскоре они уже были там. Как и предполагалось, король и несколько его людей ждали их. Вместе с ними ждала принцесса - та самая, которая ранила Майкала пикой в ногу, о чем он сразу вспомнил, так как рана до сих пор болела. - Значит, ты вернулся к нам, - произнесла девушка. Оказавшись побежденной, она стала не такой привлекательной. - Едва ли ты ждала, что я появлюсь, - сказал Майкал. Он и другие приблизились к столу, вокруг которого сидели король и его люди. Мечи их были обнажены. Кочевников было достаточно, чтобы подавить любое сопротивление. Король сделал шаг вперед и сделал выпад в сторону ближайшего кочевника. Он угодил ему в голову, и тот упал. Но кто-то другой вонзил меч в него. Принцесса ждала Майкала. - Теперь я с тобой разделаюсь, Майкал Вендал, - сказала она. Она нанесла Майкалу смертоносный удар, который он отбил неумело, так что долей секунды позже принцесса уже освободила меч и снова ударила. Майкал увернулся и понял, что она равна ему и даже превосходит, если речь идет о бое на мечах. - Нет чудесных машин, чтобы помочь тебе, колдун, - сказала девушка. Ее короткие волосы взлетали и опадали, как волны, когда она наносила удары. Принцесса была в платье - возможно, ее поздно предупредили и она не успела переодеться. Но она двигалась так ловко, словно ей ничего не мешало. Майкал парировал очередной выпад и ударил по рукояти ее меча. Если у него не было умения, то, по крайней мере, было достаточно силы. Затем Майкал нанес еще один удар, снова по рукояти меча, и тот выпал из ее руки. Юноша схватил принцессу и приставил меч к ее горлу. - Ну, убей меня, Майкал Вендал. Я вижу, что ты убил остальных, чтобы добраться до меня. - Оставь ее в живых, - сказал Ди-Лак из-за спины Майкала. Остальные гэфты, как увидел Майкал, оглядев комнату, были мертвы, и некоторые кочевники тоже. - Я бы не оставила тебя в живых, Майкал Вендал. Если бы ты был в моих руках, как я сейчас в твоих, я бы убила тебя. Ты бы пожалел, что родился на свет. - Оставь ее в живых, и из нее получится хорошая жена, когда ты ее укротишь. В твоем возрасте уже пора жениться, - сказал другой кочевник. Девушка действовала так быстро, что никто не успел отреагировать. Она выхватила откуда-то из своего платья маленький кинжал и замахнулась на Майкала. Он ударил ее мечом, и кровь принцессы залила и без того окровавленный меч. - Ну вот, она мертва, - сказал Ди-Лак. Ну и ладно. Девушка лежала на полу. Кинжал все еще был в ее руке, а из раны в горле хлестала кровь. Похоже, она действительно была мертва. Взгляд ее был устремлен на Майкала. Майкал отвернулся. Вбежал человек. Он заговорил с Ди-Лаком на языке кочевников. Ди-Лак повернулся к Майкалу. - Он говорит, что со священного холма поднялась машина, похожая на твою.
в начало наверх
- Я знал это, - сказал Майкал. - Что нам теперь делать? - Не нужно делать ничего. Кое-кто из гэфтов отправился на поиски своих соплеменников. Скорее всего, они никогда их не найдут. Учитывая относительность времени, они, возможно, уже мертвы. Он попытался вспомнить номер на регистрационной коробке старого колонизационного корабля, но не смог. Он никогда не сможет ничего сделать, чтобы помочь им. 17 На улицах гетто дул нормальный холодный ветер. Майкал добрался до здания позади академии и постучал в дверь, зацепившись ногами за порог, чтобы его не сдуло. Ему ответил человек. Герберт Герберт. - Майкал! Входи. Я слышал, что ты сегодня вернулся. - Я навещал отца и мать. Они хотели взглянуть на меня. Я думал, у них уже не будет такой возможности. - Что ты привез? - Половина груза - серебро, а половина - трава, которая сойдет за табак. Я не курильщик, поэтому не знаю, хороша она или нет. Я потерял скафандр и иглострел в путешествии. - Ты выглядишь отлично. - Я не добился большой выгоды, - сказал Майкал. - Нет такой вещи, как выгода. Ты добился всего, и даже больше. Майкал улыбнулся. - Входи и садись, - сказал ученый. Они направились к камину и сели в кресла перед огнем. Герберт Герберт взял трубку. Он задумчиво зажег ее и посмотрел на Майкала. - Что можешь ты сообщить из того, что представляет научный интерес? - Я обнаружил людей, совершенно безумных, но живущих в мире и не голодающих. Я нашел и других, которые мне больше понравились, но над ними господствует колония теллурийцев, утратившая все свои былые знания. Они сражаются при помощи пик и стрел. - Затерянные колонии встречаются очень редко. - Та, про которую я говорю, долго не протянет. Я об этом позаботился. Я, пожалуй, потерял покупателя. Но найдутся другие. - Ты полетишь снова? - Я только начинаю учиться. Я учусь чувствам, которые возникают по поводу фактов. Некоторые чувства не совпадают с фактами. Я хочу знать, будем ли мы когда-нибудь жить в мире. Я хочу знать, не деградируем ли мы и не впадем ли в безумие. - Не каждое общество нам подойдет, - сказал ученый. - Вспомни матриархию Ладза. Экономика, основанная на каннибализме. Там не существует ни мысли, ни любви - ничего, кроме жесткой системы, составленной из угрюмых людей, идущих к вымиранию. Система функционирует прекрасно. Нет ни голода, ни войн, ни старости, ни проблемы перенаселения. Мы сами можем решить, какую систему мы выберем для себя. - Я знаю теперь меньше, чем раньше знал. - Да, я думаю, ты чувствуешь именно это, - сказал Герберт Герберт. - Но я собираюсь отправиться на нашу родную планету. Я хочу увидеть ее своими глазами. В мире должно существовать лучшее занятие, чем быть торговцем и учить людей убивать друг друга. - Будь очень осторожен, - вдруг сказал Герберт Герберт другим тоном. - Береги себя. Быть может, ты сможешь вернуться и научить нас не убивать друг друга. Майкал задумался и некоторое время сидел молча. Затем он вспомнил длинноволосую девушку в кубической машине где-то в просторах космоса, девушку, которая больше всего желала изменить свою судьбу, но, скорее всего, обречена на смерть. И он решил, что не знает вообще ничего.

ВВерх