UKA.ru | в начало библиотеки

Библиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежная | фантастика русская | литература зарубежная | литература русская | новая фантастика русская | разное
Анекдоты на uka.ru

    Леонид КУДРЯВЦЕВ

  СЕРЫЙ МАГ




 1

Проходя мимо дома старого  Збота,  Хантер  заметил,  что  появившийся
возле него сугроб на целых полметра выше чем обычно. Он подумал, что зима,
которая только еще начиналась, наверняка, будет суровая.
Это было не очень хорошо.
Возле одного из окон его  дома,  к  концу  зимы,  тоже,  как  правило
наметало сугроб. Стало быть, камин в  комнате,  где  находится  это  окно,
придется топить каждый день.
Не сказать, чтобы он не любил топить камин... но возиться с  дровами,
потом отмывать с ладоней приставшую к ним смолу...
Он вздохнул и облокотившись на забор,  из  кусков  костей  диплодока,
окружавший владения Збота, прикурил сигарету. После  этого,  прищурившись,
он еще раз попробовал на глаз прикинуть высоту сугроба.
Да, точно, по крайней мере, на полметра выше чем в прошлую зиму.
Рядом с сугробом росло персиковое дерево. Одна  из  его  веток  почти
касалась верхушки  снежной  горы.  Цветы  и  листья  на  ней  съежились  и
почернели.
В прошлую зиму такого не было. Или, все же, память его подводит?
Хантер сделал глубокую затяжку и с сомнением покачал головой.
Из дома вышел  Збот  с  охотничьим  ружьем  в  руках,  и  покашливая,
направился  к  нему.  Зботу  было  где-то  около   семидесяти.   Шаркающей
старческой походкой, он подошел к забору вплотную. Забор был  неширокий  и
они с Хантером оказались, практически, лицом к лицу.
Выдержав испытующий взгляд Збота, охотник спросил:
- Не правда ли, ваш сугроб в эту зиму несколько больше чем в прошлую?
Старик  повернулся  и  потратив  на  изучение  сугроба  с  полминуты,
наконец, неохотно признал:
- Да, с полметра. Может быть, чуть больше.
- Угу, - кивнул Хантер. - Я так и думал.
Збот молчал.
Хантер  убрал  с  забора  руки  и  выпрямился.  Неторопливо   докурив
сигарету, он сказал:
- Это все, что я хотел знать.
И бросив окурок себе под  ноги,  уже  собрался  идти  дальше.  Старик
протянул через забор руку и схватил его за рукав куртки.
- Послушай-ка приятель, мне не  очень  нравится,  когда  разные  люди
шляются возле моих владений. Если ты  еще  раз  остановишься  возле  этого
забора, то я из своего старого, доброго ружьеца продырявлю тебе башку.
- Почему? - смиренно спросил Хантер.
- Да потому, что мне, я повторяю еще раз, не  нравится,  когда  возле
моего забора шляются люди, о которых ходят подозрительные слухи.
- Честное слово, - совершенно искренне сказал Хантер. -  Меня  ничуть
не интересуют ни ваши владения, ни ваш забор. Я просто поглядел на сугроб,
чтобы определить суровая будет эта зима или нет.
- Определяй-ка, приятель, это в другом месте. А не то познакомишься с
моим ружьем  поближе.  В  свое  время  я  перебил  из  него  немало  диких
динозавров. Один раз, даже уложил молоденького тиранозавра-рекса.  Уверяю,
оно, еще до сих пор, бьет просто исключительно точно.
- Неужели? - Хантер посмотрел на ружье с почтением.
- Точно. Сразу мозги вышибет.
- Может, все таки не надо мне вышибать мозги? - спросил Хантер.
- А кто сказал, что  я  собираюсь  в  тебя  стрелять?  -  ухмыльнулся
старик. - Это я так, просто предупреждаю. На всякий случай. Сам же знаешь,
старческая ворчливость и все такое прочее...
Хантер покачал головой.
Конечно, не  дело  для  настоящего  охотника  вот  так  поступать  со
стариком, но все же...
Он хорошо знал, что таких как он в маленьких городках не любят. Это в
больших, практически, всем  совершенно  наплевать  на  своих  соседей.  Да
окажись они хоть монстрами о двух головах, никто и не почешется. Здесь  же
- дело другое. И если дать хоть кому-то повод  думать,  будто  тебе  можно
безнаказанно  нахамить,  это  обязательно  закончится  плохо.  Не  успеешь
опомнится, как тебе будет хамить уже весь город. А  дальше...  нет,  этого
спустить было нельзя.
Резко подавшись вперед, охотник заглянул Зботу в глаза,  и  задумчиво
сказал:
- Значит, старческая ворчливость?
- Ага.
Старик уже сообразил, что несколько перегнул палку,  но  все  же  еще
хорохорился.
-  Старческая  ворчливость,  это  такая  штука,  которая  лечению  не
поддается. Не так ли?
- Так.
Теперь, похоже, Збот уже порядком испугался. По крайней  мере,  глаза
он отвел. Это Хантеру и было нужно.
Воспользовавшись моментом, он быстро протянул  руку  и  ухватил  нить
судьбы старика. Если бы Збот даже и заметил его движение,  то  все  равно,
ничего бы не понял. Видеть нити судьбы было дано лишь Хантеру.
Выпрямившись, охотник слегка потянул за нить. Совсем  чуть-чуть...  и
сейчас же ее отпустил. Этого хватило.
Совершенно  непроизвольно,  палец,  который  Збот  держал  на  курке,
согнулся и ружье выпалило. К счастью, в этот момент, оно смотрело  стволом
вверх.
От неожиданности, выронив оружие, старик ошарашено посмотрел на  свои
руки.
- Да, действительно, стреляет оно неплохо, - со знанием дела  покачал
головой  Хантер.  -  Правда,  я  бы  тебе  посоветовал  на  досуге  слегка
поупражняться. Куда-то ты не туда стреляешь. Право слово, не туда.
- Как... как это случилось? - пробормотал старик. Лицо  у  него  было
бледным как сметана. Глаза бегали.
- Тебе лучше знать, - участливо промолвил  Хантер.  -  А  мне...  мне
пора. В самом деле, нечего мне здесь околачиваться.
Он не спеша пошел прочь, по направлению к центру города.  Собственно,
он вышел на улицу, чтобы дойти до книжного магазина и узнать, не  было  ли
новых поступлений.
Метров через двадцать он остановился и оглянулся.  Збот,  закинув  на
плечо ружье, шел к дому. Вид у него был совершенно ошарашенный.
Хантеру стал противно.
"Боже мой, - подумал он. - Что за город!  Что  за  жизнь.  Для  того,
чтобы жить спокойно, приходится запугивать жалкого старика. Ужас!"
И это ему, охотнику на черных магов!
Его дом стоял на самом краю города. Дальше был дом Збота, дом матушки
Левеллин.  В  стороне,  почти  на  опушке  леса,  стоял   памятник   Гругу
пеликанскому. Груг держал в руках свою любимую алебарду и сидел верхом  на
гигантском археоптериксе.
Хантер не удержался и сделав большой крюк,  остановился  полюбоваться
памятником.  Что-то  в  нем  было   и   в   самом   деле   величественное,
запоминающееся, некая... загадка.
"Да, именно, - вдруг понял  Хантер.  -  Загадка.  Вот  что  постоянно
привлекает его к этой статуе. Она  рождает  вопросы,  ответы  на  которые,
теперь, найти почти  невозможно.  И  все  же...  Почему  именно  алебарда?
Насколько он  знал,  согласно  этикету,  пеликанские  короли  должны  были
сражаться длинным двуручным мечом  или  громовым  посохом.  Откуда,  тогда
алебарда? И почему Груг восседал именно на археоптериксе?"
Может быть, это, все  же,  был  памятник  кому-то  другому?  Но  нет,
надпись на пьедестале утверждала что это памятник Гругу пеликанскому. Да и
его  горбоносый  профиль,  изображенный  на  многих  гравюрах  и  виденный
Хантером до этого не раз, нельзя было спутать ни с каким другим.
Мимо него проехала машина, в которой  сидела  компания  длинноволосых
юнцов. Они громко распевали песню о лягушке, отправившейся в путешествие и
влюбившейся в прекрасного принца.
Охотник проводил их задумчивым взглядом и двинулся дальше.
И все-таки,  в  этом  памятнике  было  нечто  странное.  Может  быть,
покопаться в городском архиве и узнать, как он был  построен  и  по  какой
причине Груг изображен именно в таком виде?
"Может быть, может быть, -  подумал  Хантер.  -  Когда-нибудь  я  это
сделаю. Но, только не сейчас. Есть дела и поважнее".
Он несколько кривил душой. Никаких важных дел на данный момент у него
не было. Было предчувствие. Что вот-вот начнется нечто важное  и  опасное.
Здесь. В этом городке. Скоро.
Именно это предчувствие выгнало  его  сегодня  из  мягкого  кресла  и
отправило в центр городка, якобы в  книжный  магазин,  а  на  самом  деле,
осмотреться, послушать что говорят в городе,  попробовать  как-то  угадать
что именно на него надвигается, какая новая напасть вот-вот случится.
"Ну-ну, посмотрим, - решил Хантер.  -  Все  тайное  рано  или  поздно
становится явным. Лишь бы, только, не было слишком поздно".
Он миновал еще несколько домов, свернул  на  следующую  улицу,  более
широкую, вымощенную брусчаткой, прямую как стрела. Эта улица  должна  была
привести его к книжному магазину.
Чем ближе он подходил к  центру  городка,  тем  больше  прохожих  ему
встречалось.  И  не  только  людей.  Ему  то  и  дело  попадались  мальбы,
озабоченно тащившие куда-то тюки с бельем или корзины  с  фруктами,  ящики
вина или пачки, в которых были листья дерева Харамот, славившиеся тем, что
приносили пожевавшему их на ночь, прекрасные, удивительные сны.  Несколько
реже встречались  слуки.  Тяжело  переступая  по  брусчатке  перепончатыми
лапами, он несли  в  местные  магазинчики  и  рестораны  водонепроницаемые
мешки, сделанные из шкур игуан, наполненные  разнообразными  дарами  моря.
Потом, во второй половине дня  Слуки  исчезнут  вовсе.  Доставив  товар  и
получив за  него  плату,  они  вернутся  в  глубины  моря.  Пару  раз  ему
попадались басаны, со своими маленькими тележками, на которых были  грудой
навалены различные  сувениры.  Сезон  туристов  кончился,  поэтому,  в  их
торговле наблюдался некоторый застой.
До книжного  магазина  оставалось  не  больше  десяти  шагов.  Хантер
поравнялся с гостиницей "мечта Завгара" и вдруг остановился.
К  двери  гостиницы  уходила  нить  судьбы,  которая  ему  не  совсем
понравилась. Она была уже  порядком  выцветшая,  как  будто  тот,  кто  ее
оставил, приехал в этот город вчера вечером.
Наверняка, так и было.
Нить была  одна,  стало  быть,  этот  человек  все  еще  находился  в
гостинице. Если  ему  не  изменяла  память,  в  ней  был  бар,  в  котором
собирались местные бездельники - посудачить и послушать  от  приезжих  что
новенького происходит на белом свете.
Ничуть не сомневаясь, что увидит  человека,  нить  которого  так  его
заинтересовала именно в баре, Хантер прямиком туда и направился.
Конечно, было еще рановато, и в баре, наверняка, всего лишь несколько
посетителей, но  все  же,  попробовать  стоило.  Если  бы  оставивший  эту
странную нить человек был поздней птичкой, Хантер мог зайти и попозже.
Городок небольшой и еще раз прогуляться, на этот раз вечером, не  так
уж и трудно.
В баре было  довольно  таки  уютно.  Деревянные  столы,  и  такие  же
прочные, деревянные лавки. Шторы на  окнах  были  задернуты.  Свет  давали
сидевшие на специальных полочках каменные светлячки.  Каждый  из  них  был
привязан к вбитому в стену колышку, но веревочки были такой  длины,  чтобы
светлячки могли дотянуться до стоявших рядом с  ними  крохотных  плошек  с
медом. Еще, на  стенах  бара  были  развешаны  кривые  нортоберские  мечи,
остроконечные шлемы  и  луки  со  стрелами.  Стойка,  прочная  и  широкая,
находилась в дальней части зала. За стоявшим  возле  нее  столиком  сидело
четверо мужчин и с увлечением играло в кости.
При виде Хантера, на лице у бармена отразилось удивление. Правда, уже
в следующую  секунду  он  справился  с  собой  и  вновь  принял  абсолютно
невозмутимый вид.
Кроме четверых игроков в  кости,  в  баре  находилось  еще  несколько
посетителей, но Хантера интересовали только игроки.  Он  прекрасно  слышал
как один  из  двух  сидевших  возле  окна  и  попивавших  пиво  погонщиков
стегозавров, спросил другого:
- А это кто?
- Это... Хантер Доом. Очень таинственная  личность.  Живет  на  самом
краю городка, ни с кем не общается. Местные жители считают, что с  ним  не
все чисто... будто бы он последователь злобного  Задкиеля  и  чуть  ли  не
каждый день проводит у себя дома "черную мессу".
- Неужели?
- Вполне вероятно. По крайней мере, слышал я о нем несколько историй,

 
в начало наверх
которые наводят на мысль, что с ним и в самом деле не все чисто... Однако, некоторые люди говорят, будто бы он им помог. В чем я сомневаюсь. Может ли быть настоящая помощь от того, кто вполне вероятно, идет по черной дороге? Хантер ухмыльнулся. Вот оказывается что рассказывают о нем местные сплетники. С другой стороны, что еще могли о нем придумать простые, обыкновенные люди? Может быть, даже и лучше, когда они рассказывают именно это и не догадываются о том, кем он является на самом деле. Впрочем, сейчас было не до этого. Тот, кто был ему нужен, сидел среди игроков в кости. "Стало быть, ранняя пташка, - подумал охотник. - Уже вышел размять кости. Похоже, с деньгами у него не очень хорошо. Иначе, он дождался бы вечера". Хантер взгромоздился на табурет возле стойки и бросил вопросительный взгляд на бармена. - Что будете пить? - спросил тот. - Пиво. - Может быть, попробуете старого хлабена? Очень приятный на вкус напиток. По крайней мере, многие говорят, что на вкус он гораздо лучше чем пиво. - Нет, мне пива. - Сию минуту. Перед Хантером очутилась стеклянная кружка с пивом. Он неторопливо сдул пену и сделал первый глоток. Пиво было вполне приличным на вкус. Сделав еще один глоток, Хантер развернулся на табурете, и еще раз оглядел зал. Вид у него был совершенно безмятежный. Взгляд его, как бы случайно, остановился на игроках. Игра была в полном разгаре. Прихватив с собой кружку, Хантер слез с табурета и подошел к игрокам поближе. Трое из них были самыми обычными лесорубами. Они играли очень азартно, то и дело отпуская ругательства. А вот четвертый... четвертый от них разительно отличался. Более всего он походил на богатого щеголя, севшего за игру развлечения ради. Одежда у него была очень изящная и хорошего качества, сразу видно, купленная не в магазине, а сшитая на заказ. Руки, с длинными тонкими пальцами, наверняка, не знали тяжелой работы, и лицо... Хантер покачал головой. Положительно, перед ним был один из самых красивых мужчин в мире. Причем, красота его была не изнеженная и слабая, как можно было бы заключить по рукам и одежде, а красота настоящего мужчины, готового в любой момент дать отпор наглецу и нахалу, способного поставить перед собой любую недостижимую цель и с успехом ее достигнуть, способного свести с ума любую встречную женщину и с помощью нежности и ласки заставить ее очутиться на седьмом небе. "Да, женщины, они конечно, должны этому супчику вешаться на шею буквально гирляндами", - подумал Хантер. Он устроился за спиной одного из лесорубов и стал следить за игрой. Игра и в самом деле, была в разгаре. Перед каждым из лесорубов лежало по солидной пачке сувориков. Видимо, они получили расчет за свою работу и зашли в бар отпраздновать это событие. "И нарвались на этого типа, - подумал Хантер, делая очередной глоток из кружки. - Он конечно, предложил им сыграть по маленькой, скуки ради... а потом... ну, в общем, понятно". В самом деле, медленно, но неумолимо, пачки денег перед лесорубами становились все меньше, а куча денег перед щеголем становилась все больше и больше. Впрочем, он играл вполне разумно. Время от времени, одному из лесорубов вдруг начинало везти, и вся троица, обменявшись облегченными взглядами, подымала ставки. Но, как правило, это продолжалось недолго. Следовала особо крупная ставка и ее почти обязательно забирал щеголь. По тому как лесорубы переглядывались, и обменивались знаками, охотник сделал вывод, что они, делая вид будто играют каждый сам за себя, на самом деле играют "на один карман". Щеголь, казалось, этого не замечал вовсе. И все же, несмотря на неравные условия, выигрывал. "Держу пари, - подумал Хантер. - Что они проделывали подобную штуку уже не раз, и немало обобрали в этом баре доверчивых простаков. А вот сейчас, у них, явно, вышла осечка. Ну еще бы, с их противником можно играть хоть вшестером и все равно, остаться без штанов". Он допил пиво, сходил к стойке и взял новую кружку. Вернувшись к столу, он вновь стал наблюдать за игрой. Результатом его наблюдений явилось то, что он узнал, как щеголя зовут. Один из лесорубов назвал его Хиксом. "Ну, Хикс, так Хикс, - подумал Хантер. - Большого значения это не имеет". Другим результатом, было то, что он несколько раз заметил как этот Хикс бросал кости недозволенным образом. Два раза он использовал так называемый "греческий бросок", прижимая верхней костью нижнюю, так чтобы она была в нужном положении и соответствующим образом упала на стол, и "скользящий бросок" при котором одну из костей придерживают мизинцем, в результате чего, она не катится, а лишь скользит по поверхности стола. Хикс жульничал, но Хантер прекрасно понимал, что уличив его в неправильном броске не добьется ничего. Ему было нужно более весомое доказательство. И он дождался. Хикс объявил особенно высокую ставку. Хантер прикинул, что выиграв ее, он вполне может закончить игру. У лесорубов останется так мало денег, что выиграть у них можно будет и без помощи шулерских приемов. "Сейчас он должен заменить кости", - подумал Хантер и приготовился действовать. Хикс взял в руку оба кубика, и широко улыбнулся: - Не обижайтесь приятели, так уж устроено в жизни, что кто-то выигрывает, а кто-то проигрывает. В этот раз я, в следующий - вы. - Бросай, хватит трепать языком, - пробормотал один из лесорубов. - Сейчас, сейчас, - Хикс приготовился бросить кости. В этот момент Хантер, слегка наклонившись, поставил на стол кружку и схватил его за руку. - А ну-ка, приятель, давай посмотрим твои кости... - Какого... - прошипел Хикс, тщетно пытаясь высвободить руку. - Почему вы помешали мне кидать? Я немедленно прекращаю игру... В такой обстановке... нельзя. - Э, мужик, в лоб захотел? - начал было приподниматься со скамьи один из лесорубов. - Погоди, - схватил его за плечо другой, и спросил у Хантера. - При чем тут кости? Перед игрой мы их честь по чести проверили. Кости правильные. - Проверьте еще раз, - промолвил Хантер. Краем глаза он видел, что другие сидевшие в баре посетители, подтягиваются к столику за которым сидели игроки. - Я протестую! - закричал Хикс. - Этот человек помешал мне сделать бросок. Немедленно забираю свои деньги и ухожу. До тех пор, пока грубиян не будет наказан, я отказываюсь продолжать игру. - В таком случае, разожми ладонь и покажи кости, которыми ты играешь, - сказал Хантер. - Да поживее. Он сильнее сжал руку. Даже искаженное страхом и гневом, лицо Хикса оставалось удивительно красивым. - Давай, показывай, - угрюмо предложил ему один из лесорубов, уже смекнувший куда ветер дует. - Нет ничего проще, - с вызовом сказал Хикс. - Только, вы об этом пожалеете... Он разжал ладонь и тотчас же ее снова сомкнул в кулак. На стол упало два кубика. Один из лесорубов схватил их и быстро осмотрев, сказал: - Все нормально. Кубики правильные. - Вот видите! - крикнул Хикс. - Видите? Играть с вами я больше не буду. Отпустишь ты мою руку, мужлан, или нет? Клянусь, еще секунда и я тебе все кости переломаю. - Сначала это сделаем мы, - сказал один из лесорубов. Все трое вскочили. - Стоять! - рявкнул на них Хантер. - Я еще не кончил. Лесорубы удивленно застыли. А Хантер, почти ласково обратился к Хиксу. - Я имел в виду другие кости, которые все еще у тебя в ладони. Ну?! Или, для того, чтобы они упали на стол, мне придется тебе сломать руку? Хикс понял что проиграл. - Ладно, - пробурчал он. - Похоже, утро у меня сегодня неудачное. Улыбнувшись самым непосредственным образом, он разжал ладонь и на стол упала вторая пара костей. Лесорубы ошарашено переглянулись. - Древесный дух! - воскликнул один из них. - А ведь и в самом деле... Тут Хантер отпустил руку Хикса, и тот хотел уже было вскочить, чтобы пуститься наутек, но не тут-то было. На этот раз лесорубы среагировали вовремя. Один из них схватил шулера за руку, второй за шиворот. - Посмотрите-ка внимательно эти кости, - сказал Хантер. - Наверняка, уж их-то нормальными вы не признаете. Все, дело было сделано. А значит, для него, наступил самый подходящий момент покинуть сцену. Поэтому, не забыв прихватить кружку с недопитым пивом, он вернулся к стойке. Уже оттуда, он видел как лесорубы потащили Хикса к выходу из бара. - За счет заведения, - сказал бармен, ставя перед ним еще одну кружку пива. - Как вы углядели что он жульничает? - Спасибо, - ответил Хантер. - Только, зря вы это. Двух кружек с меня вполне достаточно. Он допил свое пиво и не спеша вышел из бара. Открывая дверь, он услышал, как один из завсегдатаев сказал другому. - И все же, я готов съесть кусок жгучей травы, но тот кто так хорошо знает шулерские приемы, наверняка, сам пользовался ими не раз. И второй голос: - Наверняка. Как же без этого? "Дураки, - совершенно беззлобно подумал Хантер. - Самые обычные дураки. Бог с ними. Мне сейчас не до этого. Теперь, главное - этого типуса не упустить". Он ничуть не сомневался, что Хикс уже снова заморочил головы лесорубам. Конечно, больше играть они с ним не будут, но и бить его не станут. Это уж точно. Хикс был не из тех, кого бьют. Уличая его в шулерстве, Хантер преследовал всего лишь чтобы тот уехал из города. И похоже, он своего добился. Не пройдет и пары часов, как тот отправится в путь. Теперь, надо было лишь определить по какой дороге Хикс будет уезжать из города. "А в самом деле, по какой?" - подумал охотник. Оказавшись на улице, он оглянулся. Ни Хикса, ни лесорубов не было видно. Очевидно, они потащили его на расправу в какой-нибудь переулок. Ну-ну... Хантер посмотрел в сторону книжного магазина и решил что зайдет в него в другой раз. Сейчас, у него было неотложное дело. Круто развернувшись, он пошел обратно, тем же путем, которым и пришел к гостинице. Впрочем, пересекая небольшую площадь перед зданием тюрьмы он остановился. Пошарив в карманах, охотник вытащил несколько завернутых в вощеную бумагу кусочков арахисового печенья. Покрошив, он стал кидать их маленьким претодактилям, сидевшим неподалеку, на тутовом дереве. Угощение пришлось им по нраву. Птеродактили слетелись к его ногам и стали жадно поглощать печенье. Стоявший у ворот тюрьмы дэв нахмурился, но не сделал в его сторону и шага. Глаза у него были подозрительные, правда, в меру. Мало ли кто может кормить птеродактилей перед воротами тюрьмы? "И все же, по какой дороге этот Хикс поедет? - думал Хантер. - Если он остановился именно в "мечте Завгара", то стало быть, приехал с севера, со стороны дороги миров. Вполне логично предположить, что уезжать из города он будет на юг. Стало быть, ждать его нужно именно на южной дороге". Решив так, Хантер удовлетворенно кивнул и кинув птеродактилям остатки печенья, пошел дальше. Он знал, что у него в запасе по крайней мере пара часов, но все же невольно ускорил шаг. Кто знает, может быть Хикс, почуяв что-то, отправится в путь раньше? Проходя мимо дома Збота, он еще раз посмотрел на сугроб. Старика не было видно. Может быть, он как раз сидел дома и все пытался понять, как же так получилось, что его палец сам собой нажал курок ружья. А может, отправился к какому-нибудь своему старому приятелю, чтобы рассказать об этом случае. А может, забыл о нем напрочь и отправился выпить пива... Как бы то ни было, но сейчас, это Хантера не сильно интересовало. Хикс! Он не должен был уйти. Метрах в пяти от дома Хантер вдруг насторожился. Что-то с охранными линиями было не в порядке. Он сделал еще шаг и остановившись, стал их
в начало наверх
внимательно рассматривать. Да, в доме кто-то был. Его линию Хантер обнаружил почти сразу же. Этот кто-то довольно неуклюже открыл дверь, с помощью отмычки и прямиком протопал в дом. Молодой, очень молодой парень. Один, вроде бы невооруженный. Хотя, кто знает? Для того, чтобы представлять из себя опасность, не обязательно иметь при себе оружие. Опасность? Да, в его линии присутствовали оттенки, которые говорили, что он может быть опасным. Но то, что он не черный маг можно было сказать совершенно точно. Уж маг бы сумел войти в этот дом не потревожив ни одной охранной нити. Интересно. Хантер выпрямился и внимательно оглядел дом. Если бы не линии, он бы ни за что не догадался, что внутри кто-то есть. Что ему надо? Неужели наемный убийца? Тогда, кто его послал? И вообще, может быть, имело смысл добавить к охранным линиям, хотя бы одну, из тех, которые приносят вред? Что-нибудь не очень сильное. Неодолимая сонливость, или неудержимая рвота. Как бы то ни было, но над этим стоило подумать. Потом. Сейчас, надо было решать что делать с тем, кто проник в его дом. И еще, надо было торопиться. Хикс! Хантер ухмыльнулся. Ну что ж, непрошеный гость явно поджидает когда он войдет в дом. Зачем ему это нужно? Неизвестно. Самый лучший способ узнать, это войти. Он так и сделает. И горе незваному гостю, если он задумал недоброе. Охотник двинулся к двери... 2 Возчик запел песню о доброй девушке, повстречавшей на развилке дорог парня и полюбившей его навеки. К сожалению, парен ### часть текста пропущена ### следу. И тот сам приведет меня к ответу на все вопросы. Он двинулся прочь от сгоревшего дома. Откуда-то налетел ветер и ударил ему в спину. Серый маг улыбнулся. Ветер был его союзником, он подсказывал, он подталкивал его вперед. К концу погони, к разгадке. Ну что ж, советам союзников надо следовать. Часто, они бывают разумными. Или неразумными. Но, как правило, это узнаешь лишь тогда, когда что-либо изменить уже невозможно. След привел его к лавке волшебных предметов и снадобий. Это-то еще ему зачем? Поскольку лавка находилась в глубине двора какого-то дома, и в этот момент поблизости от нее не было ни одного человека, серый маг присел и стал внимательно рассматривать след нити преследуемого. Что ему здесь было нужно? Глупый вопрос. Зачем люди ходят в подобные лавки? Чтобы купить какую-либо вещь. Что же именно мог купить в подобной лавке убийца черных магов? Ритуальный нож? Нет, такие ножи делают только по индивидуальному заказу. В подобные лавки они не поступают. Кроме того, покупать новый нож убийце просто-напросто незачем. Дело сделано. А вернувшись в свое убежище, он сможет заказать себе их хоть дюжину. Серый маг наклонился и было протянул руку, чтобы положить ладонь на след который вел из лавки. Если повезет, он сможет хотя бы приблизительно определить что именно убийца в ней купил. - Эй, что это вы тут делаете? Что-нибудь потеряли? Он поднял голову. Стоявший перед ним человек не мог быть никем иным, кроме как хозяином лавки. - Потерял... кое-что, - сказал, выпрямляясь серый маг. - Впрочем, это такая мелочь, о которой не стоило и беспокоиться. На физиономии у хозяина лавки явственно читалось подозрение. Чувствовалось, он не поверил ни единому слову серого мага. С другой стороны, он, никак не мог догадаться что тот в самом деле делал возле дверей его заведения. Они стояли и молчали. Просто разглядывали друг друга. Хозяин лавки явно ждал что ему скажет этот странный человек. А серый маг все никак не мог придумать с чего бы начать разговор. Не мог же он прямо спросить у него о преступнике. Хотя, почему бы и нет? - Я собственно, шел к вам, - сказал он. - Да? - хозяин насторожился еще больше. - Я хотел спросить у вас об одном человеке. - Слушаю. - Вы вполне могли его запомнить. Хозяин лавки отрицательно помотал головой. - Вряд ли... Серый маг почувствовал что медленно, но верно закипает. Он выждал несколько секунд, чтобы справиться с охватившей его яростью, и все так же, спокойно, даже разочарованно, спросил: - Значит, вы его не помните? - Нет. - Но ведь я его даже не описал. Вы совсем не представляете кого я имею в виду. - Ничем не могу помочь. - Ну, что ж, тогда мне остается только уйти. - Ваше право. Серый маг сделал движение словно и в самом деле собирался уходить, но в последний момент вдруг, резко прыгнул к хозяину лавки и схватил его за горло. - На помощь! - прохрипел тот. - Ага, вот ты и заговорил по другому, - ухмыльнулся серый маг. - Так вот, слушай меня внимательно, ты, паршивый торгаш. Или ты сейчас выложишь мне все что знаешь, или я тебе оторву голову и попробую сыграть ей в любимую игру правителя наших миров Ангро-майнью. Понял? Рука его плавно пошла вверх. Ноги хозяина лавки оторвались от земли. - Ну?! - Скажу, - прохрипел хозяин. - Тот-то же, - серый маг слегка опустил руку, так, что его собеседник смог достать ногами землю. - Что вы хотите знать? - Я уже говорил. Две недели назад к тебе явился мужчина лет сорока, с короткой прической. Он что-то у тебя купил. Что именно? - Две недели назад? - Да. - Тогда, это был именно он, - проговорил хозяин лавки. - Отпустите меня. Так мне тяжело говорить. - Хорошо. Только, предупреждаю, одно неверное движенье - и спасения для тебя нет. Понял? - Как не понять, - ответил хозяин. Серый маг разжал руку и хозяин лавки, едва не упав, прислонился к двери своего заведения. Осторожно ощупав шею, он покачал головой, и пробормотал: - Я готов. - Ну, так рассказывай. - Я помню этого человека. Он купил у меня кол. - Кол? - Ну да, обыкновенный осиновый кол. Я сразу почувствовал, что этот кол нужен ему не для коллекции. Но он сумел... хм... он сумел меня убедить. И я ему его продал. - Понятно, - кивнул серый маг. - Если я не ошибаюсь, осиновые колья используются для охоты на вампиров? - Да, именно так. - И больше ничего? - Он купил только кол. Ну, и как положено, чехол к нему и молоток. Такой знаете ли, из железного дерева. - Понятно. Серый маг повернулся и пошел прочь от лавки. Значит - осиновый кол. - Эй, вы куда? - крикнул ему вслед хозяин лавки. - А что? - остановился серый маг. - Вы, даже не предупредили меня, что если я проболтаюсь... ну, и все такое прочее. Серый маг пожал плечами. - Зачем? - А если я проболтаюсь? - Ну, и черт с ним. Меня это не касается. На лице у хозяина отразилось крайнее изумление. Серый маг хмыкнул и пошел дальше, по следу нити судьбы. Сейчас ему было не до какого-то паршивого хозяина лавки. Сейчас, его занимал совсем другой вопрос: зачем убийце черного мага был нужен осиновый кол? "Вот ведь незадача, - думал он. - Получается, что этот кол был нужен преступнику для вампирши. Стало быть, она ему никакой не друг. Враг? Похоже. Но тогда, значит, он остался здесь ради того, чтобы убить вампиршу? Зачем? Она-то чем ему помешала? Ничего не понимаю". Он прошел мимо гостиницы в которой преступник остановился отдохнуть на несколько часов. Конечно, ее хозяина надо было наказать, но у серого мага сейчас не было на это времени. Приближалась ночь. И по идее, надо было бы найти себе убежище. В ночь друидов, такому созданию как он, шляться по улицам не стоило. И все же, он шел и шел вперед, все убыстряя ход, пока, уже почти в сумерках, не выскочил на небольшую площадь в центре которой стоял двухэтажный дом. Уже подходя к нему, он обнаружил возле этого дома настоящую путаницу из следов убийцы черного мага. Кроме того, там было множество следов вампирши. Судя по всему, они с убийцей действовали заодно, поскольку некоторые их следы лежали так, будто они шли и стояли бок о бок. Это было удивительно, учитывая купленный преступником осиновый кол, но не это привлекло внимание серого мага. Еще один след. Он обнаружил его возле самой двери дома и потратил целую секунду чтобы вспомнить кому могут принадлежать такие нити. А потом вспомнил. Ну, конечно, черный маг, перед смертью, все же успел выпустить своего ньюка! До наступления ночи друидов осталось совсем мало времени, а серый маг все не мог отвести взгляд от следа ньюка. Теперь он знал, почему убийца черного мага остался в городе, почему он столько петлял, словно что-то разыскивая, и даже, почему он купил осиновый кол. Еще бы, с ньюком шутки плохи... 3 ### часть текста пропущена ### ...ся внутрь здания, она наверняка найдет... А там... Лисандра сладко поежилась. ### часть текста пропущена ### ...черных магов, обидевшись за что-то на своего собрата, приехал в этот город, убил его и уехал обратно. Просто и логично. Наверняка, все так и было. Если бы на этой планете существовал другой вид черных магов, планомерно ведущий охоту на подданных лендлордов, то уж он бы об этом конечно знал. От лендлордов. Они обязаны были ввести его в курс дела. Или не обязаны? Серый маг пришел в ужас. Только что, он, самым непочтительным образом позволил себе усомниться в своих хозяевах. Это был непростительный грех. Да, и усомнился ли он? Вполне возможно, что его хозяева обладали фактами, которые ему не сообщили. Не сочли нужным. На то они и хозяева, чтобы самим решать говорить о чем-то своему слуге или нет. "Все, все, - решил он. - Хватит об этом. Еще немного и я додумаюсь до такого, после чего мне останется только покончить с собой, чтобы не утруждать этим моих хозяев. Таким образом, их задание останется
в начало наверх
невыполненным. А это недопустимо". Стало быть, все ясно. Он ищет черного мага - отступника, который совершил двойное преступление. Убил своего собрата и не поставил об этом в известность лендлордов. Он еще раз внимательно рассмотрел нити преступника и постарался их хорошенько запомнить. Все, дело сделано. Теперь, для того, чтобы узнать его следы, ему не нужно будет входить в особое состояние, тратить на это время. Серый маг снова на несколько секунд закрыл глаза, а когда открыл их, окружающий мир стал нормальным. Так, теперь, пришло время двинутся дальше. Он прошел коридор до конца и остановился перед винтовой лестницей, ведущей на второй этаж. То, что ему еще нужно было увидеть находилось там, наверху. Ступеньки лестницы заскрипели под его ногами. Где-то в доме послышался хлопок. Очевидно, это ветер захлопнул оставшееся открытым окно, но все же, на мгновение, серый маг замер посреди лестницы, чутко вслушиваясь в жужжание мух, которое стало сильнее, потрескивание рассохшегося дерева и шебуршание копошившихся в подвале мышей. Вверх! Он толкнул дверь и оказался в просторной, светлой комнате. Возле одного из ее окон, стояло кресло, в котором восседал двухнедельной давности труп. Вокруг него с противным жужжанием вилось множество мух. И запах... Нить преступника вела к этому креслу, огибала его, и дойдя до окна, поворачивала обратно. Да, так все это и было. Преступник ворвался в комнату, убил хозяина коттеджа и зачем-то подошел к окну. Может быть, он, даже, некоторое время у этого окна постоял. Потом преступник ушел. Куда? Это ему и предстояло узнать. Это и было его заданием. Выследить и покарать. Серый маг двинулся к креслу. Запах и вид полуразложившегося тела его ничуть не трогали. Внимательно осмотрев труп, маг выдернул из его груди ритуальный кинжал с рукояткой в виде злобного, пучеглазого демона. Ого! Такой штуки он еще не видел! Внимательно осмотрев кинжал, он подумал, что убийца действовал довольно-таки необычным оружием. Может, он все же был прав, когда подумал, что столкнулся с новым видом черных магов? "Нет, к черту эти мысли, - в панике подумал серый маг. - Надо забыть о них, поскольку, до добра они не доведут". Он заметил что к лезвию кинжала прилипло несколько маленьких белых червячков и машинально стряхнул их на пол. Пора было уходить. Все что нужно для того, чтобы начать поиск он уже узнал и теперь лишь бессмысленно терял время. Но стоило ему повернуться к двери, как комната наполнилась странным шелестящим звуком, несколько напоминающим звук с которым в пустыне, осыпается с барханов песок. Резко повернувшись к креслу, серый маг принял боевую стойку и вдруг увидел причину этого звука. Труп исчезал, рассыпаясь серой, похожей на пепел пылью. Через минуту все было кончено. Серый маг задумчиво посмотрел на пыль, в которую превратилось тело и перевел взгляд на кинжал. Похоже, это оружие обладало какими-то неизвестными свойствами. А стало быть, было опасным. Может быть, уже то, что он держит этот кинжал в руке, приносит ему какой-то вред. Резко отбросив кинжал в сторону, Серый маг подумал, что ему хватит и того оружия, которое у него есть. Конечно, заманчиво было бы поразить преступника тем самым предметом, которым он совершил преступление. Но - нет. Похоже, иметь при себе этот кинжал опасно. Ничего, добравшись до преступника, он придумает что-нибудь особенное. Решив так, серый маг снова пошел к двери. Охота началась. Ищейка взяла след. Он спустился вниз и вернул клинок в ножны. В результате, у него в руках опять оказалась самая обыкновенная трость. До тех пор, пока не придет пора пустить ее в ход. После этого, серый маг вытащил из кармана плоскую коробочку, размером с портсигар. С одной сторону у нее был экранчик, на котором находилось две точки. В самом центре экрана была зеленая, и на некотором расстоянии от нее находилась красная. Если зеленая точка оставалась неподвижной, то зеленая, в соответствии с движениями руки серого мага слегка перемещалась. Зеленой точкой был он сам, красной - тот лендлорд, которому он должен был докладывать о ходе погони. Серый маг нажал расположенную сбоку коробочки кнопку и точки замерцали. Через мгновение из коробочки раздался низкий, шипящий, совсем не похожий на человеческий, голос лендлорда. - Кто вызывает меня? - Это я - серый маг. - Докладывай. - Черный маг убит. След убийцы я обнаружил. Приступаю к его преследованию. - Он один? - Да. - Прекрасно. Выполняй свое предназначение. - Служу вам вечно. Серый маг снова нажал кнопку. Когда точки перестали мерцать, он убрал коробочку в карман. Итак, теперь лендлорды знают, что их ищейка идет по следу. Выйдя из коттеджа, серый маг направился к калитке. Он шел неторопливо, то и дело краем глаза поглядывая на дорожку. Конечно, преступник, скорее всего, ушел именно этим путем. Вряд ли он полез через живую изгородь. С другой стороны, бывает, преступники выкидывают номера и похлеще. Кстати, возле живой изгороди, появилось уже несколько небольших сугробов. Снег может ему помешать. "Ни черта, - вдруг решил серый маг. - Не помешает". Откуда-то в нем появилась уверенность, что эта охота будет удачной. Все таки, со времени преступления прошло всего лишь две недели. Еще пара недель и его шансы найти убийцу стали бы минимальными. А сейчас... Нет, все будет хорошо, просто превосходно. Он с честью выполнит приказ лендлордов и может быть, даже, получит право на дальнейшую жизнь. Он прошел через калитку и двинулся к шоссе. Конечно, можно было бы обзавестись каким-нибудь средством передвижения. Но тогда, он рисковал упустить след. Значит, всю дорогу до города придется проделать пешком. Ничего, это было для него не страшно. Серый маг вышел на шоссе, и огляделся. Тут следы линий разделялись. Он быстро определил, что преступник сел в машину и уехал в сторону города. Значит, линия ведущая в противоположном направлении отмечала путь по которому он пришел. Обе линии, вполне возможно, привели бы его к убежищу преступника. Серый маг предпочел отправиться по той, которая вела в город. Он хотел найти то место, в котором убийца черных магов находится сейчас, а не то, в котором он когда-то был. Конечно, существовала вероятность, что это было не одно и то же место, но серый маг не хотел зря рисковать. Он побежал. Бег его был размеренным и не очень быстрым, опять же, чтобы не потерять след. Но останавливаться для отдыха преследователь не собирался. Он был способен бежать по следу сутками. Конечно, совсем не отдыхать он не мог, но все же, нуждался в этом гораздо меньше чем обычные люди. Он бежал, ритмично вдыхая воздух, прислушиваясь к тому, как идеально работает его сердце и легкие. Ему нравилось вот так бежать по дороге, ему нравилось делать дело, для которого он был предназначен, ему нравилось жить. "Хорошо, - подумал он, - что, на свете все еще существуют преступники, и что их можно преследовать". Эта мысль не показалась ему кощунственной. В ней не было ничего о лендлордах. В ней была лишь радость от того, что он делает полезное и нужное дело. А радоваться тому, что ты служишь лендлордам было не запрещено. Наоборот, это даже поощрялось. По сторонам дороги сначала тянулся лес. Потом серый маг пробежал мимо автозаправочной станции. За ней начинались дачные участки. Урожай был уже собран, и возле островерхих домиков, стоявших на каждом из них, было безлюдно. Это серого мага вполне устраивало. Все-таки бегущий по дороге человек мог вызвать некоторое недоумение. А лендлорды предупредили его, что он должен действовать с максимальным соблюдением тайны. Чем меньше те, кому предстояло стать их рабами, будут видеть то, что по их мнению является странным и необычным, тем лучше. Тень нити судьбы преступника резко нырнула в сторону, в кювет. Серый маг спустился вслед за ней и обнаружил сгоревшую машину. Он потратил некоторое время на то, чтобы рассмотреть все следы нитей судьбы и пришел к выводу, что именно в этой машине преступник уехал от дома черного мага. Почему же она оказалась в кювете? Этого серый маг понять не смог. Впрочем, его это не сильно и интересовало. Главное было не упустить след преступника. Он, также, обнаружил следы шофера, хозяина машины и решил было, что тот являлся сообщником преступника. По закону лендлордов все, кто помогал убийце, должны были, тоже подвергнуться наказанию. Однако, внимательно изучив следы нитей судьбы, серый маг пришел к выводу, что шофер был не при чем. Если бы он был сообщником убийцы, то ушел бы от сгоревшей машины вместе с ним. Вместо этого он уехал вместе со стражами порядка. А преступник ушел пешком. Сделав такой вывод, серый маг почувствовал некоторое разочарование. Ему не терпелось поскорее покарать, пусть не самого убийцу, так его помощников, и тем самым еще раз доказать преданность лендлордам. Ничего не поделаешь, надо было отправляться дальше. Так он и сделал, напоследок, все же старательно запомнив след нити судьбы шофера. Вдруг он обнаружит, что нити преступника и этого шофера еще раз пересекались? Тогда, можно было бы признать что тот все же являлся сообщником. И покарать. Он побежал дальше, радуясь, что не воспользовался никаким транспортом. Если бы он не отправился по следу преступника пешком, то сейчас, у него появились бы большие шансы этот след потерять. Судя по всему, убийца черного мага мог выкинуть еще какое-нибудь коленце. Он и выкинул. Серый маг обнаружил то место, в котором преследуемый сел на игуанодона, и покачал головой. Преступник, похоже заметал следы. Может быть, он, даже знал, что в погоню за ним будет отправлена ищейка? Однако, все эти фокусы не могли сбить серого мага со следа. До города оставалось не так уж и далеко. Конечно, там ему придется несладко, поскольку в переплетении нитей судьбы которые наложились на след преследуемого будет разобраться труднее, но он справится и с этим. Солнце только что перевалило за полдень, так что, уже сегодня, он успеет сделать достаточно много. Перед самым городом он обнаружил то место, в котором преступник слез с игуанодона и снова обрадовался своей предусмотрительности. Воспользуйся он каким-либо транспортом, понадеявшись обнаружить следы беглеца на въезде в город, то потерял бы много времени, возвращаясь обратно. След нити судьбы спускался с дороги к небольшому овражку. Отправившись вслед за ним, серый маг через десять минут вышел к городу. Интересно, где же все-таки, мог скрываться убийца? Неужели, у него где-то в этом городе есть убежище? "Ну да, и он в этом убежище сидел все две недели, которые прошли с момента убийства, - не без иронии сказал себе серый маг. - И сейчас сидит, тебя дожидается... Нет, наверняка, его уже и след простыл. Он улетел из этого города самолетом, вернулся туда, откуда приехал. Если бы я был глупым, то прямиком отправился бы в аэропорт и тем самым завалил задание. Нет, мне нужно выяснить куда именно улетел убийца, а для этого, я пройду по всему городу, я побываю во всех местах в которых был преступник, я не потеряю ни одного витка его нити судьбы. Только так можно определить куда именно он улетел. И я это сделаю". Он пошел вслед за линией. Крестьянин, проезжавший мимо на повозке, в которую был запряжен закованный в костяную броню анкулозавр, щелкнул кнутом. На кончике кнута был увесистый стальной шар. Он с треском врезался в броню анкулозавра, конечно же, не причинив тому ни малейшего вреда. Но все же, услышав знакомый щелчок, тот замедлил шаг. Серый маг вспомнил, что слышал от кого-то, будто крестьяне приучают к такому управлению анкулозавров, пока они маленькие и броня у них не успела затвердеть. - Э, мужик! - крикнул крестьянин. - Скажи, как проехать к шорнику? Серый маг пожал плечами. - Да что с тебя взять... - махнул рукой крестьянин. - Сразу видно - малохольный.
в начало наверх
Он снова щелкнул кнутом, и анкулозавр побежал быстрее. Слова крестьянина встревожили серого мага. Стало быть, он выглядел как-то не так, обращал на себя внимание. Надо было срочно что-то предпринять. Он задумчиво постучал кончиком трости по тротуару. Неподалеку от него находился магазин называвшийся "Предстоящая ночь", торговавший одеждой и предметами, которые могли пригодиться в ближайшую ночь. Например, перед ночью белых всадников, в нем торговали кавалерийскими бурками, карабинами, шашками, папахами и черными знаменами с вышитыми на них черепами и скрещенными костями. Сейчас, поскольку предстоящая ночь была ночью друидов, на его витрине висели плащи голубого, зеленого цвета, нагрудники справедливости, тиары - ангиниумы и золотые серпы, которыми друиды срезали омелу. Дверь в магазин была зеркальная. Серый маг подошел к ней и стал внимательно рассматривать свое отражение. Да, вид у него был странноватый, для этого города не совсем подходящий. Пятнистая, полувоенная одежда, роскошная, никак не гармонирующая с ней трость, бледное, острое, похожее на крысиное лицо. Нет, над своим обликом надо было поработать. Единственным предметом, который он не мог изменить, была трость. Значит, все остальное нужно было подогнать под нее. Первым делом он занялся своим лицом. Повинуясь его мысленному приказу, оно стало слегка более округлым и не таким бледным, обросло короткой рыжеватой бородкой. Пятнистая одежда превратилась в строгий костюм, военные ботинки на толстой рифленой подошве сменились дорогими, изящными туфлями. Он задумался. Для полной достоверности не хватало еще какой-то мелочи... Ах, да! На безымянном пальце его правой руки появилось массивное кольцо с большим голубым бриллиантом. Конечно, серый маг понимал, что в таком виде сильно-то по городу не побегаешь. Это вызовет недоумение. Зачем такому солидному джентльмену бегать по улицам как мальчишке? Но он и не собирался бегать. Здесь, в городе, на бегу, можно было пропустить какую-нибудь мелочь, которая могла оказаться важной, и без которой его погоня теряла смысл. Нет, торопиться ему не годится. Он снова отправился по следу убийцы и тот, в конце-концов, привел его к гостинице "Три поросята". Перед ней серый маг остановился. След нити убийцы уходил в гостиницу. Но была и другая нить, которая вела из нее. Стало быть, тот кого он разыскивал, переночевал здесь и ушел. Имеет ли смысл входить в гостиницу? "Имеет, - решил серый маг. - Наверняка, хозяин гостиницы не был сообщником убийцы, но все же, он дал ему приют, он позволил ему переночевать. А значит, нуждается в наказании, конечно, не очень большом. Но все же, я должен его наказать, поскольку, я не только ищейка, я еще и палач". Зеркала поблизости не было, но серый маг в нем и не нуждался. Через пару секунд он уже принял вид того самого крестьянина, который встретился ему совсем недавно. Конечно, роскошная трость в руках крестьянина могла вызвать недоумение, но сейчас, серому магу не было до этого совершенно никакого дела. Он вошел в гостиницу. Звякнул дверной колокольчик. - Чем могу?.. - ринулся было к нему хозяин гостиницы, и вдруг, разглядев кто перед ним находится, резко сменил он. - Тебе чего? И откуда у тебя эта трость? Ты где ее спер? Окинув взглядом зал и определив, что тот пуст, поскольку для посетителей было пока еще рановато, серый маг подошел к ближайшему столику. Не обращая ни малейшего внимания на хозяина, он вытащил из трости клинок. Ловкий удар и половинки стола рухнули на пол. Хрустальная ваза в которой сидел мотылек-предсказатель, с грохотом разлетелась на кусочки. - Что ты делаешь? - взревел хозяин гостиницы и кинулся на серого мага. Направляясь к другому столику, тот словно бы мимоходом заехал хозяину в солнечное сплетение. Хозяин задохнулся, и судорожно хватая ртом воздух, стал оседать на пол. Истошно завизжала служанка. А серый маг снова взмахнул клинком и еще один стол, развалился надвое. Ваза с мотыльком-предсказателем стояла в самом его центре. Клинок рассек ее словно она была не хрустальной, а из картона. В воздух взлетело отсеченное радужное крылышко. Серый маг расправился еще с двумя столами, когда из чуланчика под лестницей выскочил здоровенный мальб. В руке у него была усеянная шипами дубинка. - Ты, негодяй... вр-р-р... - прорычал он. - Я буду тебя учить уму-разуму. Серый маг усмехнулся. - Валяй, попробуй. Если не дорога жизнь. Он взмахнул клинком еще раз. Грохот падающих на пол обломком, и звон бьющегося хрусталя. - Ага... сейчас, сейчас, - прорычал мальб, бросаясь на серого мага и размахивая дубиной. - Конечно - сейчас, - пожал плечами тот и резко отпрыгнув в сторону, нанес удар клинком. Отсеченная рука мальба, все еще сжимающая дубинку, отлетела в угол. Мальб, по инерции пробежав еще несколько метров, рухнул на пол. Из обрубка его руки вовсю хлестала кровь. - Горный демон! - простонал он. Серый маг не без удовольствия осмотрел картину учиненного им разгрома. Пора было уходить, пока не появились какие-то посетители или, даже дэвы. Серый маг сильно сомневался, что его могут остановить даже дэвы, но того что он сделал вполне хватило, чтобы слегка наказать хозяина гостиницы. В конце концов, тот не был сообщником убийцы черного мага. Сунув клинок в трость, серый маг перешагнул через хозяина гостиницы, который все еще не мог прийти в себя, и вышел на улицу. Да, он поступил правильно. Каждый, кто помог убийце, должен быть наказан. Именно для этого он был и создан. Он выслеживал преступника лишь для того, чтобы его покарать. Его задание состояло именно в этом. Он хорошо помнил тот облик джентльмена, в котором был до того как подошел к гостинице. Чтобы вернуться в него, хватило и пары секунд. Единственным предметом, по которому в нем могли опознать того, кто разгромил гостиницу, теперь осталась только трость. Впрочем, мало ли людей ходят по этому городу, сжимая в руках похожие трости? Наверняка - немало. Чувствуя удовлетворение от того, что он сделал, серый маг двинулся дальше по следу преступника. ### часть текста пропущена ### ...грюмый чем обычно, на руках виднелись засохшие пятна крови. - Это что? - спросил Охотник. - Маленькое приключение, - улыбнулась Лисандра и плотоядно облизнулась. - Я имею в виду: откуда ты взялась? - Мне так кажется, штурмовать дом черного мага гораздо легче вдвоем, - снова улыбнулась она. - Тут ты права - легче, - согласился охотник. - Так в чем же дело? 4 Дом был большой, старинный, с узкими, похожими скорее на бойницы окнами, и черепичной крышей. Возле окованной железными полосами двери, из стены торчал вмурованный в нее одним из предков Хантера клык тиранозавра, по преданию, охраняющий дом от сглаза. Хантер остановился возле двери, еще раз посмотрел на уходившую в нее линию судьбы непрошеного пришельца и почесал затылок. Конечно, замок на двери его дома назвать очень уж сложным было нельзя. Он был достаточно массивный, прочный, но открыть его, при некоторой сноровке, мог кто угодно. У них в городке воров не было. Да и кто полезет в дом человека, которого весь город подозревает в сношении с темными силами? Только кто-то приезжий. "Приезжий и есть", - подумал Хантер. В самом деле, судя по линии судьбы, тот кто забрался в его владения, не был жителем этого города. - Ну, ну, посмотрим - пробормотал Хантер, и открыл дверь огромным, кованым из железа ключом. Войдя в прихожую, он внимательно осмотрелся. Нить уходила дальше, вглубь дома. Хантер открыл дверцу стоявшего в прихожей, большого шкафа из полированного дерева. В глубине его, за куртками и пальто, стояло двуствольное охотничье ружье. Взяв его, Хантер переломил стволы и увидел, что оно заряжено. На патронах была метка, означавшая, что они с серебряной дробью. "Ну уж фиг, - подумал охотник. - Палить по обычному воришке серебром - слишком большая роскошь". Он взял коробку с патронами, стоявшую тут же в шкафу и перезарядил ружье. "И все же, кто это мог быть? Очень интересно", - думал Хантер, осторожно двинувшись дальше. Ружье он держал наготове, но все же, сильно сомневался, что придется пускать его в ход. Нить судьбы воришки петляла по дому. Она даже завернула в библиотеку. Хантер без труда определил, что его незваный посетитель несколько минут постоял возле полок с книгами, видимо, любуясь золоченными кожаными корешками. Это уже обнадеживало. Хантер последовал дальше. Нить судьбы исчезала в двери кухни. Бесшумно открыв ее, охотник наконец-то увидел воришку. Это был небольшого роста, худой мальчик, лет двенадцати, одетый в поношенные брюки и такую же поношенную куртку. Волосы у него были длинные и нечесаные. Он сидел за кухонным столом и с жадностью поглощал пирожные, лежавшие на большом фарфоровом блюде. "Ну, вот, что же мне с ним теперь делать?" - подумал Хантер. Прислонившись к косяку двери, он с полминуты наблюдал за непрошеным гостем, потом спросил: - Может, проще было бы подождать хозяина и попросить у него что-нибудь поесть? Мальчик буквально подпрыгнул на стуле, и чуть не кинулся наутек, но потом, видимо передумав, остался на месте. Повернувшись к Хантеру, он окинул его внимательным взглядом, и как ни в чем не бывало, снова занялся пирожными. "А он не дурак, - подумал охотник. - Моментально сообразил, что убегать нет никакого смысла. Пока он будет открывать какое-нибудь окно, я его поймаю, а для того, чтобы выскочить в дверь надо пробежать мимо меня. И ружье... ладно, дадим ему еще один шанс". Хантер поставил ружье на пол, прислонив его к стене и прошел к столу. Усевшись напротив парня, он взял с блюда пирожное и откусив кусок, спросил: - Ну так как? Ты случайно не из глухих? Мальчик покосился на ружье, потом тяжело вздохнул и буркнул: - Нет. - Что - нет? Подождать хозяина? Парень молчал. - Понятно, - сказал Хантер и откусил еще один кусок. - Ты хоть понимаешь, что любой другой на моем месте, сдал бы тебя дэвам, не задумываясь? Парень вытер рот рукавом куртки и сказал: - Я видел как ты выходил из дома. У тебя было не такое лицо. - Какое - не такое? - Не такое, как у того, кто мог бы сдать меня дэвам. Хантер отложил кусок пирожного и облокотившись на стол, заглянул парню в глаза. - Ты, вообще, кто? - Христиан. А тебя как зовут? - Я - Хантер. - Понятно. Мальчик покосился на блюдо, на котором еще осталось несколько кусков. Во взгляде его явственно читалось: "Если бы мог, я бы съел еще". Тяжело вздохнув, он сказал: - Ну? - Что - ну?
в начало наверх
- Ну, что ты будешь со мной делать? Все-таки сдашь дэвам? - Не знаю, - честно признался Хантер. - А ты бы что предложил? - Ты - хозяин, тебе и решать, - Христиан все же взял еще один кусок и неторопливо от него откусил. - Тебе дурно не станет? - спросил охотник. - Не-а... - Ну-ну... У тебя родители-то есть? Христиан отрицательно помотал головой. - И что с ними случилось? Парень молчал. - Говори, чего молчишь? - Ночь кровавых ножей, - наконец пробормотал Христиан. - Вот как... А в приют, стало быть, ты не захотел? - Плохо там. То не делай, этого не делай, и глаза у воспитателей какие-то холодные. Все время заставляют отвечать на дурацкие вопросы, и следят, следят... - Какие же вопросы они задавали чаще всего? - Разные. Например, допытываются, не видел ли кто из детей какие-то нити. - Какие нити? - Разноцветные, которые, якобы от людей идут. Несколько мальчиков и одна девочка сказали, что видели, и их куда-то увезли. Неизвестно куда. - Интересно. И где же такой приют находится? - В провинции белоногих. - Ого! Далековато! Хантер заметил в волосах Христиана несколько соломинок и подумал, что мальчик, ночевал в каком-то стогу. Интересно, как ему удалось пройти чуть ли не половину этого мира, и не попасть в крупные неприятности? Или, все же, неприятности были, но он из них искусно выпутался... И этот приют. Те, кто его содержал, явно занимались отбором мальчиков со способностями магов. Каких? Черных? Или наоборот - кто-то решил готовить охотников? Нет, будь это проект по подготовке охотников, то он, наверняка, об этом бы слышал. Стало быть, приют принадлежал черным магом. "Есть одна маленькая тонкость, - подумал Хантер. - Если в этом приюте и в самом деле отбирают детей способных стать черными магами, то попасть в него может не каждый. Наверняка, в него попадают дети, которые дали какие-то основания считать будто они обладают определенными способностями, из которых можно, со временем, развить способности мага". Он бросил на мальчика испытующий взгляд. В линии его судьбы не было оттенков, которые говорили бы, что он обладает способностями мага. Но все же... они могли быть в зачаточном состоянии. Если их со временем развить... "Ученик! - вдруг понял Хантер. - То, что тебе так не хватает. Кто-то, кому ты можешь передать свои знания, и свое умение, кто-то, кто продолжит твое дело". Христиан видимо почувствовав, что сейчас хозяин дома решает, что с ним делать и принял вызывающий, независимый вид. "Да нет, - подумал Хантер. - Ты видишь то, что тебе хочется видеть. Его пребывание в этом приюте, еще не означает что он обладает какими-то особенными способностями. Да и нужно ли ему быть твоим учеником? Скорее всего, он планирует отдохнуть у меня в доме, отъесться и потом, как и положено, прихватив все что плохо лежит, исчезнуть... И потом, вполне вероятно, мне, уже в самое ближайшее время, предстоит вступить в борьбу с черными магами. Мальчишка будет обузой. Он свяжет меня по рукам и ногам. В конце-концов, я не смогу его защитить и он погибнет. Нет, не стоит обременять свою совесть еще и этим грузом". Он тяжело вздохнул. Каким-то чутьем угадав его решение, Христиан поник головой. Вид у него был понурый. В глаза Хантеру он старался не смотреть. - Ладно, - сказал охотник. - Сейчас, у меня нет времени заниматься тобой. Давай-ка я тебе кое-что соберу... Христиан гордо выпрямился. - Не стоит. О себе позаботиться я уж как-нибудь смогу. - Залезешь еще в какой-нибудь дом. И там тебе снесут из ружья голову. Нет уж, так не пойдет. Хантер сходил в кладовку, нашел там старую, потертую сумку и доверху нагрузил ее консервами, пачками печенья и баночками с фруктовым соком. Когда он вернулся в столовую, подросток все еще сидел за столом, задумчиво чертя указательным пальцем на его поверхности какие-то невидимые знаки. - Вот, - Хантер подал ему сумку. Пошарив по карманам, он вытащил пачку денег и разделив ее на две половины, одну протянул Христиану. - И это - тоже. - Денег не берем, - рот Христиана сжался в упрямую линию. - В милостыне я не нуждаюсь. Хантер почувствовал, что в этом вопросе отступать он не намерен. - Ну, нет - так нет, - проговорил он и подойдя к подростку, положил ему руку на плечо. - А теперь, мне пора, у меня есть дело. Тебе - тоже пора. Если надумаешь вернуться - не советую. После твоего ухода я насторожу кое-какие ловушки. Отныне, вошедший в этот дом в отсутствии хозяина, подвергнется серьезной опасности. Очень серьезной. Ты понял? Это необычные ловушки, и тебе не удастся их избежать. Даже и не думай. - Все понятно, - проговорил Христиан. - Спасибо за все. Мне и в самом деле пора. Он встал, и направился к двери. В тот момент, когда он повернулся к Хантеру спиной, тот ловко сунул ему деньги в карман. Подросток этого не заметил. Хантер вздохнул. Он понимал, что не должен был так поступать, но у него не было выбора. В самом деле, он не мог, именно сейчас, взять на себя такую ответственность, взвалить на свои плечи заботу о этом человеке. Охотник уже сделал шаг, чтобы последовать за Христианом. Надо было запереть за ним дверь, а потом, очень быстро, приготовиться ко встрече с Хиксом. И вдруг... Хантер не поверил своим глазам. Открыв дверь, чтобы выйти из столовой, Христиан сделал один шаг несколько более длинным чем другие. Сделано это было для того, чтобы перешагнуть лежавшую на полу охранную нить. Охотник оцепенел. - Стой! - вдруг сдавленным голосом приказал он. Парень остановился. - А ну-ка, давай назад... Подойди ко мне. Христиан послушно вернулся в столовую. И снова, один шаг он сделал длиннее, чем предыдущие. "О-ля-ля! - подумал Хантер. - Нет, это не случайность". Он был совершено уверен, что Христиан делал эти шаги совершенно машинально, не задумываясь, почему он их делает. Реагировал, пока еще, не его разум, а его тело, его подсознание. Но ведь, все же, реакция была! Стало быть, у Христиана, и в самом деле были способности мага. - Что тебе еще нужно? - во взгляде Христиана читалась неприкрытая обида. - Мне? - на этот раз уже Хантер опустил глаза. - Мне... ну-ка, покажи ту отмычку, которой ты открыл дверь. - Зачем? - Интересно. Христиан вздохнул, полез в карман своей куртки и вытащил из него кусок причудливо изогнутой стальной проволоки. - Вот. Хантер сделал вид, что внимательно изучает отмычку. "Не торопись, - сказал он себе. - Обдумай все хорошенько. Сейчас тобой управляют эмоции. Ты обнаружил потенциального ученика. Совершенно естественно, ты хочешь его оставить у себя. Но хочет ли он этого? Мало обладать способностями, надо еще хотеть их применять, хотеть учится их применять, и делать это ради тех же целей, которым служишь ты. Повремени, хорошенько все обдумай. Присмотрись к парню". Он тряхнул головой. Да, все это правильно, все совершенно логично. Но что-то подсказывало ему, что в этом случае логикой можно пренебречь. - Да, хорошо сделано, - сказал он, возвращая отмычку Христиану. - Наверняка, тебе приходилось ей не раз пользоваться? - Приходилось, - с вызовом сказал мальчик. - А что? - Нет, ничего. Я вот подумал... не хотел бы ты остаться и немного пожить у меня? Христиан презрительно скривился. - Благодарю, в жалости не нуждаюсь. - А это никакая не жалость, - заявил Хантер. - Дело в том, что мне нужен ученик. - Ученик? А каким мастерством ты владеешь? - Мастерством? Хантер задумался. А в самом деле, как в нескольких словах объяснить этому мальчику чем он занимается? Сказать ему что он волшебник? Но это будет обманом. Какой он к черту волшебник? "Вот и первая проблема, - подумал Хантер и улыбнулся. - И конечно же, не последняя. Однако, что же ответить этому парню? Причем, ответить надо сейчас". Большие напольные часы в библиотеке пробили два раза. Хантер встрепенулся. Время. Хикс. Он может его упустить. - Вот что, парень, - сказал он Христиану. - Я тебе все расскажу и все объясню. Только, сейчас у меня кончается время. Я могу опоздать... гм... сделать одно дело. Подожди меня, хорошо? Я приду через пару часов и мы все обговорим. Если тебе не понравиться то, что я тебе расскажу, ты всегда сможешь уйти. Подожди меня, ладно? - Хорошо, я подожду, - несколько удивленно сказал Христиан. - Вот и отлично. Вон там, - он показал пальцем. - За этой дверью - ванная. Помойся. Если еще захочешь поесть, то в кладовке целая куча продуктов. Бери что нравится. Я вернусь через два часа. Христиан кивнул. - Ну вот и прекрасно. А мне - пора. Я ухожу. Хантер быстро взял в руки ружье и чуть ли не бегом кинулся в библиотеку. Шкатулка из кости мамонта стояла на одной из полок. Ее обвивали нити, красного, почти рубинового цвета. Если бы Христиан полез к ней... Ловким движением руки Хантер убрал охранные нити и достал из шкатулки серебряный ключик, а также ритуальный нож. Сунув нож за пояс, под куртку, а свисток в карман, он поспешил прочь из библиотеки. Оказавшись в прихожей, он открыл шкаф и снова зарядил свое ружье патронами с серебряной картечью. Хикс - это вам не простой смертный. С ним шутки плохи. Закинув ружье на плечо, он вышел из дома и закрыл дверь. "Все правильно, - подумал он. - Надо дать парню время все хорошенько обдумать. Для него это тоже выбор, причем довольно серьезный. Ему предстоит выбрать свое будущее, судьбу". Он направился к южной дороге. Если он опоздал и Хиксу удалось ускользнуть, это будет очень серьезной ошибкой. Благо до южной дороги от его дома было не так уж и далеко. Дорога заняла у него минут двадцать. Встреченные по пути несколько прохожих проводили его угрюмыми взглядами. Хантер даже услышал как один из них пробормотал: - Ишь, дьяволопоклонник, на охоту собрался. Уж не на человека ли? "Если бы он знал, что попал почти в точку, - подумал Хантер. - Почти..." Южная дорога уходила в лес, начинавшийся с этой стороны сразу же за городом. Хантер прошел до первого поворота и когда крайние дома закрыло деревьями, остановился. Нити Хикса на дороге он не увидел. Либо тот еще здесь не проехал, либо отправился по дороге на север. Хантер надеялся на первое. Он взвел курки ружья и присев на пенек у самой дороги, закурил. Теперь, оставалось только ждать и думать. А подумать ему было о чем. В лесу тоже появились сугробы. Пенек на котором сидел Хантер, стоял как раз недалеко от одного из них. Поплотнее запахнувшись в куртку, охотник поставил ружье между коленей и сделал очередную затяжку. Где-то неподалеку застрекотала белка, потом из зарослей молоденьких елочек выскочил очень маленький динозаврик. В народе его называли "птичьим вором", и не без основания. Основной его пищей служили птичьи яйца. Легко ступая на задних лапах и смешно поводя передними, здорово похожими на маленькие ручки, он пробежал неподалеку от Хантера и скрылся в зарослях малины.
в начало наверх
Хантер докурил сигарету, и бросив окурок на толстый слой опавших иголок, растоптал его каблуком. Неужели он ошибся, и Хиксу все же удалось ускользнуть? Неподалеку послышалось гудение автомобильного мотора. Хантер вскочил. Выскочив на дорогу, он взял ружье наизготовку. Машина появилась через несколько минут. Она была открытая и Хантер прекрасно видел, что за рулем сидит женщина. Но все же, он вскинул ружье к плечу и громко крикнул: - Стой! Вероятно, женщина не расслышала его слов, но вид наведенного оружия возымел сое действие. Машина остановилась не доехав до охотника несколько метров. Мотор ее сейчас же заглох. - Эй, вы сошли с ума? - Нет, - улыбнулся Хантер. - Отнюдь нет. Вы зря остановили машину. Если я не ошибаюсь, она принадлежит кривому Лонанку? - Вы не ошиблись. Голос у девушки был чистый и свежий. Красота ее буквально поражала на месте и вводила в состояние столбняка. Только не Хантера. По прежнему улыбаясь, он подошел к машине. - Так в чем же дело? - возмутилась девушка. - Что за манеры, останавливать на дороге ни в чем не повинных людей и грозить им ружьем? Видимо, в спокойном состоянии глаза ее были самого нежнейшего голубого оттенка, который только возможен. Сейчас, они слегка потемнели от гнева. - Кривой Лонанк разрешил вам взять его машину? - спросил Хантер. Ствол его ружья все еще был нацелен на девушку. - Безусловно. Если вы не верите, то мы можем вернуться и спросить у него. Но уж тут, я вам покажу. Я натравлю на вас дэвов и они порядком помнут вашу наглую физиономию. Уж они вам устроят... - И кривой Лонанк сам отдал вам от этой машины ключи? - Конечно. Я спросила его можно ли мне покататься. Он отдал ключи и сказал что я могу кататься где угодно и сколько угодно. - И все же... мне кажется, он не имел в виду дорогу на юг. Он рассчитывал, что вы не выедете за пределы города. - А вот это вас уже не касается. Где хочу, там и катаюсь. И вообще, я хотела доехать только до ближайшей поляны и нарвать полевых цветов. Конечно, поскольку насупила зима, и на каждом шагу попадаются эти противные сугробы, придется некоторое время поездить. Но все же, я полна решимости сегодня нарвать букет цветов. И никто меня не остановит. - Я, - сказал Хантер, и криво улыбнулся. - Это сделаю я. - Что именно? - Я вас остановлю. Это давно уже надлежало сделать. - Да как вы можете? - Могу. Хантер левой рукой залез в карман и вытащил из него серебряный ключик. Резким движением, перегнувшись через дверцу машины, он поднес его к лицу девушки. Взгляд у нее мгновенно остекленел, рука так и застыла, не завершив движения. Сейчас, она странным образом напоминала большую, красивую куклу. - Иди за мной, - ласково сказал Хантер, не убирая ключика от лица девушки. Он сделал шаг назад. Девушка, словно лунатичка, встала, и двинулась вслед за ключиком. - Иди за мной, - все так же ласково сказал Хантер, делая еще шаг назад. - Ну, давай... Девушка открыла дверцу машины и ступила на землю. - За мной, за мной, - продолжал манить ее Хантер. - Вот так, прямиком за мной. Через пару минут ветки деревьев закрыли от него стоявшую на середине дороги машину. Хантер искал полянку, небольшую, укрытую со стороны дороги, как раз такую, которая подходила для того, что он собирался совершить. Долго искать ему не пришлось. Все так же спокойно, не спеша, он вывел девушку на середину поляны и приказал ей встать на колени. Она безропотно подчинилась. Охотник кивнул. Пора было приступать... - Ну вот и хорошо. Вот и правильно, - пробормотал он. - Умная девочка. Красивая, умная девочка. Ты все понимаешь как нужно. Говоря это, он, продолжая держать ключик перед лицом девушки, для чего ему пришлось несколько вытянуть руку, зашел ей за спину. Девушка не делала ни малейшей попытки к сопротивлению. И это было просто здорово. Оказавшись за спиной у девушки, Хантер ружье в сторону и ловко переложил ключик в левую руку. Теперь, оставалось, только, достать ритуальный нож. Солнце блеснуло на остром, отполированном лезвии. "Ну вот, все готово, - подумал Хантер. - Все. И не стоит медлить. Не ровен час кто-нибудь обнаружит машину, да начнет обходить лес поблизости от нее, чтобы обнаружить владельца. И обнаружит..." Он глубоко, сильно вздохнул и резко наклонившись вперед, перерезал девушке горло. Не успела из раны брызнуть черная, густая словно бульон кровь, как он, ловким и точным движением вонзил ей нож в сердце. Издав странный, хрипящий звук, девушка стала валиться на траву. Руки ее колотили воздух, царапали траву, тело билось в предсмертных судорогах. Ловко отпрыгнув в сторону, Хантер спрятал в карман серебряный ключик. Дело было сделано. Теперь, предстояло подождать и убедиться, что все прошло так, как нужно. И он подождал. Девушка умирала долго. Последняя судорога была настолько сильна, что ее тело перевернулось на спину и выгнулось дугой. Лесную тишину прорезал дикий, утробный вой, шедший, казалось, из ее живота. Хантер поморщился. Над распростертым на почерневшей от крови травы телом поднялось облачко пара. Когда оно рассеялось, охотник понял, что все кончено. Прямо на глазах, тело девушки разлагалось, разваливалось на куски, роскошное платье, словно разъедаемое кислотой, распадалось клочками. Пора было уходить. Хантер поднял с травы ружье и закинул его на плечо. С сожалением посмотрев на ритуальный нож, который лежал в центре черного, словно выжженного пятна, которое осталось о тела, он покачал головой. Даже со своего места он видел, что лезвие ножа рассыпалось в прах. Целой осталась только рукоятка со злобным, пучеглазым демоном на конце. Но зачем ему была нужна рукоятка? "Итак, - подумал охотник. - У меня остался только один ритуальный нож. А пока кузнец изготовит еще несколько, пройдет много времени. Надо будет его поторопить". Он пошел было к машине, но вдруг, круто развернувшись, вернулся к тому месту, где умерла девушка. Он чуть не забыл сделать еще кое-что. - Не обижайся Хикс, - стоя на краю пятна, почти печально сказал Хантер. - Это был мой долг, и я его выполнил. Больше не возвращайся в наш мир. Я тебе это запрещаю. На какое-то мгновение над поляной повисла напряженная, неестественная тишина, словно бы приоткрылась дверь в другой, отличающийся от этого мир. Потом это мгновение прошло, сменившись треском птиц, писком охотившегося неподалеку "птичьего вора", шелестом травы. Вот, теперь, и в самом деле - все. Хантер направился прочь... Он сел в машину, завел мотор и уже через десять минут оказался возле магазинчика кривого Лонанка. Тот занимался тем, что переставлял корзины с фруктами поближе к прилавку. - Привет, - сказал Хантер, облокачиваясь на прилавок. Лонанк бросил на него неприветливый взгляд, но все же, поздоровался. Хантер взял из стоявшей на прилавке корзины яблоко, обтер его носовым платком и смачно откусил. - Тут я на охоту ходил... - Вижу, не слепой. Только, советовал бы тебе носить ружье по городу в чехле. Мало ли что может случиться. Хантер улыбнулся. Лонанк был неплохим парнем, только, слишком уж ворчливым. - Вот поэтому я его и ношу без чехла. Мало ли что может случится... Так вот, я тут на дороге обнаружил твою машину. Пустая, и никого возле нее нет. Мне подумалось, что это на тебя не похоже. Вот я и пригнал ее сюда. На всякий случай. - Врешь, - убежденно сказал Лонанк. - Выгляни в окно. Убедившись, что машина и в самом деле стоит перед магазином, Лонанк ошарашено спросил: - Но, как же она там оказалась? Хантер пожал плечами. - Это твои штучки! - вдруг заявил Лонанк. - Все знают, что вокруг тебя все время происходит что-то странное. - Я тут не при чем, - честно заявил охотник. - Ну, если с ней что-то случилось - берегись, - Лонанк выскочил на улицу и захлопотал вокруг автомобиля, проверяя все ли с ним в порядке. Хантер снова пожал плечами, взял из корзины еще два яблока и кинул на прилавок мелкую монету. Когда он выходил из магазина, Лонанк ему крикнул: - Смотри, что ты наделал! Да у нее же крыло помято! Ты за это заплатишь, слышишь? - Врешь, - равнодушно сказал Хантер. - Крыло ты помял сам, на прошлой неделе, когда катал дочку торговки рыбой. Не помнишь? Лонанк открыл рот. - А как ты узнал? Хантер таинственно усмехнулся, и пошел прочь от овощного магазина. Он шел к своему дому, ел яблоко и думал о том, что скажет Христиану. Он хорошо понимал, что врать мальчику нельзя. С другой стороны, честно рассказав кем он является и что именно делает, охотник подвергался определенной опасности. Что, если парень откажется быть его учеником и уйдет? Не проболтается ли он, о нем, Хантере, в какой-нибудь придорожной харчевне. Это могло кончиться плохо. Когда до его дома осталось совсем немного, охотник забросил огрызок последнего яблока в ближайшие кусты и решил, что, несмотря ни на что, врать не будет. Расскажет все честно. И пусть случится все, что должно случиться. Ученик, в какой-то степени напарник. А напарникам лгать не стоит. ### часть текста пропущена ### ...икнул Хантер. - Побежали. И они со всех ног припустили вдоль по улице, прочь от дома черного мага. 5 Лисандра кралась по коридору, чутко прислушиваясь к дыханию людей, спящих в комнатах мимо которых она проходила. Временами она останавливалась, поскольку ее одолевала слабость и ей нужно было несколько минут, чтобы набраться сил. По идее, она сейчас должна была выбирать того, кого почтит своим посещением. Только, ей сейчас было не до этого. Ей хотелось есть так, что казалось, временами, она готова была забыть обо всем, открыть дверь первой попавшейся комнаты, кинуться к кровати того, кто в ней спал, и... Вот как раз этого-то и не надо было делать - понапрасну рисковать. Вариант при котором она получала на десерт в живот осиновый кол ей совсем не подходил. Зачем тогда были все эти двести лет, во время которых она умудрялась обмануть тех, кто за ней охотился? Не проще ли было еще двести лет назад выйти с первыми лучами солнца на какую нибудь площадь и подождать, пока ее плоть не начнет истаивать как последний весенний снег? А если уж она все-таки продержалась те проклятые пару сотен лет, то сейчас вполне сможет продержаться несколько десятков минут. Только, если бы кто-нибудь знал как это было трудно. И все же, она терпела, и превозмогая слабость, кралась по коридору, выискивая возможность пробраться в какую-нибудь комнату так, чтобы кого-нибудь не потревожить. И конечно, такая возможность ей представилась, причем, самым прозаическим образом, в виде выломанной доски. Доска эта была выломана в самом низу одной из дверей, ведущей в номер, находившийся почти в конце коридора. Вполне возможно, завтра хозяин постоялого двора ее бы обязательно заделал. Но это будет только завтра. А сейчас...
в начало наверх
Где-то скрипнула дверь. Лисандра вжалась в какую-то нишу, слилась с царившей в ней полутьмой. По коридору кто-то топал. Она прекрасно видела как мимо нее, усилено моргая спросонья глазами, протопал один из возчиков. Он шел по направлению к туалету. Лисандра хорошо понимала, что напав на него, подвергнется напрасному риску и поэтому, позволила возчику пройти мимо нее беспрепятственно. Она даже подождала пока не хлопнула дверь туалета. Щель под дверью номера сулила менее рискованный вариант. Ее вполне достаточно, для того, чтобы попасть в комнату. Что еще ей было нужно? Не дожидаясь когда возчик пойдет назад, Лисандра совершенно бесшумно метнулась к двери. Щель, которая привлекла ее внимания была таких размеров, что в нее с трудом проскочила бы кошка. Только, она была не кошкой, она была самым настоящим вампиром, и в щель проскользнула легко и бесшумно, как это и требовалось. Она дождалась того момента, когда возчик вернется в свою комнату, а потом подождала еще десять минут. Для верности. Все, теперь можно было приступать. Вампирша приблизилась к кровати и стала рассматривать того, кто должен был спасти ее от неминуемой смерти. Это был мужчина, лет сорока, совершенно лысый. Он лежал на спине, положив одну руку под голову, спрятав вторую по одеяло. Из-под его подушки выглядывала рукоятка пистолета. Лисандра покачала головой. Многие люди проявляли поразительную небрежность в обращении с огнестрельным оружием. Если пистолет этого лысого стоит на предохранителе, то на кой черт он нужен? Пока тот сообразит, что на него напали, пока вытащит свою пушку, пока снимет ее с предохранителя... Да его, за это время, можно десять раз убить. Или двадцать... Если же пистолет его снят с предохранителя, то он рискует застрелить, толком со сна не сообразив что происходит любого невинного человека, так или иначе попавшего в его комнату. Лисандра осторожно потянула за рукоятку. Мужчина пробормотал во сне какое-то короткое слово, левая его рука вылезла из-под одеяла, слабо взмахнула в воздухе и тотчас же бессильно упала. Все, дело сделано. Лисандра осторожно положила пистолет на коврик рядом с кроватью и выпустила клыки. Ну что ж, приступим. Она хотела до самого конца делать все не спеша, тщательно и аккуратно, но когда ее клыки оказались всего в нескольких сантиметрах от шеи жертвы, не выдержала. Почувствовав, что кто-то впился в его шею, мужчина было рванулся, чтобы вскочить с кровати, по почти тотчас же обмяк, сдался. Через десять минут все было кончено. Лисандра встала с кровати, вытерла со рта кровь и прислушалась. В гостинице по-прежнему царила тишина. Блаженное чувство сытости растекалось по телу вампирши. Она ощущала как мускулы ее наливаются силой, движения снова становятся ловкими, стремительными и вместе с ними возвращается вера в свои силы, в свою непобедимость. Вот только, ей хотелось еще... После столь долгого поста одного человека для нее было мало. Лисандра бросила взгляд на лежавшую на кровати бледную, словно вылепленную из воска фигуру, на покрывавшие простыни пятна крови, и подумала, что из этой комнаты надо уходить. Чтобы найти другую. Если ей удастся выпить кровь еще у одного человека, то этого ей хватит до самого конца пути, благо, он не так уж и далек. Значит, дальше? Она снова прислушалась и не уловив никаких подозрительных звуков, ловко проскользнула в щель под дверью. Коридор был все так же пуст, все также тускло светили привязанные к стенам здоровенные жуки-ночники. И окно в самом дальнем конце коридора. Оно было полуоткрыто. Именно через него Лисандра и попала в гостиницу. Конечно, надо было вернуться и закрыть его. Но зачем? Минут через пятнадцать она сделает все что нужно и тогда вернется в свой ящик. Делов то... Она двинулась дальше по коридору, внимательно разглядывая все двери, мимо которых проходила. Но никаких щелей, достаточных для того, чтобы она проскользнула в следующую комнату не попалось. Дойдя до конца коридора, вампирша подумала, что в конце концов, есть еще и второй этаж. Если пошарить там. Она пошла обратно. И тут... До нее долетели какие-то странные звуки и Лисандра моментально насторожилась. А звуки все приближались и приближались. Вот они уже зазвучали возле самой гостиницы... Шаги, звуки шагов множества ног, нестройное хоровое пение, треск факелов. Интересно, кто это может, группами, шляться в такую ночь? Уж не друиды ли? Вампирша едва не застонала. Нет, только не это! Люди остановились возле ворот гостиницы. Потом, медленно и торжественно, прозвучали три удара и зычный голос возвестил: - Эй вы, те кто живет в этом доме, откройте! Мы пришли к вам, чтобы избавить вас от зла! - О, нет, не надо, - прошептала Лисандра. Она подбежала к двери той комнаты, за которой лежала ее первая жертва. Тот, лысый. Ничего не оставалось, как спрятаться, снова нырнув в щель. "Скоро, это станет для меня привычным занятием, - мрачно подумала Лисандра, прислушиваясь к тому, что творилось возле дома. - Туда, обратно, снова туда и опять обратно. Милое времяпрепровождение. И еще, эти друиды..." Судя по всему, перед домом были именно друиды. И на этот раз, отнюдь не бейрды. Нет, тут попахивало белыми друидами. А это было уже очень опасно. Она слышала как в своей комнате завозился хозяин гостиницы. Через пару минут, на ходу одеваясь, он подбежал к воротам и спросил: - Кто тут? - Именем солнца, это я, настоящий друид, - послышался властный голос. - Со мной несколько последователей. Открывай, мы пришли тебя спасти. - Может, меня все же не надо спасать? - в голосе хозяина гостиницы слышалась неуверенность. Уверенности белого друида, наоборот, хватило бы на семерых. - Надо, всех кто подвергся атаке сил зла, спасать надо. А ты, как раз в эту минуту подвергаешься одной из самых страшных атак, которые только возможны. Лисандра съежилась. "Нет, - подумала она. - Только, не это. Только не это". - Ты в этом уверен? - поинтересовался хозяин гостиницы. - Абсолютно. - Но насколько я помню наши договоры с друидами, вы не должны входить в наши дома. Там, в своих лесах, вы можете делать все, что вам заблагорассудится. Сюда же вам хода нет. - Только, если тем, кто живет в этих домах, не угрожает страшное зло. А вам угрожает. Я иду по следам этого зла вот уже пару часов. И этот след привел меня к твоему дому. - Но вы напугаете моих постояльцев, - выдвинул последний довод хозяин. - Правильно. Но зато, мы их спасем от жуткой опасности. Если еще не поздно. Подумай, что будет завтра, когда обнаружится, что тот монстр, который проник в твое заведение, все таки сделал свое черное дело? Лисандра великолепно слышала как хозяин гостиницы вздохнул. - Ладно, я согласен. Заскрипели открываемые ворота. И тут Лисандра почувствовала, что с нее хватит. Баста, ей надоело! Сейчас ей было совершенно наплевать на то, что ей придется столкнуться с самим белым друидом. Ей надоело убегать и прятаться по углам. Пусть это кончится для нее плохо, но она намерена дать всем этим людишкам урок. Хороший урок, который они запомнят на всю жизнь. "Ишь ты, понимаешь ли, борцы с вампирами! - думала она. - Ну хорошо, вы хотели воевать... что хотели, то и получите! Думаете, если пришли толпой и с факелами, то уже стали сильными? Дудки. Кем вы были, тем и останетесь. А я... я буду собирать свою жатву несмотря ни на что..." Она слышала во дворе топот множества ног, и медлить не собиралась. Прежде всего, ей нужно было пространство для маневра. Она покинула комнату, в которой на кровати остывал труп ее первой жертвы и словно серая тень метнулась по коридору к двери. Ну, давайте, заходите, гостеньки дорогие! Дверь в гостиницу распахнулась. В коридор стали входить какие-то бородатые люди, в зеленых одеждах, с факелами. Лица у них были решительные и суровые. Первым вошел высокий старец, в белом балахоне, с длинной, седой бородой. Лисандра усмехнулась. Вот и встретились. Сейчас, в час наивысшей опасности, в сердце ее не осталось ни страха, не неуверенности. Только холодный расчет, и злоба загнанного в угол хищника. "Ничего, мы еще посмотрим, кто из нас окажется в углу!" - думала она. - Вот! - возвестил старец, тыкая в сторону Лисандры факелом. По правде говоря, она не очень и хотела прятаться. Стояла себе посреди коридора, недалеко от двери и ждала, когда ее заметят. - Это кто? - слабо прошептал хозяин гостиницы. - Это я, милый, - Лисандра улыбнулась так, чтобы лучше были видны ее клыки. - Уничтожить ее! - возвестил белый друид, и замахнувшись посохом, кинулся к Лисандре. "А вот теперь, мы побегаем", - подумала вампирша, уворачиваясь от посоха и бросаясь в сторону полуоткрытого окна. Увидев, что вампирша убегает, друиды в зеленых балахонах, преисполнившись решимости, бросились вслед за ней. Логика была простая: раз убегает, значит боится. А стало быть: ату ее! "Дурак тот, кто пытается воевать с вампирами, используя логику", - подумала Лисандра выскакивая в окно. Очутившись на улице, она моментально превратилась в летучую мышь и вспорхнула на крышу гостиницы. С нее ей было превосходно видно, как в окно высунулось несколько преследователей. В отличии от Лисандры они видели в темноте не так хорошо, и понятное дело, заметить притаившуюся на крыше вампиршу не могли. "Подождем, - меланхолично подумала Лисандра. - Сейчас им надоест пялится в темноту, они выйдут во двор гостиницы, и можно будет сделать следующий шаг". Так и случилось. Не прошло и пары минут, как друиды выскочили во двор. Хозяин гостиницы суетился возле белого друида и бормотал: - Да как же это так? Ведь, тихая же была гостиница. Все было нормально, очень мирно. Даже воры не заглядывали. А тут - такая страхолюдина. "Это я запомню, - подумала Лисандра. - Стало быть, страхолюдина? Ну-ну..." - Где она, где? - спрашивали друиды в желтой одежде. Появившиеся вслед за ними, полуодетые постояльцы гостиницы, проснувшиеся от шума, спрашивали: - Эй, что тут происходит? Шум какой-то, тарарам. Это приличная гостиница или бордель? Белый друид молчал и вглядывался в темноту, надеясь, все же, разглядеть, где скрывается Лисандра. - Это чудовище где-то поблизости, - наконец, изрек он. - Совсем рядом. Советую всем быть настороже. Лисандра встревожилась. Ей только сейчас пришло в голову, что этот белый друид каким-то образом в течении двух часов обнаружил ее след. Именно он и привел всю эту толпу к гостинице. Может быть, все же, он может ее как-то видеть? Кто их знает, этих друидов? - Советую, внимательно осмотреть все комнаты в гостинице, - между тем, сказал белый друид. - Если этот монстр был здесь, он обязательно должен был как-то навредить тем, кто остановился переночевать. Слышишь, хозяин? Советую проверить все ли с твоими постояльцами в порядке. Хозяин гостиницы беспомощно развел руками. - Конечно, обязательно. Я должен это сделать. Но... не в одиночку же... Может быть, вы мне дадите кого-нибудь из своих людей... для
в начало наверх
компании. - Резонно, - после недолго раздумья признал белый друид. - Вы, двое, отправьтесь с ним и если что защитите его. Он ткнул пальцем в двух одетых в зеленые балахоны друидов, которые стояли к нему всех ближе. Те с готовностью отправились вместе с хозяином гостиницы проверять все ли в порядке с постояльцами. "Ого, да мне противостоит не такой уж и дурак, - подумала Лисандра. - Тем лучше, тем лучше... Значит, драться будет всерьез? Прекрасно. Для начала нужно сделать одну вещь, которая несколько облегчит мою атаку". Она перелетела через крышу и опустилась на землю, в нескольких десятках метров от гостиницы. После недолгих поисков, она обнаружила кучу камней, видимо оставленную рабочими, ремонтировавшими мостовую. Прекрасно, это было то, что нужно. Отобрав пару десятков небольших, но увесистых булыжников, она внимательно посмотрела на гостиницу. Конечно же, окна первого этажа был закрыты ставнями, но вот об окнах второго не позаботились. Более того, на них ставней не было и вовсе. - Веселье начинается, - пробормотала вампирша, и кинула первый булыжник. Глазомер у нее был хороший. Стекло самого крайнего окна второго этажа разлетелось на кусочки. Осколки стекла с нежнейшим звоном, безусловно, ласкавшим слух Лисандры, упали на мостовую. Лиха беда начало! В течении последующих нескольких минут, она методично разбила все окна на втором этаже и быстро вернулась на крышу. Итак, ваш ход, господин умный друид. Вопреки ее ожиданиям, из дома не выскочила ни одного человека. Видимо, белый друид сообразил что происходит, и запретил своим людям покидать гостиницу. "Это ему не поможет", - подумала Лисандра. Слетев с крыши на землю, она пристроилась возле окна первого этажа, единственного не закрытого ставнями, поскольку оно выходило во двор. Именно через него она и проникла в гостиницу. Сейчас, у нее была совсем другая цель. Притаившись возле окна, словно кошка у мышиной норки, Лисандра стала ждать. И ее расчет оправдался. Не прошло и пары минут, как в окно высунулась голова какого-то слишком уж любопытного зеленого друида. - Гр-р-рым... сказала Лисандра и схватив несчастного когтистой лапой за шею, дернула на себя. Все произошло так внезапно, что друид, не успев издать и звука, вылетел из окна и очутился полностью в ее власти. - Не надо было вам этого делать, - сказала Лисандра оцепеневшему от страха человеку. - Не надо было вам связываться со мной. Конечно, со злом надо бороться, но надо также учитывать и свои силы. Я вам не по зубам. Быстрый удар когтями и человек, с рассеченным горлом, рухнул на землю. - Гм, - Лисандра слизнула с руки капельку крови. В этот момент в окно высунулся еще один друид и крикнул: - Вот она! Ловко увернувшись от факела, которым в нее ткнул новый противник, Лисандра отпрыгнула в сторону и превратившись в мышь, перелетела на другую сторону гостиницы. Если ее расчет был верен, то сейчас, вся толпа соберется возле того парня, которого она вытащила в окно. Это надо было использовать. Влетев в разбитое окно второго этажа, она мгновенно превратилась в человека. Да, все получилось так, как она и рассчитывала. В комнате не было ни души, валялась какая-то одежда, на столе горела свеча, судя по всему, зажженная всего несколько минут назад. Лисандра прислушалась. На лестнице слышались чьи-то убегающие шаги. Похоже, на втором этаже не осталось ни одного человека. Значит, пора действовать. Она распахнула дверь номера и выглянула в коридор. Ни души... Очень мило... Проскользнув к лестнице ведущей на первый этаж, она притаилась за углом. Тот, кто первый попытается подняться наверх, нарвется на неприятный сюрприз. Там, на первом этаже, слышался гул голосов, топот множества ног, какие-то выкрики, голос белого друида, отдававшего приказы. Ну-ну... подождем. Долго ждать ей не пришлось. По лестнице затопали ноги. Судя по всему на второй этаж шло три человека, и первым был... Ну да, хозяин гостиницы, кто же еще? Лисандра улыбнулась. На ловца и зверь бежит! На ходу, хозяин гостиницы бормотал: - Черт, и угораздило же... Вот напасть... И как же я теперь покрою убытки? Нет, я разорен, я положительно разорен. И тут, еще этот труп в номере. - А о себе ты не подумал? - спросила Лисандра, выскочив из-за угла и оказавшись прямо перед его носом. - Ква... кря... - сказал хозяин, останавливаясь как вкопанный. Его спасло только то, что в тот момент когда Лисандра наносила удар, нацелившись точнехонько ему в горло, ноги хозяина подогнулись и он мешком рухнул на ступени лестницы. Удар Лисандры не достиг цели. Когти вампирши со свистом разрезали воздух. И все же, ее нападение принесло определенные результаты. Поднимавшиеся вслед за хозяином два зеленых друида споткнулись о его тело. Один из них выронил факел и тот покатился по лестнице вниз. "Так, сейчас начнется пожар", - подумала Лисандра. Круто развернувшись, она кинулась наутек и уже через минуту снова оказалась на крыше. Лисандра прислушалась. Похоже, факел сделал свое дело. На первом этаже поднялась отчаянная суета. Кто-то крикнул: - Воды, воды! Да сгорит же все сейчас! Где хозяин? "Воды? - ухмыльнулась вампирша. - Будет вам и вода!" Уже через десять секунд она была во дворе гостиницы и устроилась за находившемся в его углу колодцем. Первого же человека, бросившегося к нему с ведром, она встретила ударом когтей. Ведро выпало из рук несчастного и ударилось о землю. А Лисандра, хорошо понимая, что ее в это время видят еще несколько выбежавших из дома человек, вонзила клыки в горло друида и сейчас же от него оторвавшись, плюнула кровью, в тех, кто оказался к ней ближе. В этот момент на крыльцо выскочил белый друид. - Ну все, чудовище, - кричал он. - Сейчас я тебя уничтожу! - Можно подумать... - фыркнула Лисандра и отпрыгнула в сторону. Вырвавшаяся из посоха друида белая молния ударила в то место, где она была секунду назад. "Ого, шутки кончились", - подумала Лисандра, мгновенно превращаясь в летучую мышь и взмывая в ночное небо. - За мной! - взревел друид. - Она не должна уйти! Новая молния вонзилась в небо и едва не обожгла Лисандре крыло. "Еще как уйду, - подумала вампирша. - Только сначала помотаю вас как следует по городу. Это нетрудно". И она их помотала. Стараясь все время оставаться на виду, но не подпуская преследователей слишком уж близко, она летела вперед и вперед, заводя их в лабиринты улиц и переулков, стараясь чтобы они отбежали как можно дальше от гостиницы. Лисандра хорошо понимала, что до рассвета осталось не так уж и много. Новое убежище ей найти не удастся, а вот для того, чтобы вернуться в старое, надо сделать так, чтобы на рассвете возле него не было ни одного друида. И это ей удалось. Когда до рассвета остался всего лишь час, она последний раз пронеслась перед толпой, так, что коснулась кончиком крыла лица одного из зеленых друидов. Тот с проклятьем отшатнулся, а Лисандра, весьма довольная собой, поднялась над крышами и сделав круг, оказалась в тылу толпы преследователей. Впереди, там, где был белый друид, чертили небо вырывавшиеся из его жезла молнии. Лисандру это не совсем уже волновало. Она вернулась в человеческий облик и выпрыгнув из-за угла, схватила за шею запыхавшегося друида, который бежал самым последним. Никто его исчезновения даже и не заметил. Через десять минут, чувствуя себя сытой просто до неприличия, она взвилась в воздух и взяла курс на гостиницу. Поскольку, теперь, в своем полете ей не нужно было придерживаться улиц, поспела она вовремя. До рассвета оставалось еще минут двадцать, когда она опустилась на крышу гостиницы и прислушалась. О чем-то гомонили постояльцы, но уже вяло, уже почти спокойно, причитал и жаловался хозяин, время от времени хлопали двери номеров. Но во дворе никого не было. Видимо, те кто остался в гостинице, во двор выходить все еще боялись. Воспользовавшись этим, Лисандра неслышной тенью спустилась во двор и мгновенно забралась в знакомую повозку. Еще через мгновение, она оказалась в ящике и осторожно закрыла его крышку. Щелкнула задвижка. Все, теперь можно и отдохнуть. Она поворочалась, устраиваясь поудобнее и затихла. "Все-таки хорошо, - думала она, - что пожар потушили. Если бы гостиница загорелась, то огонь вполне мог перекинуться и на этот фургон. Где бы я тогда укрылась от солнца?" Она услышала как во двор вышел один из возчиков, но отойдя от дома всего на шаг, остановился. Лисандра представила с каким страхом он оглядывается и тихонько хихикнула. Возчик стоял на месте наверное с минуту, а потом поспешно ушел обратно в гостиницу. Лисандре не было до него никакого дела. Самое главное - теперь она была сыта, а до городка в который она хотела попасть, осталось не больше одного дня. Через некоторое время она стала засыпать, и уже почти заснув, подумала, что все таки, этой ночью она повеселилась просто славно... Просто чудесно... Надо бы когда-нибудь устроить нечто подобное вновь. Конечно, если только, ей снова придется переезжать... В этом она сильно сомневалась. Ей казалось, она почти была в этом уверена, что тот городок в котором живет охотник, станет ее пристанищем надолго... очень надолго... 6 След нити преступника вел его в центр города. "Понятно, - подумал серый маг. - Он хотел запутать меня. Он думал там, в центре, его нить будет менее заметна. Не выйдет. Я найду ее где угодно, абсолютно где угодно. Это не проблема. Проблема в другом - определить куда именно этот голубчик улетел. Вот тут уже все зависит чисто от везения и невезения". Нить делала несколько петель возле звонилки. Стало быть, здесь, преступник с кем-то созвонился. С кем? Серый маг отдал бы многое, чтобы узнать это. Но увы, звонилка ему помочь не могла. Может быть, уничтожить ее? "Нет, так не пойдет, - решил он. - Мне что, уничтожать всех, с кем этот убийца перемолвился хотя бы словом? Хозяин гостиницы в которой его враг останавливался - одно дело, а вот звонилка - другое". Он пошел дальше, старательно пропуская мимо спешивших выполнить какие-то поручения мальб и "белых воротничков". Вообще, в этом городе "белых воротничков" было на удивление много. Скверик. След нити преступника свернул к нему. Серый маг без труда нашел скамейку на которой преступник сидел, устроился на ней и быстро огляделся. Судя по всему, это было утром. Наверняка, по утрам, в этом садике гуляют нянечки с колясками, в которых сидят младенцы. Они встречаются, сплетничают о хозяевах, обмениваются кулинарными рецептами, рассказывают о своих любовных приключениях. И убийца. Как он все-таки выглядел? Серый маг положил руку на скамейку, как раз там, где был след нити убийцы, и закрыл глаза. Ворота. Они возникли перед ним из ничего, из темноты. Они были вполне реальны, эти ворота, большие, покрытые позеленевшими от времени медными пластинами, а также здоровенными, с квадратными шляпками, медными же гвоздями. "Откройтесь!" - мысленно приказал серый маг.
в начало наверх
И они открылись. Там, за этими воротами клубилась непроглядная темнота. Через нее вела дорожка, золотистая и тонкая, такая, что казалось, ступи на нее и она с тихим треском разорвется, и тогда упадешь в бездну, из которой нет возврата, туда, где живет вечная пустота и где время, похоже на змею, кусающую свой хвост. Так оно и было. Маг знал, что стоит этой дорожке оборваться под его ногами, и его разум уже никогда не сможет вернуться в реальный мир. А тело... Что значит тело без разума? И все же, он шагнул, легко и уверенно, потому что умел ходить по этой дороге так, чтобы она не оборвалась, потому что его этому научили. Лендлорды. Кто же еще? Кроме того, то, что он хотел знать находилась там, впереди. Так зачем же он пришел сюда, если не затем, чтобы идти вперед? Он шел. Дорожка мягко пружинила под ногами, но шаг его был так легок и невесом, что добравшись до середины, он знал, что все будет хорошо, все кончится так, как он и рассчитывал. И серый маг вдохнул клубившийся вокруг туман полной грудью, испытывая небывалую радость от того, что он оказался таким хорошим учеником, оттого что наука лендлордов не пропала даром... И тогда дорожка под его ногами оборвалась. Серого мага спасла только реакция. В тот момент, когда дорожка треснула под его ногами, он наклонился вперед и уцепился за нее, уцепился так крепко, как только. А потом полетел вниз... Правда, падал он недолго. Дорожка, за которую он цеплялся, натянулась. Теперь, она превратилась в веревку, а он, словно верхолаз, висел над пропастью. Хорошим в этом положении было лишь то, что он, все же, не упал вниз. Впрочем, это могло случиться в любое мгновение. Чертыхнувшись, маг стал карабкаться по веревке. Вот так, очень спокойно, и методично. Перехватился сначала руками, потом ногами. Подтянулся. Снова перехватился. Вверх, к спасению. Он все же выбрался. И некоторое время сидел на краю пропасти, стараясь успокоиться, выравнивая дыхание. Выровнял. Теперь, пора и дальше. А дальше был туннель, вдоль стен которого, через равные промежутки, висели светильники, странной, причудливой формы. И кто-то, казавшийся странно знакомым, быстрым шагом уходил по этому коридору. Серый маг побежал. Он знал того, кто так поспешно уходил от него. Это был убийца черного мага. И если его догнать, суметь увидеть его лицо, все будет так как он и рассчитывал. Главное - увидеть. Человек уходил, быстро и уверенно, размахивая при ходьбе руками, словно бы ему в лицо дул сильный ветер. Ну еще бы. Лендлорды говорили, что преступникам, в этом месте, всегда в лицо дует ветер. А ему - нет. Все правильно. Осталось только догнать. Серый маг побежал. Он бежал так быстро, как только мог. И человек, которого он преследовал, становился все ближе и ближе. Время от времени, на стенах туннеля попадались метки. Как только серый маг пробегал мимо очередной, тот, кого он преследовал, становился несколько ближе. Третья... четвертая... пятая... Он уже мог хорошо рассмотреть его затылок, мог определить что под мышкой у убийцы находится пистолет, скорее всего с глушителем. И походка, он мог уже запомнить его походку, но ему нужно было не это. Он хотел увидеть лицо. Восьмая... девятая... десятая... Сделав гигантский прыжок, серый маг пронесся мимо очередной отметки. Он даже вытянул руку, чтобы схватить преследуемого за плечо, развернуть, увидеть... И тут с ним что-то случилось. Окружающий воздух превратился в кисельный раствор, который мгновенно застыл, сковывая его, схватывая, словно бетон. Серый маг рванулся из последних сил, так, что затрещали кости... - Эй, с вами все в порядке? Эй, да что с вами?! Его кто-то грубо и безжалостно тряс. Потом влепил пощечину. Серый маг открыл глаза. Над ним стояла одна из нянечек. Глаза у не были испуганные. - Да что с вами? Вам плохо? Серый маг наградил ее таким яростным взглядом, что нянечка слабо ойкнула и отступила назад. - Мне хорошо, мне очень хорошо, - мрачно сказал серый маг. - Оставьте меня в покое. - Правда? А я было подумала... - Меня не интересует что вы подумали. Прочь! - рявкнул он. Нянечка, с жутко оскорбленным видом, вернулась к коляске со своим малышом и поспешно перевезла ее на другую сторону садика. Маг проводил ее мрачным взглядом. Убивать ее смысла не было. Она и в самом деле хотела ему добра. Кроме того, центр города, это не окраины. Тут того и гляди нарвешься на дэвов. Конечно, схватить его они не смогут, но придется убегать, менять внешность... Нет, эта внешность ему нравилась, и менять ее по такой пустяковой причине он не хотел. И все же... он уже почти настиг преступника, почти увидел его лицо. Его затрясло. Это была совершенно нормальная реакция на обрыв контакта со следом нити судьбы и серый маг претерпел ее стоически. Он знал, что долго она продолжаться не будет. В самом деле. Через пять минут все кончилось. Он еще посидел на скамейке, вяло раздумывая о том, что второй раз в этом месте пробовать определить внешность преступника не стоит. Если бы только не оборвался след его нити! Ну, да это не имело большого значения. Случай еще представится. Надо только искать. И в следующий раз найти что-то более надежное, чем скамейка в садике. Он так и сделает. Маг встал, переложил трость в правую руку и отправился дальше. Лишь бы, только, убийца не отправился отсюда прямиком в аэропорт! След нити привел его к башне мэрии, потом в какое-то кафе. Здесь убийца пробыл недолго. Серый маг тоже не стал задерживаться, нутром почувствовав, что здесь он ничего нового о преступнике не узнает. Вперед, вперед. По следу. Он верил, что тот, рано или поздно придете его туда, куда нужно, даст ему возможность свершить возмездие, стать из ищейки палачом, закончить эту погоню и доказать, что лендлорды в нем не ошиблись, что он им может быть полезен. Может, и еще как! Из кафе тень линии судьбы повела его совсем в другую сторону, к окраинам. "Да что с ним происходило? - думал серый маг. - Петляет словно заяц. Он словно бы метался по городу, словно бы что-то искал. Интересно, что именно?" А след линии все вел и вел его. Вскоре серый маг миновал дворец дождя, потом старинный замок, каким-то чудом сохранившийся прямо посреди города, потом статую девушки из твердого кислорода. Возле нее серый маг задержался. Ненадолго, всего на несколько минут, но все же, он не мог себе отказать в удовольствии полюбоваться высеченной из твердого кислорода фигуркой. Она была прекрасна, просто прекрасна, она будила какие-то странные, незнакомые серому магу чувства. Она словно куда-то звала. Он тряхнул головой. Нет, с этим наваждением нужно было кончать. Оно мешало погоне. "И все же, - подумал серый маг. - Что бы ты делал, если бы преступником оказалась точь-в-точь такая девушка?" Он не смог ответить на этот вопрос и осознав это, поразился. Святые лендлорды, да что это с ним происходит? Нет, прочь отсюда, прочь... Он не удержался, все таки взглянул на статую еще раз, и лишь потом отправился по следу убийцы. Но все же отправился. Через некоторое время, азарт охоты снова овладел им, но девушка не забылась, словно отпечатавшись где-то там, в глубине памяти, на самом ее дне. А потом след линии судьбы убийцы водил его по городу часа два, не меньше. "Что ему надо? - недоумевал серый маг. - Ну сделал свое дело, так уходи, спасайся. Что еще он забыл в этом городе?" И тут линия привела его к сгоревшему дому. Серый маг взглянул на солнце и прикинул, что до заката осталось не больше трех часов. Чувство ищейки гнали его дальше, поскольку, предстоящая ночь должна была быть ночью друидов, но какой-то инстинкт заставил остаться на месте, внимательно осмотреть пепелище дома. Инстинкт говорил ему, что именно здесь скрывается нечто интересное, и надо потратить некоторое время, но все же разобраться - что именно. Так оно и оказалось. Вскоре серый маг обнаружил, что убийца приходил к этому дому дважды, причем, через довольно приличный промежуток времени. Он легко определил в какую именно сторону ведет этот, второй след нити судьбы, но бежать по нему не спешил. Ему хотелось узнать, что заставило убийцу приходить в это место дважды. Может быть, это совпадение? Вряд ли. Значит, закономерность. В чем? Что за причина заставила преступника два раза приходить к этому дому? Что в нем было такого интересного? Кроме того, он быстро определил, что дом сгорел как раз две недели назад. Первый раз преступник приходил к нему, когда он был цел, второй - уже после пожара. Опять, почему? Может быть, если он определит кто был владельцем этого дома, то хотя бы частично разгадает эту загадку? Оглядевшись, он заметил продавца амулетов, который торговал своим товаром метрах в двадцати от развалин, и направился к нему. - Амулеты. Снадобья. Тайные средства. Физиономия у торговца была хитрая. Это обнадеживало. Такие люди, как правило любопытны и у них всегда можно узнать что-то интересное. Серый маг задумчиво осмотрел лоток. Большинство лежавших на нем предметов были самыми обычными подделками, не имеющими никакой магической силы. Вот разве что, тот серый камешек, лежавший с самого края. Если знать как его применить, любая замужняя женщина будет твоей. И вот тот обрывок папируса. Если суметь его прочитать, то можно узнать где спрятан клад второй династии пеликанских царей. И больше... да, больше ничего. Он взял камешек и задумчиво повертел его в пальцах. Торговец едва заметно встрепенулся, нутром угадав человека, способного разобраться в том, что лежит на лотке. Специалиста. Серый маг положил камешек обратно и вытащил из кармана золотую монету. Повертев ее в пальцах, он поймал алчный взгляд торговца и спросил: - Дом. Вот этот, сгоревший. Что с ним случилось? Торговец поежился. - Зачем он вам? Хотите, лучше, я вам предложу амулет, который спасает от всех видов воровства? Серый маг покачал головой. Монета снова сверкнула перед глазами торговца. - Значит, ты ничего об нем не знаешь? Торговец фыркнул. - Не знаю? А думаете, почему я торгую именно здесь? Только из-за этого дома. Здесь, побрякушки с помощью которых я зарабатываю себе на жизнь, продаются быстрее и дороже. - Как это? Торговец оглянулся и понизил голос: - Покупателей привлекает дом. Они приходят посмотреть на него, и заодно покупают мой товар. - Так что же в этом доме такого удивительного? - начиная терять терпение, спросил серый маг. - Здесь жил вампир. - Да ну? - Честное слово. Если точнее - вампирша. Жуткая бестия. Говорят, кучу народа погубила. А обнаружил это ее сосед. Сначала обратил внимание, что она никогда не выходит из дома днем, а потом сказал своим друзьям. Те пришли ночью с факелами, кольями и прикончили ее. Вот такая история. Торговец не без доли страха посмотрел в сторону развалин дома. - Понятно. Серый маг положил на его лоток золотую монету. Она исчезла в мгновение ока. - А может, вас все же интересуют амулеты? У меня есть еще кое-какие. Я их на лоток не выкладываю. Это для постоянных покупателей... Но серый маг его уже не слушал. Он шел к дому и остановился только тогда, когда почувствовал под ногами толстый слой пепла. Он огляделся, и разочарованно покрутил головой. Огонь был слишком сильным и уничтожил большую часть следов нитей
в начало наверх
судьбы. Нет, определить, погибла ли вампирша в самом деле, было невозможно. А жаль. Если убийца приходил к этому дому два раза, значит его и вампиршу что-то связывало. Вполне возможно, они были сообщниками. Или не были. Как бы то ни было, но нужно было отправляться по первому следу. Второй раз преступник приходил к дому уже когда тот сгорел. Очевидно, это было уже тогда, когда он собрался улетать. Второй след приведет его наверняка в аэропорт. А ведь он еще не узнал главного - куда именно преступник улетел. И не узнает, если пойдет по второму следу. Серый маг прошел к тому месту, в котором раньше была входная дверь. Понятное дело, теперь он нее остались только головешки. Да, следы говорили, что в этом доме жила вампирша. Уж след нити судьбы вампира серый маг мог определить наверняка. Что же дальше? Он вернулся к лоточнику. Тот, видимо рассчитывая на еще одну монету, обрадовано встрепенулся. - А что, вампирша точно погибла? - Точно. Не менее десятка человек видели как она сгорела. Ну и повоевали они, скажу я вам. Тут был самый настоящий бой. Не обошлось и без потерь. - И много их было, этих потерь? - Не очень. Но все же, человек пять она уложила. - Стало быть, вампирша была сильная? - Я же говорю - настоящая бестия. - Ну-ну. Серый маг отошел от лотка. Больше ему здесь делать было нечего. Все остальное расскажут следы нитей. "Все-таки, - вздохнул он. - Гораздо легче было бы, пройди всего лишь день-два, а не две недели... Все было бы гораздо легче. И определить куда именно улетел преступник и обнаружить тех, кто ему помогал..." Помогал. Он чувствовал, что убийца черного мага задержался в этом городе совсем не зря. Была какая-то причина заставившая его шататься по этим улицам, и искать... Что же он искал? Что ему было здесь нужно? Вместо того, чтобы тотчас же отправиться в аэропорт, он задержался и задержался надолго. Неоправданно надолго. Какое-то объяснение этому должно быть. И он, образцовая ищейка, должен был это объяснение, эти причину найти. Серый маг знал, чувствовал всей кожей, что найдя эту причину, разберется и во всем остальном. Может быть, даже, узнает куда именно убийца улетел. "Да, наверняка, так и будет, - сказал он себе. - Что же остается? Искать. Идти по следу. И тот сам приведет меня к ответу на все вопросы." Он двинулся прочь от сгоревшего дома. Откуда-то налетел ветер и ударил ему в спину. Серый маг улыбнулся. Ветер был его союзником, он подсказывал, он подталкивал его вперед. К концу погони, к разгадке. Ну что ж, советам союзников надо следовать. Часто, они бывают разумными. Или неразумными. Но, как правило, это узнаешь лишь тогда, когда что-либо изменить уже невозможно. След привел его к лавке волшебных предметов и снадобий. Это-то еще ему зачем? Поскольку лавка находилась в глубине двора какого-то дома, и в этот момент поблизости от нее не было ни одного человека, серый маг присел и стал внимательно рассматривать след нити преследуемого. Что ему здесь было нужно? Глупый вопрос. Зачем люди ходят в подобные лавки? Чтобы купить какую-либо вещь. Что же именно мог купить в подобной лавке убийца черных магов? Ритуальный нож? Нет, такие ножи делают только по индивидуальному заказу. В подобные лавки они не поступают. Кроме того, покупать новый нож убийце просто-напросто незачем. Дело сделано. А вернувшись в свое убежище, он сможет заказать себе их хоть дюжину. Серый маг наклонился и было протянул руку, чтобы положить ладонь на след который вел из лавки. Если повезет, он сможет хотя бы приблизительно определить что именно убийца в ней купил. - Эй, что это вы тут делаете? Что-нибудь потеряли? Он поднял голову. Стоявший перед ним человек не мог быть никем иным, кроме как хозяином лавки. - Потерял... кое-что, - сказал, выпрямляясь серый маг. - Впрочем, это такая мелочь, о которой не стоило и беспокоиться. На физиономии у хозяина лавки явственно читалось подозрение. Чувствовалось, он не поверил ни единому слову серого мага. С другой стороны, он, никак не мог догадаться что тот в самом деле делал возле дверей его заведения. Они стояли и молчали. Просто разглядывали друг друга. Хозяин лавки явно ждал что ему скажет этот странный человек. А серый маг все никак не мог придумать с чего бы начать разговор. Не мог же он прямо спросить у него о преступнике. Хотя, почему бы и нет? - Я собственно, шел к вам, - сказал он. - Да? - хозяин насторожился еще больше. - Я хотел спросить у вас об одном человеке. - Слушаю. - Вы вполне могли его запомнить. Хозяин лавки отрицательно помотал головой. - Вряд ли... Серый маг почувствовал что медленно, но верно закипает. Он выждал несколько секунд, чтобы справиться с охватившей его яростью, и все так же, спокойно, даже разочарованно, спросил: - Значит, вы его не помните? - Нет. - Но ведь я его даже не описал. Вы совсем не представляете кого я имею в виду. - Ничем не могу помочь. - Ну, что ж, тогда мне остается только уйти. - Ваше право. Серый маг сделал движение словно и в самом деле собирался уходить, но в последний момент вдруг, резко прыгнул к хозяину лавки и схватил его за горло. - На помощь! - прохрипел тот. - Ага, вот ты и заговорил по другому, - ухмыльнулся серый маг. - Так вот, слушай меня внимательно, ты, паршивый торгаш. Или ты сейчас выложишь мне все что знаешь, или я тебе оторву голову и попробую сыграть ей в любимую игру правителя наших миров Ангро-майнью. Понял? Рука его плавно пошла вверх. Ноги хозяина лавки оторвались от земли. - Ну?! - Скажу, - прохрипел хозяин. - Тот-то же, - серый маг слегка опустил руку, так, что его собеседник смог достать ногами землю. - Что вы хотите знать? - Я уже говорил. Две недели назад к тебе явился мужчина лет сорока, с короткой прической. Он что-то у тебя купил. Что именно? - Две недели назад? - Да. - Тогда, это был именно он, - проговорил хозяин лавки. - Отпустите меня. Так мне тяжело говорить. - Хорошо. Только, предупреждаю, одно неверное движенье - и спасения для тебя нет. Понял? - Как не понять, - ответил хозяин. Серый маг разжал руку и хозяин лавки, едва не упав, прислонился к двери своего заведения. Осторожно ощупав шею, он покачал головой, и пробормотал: - Я готов. - Ну, так рассказывай. - Я помню этого человека. Он купил у меня кол. - Кол? - Ну да, обыкновенный осиновый кол. Я сразу почувствовал, что этот кол нужен ему не для коллекции. Но он сумел... хм... он сумел меня убедить. И я ему его продал. - Понятно, - кивнул серый маг. - Если я не ошибаюсь, осиновые колья используются для охоты на вампиров? - Да, именно так. - И больше ничего? - Он купил только кол. Ну, и как положено, чехол к нему и молоток. Такой знаете ли, из железного дерева. - Понятно. Серый маг повернулся и пошел прочь от лавки. Значит - осиновый кол. - Эй, вы куда? - крикнул ему вслед хозяин лавки. - А что? - остановился серый маг. - Вы, даже не предупредили меня, что если я проболтаюсь... ну, и все такое прочее. Серый маг пожал плечами. - Зачем? - А если я проболтаюсь? - Ну, и черт с ним. Меня это не касается. На лице у хозяина отразилось крайнее изумление. Серый маг хмыкнул и пошел дальше, по следу нити судьбы. Сейчас ему было не до какого-то паршивого хозяина лавки. Сейчас, его занимал совсем другой вопрос: зачем убийце черного мага был нужен осиновый кол? "Вот ведь незадача, - думал он. - Получается, что этот кол был нужен преступнику для вампирши. Стало быть, она ему никакой не друг. Враг? Похоже. Но тогда, значит, он остался здесь ради того, чтобы убить вампиршу? Зачем? Она-то чем ему помешала? Ничего не понимаю". Он прошел мимо гостиницы в которой преступник остановился отдохнуть на несколько часов. Конечно, ее хозяина надо было наказать, но у серого мага сейчас не было на это времени. Приближалась ночь. И по идее, надо было бы найти себе убежище. В ночь друидов, такому созданию как он, шляться по улицам не стоило. И все же, он шел и шел вперед, все убыстряя ход, пока, уже почти в сумерках, не выскочил на небольшую площадь в центре которой стоял двухэтажный дом. Уже подходя к нему, он обнаружил возле этого дома настоящую путаницу из следов убийцы черного мага. Кроме того, там было множество следов вампирши. Судя по всему, они с убийцей действовали заодно, поскольку некоторые их следы лежали так, будто они шли и стояли бок о бок. Это было удивительно, учитывая купленный преступником осиновый кол, но не это привлекло внимание серого мага. Еще один след. Он обнаружил его возле самой двери дома и потратил целую секунду чтобы вспомнить кому могут принадлежать такие нити. А потом вспомнил. Ну, конечно, черный маг, перед смертью, все же успел выпустить своего ньюка! До наступления ночи друидов осталось совсем мало времени, а серый маг все не мог отвести взгляд от следа ньюка. Теперь он знал, почему убийца черного мага остался в городе, почему он столько петлял, словно что-то разыскивая, и даже, почему он купил осиновый кол. Еще бы, с ньюком шутки плохи... 7 - Стало быть, они, эти черные маги, хотят сделать так, чтобы этот мир принадлежал им? - спросил Христиан. - Конечно, - сказал Хантер. - А иначе, зачем бы им было это все нужно? - Но как на это посмотрит Ангро-майнью? Этот мир принадлежит ему, так же как и еще двадцать три других. Думаю, он будет недоволен и что-то предпримет. - Если узнает... - промолвил Хантер и отхлебнул из своей кружки глоток пива. - То есть? Он что, так и не узнает, что лишился целого мира? - Понимаешь, - Хантер задумчиво поскреб подбородок. - Он, как бы, его и не лишится. Все будет по-прежнему. Он, Ангро-майнью, даже будет получать сполна налоги в свою казну. Но править этим миром будут уже другие. Причем, о том, что они будут им управлять, поначалу не будет знать никто. Ангро-майнью даже и не узнает, что лишился этого мира, что перестал быть его хозяином. Уверяю, такое положение дел может сохраняться очень долго. - А если ему об этом сказать?
в начало наверх
Хантер снова отхлебнул пива и хитро прищурился. - И кто ему это скажет? - А хотя бы - мы. - Каким образом? - Ну, можно дойти до ворот мира, перебраться в другой, потом в третий и так, постепенно, дойти до мира, в котором стоит дворец Ангро-майнью. После этого останется, только, явиться к нему, и все рассказать. - Он нам не поверит, - категорически заявил Хантер. Он отодвинул кружку и откинувшись на самую спинку кресла, закурил сигарету. - А если поверит? - Ну хорошо, давай прикинем что будет, если Ангро-майнью нам поверит. Он отправит кого-нибудь проверить наши слова? Так? - Так. - К этому времени черные маги доберутся до дэвов, и те станут их слугами. Ты понимаешь, что наше путешествие к Ангро-майнью займет много времени? - Понимаю, - Христиан тоже сел поудобнее и пододвинул ноги поближе к камину. Лицо у него было серьезное и сосредоточенное. - Так вот, к тому времени, когда мы и тот кого пошлет с нами Ангро-майнью вернемся в этот мир, он уже будет принадлежать черным магам. Естественно, они узнают о том, что мы вернулись, да еще и с проверяющим. Как ты думаешь, что они сделают? - Попытаются нас уничтожить. - Ничего подобного, - покачал головой Хантер. - Не тут-то было. Они скроются, исчезнут, сделают так, что проверяющий их не заметит. Дэвы, которые к этому времени станут их слугами, а не слугами Ангро-майнью, не подтвердят ни единого нашего слова. В результате, проверяющий уедет к Ангро-майнью в полной уверенности что в этом мире все в порядке. А нас... - Вот тут-то нас и уничтожат. - Правильно. Только, после того, как проверяющий уедет. Не раньше. Христиан задумчиво осмотрел каминную полку, и взял со столика, который стоял между ними высокий бокал с лимонадом. - И мы не сможем представить никаких доказательств? - А какие тут могут быть доказательства? - пожал плечами Хантер. - Никаких. Единственным доказательством которое мы могли бы представить, являются нити судьбы. Но мне кажется, никто, кроме черных магов и нас, охотников, не может их видеть. Вряд ли в других мирах найдется хоть кто-то, способный на такое. Увы! Он развел руками. - Да-а-а... ужас какой-то, - пробормотал Христиан, отпил лимонада и поставил бокал обратно на столик. По его лицу плясали отсветы горевшего в камине пламени. Где-то далеко, на окраине города, слышалось заунывное пение друидов. Охотник докурил сигарету и выкинул окурок в камин. - Спать тебе пора, - наконец сказал он. - Иди уж. Я постелил тебе в библиотеке, на диване. - А ты? - А я еще посижу, подумаю. - Ну, тогда и я посижу. Они посидели. Минут через десять Христиан спросил: - А я тоже смогу научиться видеть эти нити? - Угу. Я же тебе уже сказал, что сможешь. - Это хорошо. Это просто здорово. У него на лице появилось мечтательное выражение. Хантер погрозил ему пальцем. - Только, учти, это вещь серьезная. Если надумаешь с кем-нибудь шутки шутить, оборву уши. - Можно подумать, - недоверчиво хмыкнул мальчик. - Честное слово. - Не-а... Зачем тебе ученик без ушей? - Лучше ученик без ушей, чем балбес, который, вместо того, чтобы заниматься серьезным делом, вытворяет что попало. Понимаешь, нити судьбы это серьезная вещь. Если относиться к ним безответственно - могут случиться ужасные вещи. - Например? - Например, ты можешь постепенно превратиться в черного мага. - Будто бы? - А как ты думаешь, каким образом люди становятся черными магами? Просто, на определенном этапе, обнаружив что могут управлять нитями судьбы различных людей, они начинают потихоньку извлекать из этого выгоду. Дальше - больше. В результате, их не интересует уже ничего, кроме выгоды. Еще немного - и черный маг готов. Ради выгоды он готов на все. Выгода - это ведь не только деньги. Это власть. - Зачем мне власть? - удивился Христиан. - Что я с ней буду делать? Охотник не ответил. Он смотрел в огонь и думал, что отныне его жизнь изменилась. Отныне он уже не один. Это хорошо и одновременно плохо. Обычно, так в жизни и бывает. Нет совсем плохих вещей и нет совсем хороших. Любая вещь, любое событие - одновременно хорошие и плохие. Теперь, у него есть кто-то, кому он может передать свое мастерство, есть кто-то, кого он сможет научить тем принципам, которыми руководствуется в жизни сам. И в то же время, появился кто-то, за кого он отвечает, о ком надо заботится, кого нужно оберегать. - Скажи, - спросил Христиан. - А этот, Ангро-майнью, он же тоже волшебник. Неужели он не может видеть нити судьбы? - Правильно, волшебник. Только, волшебник и маг, это совершенно разные вещи. Волшебство - это нечто другое. У волшебства совсем иные принципы. Волшебники не могут видеть нитей судьбы, но в то же время, могут нечто такое, что недоступно ни нам, охотникам, ни магам. Понимаешь, мы абсолютно разные. Понял? - Понял. А вдруг, у меня есть способности и к волшебству? - Вряд ли... Хотя, кто знает. Но только, если даже у тебя и есть способности к волшебству, определить их наличие я не могу. - А было бы здорово, - проговорил Христиан. - Если бы когда-нибудь появился кто-то, способный эти возможности совмещать. Думаю, он бы мог запросто навешать черным магам. - Возможно. Но пока такого человека еще не было. - Жаль. Христиан зевнул. - Ладно, иди спать. Утро вечера мудренее, - сказал ему Хантер. - Завтра, начнется твоя учеба. - Уже завтра? - Конечно. Зачем зря терять время? Мне кажется, его у нас осталось не так уж и много. - Я все же посижу... - Вот что, - в голосе охотника появились грозные нотки. - Ты мой ученик? - Да. - Стало быть, ты должен подчиняться своему учителю. Я тебе приказываю - отправляйся спать. И немедленно. - Хорошо, - покорно сказал Христиан. Мальчик слез с кресла и отправился в библиотеку. Хантер слышал как он там некоторое время возился, устраиваясь поудобнее, и наконец затих. Охотник закурил новую сигарету и подумал, что завтра, и в самом деле, надо бы приступить к учебе. Он не соврал когда сказал, что чувствует будто у них осталось не так уж и много времени. Теперь, когда у него появился ученик, то есть человек о котором он должен заботиться, до охотника вдруг дошло, что все эти две недели, он, собственно, занимался тем, что ждал. Какое-то шестое чутье подсказывало ему, что та охота, которую он провел две недели назад, еще не кончилась. Будет, обязательно будет продолжение. Может быть, уже сейчас, к его дому подкрадывается новая опасность, может быть, даже более страшная чем та, с которой он столкнулся во время последней охоты. "Так все-таки, кем была эта тень мага? - думал Хантер. - Кем, или чем? Новым видом черных магов? Или, все же, это нечто, живет даже во мне, охотнике, нечто, дающее возможность видеть нити судьбы?" Он встал с кресла и заходил по комнате, стараясь ступать как можно тише, чтобы не разбудить мальчика. "Но тогда получается, - рассуждал он, - что это нечто находится и в Христиане? Да, несомненно. А иначе у него не было бы способностей". Остановившись у камина, он швырнул в него окурок, взял со стола кружку и отхлебнул из нее. Потом постоял, прислушиваясь к пению друидов, которое теперь звучало ближе. Видимо, друиды делали обход города и теперь приближались к его дому. "А теперь, - подумал Хантер. - Попробуем поставить себя на место этих проклятых черных магов. Кто-то их убивает. Кто-то неуловимый, приходит, убивает их и снова, оставшись все таким же неуловимым, уходит. Их действия..." Он взял кочергу и поворошил горевшие в камине поленья. В дымоход взвился целый рой искр. Огонь вспыхнул ярче. "А действия их будут очень простыми, - подумал Хантер. - Они станут выжидать. Рано или поздно, этот кто-то допустит ошибку. Тем или иным способом себя выдаст. И вот тогда, они пошлют к нему либо убийцу, который должен его прикончить, либо разведчика, с заданием разузнать как можно больше о том, кто охотится за черными магами. Один ли он? Может быть, их много? Насколько силен? Где живет? Что планирует делать дальше?" - Стоп, стоп, - едва слышно пробормотал он. - Что-то тебя, парень, совсем не туда потянуло. Совсем не туда. "А почему бы и нет? - сказал он себе. - Лично ты, кого послал бы вначале? Убийцу или разведчика? Конечно - разведчика. А может и того и другого, в одном лице. Сначала узнать все что можно, а потом убить. Вот так". Пение друидов приближалось. Хантер встал и прошел в прихожую. Проверив, хорошо ли закрыта дверь и убедившись, что замок закрыт, засовы задвинуты, он вытащил из шкафа ружье и зачем-то проверил, заряжено ли оно. Заряжено, и как раз серебряной картечью. Ну да, он ведь не перезаряжал его с тех пор, когда вернулся домой, после того, как убил Хикса. Хикса. Мог ли быть он разведчиком? Ни в коем случае. Суккубы - сами по себе. Им нет дела ни до черных магов, ни до их судеб. Но самое главное, черным магам они не подвластны. Нет, Хиксу просто не повезло. Он совершенно случайно проезжал через этот город, и тоже совершенно случайно, напоролся на него - охотника. Подозревать его в том, что он может быть разведчиком черных магов, все равно, что подозревать Христиана. Христиана. Хантер почувствовал как вспотел. Холодный пот тек по его спине. Руки и ноги била противная, нервная дрожь. "Что ты выдумал, кретин? - сказал охотник себе. - Каким образом этот мальчишка может быть разведчиком черных магов?" Он вытер со лба холодный пот и прислонился к стене. "А почему бы и нет? - подумал Хантер. - Ведь все налицо. Безобидная внешность двенадцатилетнего мальчика. Опять же, как у всякого мальчика - неуемное любопытство. И потом, не слишком ли много он знает и умеет для мальчишки? Не слишком ли он хорошо владеет собой?" Все еще сжимая в руках ружье, он пошел в сторону библиотеки. Что-то происходило. Дом, такой привычный и знакомый, теперь, вдруг, стал пещерой сказочного великана, в которой за каждым углом подстерегает опасность, и множество ловушек. Руки его тряслись, колени подгибались, но он все же шел, словно бы ведомая искусным кукловодом марионетка - туда, в библиотеку. И только, оказавшись снова в гостиной, увидев мирно горящий в камине огонь, вдруг овладел собой и рухнул, почти без сил, в кресло. "Нет, этого не может быть, - твердил он себе. - Этого просто не может быть. И нить, его нить судьбы. Я же видел ее, Если бы он был разведчиком черных магов, разве не выдала бы его нить судьбы? Нет, старый охотник, кажется, ты сходишь с ума". Он прислушался. Из библиотеки доносилось ровное дыхание спящего мальчика. "И все же, если бы черные маги отправили к тебе разведчика, разве не учли бы они то, что ты можешь видеть нити судьбы? Вдруг они могут их как-то подделывать, менять их цвета так, чтобы ты впал в заблуждение?" Еще две с лишним недели назад, он бы твердо ответил на этот вопрос отрицательно. Только, не теперь, после того, как он видел тень черного мага. И все же, Хантер встал. Взяв ружье наизготовку, он двинулся в библиотеку. И вошел в нее.
в начало наверх
Христиан спал на боку, положив правую руку под голову, и Хантер, увидев его, увидев его беззащитное спящее лицо, опустил ружье. Он смотрел на спящего мальчика и постепенно освобождался от навалившегося на него безумия, понимал какие глупости он вбил себе в голову всего несколько минут назад. "Вот дурак-то, - сказал он себе. - Ну, прямо, настоящий, стопроцентный кретин". Мальчик что-то забормотал во сне, потом пошевелился, и перевернулся на другой бок. А Хантер, чувствуя как краснеет от стыда, ушел обратно в гостиную. Он опять уселся в кресло, и залпом допил свое пиво. А потом посмотрел на огонь и рассмеялся, тихим, облегченным смехом. "Полный кретин, - сказал он себе. - Вспомни себя, в этом возрасте. Все нормально, все просто нормально. Ты тоже в двенадцать лет умел многое из того, что не умели другие дети. Потому, что тебе приходилось скитаться, потому что ты познал холод, нужду и людскую жестокость на своей шкуре. Так чего же ты от него хочешь? Он такой же, он видел то же, и пойдет, не сомневайся, твои путем". Пение друидов слышалось уже возле его дома, но Хантера это ничуть не трогало. Он знал, что дверь его дома и окна, выдержат и не такой натиск. "Интересно, - подумал он. - Если бы я сейчас к ним вышел, кем бы они меня признали? Злом или добром? Кто знает?" Во всяком случае, ставить контрольный эксперимент он не собирался. Его сейчас интересовало совсем другое. Теперь, успокоившись, он наконец-то попытался понять откуда взялся этот, навалившийся на него страх, который был так силен, что на несколько минут лишил его разума. "Откуда? - спросил он себя. - Что он означал? Должна, все таки должна быть ему причина". И она была. С совершенно спокойной отстраненностью он понял, что происшедшее с ним, было самым обыкновенным предчувствием, весточкой которую ему послало подсознание. Потому что, где-то в глубине души он знал, что спокойная жизнь кончилась. Наступило время борьбы. Именно поэтому, все эти две недели, вернувшись домой, он не находил себе места. Именно поэтому, он так и не смог заставить себя начать собирать новые сведения о черных магах. Потому, что они не нужны. Применить их он уже не успеет. Время ударов из-за угла кончилось. Он понял, что все эти две недели ждал того, кого по его следу пустят черные маги. В том, что он появится, он был теперь уверен почти стопроцентно. Осталось, его только подождать. И встретить. Может быть, он уже совсем недалеко. Может быть, он в эту минуту, как раз, входит в его город. Может быть. Но все же, Хантер надеялся, что какое-то время у него еще есть. Нет, не до будущего лета. Хотя бы еще несколько недель. Чтобы успеть хоть немного натаскать Христиана. "Да, чтобы успеть его хоть чему-то научить, - подумал Хантер. - Потому что мальчику придется стать не только учеником, но и помощником, соратником в этой борьбе. А соратник должен уметь в трудную минуту помочь". Он прислушался. Пение друидов удалялось. Вот оно стало еще тише и тогда через него, словно напоминанье, прорвался волчий вой. Волк был где-то далеко, даже не на окраине города, а дальше, значительно дальше. Но чуткое ухо Хантера его вой уловило. "Интересно, - подумал он. - А Христиану, тоже являлся волк? Надо бы у него завтра, как бы между прочим, об этом спросить". Вой стих, словно обрезанный ножом, и больше не повторялся. Хантер сходил в прихожую и поставил ружье обратно в шкаф. Потом вернулся в гостиную и выпил еще кружку пива. Пора было ложиться спать. Он выкурил еще одну сигарету, и отправился в спальню. Простыни пахли какой-то особенной, холодной чистотой. Хантер закрыл глаза и попробовал уснуть. Но сон не шел. В голову лезли разные мысли. И это было вполне нормально, после того потрясения, которое он устроил себе всего полчаса назад. Он поворочался, попробовал считать мастодонтов, потом понял, что в ближайшее время уснуть не удастся, и сдался. "Черт с ним, - решил он, - с этим сном. Давай-ка друг ситный хорошенько все обдумаем. Итак, у тебя появился ученик. Ты этому жутко рад, причем, так рад, что полчаса назад чуть его не пристрелил... Ладно, забудем. Когда человек живет долго один, он поневоле становится излишне подозрительным. Дело не в этом... Ты хоть понимаешь, что, теперь, у тебя забот станет гораздо больше?" Он это понимал. И дело не только в том, что ему, теперь, придется привыкать к тому, что возле него все время вертится непоседливый мальчишка... Например, ему придется позаботится о такой мелочи как одежда. И еще: как к появлению мальчика отнесутся жители города? "Ну, тут все просто, - решил он. - Одежду можно купить в магазине, а жителям города объяснить, что ко мне, на некоторое время, приехал племянник. Но тут возникнут дополнительные проблемы. Школа. Наверняка, уже через некоторое время, местные власти потребуют чтобы мальчик ходил в школу. Таким образом они получат возможность на меня как-то воздействовать. А это уже не очень хорошо. Не секрет, что жители этого города относятся ко мне не с очень большой любовью. Даже, наоборот. Теперь, когда у меня будет жить Христиан, они попытаются это свое "хорошее отношение" перенести на него. Стало быть, парню придется очень трудно. А значит, я должен его, как можно скорее, научить защищаться. Конечно, безобидной овечкой он не выглядит. Но все же... Если в придачу ко всем своим приобретенным за годы скитаний навыкам, он научится еще чему-то из того, что умею я, это не помешает. Кто знает, какую гадость могут придумать наши добропорядочные граждане". Он встал с кровати, взял со стола сигареты и пепельницу. Вернувшись на кровать, Хантер устроил пепельницу возле подушки и закурил. Во рту горчило. "А не слишком ли много я курю? - подумал он. - Может быть и слишком..." До него снова донесся вой волка. Откуда-то охотник знал, что тот уходит прочь от города, прочь от его дома. Может быть, он не хотел встречаться с друидами, которые, Хантер был в этом уверен, все еще шатались по городу? Он докурил сигарету, потушил ее и положил голову на подушку. Вот и все, пора засыпать. Откуда-то он знал, что именно сейчас это ему удастся. Так оно и вышло. Не прошло и пары минут, как он уже спал... Где-то там, за окном, бродили друиды, спал город, уходил в дебри леса волк... Все это было там. А здесь, существовал лишь он, Хантер, уходящий в нереальный и этой своей нереальностью, удивительно привлекательный мир снов. И тот, покорно открывал ему свои объятья, открывал ему ведущие в никуда тропинки, а когда они остались позади, заставил прыгнуть в бездонную пропасть. И Хантер прыгнул. Он падал и падал в пропасть, и ему даже, стало немного страшно, пока не пришло понимание, что пропасть без дна не может быть опасной. Если у нее нет дна, так об что же он расшибется? И еще... Если у нее нет дна, то стало быть, это не пропасть, а туннель. - Так и есть, - сказал кто-то невидимый. - Это не пропасть, это туннель, ведущий в бесконечную пустоту. Ты будешь блуждать по этой пустоте, пока не потеряешься окончательно. И вот тогда, начнется самое страшное. - Фиг тебе, - радостно крикнул Хантер. - Как же может в абсолютной пустоте что-то начаться? - А вот и может, - упрямо сказал голос. И действительно, началось. Туннель кончился и перед ним предстала абсолютная пустота. - Привет! - крикнул Хантер. - Как поживаешь? - Неплохо, - пустым голосом ответила пустота. - А ты? - Еще лучше. Говорят, сейчас, в тебе что-то начнется. Как это может быть? - Не знаю, - печально ответила пустота. - Хотя, бывает. В прошлый раз это закончилось очень плохо. Вместо меня возникла целая вселенная. Переполох был страшный. - А что теперь? - полюбопытствовал Хантер. - Что получится... Может быть, это будет еще одна вселенная, может быть старая галоша. - А тебе то, что хочется? - Мне? У меня есть свои пустые желания. Но как всякие пустые желания, они неисполнимы. - Что ж, подождем, - сказал Хантер. И в этот момент, в пустоте в самом деле, стало возникать нечто. Это нечто возникало и возникало. Оно возникало до тех пор, пока Хантер, очень не любивший когда на него возникают, не решил набить этому нечто морду. Он и набил, причем, сделал это профессионально и ловко. Сначала он набивал морду нечто старым пером, потом новым поролоном, а на закуску стал набивать ее верблюжьей шерстью. Он так увлекся этим процессом, что когда с мордой нечто было покончено и она довольно ухмыляясь стала удаляться, Хантер не выдержал и заодно набил баки пустоте. Баки пустоте не понравились. Какая же она пустота, если в ней будут плавать баки, да еще не пустые, а набитые? Это ей так не понравилось, что она осерчала. Уходя обратно по туннелю, Хантер довольно хихикал. Он оставлял пустоту не только с баками, но еще и с огромным сердцем. Что она с ним будет делать? - Радуешься, стало быть? - спросил голос. - Веселюсь, - уточнил Хантер. - Хулиганишь, значит? - Развлекаюсь, - уточнил Хантер. - Ага, придумал, что с тобой нужно сделать! - воскликнул голос. И он развлек Хантера. Это было очень больно. Хантер даже заскрипел от боли зубами. Половину его влекло в одну сторону, а половину в другую. - Нравится? - спросил голос. - Еще как, - превозмогая боль, сказал Хантер. - А нельзя ли сделать так, чтобы меня влекло в другую сторону? - Можно, - любезно сказал голос. Теперь половину его влекло вверх, а половину вниз. Это было еще больнее. - Нравится? - снова спросил голос. - Не очень, - честно признался Хантер. - Может быть, можно сделать так, чтобы мои половину влекло навстречу друг другу? - Почему бы и нет? Он так и сделал. В результате половины Хантера наконец-то привлекло друг к другу. И это было хорошо. До тех пор, пока его половины так сильно не привлекло друг к другу, что они не стали друг друга сминать и схлопывать. Это схлопывание длилось до тех пор, пока на месте Хантера не возникла черная дыра. - Спасите! - закричал голос, которого стало затягивать в дыру. - А, ты думал это так легко и просто? - ухмыльнулся Хантер, превратившийся в черную дыру. - Нет, все еще только начинается. Какой же это сон, в котором все, едва начавшись, тотчас же заканчивается? Все и в самом деле едва лишь начиналось... Хантер спал. Он путешествовал по мирам и измерениям сна. Во сне, его рука шевельнулась и пепельница, рассыпая окурки, упала на пол. Хантер не проснулся. Такие сны как этот снились ему редко, и он рассчитывал продлить удовольствие как можно дольше. ### глава 8 пропущена ### 9 - Хорошо, ты действовал правильно. Продолжай. Преступник должен понести наказание. Голос лендлорда, как обычно, был спокоен. И все же, серый маг уловил, едва заметные, но для него такие важные нотки одобрения.
в начало наверх
- Служу вам вечно. Серый маг выключил коробочку и спрятал ее в карман. Итак, лендлорд им доволен. И это просто здорово. Заслужить похвалу лендлорда - не шутка. "Нет, все таки, меня, после того как я покараю преступника, наверняка оставят в живых, - подумал он. - И это будет просто здорово. Остаться жить! Получить возможность служить лендлордам и дальше!" Он вышел из комнаты и спустившись вниз, на первый этаж, расплатился с хозяином гостиницы. Чаевые, которые он ему дал, были настолько огромны, что тот, то и дело кланяясь, проводил щедрого постояльца аж до дверей. За ночь недалеко от дверей гостиницы намело большой сугроб. Его убирал старый кликс, ловко загребая клешнями огромные кучи снега, и то и дело останавливаясь, чтобы стряхнуть с усов иней. "Бедняга, - подумал серый маг. - Все таки у них, у кликсов, работа тяжелая". Он ухмыльнулся. А у тебя?.. Обойдя кликса и сугроб стороной, он пошел по улице, в ту сторону, в которой был дом ньюка. Этот дом надо было осмотреть, и как можно тщательнее. Серый маг чувствовал, что в нем ключ ко всему, что происходило две недели назад, в этом городе. Вполне возможно, осмотрев этот дом, он узнает об убийце черного мага вполне достаточно, чтобы плюнуть на этот городок и отправиться прямиком в его логово. Где бы оно ни находилось. Минут через пятнадцать он уже был на площади. Разглядывая дом ньюка, серый маг невольно улыбнулся, вспомнив, как бежал от этого дома, уже почти в темноте, слыша буквально по пятам преследующее его пение друидов. Да, вчера он успел. И это тоже было хорошо. Предстоящая ночь его не пугала. Значит, он сможет вести поиск преступника даже в темноте. И еще... он был откуда-то уверен, что именно сегодняшний день будет для него необыкновенно удачным. Он подошел к дому, осторожно открыл дверь и заглянул внутрь. Тишина и запустенье. И еще двухнедельная пыль. Ну да, что еще тут можно было найти? Ньюка? Нет, с ним покончено. Он убит, и никогда уже больше не воскреснет. "За это преступник тоже заплатит, - решил про себя серый маг. - Обязательно". Его тянуло скорее пройти в комнату в которой был ньюк, но он первым делом решил осмотреть дверь. Наверняка, следы возле нее расскажут о многом. И они рассказали. Он моментально нашел следы нитей преступника. Там же были и следы вампирши. Судя по всему, убийца и она действовали, все-таки вместе. "Значит, все же - двое, - решил серый маг. - Кто из них убил ньюка? Если это сделала вампирша, то она скорее всего погибла и покарать ее не удастся. Это будет плохо. Если, только его убила она... Впрочем, обычной вампирше ньюк не по силам. Его может убить тот, кто прирезал черного мага". А вампирша... Погибла ли она во время пожара, уничтожившего ее дом? Серый маг хорошо знал, как вампирши могут затуманивать людям головы. Может быть, тем, кто пришел ее убивать, только показалось, что она сгорела? "И вообще, как она в эту историю попала? - недоумевал серый маг. - Обычно, вампирши в дела магов не лезут. Им до них нет никакого дела". Но следы утверждали обратное. Через некоторое время он закончил осматривать следы возле двери и пошел по коридору, по очереди, одну за другой, открывая двери. Первая же дверь привела его в комнату, в которой должен был жить один из основных компаньонов ньюка. Конечно, он тоже был мертв. Ни один из компаньонов не мог пережить смерть своего хозяина. В середине комнаты стоял стол и заглянув под него, серый маг нашел полуобгоревший кусочек шарфа. Все, что осталось от компаньона. - Мерзавец, - пробормотал он, разглядывая обрывок шарфа. Следы неопровержимо свидетельствовали, что убийца сюда заходил. Может быть, он, даже убил компаньона ньюка прежде чем самого хозяина. С него станется. Серый маг чувствовал такую горечь и отвращение, что даже не стал тщательно осматривать комнату. Ему хотелось как можно скорее выйти в коридор. Он так и сделал. Ничего, эту комнату он оставил на потом, и вернется в нее, если в других уголках дома ньюка, не обнаружит следов, которые помогут ему узнать где находится убежище преступника. Следов было множество. Судя по всему, ньюк сопротивлялся отчаянно. Добравшись до лестницы, серый маг задумался. Комната ньюка находилась здесь же, на первом этаже, в противоположном конце дома. На второй этаж можно было не ходить. Но он все же пошел, чтобы осмотреть все, что можно, а главным образом, чтобы увидеть следы разрушения, следы того, что сделали эти двое: подлый убийца и вампирша. Ему это было нужно. Для того, чтобы в момент возмездия думать только о нем, и мстить, мстить, уничтожать всех, кто был повинен в этих страшных преступлениях. Он не боялся жалости. Она была ему почти не свойственна. Он боялся колебаний, которые в самый ответственный момент могли свести все его усилия на нет. Именно поэтому он поднялся на второй этаж, чтобы увидеть и запомнить. Он увидел. За те несколько часов, что он пробыл на втором этаже, серый маг увидел вполне достаточно. Больше всего его интересовало как эта преступная парочка покончила со сторожевым псом. Обнаружив следы саламандры, он удивленно покачал головой. Вот так-так. Это-то они как смогли провернуть? Насколько он знал, вызвать саламандру по плечу даже не всякому лендлорду. И все же, если верить следам, все так и было. Серый маг прислонился к стене, и подумал, что ему просто отчаянно хочется есть. Ничего, он сейчас насытит свой голод. Это сделать нетрудно. Идя к дому, он приметил небольшое кафе, в котором можно перекусить. Хотя, какое-то время он подождать еще сможет. Он потратил еще полчаса для того, чтобы проверить кое-какие выводы и удостоверившись, что все обстоит именно так, как он и думал, спустился на первый этаж. Значит, сейчас он перекусит, а потом займется комнатой ньюка. Когда он выходил из дома, в голову ему пришла неожиданная мысль. Если преступник ухлопал ньюка и всех его помощников, то не мог ли он, еще к тому же и подделать следы нитей судьбы? Мысль, конечно, была совершенно бредовая. Но все же... Серый маг так задумался, что выйдя из дома ньюка, остановился возле его двери, и стал, совершенно машинально, ковырять брусчатку кончиком трости. Да нет, такого не бывает. По крайней мере, он не знал ни одного случая, когда кто-то пытался подделать следы нитей судьбы. Лендлорды, видимо, тоже. Иначе бы они об этом его предупредили. Или все же, лендлорды не поделились с ним всей информацией? Конечно, это их право. Самим решать что говорить ему или не говорить. Но все же... Нет, если бы такие случаи были известны, то его они бы предупредили. Обязательно. Серый маг решительно тряхнул головой. - Нарушаете? Рядом с ним стоял дэв и с интересом смотрел за теми манипуляциями, которые он производил своей тростью. - Ни в кое случае, - сухо сказал серый маг, и демонстративно взял трость так, чтобы ее кончик не доставал до мостовой по крайней мере с десяток сантиметров. - Правильно, - проговорил дэв, окидывая его внимательным взглядом. Серый маг подумал, что если бы он выглядел не как уважаемый и богатый гражданин этого города, разговор с ним был бы несколько другим. Дэв ткнул в сторону дома пальцем. - Не советую вам находиться так близко от этого дома. - Почему? - Говорят, - дэв понизил голос. - С ним не все в порядке. - В каком смысле? - Ну... - дэв несколько смутился. - Говорят, здесь временами происходят странные вещи. Две недели назад, тут даже погиб один из наших. Никто так и не смог определить отчего. Просто, умер - и все. Так что, не советую. Он снова поглядел в сторону дома и в глазах у него на мгновение мелькнул, такой не свойственный дэвам, страх. Серый маг тоже посмотрел на дом и сказал: - Спасибо за предупреждение. Я, собственно, и не собирался здесь задерживаться. Вот, задумался. - Я бы посоветовал задумываться в другом месте, - пробормотал дэв. - Хорошо. Серый маг двинулся прочь от дома. Он ничуть не сомневался, что когда вернется, дэва возле него уже не будет. Это было к лучшему. Ему вовсе не хотелось убивать в центре города представителя власти. Через час, плотно набив желудок, он вернулся. Дэва и в самом деле возле дома не было. Быстро пройдя внутрь, серый маг сразу направился в комнату ньюка. Ну вот, настало время заняться и ей. Судя по всему, бой возле нее был жаркий. Следы линий были чудовищно перепутаны, а от многих сохранились лишь обрывки. Они были уничтожены огнем. "Огнемет, - подумал серый маг. - Преступник выжигал его огнеметом". Остановившись в центре комнаты, он присел и положил трость на пол. Теперь, она только мешала. Руки его, словно притянутые магнитом, опустились на линии судьбы ньюка. Или пан, или пропал. Сейчас он должен был узнать все что ему было нужно. Лучшего случая не представится. "Ну же, - подумал серый маг, закрывая глаза. - Это даже символично. Жертва помогает поймать преступника. Все в этом мире взаимосвязано. И ничего не проходит даром. Если бы только преступники знали, как часто их жертвы помогают свершиться возмездию. Интересно, стали бы они тогда совершать свои преступления?" В следующее мгновение он переместился в мир линий судьбы. Теперь, это был немного другой мир. Серый маг оказался в центре целого переплетения разноцветных лент, которые образовывали причудливый лабиринт. Он мог пойти вправо или влево, вверх или вниз, а также вперед и назад. Нужно было только выбрать правильную дорогу. Это было нелегко. Серый маг догадывался, что некоторые линии были для него опасны. Но зато, другие, вполне могли привести к ответу на один вопрос, из-за которого, он, собственно и задержался в этом городе. Проблема выбора. Серый маг уверенно пошел по ленте ультрамаринового цвета. По крайней мере, ему она ничем не грозила. Он дошел до того места, в котором она перекрещивалась с сиреневой лентой и снова остановился. Прежде всего, ему нужно было добраться до того, что осталось от сознания ньюка. Ультрамариновая лента, явно вела в другую сторону. Стало быть, нужно было перейти на сиреневую. Он так и сделал. Он переходил с ленты на ленту. Они вели его все дальше и дальше. Серый маг то опускался, то поднимался, но нигде, пока не находил то, что осталось от сознания ньюка. Впрочем, он не отчаивался, твердо веря в то, что рано или поздно достигнет своей цели. Временами ему попадались жуткие провалы в никуда. Не осмеливаясь подходить к ним близко, серый маг все же видел, что концы лент, на краях этих провалов обожжены. Это был тяжелый, изнурительный труд. Он хорошо помнил, как чуть не свалился в бесконечность и старался ступать на ленты как можно осторожнее, чтобы они под его тяжестью не оборвались. И чем дальше он шел, тем больше попадалось этих провалов, тем они становились обширнее. Наконец, он вышел на край настоящей пропасти. Видимо, огонь тут поработал всерьез. Ленты тут обрывались. Все, кроме одной. Белесой. Каким-то чудом уцелев, она тянулась через всю пропасть и исчезала в дальнем ее конце, который был затянут жемчужным туманом. Осторожно перебравшись к белесой ленте, серый маг потрогал ее ногой. Похоже, натянута она была хорошо. "И все же, как она умудрилась не сгореть? - поразился серый маг. - Этого просто не могло быть". Единственным более-менее реальным объяснением было то, что белесая лента появилась уже тогда, когда огонь потух. Но кто же ее протянул? Ньюк?
в начало наверх
"Вполне возможно, - подумал серый маг. - Видимо, уже умирая, он все же нашел в себе силы протянуть эту ленту. Значит, он все же на меня надеялся? Значит, он рассчитывал, что кто-то к нему придет. Таким образом, там, за этой лентой, все что осталось от сознания ньюка". Он вступил на ленту и едва не потерял равновесие, но уже в следующее мгновение серому магу удалось с собой совладать и он ловко и уверенно, пошел вперед, старясь не глядеть вниз. Когда он достиг середины, лента прогнулась так, что ему показалось - она вот-вот оборвется. Серый маг остановился и с минуту стоял, переводя дыхание, стараясь совладать с охватившей его колени дрожью. Наконец, успокоившись, он хотел было двинуться дальше, но тут не выдержал и взглянул вниз. Вот этого ему не надо было делать. Черная бездонная глубина его заворожила. Он вглядывался и вглядывался в нее, не в силах отделаться от ощущения, что там, в глубине, скрывается нечто огромное, более черное чем темнота, и живое. Да, живое! Ему вдруг показалось, что он слышит тяжелое хриплое дыхание. Это дыхание усиливалось, словно его обладатель приближался. "Что это такое?" - вяло подумал серый маг. Чтобы встать поустойчивее, он слегка передвинул правую ногу и тут же, с отчаянием почувствовал, что теряет равновесие. Мгновенно сделав несколько шагов вправо, серый маг почувствовал что падение ему больше не грозит. Он вытер выступивший на лбу холодный пот. Похоже, его тело среагировало еще до того как он сообразил, что нужно делать, и среагировало правильно. Хорошо понимая, что вниз больше глядеть не стоит, серый маг двинулся дальше. Наконец, лента кончилась и он вступил на ровную, довольно обширную площадку. В центре ее лежал большой комок лент, самых разных цветов. Похоже, это было все, что осталось от ньюка. И еще, это означало, что его путь окончен. Он нашел то, что искал. Чувствуя невыразимую жалость, серый маг приблизился к комку лент и они, когда он оказался от них очень близко, слабо шевельнулись, делая попытку к нему прикоснуться. Бедный ньюк! Серый маг протиснулся в самое скопище лент и они, моментально опутали его тело, прилепились к нему, передавая скрытую в них информацию. Это были всего лишь жалкие обрывки, но серый маг просматривал их, один за другим, словно золотоискатель, который просеивает кучи песка, чтобы найти несколько золотинок. Большинство из того, что он узнал, относилось к периоду, когда ньюк был еще соединен со своим хозяином - черным магом. Но были и те, которые относились к периоду, когда он уже остался один. В частности, серый маг увидел довольно неплохо сохранившийся обрывок в котором показывалась битва ньюка и убийцы черного мага. Битва эта была жестокой и отчаянной. Кроме того, серый маг узнал, что вампирша и в самом деле была на стороне убийцы. И еще, он увидел как именно убийца победил ньюка. Он схватил его боевую нить руками и тем самым вошел с ньюком в полный контакт. Поскольку, тогда, с момента смерти черного мага прошло еще совсем мало времени, и ньюк не успел окрепнуть, был шанс его победить именно таким способом. Убийца этим шансом и воспользовался. Серый маг покачал головой. Хватать руками чужие боевые нити было еще большим безрассудством, чем тот способ, которым он добрался до того, что осталось от ньюка. "Да, этот парень дерется отчаянно, - подумал он. - Поэтому, он так и опасен. Поэтому, его надо уничтожить во что бы то ни стало". К сожалению, в этом отрывке не содержалось почти никаких сведений об убийце. Серый маг подумал, что узнал много, но не узнал главного. Стало быть, нужно было продолжать поиски информации. Он продолжил. Долгое время не попадалось ничего путного, и серый маг уже начал отчаиваться, как вдруг, уже просматривая чуть ли не последнюю ленту, он наткнулся на обрывок, который был ему и нужен. В этом обрывке был записан тот момент, когда убийца схватил боевую нить ньюка и их сознания, на какое-то время соединились. Сгорая от нетерпения, серый маг стал его просматривать. Сохранись эта лента полностью, он смог бы узнать об убийце все, до мельчайших подробностей. Однако, в руках у него был лишь обрывок, причем сильно попорченный огнем и той вспышкой энергии, которая прокатилась по телу ньюка, когда он проиграл битву. И все же, главное в нем было. Просматривая его, серый маг не смог узнать как зовут преступника, чем он занимается и даже почему убил черного мага. Но он узнал другое. Маленький, чудом уцелевший участок ленты снабдил его названием городка в котором жил убийца. Ему повезло даже больше. Он увидел дом, в котором живет убийца и конечно же моментально его запомнил. Вот и все. Серый маг устало опустил руки, и ленты-следы нитей стали отцепляться от него, застывая на полу безжизненной грудой. Бросив на них рассеянный взгляд, серый маг подумал, что все же, самое главное они сделали. Подсказали ему где найти убийцу. "Интересно, знай он, что так получится, стал бы преступник убивать черного мага, а вслед за ним и ньюка?" Серый маг бросил на ленты рассеянный взгляд. Теперь, они не были даже остатками ньюка. Отдав всю энергию, для того, чтобы помочь ему обнаружить убежище убийцы, они, теперь, превратились в самый обыкновенный мусор, от которого, в скором времени, не останется даже и следа. "И все таки, в конце концов, мне повезло, - несколько устало подумал он. - Повезло ли? Было еще несколько способов, которые можно было запросто использовать, для того, чтобы найти убийцу. Например, я мог отправиться по следу вампирши - сообщницы. Вампирши, как правило, самолетами не летают. Именно поэтому сообщники и разделились. Убийца полетел самолетом, вампирша отправилась по земле. Куда она могла держать свой путь? Ну, конечно же в убежище преступника. Кроме того, мне мог попасться человек, с которым убийца хотя бы некоторое время общался, к которому он мог испытать один из видов симпатии. Стало быть, в этом человеке могли остаться сведения о убийце. Людям свойственно обмениваться сведениями друг о друге на подсознательном уровне. Это могла быть даже девушка, которую убийца пожелал, пусть даже на несколько минут. И я сумел бы извлечь эти, хранящиеся у нее в подсознании сведения. Вполне смог бы. Так что, дело тут не в везении. Преступник просто не мог, не мог безнаказанно скрыться. Особенно от такой ищейки, как я". Он на несколько секунд закрыл глаза, а открыв их, оказался в реальном мире. Есть хотелось неимоверно. Серого мага это страшно удивило. При чем тут еда? Он ведь ел совсем недавно? Не тут-то было. Чувство времени серому магу никогда не изменяло. Прислушавшись к нему, он понял, что здесь, в реальном мире, уже прошел не только день, но также и ночь. Если он не ошибался, это была ночь добилни. "Долго же я бродил в мире следов нитей судьбы! - подумал серый маг. - Впрочем, не жалко. Это время не было потрачено зря". Он вытащил из кармана заветную коробочку и уже через несколько секунд услышал голос лендлорда. - Кто это? - Серый маг. Голос лендлорда едва заметно потеплел. Серый маг уловил это и сердце его переполнилось гордостью. - Говори. - Я обнаружил его. Я нашел логово преступника. - Кто он? - Это мне установить не удалось. Но я знаю где он скрывается и готов отправиться в это место, чтобы покарать отступника. - Хорошо... - лендлорд на мгновение задумался. - Покарай его. И сделай так, чтобы его смерть была поистине ужасной. Только, не забудь: простые люди не должны догадаться о нашем существовании. Понял? - Служу вам вечно, - с трепетом проговорил серый маг. - Действуй. Мы подумаем над тем, чтобы оставить тебя в живых. Может быть, мы даже разрешим тебе размножиться. Такие ищейки как ты - нам нужны. Чувствуя невыразимое наслаждение, серый маг еще раз сказал: - Служу вам вечно. Прежде чем упрятать коробочку в карман, он не выдержал и благоговейно ее погладил. Все таки, лучше и милосерднее великих лендлордов на белом свете не существовало никого. Он подошел к окну и выглянул на улицу. Утро уже наступило. По прежнему, куда-то спешили "белые воротнички", по прежнему трудились дворники - кликсы. Все было также, как и вчера. Только, он стал другим. Теперь, он был отмечен благодарностью лендлордов, и это неизмеримо возвысило его в собственных глазах. "А поэтому, - решил он, - не нужно тратить времени. Вперед, в аэропорт". Он покинул дом ньюка и зашагал в сторону того кафе, в котором уже ел вчера. При виде его, хозяин радостно заулыбался. - Вы у нас уже были. Стало быть, вам понравилось как у нас кормят? - Просто великолепно, - сказал серый маг. - Тогда, что закажете? И он заказал. У Хозяина чуть не вылезли на лоб глаза. - Но ведь этим же можно накормить по крайней мере трех человек! - В таком случае, - улыбнулся Серый маг. - Считайте, что к вам пришли сразу три посетителя. - Конечно, конечно, - засуетился хозяин. Для того, чтобы принести все, официантке пришлось сделать к столику серого мага два рейса. А он, ел и ел. Он хорошо знал, что в ближайшее время ему предстоит потратить массу энергии. И еще: скорее всего до того, как он закончит это дело, подкрепиться ему не удастся. Через полчаса с едой было покончено. Расплачиваясь, серый маг добавил щедрые чаевые. - Ого! - высоко поднял брови хозяин. - Тоже, за троих, - сказал серый маг. Настроение у него было просто отличное. Если это дело закончится благополучно, он не только останется в живых, но лендлорды даже позволят ему иметь потомство. Разве это не повод для хорошего настроения? Такси ему удалось поймать почти сразу. - Куда? - спросил таксист. - В аэропорт, - сказал черный маг. - Поехали. Через минуту он уже ехал в аэропорт. За окном машины мелькали дома, какие-то покосившиеся от времени дворцы, памятники, скверики... В одном скверике стояло несколько окаменевших тиранозавров. Видимо, в незапамятные времена, когда и города еще не было, в этой местности водились горгоны. Какой-то шутник сунул каждому тиранозавру в лапы по плакатику: "Все народу! Власть, богатство и персональные, усыпанные бриллиантами кандалы!" Серый маг ухмыльнулся. "Итак, - подумал он, - с обязанностями ищейки я справился. Посмотрим как у меня, теперь, получится справиться с обязанностями мстителя". 10 - Нет, не так, - сказал Хантер. - Ты все делаешь не так, как нужно. - А как, как? - мрачно спросил Христиан. - Объясни... Я пока ничего не понимаю. - Не так, - упрямо заявил Хантер. Христиан вздохнул. Они помолчали. - Ну, хорошо, - наконец сказал Хантер. - Давай, начнем все с начала. - Может, передохнем? - спросил мальчик. - Нет, сначала сделаем еще одну попытку. И если у тебя ничего не получится - это не страшно. Рано или поздно, все будет как надо. Главное - стараться. Понял? - Понял. Христиан закрыл глаза, и откинул голову на спинку кресла. - Только, не волнуйся, хорошо? Помни одно: способности видеть линии судьбы у тебя есть. Это - главное. Они пока еще спят, но рано или поздно проснутся. Поэтому, сейчас ты откроешь глаза и не будешь думать о том, что ты что-то должен увидеть. Что-то такое, необычное. Просто, ходи по дому. Можешь пройти в библиотеку. Выбери там какую-то книгу. Но все равно, как
в начало наверх
бы мимоходом поглядывай в сторону. И если вдруг что-то увидишь на грани твоего зрения, не пытайся разглядеть это получше. Привыкни к тому, что у тебя, в уголках глаз постоянно что-то маячит. Нечто разноцветное. Поначалу это будет раздражать, но вскоре ты привыкнешь. И вот тогда, можно будет приступать ко второму этапу. Дошло? - Я попробую, - проговорил мальчик. - Попробуй, - проговорил Хантер. - А я пойду, похожу вокруг дома. Что-то мне неспокойно. - Хорошо. Хантеру ив самом деле было неспокойно. "Что-то должно произойти, - думал он, выходя из дома. - Что-то будет. Такое ощущение, будто к моему дому подкрадывается беда, большая беда". Он добросовестно обошел дом вокруг, и снова остановился возле крыльца. Сугроб в саду Збота, похоже, стал еще больше. Или, это ему только показалось? Солнце клонилось к горизонту. Через город гнали табун игуанодонов. Погонщики, молодые парни в клетчатых рубахах, весело покрикивали на размеренно бредущих великанов и время от времени щелкали в воздухе кнутами, на кончиках которых были железные шарики. Один из них, сидевший на молодом, еще не совсем достигшем положенного роста и веса, игуанодоне, подъехал к Хантеру и спросил: - Эй, горожанин, где тут дорога на север? В манере всех погонщиков игуанодонов, он старательно произносил слова несколько в нос, но видимо, занялся своим ремеслом совсем недавно. Получалось это у него пока еще не очень натурально. Хантер махнул рукой, указывая направление. - Спасибо. А как лучше проехать к ней, так, чтобы по окраинам? Не хочу я вести это стадо в центр города. Тут в предыдущем городе, одна молодая самочка задела зеркальную витрину какого-то магазина. Крику было! Еле откупился. - Езжай прямо по вот этой улице, - подсказал Хантер. - Она длинная и в самом ее конце начинается дорога на юг. Что, откочевываете? - Конечно, - погонщик явно был не прочь поболтать. - Зима началась. Конечно, в нашем мире она не то, что в других. Мне один знакомый рассказывал будто бы есть миры, в которых эти сугробы появляются не кое-где, а покрывают землю сплошь, причем, довольно толстым слоем. Так вот, я и говорю, что у нас зима гораздо мягче. Общая температура падает всего лишь на несколько градусов. Но все же, для моей скотинки и несколько градусов имеют большое значение. - Ну, конечно, - согласился с ним Хантер. Линии судьбы погонщика указывали на то, что из того получился бы неплохой плотник. Впрочем, каждый волен выбирать то дело, которое ему нравится. Пусть, даже оно ему не слишком подходит. - Значит, по этой улице? - По ней. Только, осторожнее. Конечно, зеркальных витрин на ней не попадается. Но если вы своротите чей-нибудь забор, скандал поднимется страшный. - Папаша, не волнуйся, - погонщик щелкнул кнутом. Чувствовалось, что этому он научился совсем недавно, и щелкает потому, что ему доставляет наслаждение сам процесс. - Плотником ты работать не пробовал? - поинтересовался Хантер. - Плотником? Нет, - засмеялся погонщик. - Это работа не для меня. Сидеть на месте, что-то пилить и строгать... Нет, мне по нраву кочевая жизнь и приключения. - Ну-ну, - пробормотал Хантер. - Это тоже достойное занятие. - Если хочешь знать... - прокричал погонщик, отъезжая от его дома. - Это самое лучшее занятие на свете! Хантер не удержался и помахал ему рукой. Погонщик помахал тоже и пустив игуанодона вскачь, помчался в голову стада. Там, похоже, что-то произошло. Когда, стадо прошло мимо, Хантер увидел что именно. Одно из животных, все же задело-таки забор старика Збота. Теперь, огромный его кусок лежал на земле, раздавленный могучими копытами игуанодона. Хантер покачал головой. Все же этому парню и в самом деле лучше было бы поработать плотником. Он подумал о том, что еще разглядел в его линиях судьбы. Судя по всему, если он в течении ближайших пяти лет не опомнится, то вполне возможно, сопьется. А там, неизбежная пьяная драка в какой-нибудь придорожной гостинице, удар ножом, или выстрел из пистолета... Хантер все же надеялся, что парень одумается. Никаких особых пороков в его линиях судьбы, он пока не увидел. Жаль будет, если он кончит так плохо. В этот момент из своего дома поспешно выскочил старый Збот. И конечно же, он засуетился возле поваленного куска забора, заохал, замахал руками. Хантер не спеша подошел поближе и предложил: - Сосед, может помочь? Вдвоем мы его махом отремонтируем. За час, не больше. Короче, до темноты успеем. Збот остановился и бросил на него яростный взгляд. - Стало быть, помочь предлагаешь? Сначала сам повалил, а потом еще и издеваешься? - Не пойму, ты это о чем? - удивился охотник. - Насколько я видел, этот забор повалил игуанодон. - Сам знаешь, - прошипел Збот. - Игуанодон, конечно, приложил к забору свои копыта, но я-то знаю, кто настоящий виновник падения моего забора. Сколько ты заплатил за это, тому грязному погонщику? - Спятил, что ли? - удивился Хантер. - Зачем мне это делать? - Но, ты же заплатил. Не так ли? - И не думал. - Врешь, - уверенно заявил Збот. - Я видел как ты с ним разговаривал. Ничего, придет время, отольются кошке мышкины слезки. Он погрозил ему кулаком. - Дьявол, - пробормотал Хантер. Он подошел еще ближе и спросил: - Так помочь тебе поставить забор или нет? - Не нужно мне от тебя ничего, - глухо пробормотал Збот. - Ничего, слышишь? И помни, настанет время, и мы придем к тебе, с факелами и веревками. - Кто это - мы? - спросил Хантер. - Мы, свободные жители этого города. Мы не потерпим, чтобы в нашем городе жил человек, который пакостит всем на каждом шагу. Нам не нужен человек, который, занимается всякими грязными делишками. - Нет, у тебя точно с головой не все в порядке, - пробормотал Хантер. - У меня с головой все в порядке. А вот у тебя - нет. Еще и мальчишку где-то подобрал. Мы не позволим, чтобы ты сделал из него такое же отродье темных сил, которым являешься. - Мальчишку не трогайте. Если кто-то посмеет к нему хотя бы прикоснуться - руки оборву. Дошло? - Хантер почувствовал как в нем стала просыпаться глухая ярость. Збот это почувствовал тоже, и поспешно отбежал к двери своего дома. - Ага, значит, я прав, - заверещал он. - Все таки, ты хочешь отдать его душу темным силам, так же как отдал свою. Ничего у тебя не выйдет, слышишь, ничего! Чувствуя, что начинает злиться не на шутку, Хантер плюнул под ноги и резко повернувшись, пошел к собственному дому. Збот что-то еще кричал ему вслед, но охотник не обращал на его слова внимания. "Все таки, - думал он, - до чего же люди бывают неблагодарными скотинами! Каждый раз, когда я что-то для них делаю, они, как по заказу, истолковывают мои действия совершенно неверно. Может быть, это основное свойство людей - отвечать на добро неблагодарностью? Может быть, я развратил этот город тем, что на протяжении долгого времени охранял его от всех врагов, сделал жизнь его жителей спокойной и мирной. А людям, им нужен враг. Они жить не могут без врага. И если кто-то делает так, что этого врага больше не появляется, они придумывают его сами". Он остановился у двери и облокотился на вмурованный в стену клык тиранозавра-рекса. "А если люди начинают искать себе врага, - думал он, - то, опять же, выбирают из своей среды не того, кто может, кто способен им быть, а того, кто от них отличается, того, кто им непонятен..." Хантер потрогал слегка пожелтевший кончик клыка. Он был все еще довольно острым. "Стало быть, больше всего на свете люди боятся не того, кто делает им зло, а того, кто им непонятен. Они считают все непонятное, самой большой на свете опасностью и готовы в любой момент, от этой опасности избавиться. Такова их натура". Старый Збот, увидев что он больше не делает попыток приблизиться, наконец-то решился сбегать домой. Вернулся он с ружьем. Опасливо держа оружие в вытянутых руках, он тем не менее, настолько расхрабрился, что продолжил выкрикивать свои угрозы. Хантер его не слушал. Он глядел на солнце, которое клонилось к горизонту, и думал, что предстоящая ночь будет ночью добилни. Значит, надо будет предупредить мальчика и проследить, чтобы он ни в коем случае не вышел из дома. Добилни для него опасны, очень опасны. Збот накричался и по прежнему стараясь не прижимать к себе ружье, вернулся домой. Забор так и остался лежать на земле. Хантер закурил сигарету. "А может и в самом деле, - подумал он, - послать этот городишко куда подальше, забрать с собой мальчишку и отправится в странствие? Я на этом получу сразу несколько преимуществ. Во первых: смогу собирать сведения о черных магах. Во вторых: за время моих странствий этот город слегка успокоится. В третьих: растрясу свои старые кости. Конечно, охоты что-то дают, но все же, я давно уже не спал под открытым небом и не варил себе пищу на костре. Как когда-то, в молодости. В четвертых: обучать мальчишку в пути будет гораздо легче. А выучить Христиана - тоже очень важно". Он вздохнул. Целых четыре преимущества. Против одного большого недостатка - отсутствия элементарных удобств. Хантер был уверен, что уже через несколько дней, ложе из еловых веток покажется ему не слишком удобным, а сваренная на костре еда, не такой вкусной. "И потом, - подумал он, - где я буду в дороге брать ритуальные ножи? Здесь, в этом городе, я могу заказать их у кузнеца, похоже, единственного человека, который догадывается, чем я занимаюсь на самом деле. А в дороге?" Хантер вздохнул и еще раз погладил зуб тиранозавра. "Да и дом, оставлять его без присмотра... Нет, прежде чем решиться на такой шаг, нужно все хорошенько обдумать". Он вошел в дом и тщательно запер за собой дверь. Христиан сидел в библиотеке и с увлечением читал книгу о странствиях по цепи миров, которые предпринял сто лет назад некий медленный король. Хантер решил не мешать ему и пройдя на кухню, стал готовить ужин. Выдумывать что-то особенное у него не было никакого желания, и он ограничился гигантской яичницей, с большим количеством лука и беконом. Еще одним преимуществом этого блюда, было то, что оно готовилось исключительно быстро. Уже через пятнадцать минут, он явился в библиотеку и сообщил: - Между прочим, если кто-то хочет есть, то ужин уже готов. - Это просто здорово, - промолвил Христиан, и отложив книгу, потянулся. Лицо у него было вполне довольное. - Тогда, прошу на кухню. - С удовольствием последую вашему приглашению, - Христиан чуть ли не вприпрыжку бросился на кухню. Хантер шел за ним и довольно улыбался. Теперь, когда в его доме поселился еще один человек, он понял, как тускло и неинтересно жил в полном одиночестве. Христиан набросился на яичницу как одержимый. Засунув в рот очередной кусок, он промолвил: - Вчера, я обратил внимание на то, что у тебя в темноте светятся глаза. Когда я стану охотником, они у меня тоже будут светиться? - Обязательно, - ответил Хантер. - Вот здорово! - обрадовался Христиан. - Чего тут хорошего? - пожал плечами Хантер. - Конечно, в темноте ты будешь видеть гораздо лучше, но зато, если ты захочешь выйти из дома ночью, или в сумерках, тебе придется надевать черные очки. А не то, можешь кого-нибудь напугать. - И пусть, - беспечно сказал мальчик. - Я бы с удовольствием кое-кого в этом городе пугнул. Не нравятся мне люди, которые здесь живут. Какие-то они слишком зажравшиеся, что ли? - Вполне возможно, - согласился с ним Хантер. - Только, это еще не повод пугать их до смерти. - И все равно, они мне не нравятся, - проворчал Христиан.
в начало наверх
- Почему? - Не знаю. Дети у них какие-то странные. Сегодня, когда я ходил в лавку за продуктами, двое из них ко мне привязались. Сначала расспрашивали кто я такой. Когда я им сказал что твой племянник, они стали меня обзывать чертовым отродьем. - Ну, и ты?.. - Да я ничего, - безмятежно ответил Христиан. - Одному, похоже, поставил под глаз синяк, а второму расквасил нос. Делов-то... - А ты, оказывается драчун. - Хантер положил вилку на стол и бросил на него внимательный взгляд. - Чему только не научишься на дороге, - ответил мальчик и криво усмехнулся. - Понятно. Хантер сцепил пальцы и некоторое время их рассматривал, потом поднял на Христиана глаза. - Вот что, я тебе скажу. Выслушай меня внимательно. Конечно, то что ты сумел постоять за себя - просто здорово. Единственный способ выжить в подобном городе такому человеку как ты или я, это заставить себя бояться. Не так, чтобы тебя боялись осознанно, боялись очень сильно. Нет, люди должны чувствовать, что между тобой и ими есть определенный барьер, переходить за который не стоит. - А если они все же этот барьер перейдут? - Пусть переходят. Ты сам определишь до какого момента они могут это сделать. Настанет тот момент когда они перейдут его достаточно далеко и за это поплатятся. Ты понимаешь, что те способности, которыми обладаем ты и я, можно использовать как довольно эффективное оружие, с помощью которого можно поставить на место любого наглеца? - Представляю. - Только, учти, оружие это можно использовать лишь для обороны. Ни в коем случае не для нападения. Иначе, постепенно, ты станешь черным магом. Те мальчишки, которые к тебе привязались сегодня... - Они получили урок и больше никогда не полезут. - Да, так было бы на дороге. Но здесь, они будут пытаться тебе отомстить. Для этого есть множество методов. Например, пожаловаться взрослым, потом, делать тебе гадости и тотчас же убегать. Еще, они могут натравить на тебя своих друзей, более здоровых и сильных. И множество других методов, более, менее подлых. Понимаешь? Христиан почесал затылок. - Но уступать-то им я не собираюсь. - Никто тебя об этом и не просит. Я хочу, чтобы ты приучил их к мысли, что трогать тебя не стоит. Конечно, всякие гадкие слова они будут говорить, от этого их не отучишь. Но они должны понять, что каждый раз, посягнув на тебя физически, будут за это платить, причем, цену гораздо большую чем то удовольствие, которое они получат, задев тебя. Дошло? - Дошло. Только, они ведь дразнятся и ругаются. - Вот к этому ты должен привыкнуть. И научиться не обращать внимания на те гадости, что тебе говорят. Пойми, человек, который говорит тебе гадости, испытывает наслаждение, от того, что на тебя они действуют. Стоит ему увидеть, что все эти слова выводят тебя из себя, как его цель достигнута. Он добился того, чего хотел. Не давай ему такой радости. - Что, не обращать внимания на все эти слова? - насупился Христиан. - Нет, на дороге не такие законы. - Дорога одно, жизнь в этом городке - другое. Чтобы стать охотником, тебе нужно пожить здесь некоторое время. Ты должен усвоить законы того места, в котором проживаешь. И еще, у каждого человека, есть одно слабое место, которое нельзя трогать пусть даже словами. Один, например, не выносит упоминание о своем носе, потому что он кажется ему самым уродливым на свете. Другой не может допустить чтобы его передразнивали, третьему не нравится когда упоминают о каком-то поступке одного из его родственников, может быть, и в самом деле нехорошем. Но у каждого человека такое место обязательно есть. Пакостники очень любят нащупывать такие места и методично, с наслаждением, давить на них. Это доставляет им особое удовольствие. Не позволяй им нащупать у тебя такое место. Держись до последнего. А если уж нащупали, то ты должен сделать что-то такое, чтобы они раз и навсегда поняли - затронув твое больное место, они обязательно поплатятся. И очень сильно. - Знаю, - мрачно сказал мальчик. - С такими я тоже встречался. - Ну вот, значит, этому учить мне тебя не надо, - промолвил Хантер. Он встал, забрал тарелки и положил их в раковину. - А теперь, насколько я понимаю, ты мой ученик? - Да. - Вымой-ка для начала посуду. И лишь потом сможешь заняться книгой. - Тиран, - направляясь к мойке, проворчал Христиан. - Это точно, - согласился Хантер и пошел в гостиную. - Не забудь сковородку. Там он зажег камин, и усевшись в кресло, закурил сигарету. Огонь разгорался. Сигаретный дым приятно горчил. Хантер прислушался. Неподалеку от дома раздавались удары мячом о траву. Ага, значит ночь добилни началась. Из кухни доносился шум льющейся воды, и позвякивание посуды. Вскоре там наступила тишина. Немного погодя появился Христиан. Под мышкой он держал книгу. Бухнувшись в кресло, он открыл ее и стал внимательно читать. Хантер покосился на него, но не сказал ни слова. Минут через пятнадцать, Христиан промолвил: - Да, кстати, сегодня, когда ты вышел, я немного позанимался, а потом решил почитать. Так вот, когда я снял с полки книгу, мне показалось, что я краем глаза что-то увидел. - Что именно? - встрепенулся Хантер. - Не знаю. Что-то вроде нити. Она тянулась вдоль книжной полки. - Тонкая, наподобие паутинки? - спросил Хантер. - Что-то вроде того. - Цвет? - Что? - Какого она была цвета? - Не помню. Вроде бы василькового. Но я не уверен. Хантер сходил в библиотеку и вернувшись, уселся в кресло. Вытащив из камина уголек, он прикурил новую сигарету и стал смотреть на огонь. Через некоторое время Христиан не выдержал: - Ну? - Что ты имеешь в виду? - Есть там такая нить? Хантер неторопливо сделал новую затяжку и спросил: - А полка, та, на которой стоят книги о путешествиях? - Она самая. - Понятно. Хантер снова уставился в огонь. Мальчик вскочил: - Ну все, ты меня достал. Или ты мне сейчас что-нибудь скажешь, или я запущу в тебя каминными щипцами. - В учителей каминными щипцами не кидают. - В жестоких - запросто. Хантер вздохнул и кинув окурок в камин, проговорил: - Ну, есть там линия. - Васильковая? - Да. - Ура! - воскликнул Христиан. - Значит, у меня все же есть способности! - А я тебе сразу сказал, что они у тебя есть, - пожал плечами Хантер. - Одно дело услышать, а другое - убедиться. - Понимаю, - Хантер откинулся на спинку кресла и полуприкрыв глаза, стал смотреть на огонь. - Только, учти, в ближайшие несколько дней, тебе будет очень хотеться увидеть нити судьбы. Поэтому, ты их не увидишь. Ничего страшного. Рано или поздно ты привыкнешь и тогда, она появятся вновь. Усек? - Усек. - Ну вот и хорошо. Главное - не увидеть линии, а привыкнуть к тому, что ты их видишь. По крайней мере, для тебя, именно сейчас. Потом, когда с этим у тебя будет все в порядке, я стану объяснять что линии судьбы обозначают. Твоя учеба только еще начинается и тебе предстоит узнать много, очень много. Настоящий охотник - это не только возможность видеть линии судьбы, но также и навык их прочтения. А еще, самое главное, чему тебе предстоит научиться, это делать выводы на основании линий судьбы. И управлять ими. И еще, знать повадки всякой нечисти. Средства, с помощью которых эту нечисть можно уничтожить. А также, изучить большинство видов оружия. И уметь драться, не на жизнь, а на смерть. Он помолчал и добавил: - Ну и потом, еще кое-какие мелочи, о которых тебе, сейчас, знать просто ни к чему. - И все же, первый шаг сделан, - с энтузиазмом воскликнул Христиан. - Сделан, - согласился с ним Хантер. - Только, учти, первый шаг имеет хоть какой-то смысл, если за ним последуют другие. - Они последуют, - заверил мальчик. - Будем надеяться, - промолвил охотник. Он сел поудобнее и снова стал смотреть на огонь. Христиан опять открыл книгу, но вскоре ее закрыл и сказал: - Нет, не могу. - Совершенно естественно, - проговорил Хантер. - Ты сейчас слишком возбужден. Сядь рядом, посмотри на огонь, подумай о чем нибудь приятном. Мальчик придвинул свое кресло поближе к огню, и некоторое время занимался тем, что смотрел в огонь. Наконец, он сказал: - Кстати, о приятном... Однажды мне удалось спереть на одной ферме целую копченую телячью ногу. Правда, начиналось все это не совсем удачно... Он стал рассказывать. На середине рассказа Хантер вдруг подумал, что надо бы перед сном еще раз проверить засов и замок на двери. Предчувствие того, что на этот городок надвигается что-то плохое, не исчезло. Наоборот, оно стало сильнее. 11 Лисандра выскользнула из дома, и юркнула за угол. Конечно, все жители города уже давным-давно сидели по домам. Однако, она-то знала, что неприятные случайности происходят чаще всего тогда, когда их совсем не ждешь. Таким образом, некоторая осторожность не помешает. Она притаилась за кустом сирени и прислушалась. Никаких подозрительных звуков. Если не считать раздававшихся совсем недалеко ударов мяча о траву и тонких голосов добилни. - А у тебя как? - Пусто. Ужас какой-то. - И не говори. Что-то с этими людьми происходит. Умнее, что ли становятся? - Нет. Людям не свойственно становиться умнее. Они для этого слишком мало живут. Все эти охоты на людей бывают по одному циклу: десять удачных охот, потом десять неудачных, десять удачных, десять таких, что остается только развести руками. - Почему это? Лисандра осторожно выглянула из-за куста. Добилни было двое. Видимо, остальные разбрелись по городку, все еще надеясь встретить какого-нибудь ребенка, или женщину. А эти, похоже, потеряли всякую надежду. Это они зря. Надежду нельзя терять никогда. Глухо ударил о траву мяч. - Все объясняется очень просто. Поколения. За двадцать охот подрастает новое поколение. Первые десять охот оно учится тому, что в этом мире много опасностей. В это время мы получаем то, что нам надо. Следующие десять охот это поколение людей уже знает, что в ночь добилни гулять нельзя. Кроме того, за предыдущие десять охот все из них кто поглупее так или иначе нам попадаются. Остаются только умные. И наступают десять неудачных охот. Потом появляется новое поколение и все начинается сначала. - Наверное так. Тяжелый вздох и новый удар мяча о траву. - И все же, десять охот пропадают впустую. Почему у этих людей поколения сменяются за двадцать охот, а не за десять? Тогда, все наши охоты были бы удачными. - Да, это было бы просто прелестно. Но в жизни все устроено именно так, а никак не иначе. Остается, только, терпеть и ждать. - И все же... неужели нельзя ничего придумать? - Видимо нельзя.
в начало наверх
Лисандра поморщилась. Эти добилни были на удивление бестолковыми. Хоть бы ушли куда-нибудь. Не ровен час, заметят ее и будут мешаться под ногами. Хотя, что они ей могут сделать? Она выскользнула из-за куста и пошла в сторону дома Хантера. Ей не терпелось приступить к делу. А добилни... на них можно не обращать внимания. За ее спиной послышалось: - Ой, смотри, женщина. - Правильно, женщина. Только, она вовсе не человек. Не видишь что ли - вампирша. - Да какая разница? Главное - женщина, и не добилни. Давай, предложим ей сыграть в мяч. - Она не согласится. - Но попытка-то - не пытка. Давай. - А, черт с тобой. Давай! Вот это Лисандре не понравилось уже вовсе. Остановившись, она повернулась лицом к догонявший ее добилни и сурово сказала: - Вам чего? Они остановились от нее в паре метров и стали лупить мячами о траву, то и дело бросая на нее преисполненные надежды взгляды. - Еще раз спрашиваю. Вам чего? Добилни молчали. Мячи их застучали по траве чаще. Лисандра фыркнула и уже хотела было идти дальше, как тут один из добилни, имевший вид маленького мальчика, одетого в короткие штанишки и белую рубашку, с нотками бывалого искусителя в голосе, предложил: - Сыграем? Лисандра посмотрела на его спутницу. Это была та самая женщина, которая встретилась ей возле почты. - Слушай подруга, объясни своему приятелю, что играть с вами я не буду. Хорошо? Женщина-добилни сделал вид что не слышит ее слов, а мальчик снова, с ожесточением ударив мячом о траву, решительно сказал: - Нет, будешь, обязательно будешь. И никуда не денешься. Вампирша поняла, что если она немедленно что-то не предпримет, то ее сегодняшняя охота может запросто пойти прахом. Выпустив клыки, она прорычала: - Не злите меня, мелкие добилни. Предупреждаю, если еще раз попадетесь у меня на пути, будет хуже. - А что ты нам сделаешь? - вдруг спросила женщина-добилни. - Выпьешь кровь? Так ее у нас нет и вовсе. - Я найду, что с вами сделать, - зловещим тоном пообещала Лисандра. - И вам это не понравится. Не злите меня. Вам разве никто не рассказывал, что самые мстительные создания на свете - это вампирши? Проговорив это, она повернулась к добилни спиной и старательно не обращая на них внимания, двинулась к дому Хантера. До него оставалось не так уж и далеко. Мысленно она ругалась последними словами. Все складывалось как нельзя лучше и тут - добилни. Самое худшее было то, что она и в самом деле никак не могла придумать что может сделать с этими маленькими поганцами. За спиной ее послышался легкий шелест травы. Это добилни шли следом. Когда до дома Хантера осталось не более двадцати шагов, она все же не выдержала и остановившись, обернулась. - Вы что-то не поняли? - Нет, - сказал мальчик-добилни. - Не поняли. Так ты сыграешь с нами, или нет? - Играть я не буду. Ни при каких условиях. - А если мы помешаем твоей охоте? - Кто вам сказал, что я охочусь? - удивилась Лисандра. - Мы так думаем, - заявила женщина - добилни. - Ах, вы так думаете? - Угу, думаем. - Ну, это ваше право. Она гордо вскинула голову. Добилни, похоже, уходить не собирались. Более того, мальчик-добилни выбил своим мечом по траве резкую, короткую дробь, и насмешливо улыбнулся. Вот это была уже наглость. Выпустив когти, вампирша прыгнула на них. Одна ее лапа была нацелена на горло женщины, другая - в живот мальчика. Она ударила обоими лапами одновременно, и... ее когти рассекли лишь воздух. Добилни исчезли в мгновение ока. Лисандра рухнула на траву, тотчас же вскочила и приняла оборонительную стойку. Мерзкие приставучки исчезли, как будто их и не было. "Все таки, мне удалось их напугать, - с облегчением подумала вампирша. - И это произошло вовремя. Еще немного, и я бы окончательно потеряла самообладание". Она успела сделать к дому всего лишь несколько шагов, когда у нее за спиной послышалось: - Я же тебе говорил, ничего она нам сделать не сможет. Лисандра обернулась. Оба добилни стояли в нескольких шагах от нее и насмешливо улыбались. "Так, - подумала вампирша. - Охота, похоже накрылась. До рассвета эти гаденыши от меня не отстанут. Хотя, сдаваться еще рано. Попробую их взять не мытьем - так катаньем". - Вот что, - сказала она. - Вы оба мне надоели. - И еще больше будем надоедать, - мстительно сказал мальчик. - Пока ты с нами не сыграешь. "Может и в самом деле, сыграть? - подумала вампирша. - Что они могут мне сделать? Наслать какую-то болезнь? Пусть попробуют. Все эти людские болезни на меня никак не действуют. Собственно, единственное что они хотят, это просто сыграть со мной в мяч. Так в чем же дело?" Она уже было решила согласиться, но тут вспомнила еще об одном свойстве добилни. Если она не ошибалась, кроме болезней, эти маленькие духи могли насылать и невезенье. Невезенье?! Однажды она уже столкнулась с жутким невезеньем. Две недели назад. Тогда, это, для нее едва не закончилось гибелью. Чувствуя как волосы у нее на голове встали от ужаса дыбом, Лисандра бросила на добилни испуганный взгляд. Мальчик снова ударил мячом о траву и ласково улыбнулся. - Ну, надумала? Всего лишь одну игру. - Чтобы, вас всех пожрал господин тартара, - пробормотала Лисандра. - Что? - переспросила женщина-добилни. Лисандра не ответила на ее вопрос. С тихим отчаяньем она рассматривала стоявших перед ней маленькую женщину и такого же маленького, почти крошечного, мальчика. Выхода не было. Хотя, впрочем, кое-что можно придумать. Лисандра встрепенулась. - Вот что, - заговорщическим тоном сказала она. - Я предлагаю вам сделку. - Сделку? - Ну да. Разве вы против сделок? - Нет, нет, - поспешно сказал мальчик. - Мы согласны послушать, что за сделку ты решила нам предложить. Правда, мы не гарантируем что на нее согласимся. - Вы согласитесь, - уверенно заявила вампирша. - Говори про сделку, - потребовала женщина. - Сейчас скажу. Лисандра подошла к ним вплотную и стала излагать свой план. - Вот что, ребята. Я конечно могу сыграть с вами. Но только, толку-то от этого не будет. Вы хорошо понимаете что я не человек. Стало быть, проделать со мной те штуки, которые вы обычно проделываете с людьми, не удастся... - А почему ты тогда не хочешь с нами играть? - спросил мальчик. - Если тебе это ничем не грозит, то почему бы немного не поразмяться? А? Что-то ты темнишь. - Ничего я не темню, - обиделась Лисандра. - Просто, мне нужно добраться до одного человека, до одного конкретного человека. Наверняка он позаботился о том, чтобы его дом превратился в неприступную крепость. Но я, все же, до него доберусь. Это будет сложно, но я сделаю так, как хочу. Если, только, никто у меня не станет путаться под ногами. Тогда, у меня ничего не получится. - Может быть, ты и не врешь, - сказала женщина. - Только, что же ты можешь предложить нам? - Обмен, - Лисандра заставила себя улыбнуться. - Простой обмен. - Каким образом? - Все очень просто, - Лисандра снова улыбнулась. - Сейчас мы подойдем к какому-нибудь дому и я выманю из него того, кто вам нужен. Вы займетесь им, а я отправлюсь делать свое дело. Пойдет? Мальчик почесал затылок. - Вроде бы пойдет, - неуверенно сказал он. - Решайтесь, - теперь уже искушала вампирша. - Кого вам вывести? Мальчика? Девочку? Женщину? Ну, говорите кого именно и идемте делать дело. Ночь не бесконечная. Добилни переглянулись. - Девочку, - сказал мальчик-добилни. Женщина махнула рукой. - Ладно, я согласна. Только, чтобы она была не хилая. Обычная, сильная девочка, с которой можно играть в мяч до самого утра. Сможешь ты вывести именно такую? - Запросто, - небрежно сказала Лисандра. Она чувствовала громадное облегчение. Выход был найден. А значит, дав этим мелким мерзавцам то, что им требовалось, она сможет встретиться с Хантером, так сказать, в несколько непринужденной обстановке. Правда, эта встреча будет несколько отличаться от всех предыдущих. Она явится совершенно неожиданно, свалится как сугроб на голову. Кроме того, последние две ночи она питалась так как нужно, может быть, даже, слишком хорошо. По крайней мере, сейчас она гораздо в лучшей форме чем была две недели назад, в городе. И еще, самое главное: она не будет на его стороне. Наоборот, после того, как она его укусит и содержимое полого зуба перельется в его вену, Хантер станет таким же как она. Он окажется в роли новообращенного вампира. За ним придется присматривать. И учить его, воспитывать. А уж она-то воспитает его так, как нужно. - Тогда, пошли, - сказал мальчик. - Ночь и в самом деле не бесконечная. Если ты сумеешь вывести девочку очень быстро, мы вполне успеем до утра наиграться с ней всласть. - Пошли, - скомандовала Лисандра, но с места не двинулась. - В чем дело? - спросила женщина. - Еще одно условие, - проговорила вампирша. - Одно маленькое условие. - Говори, - мальчик нервно ударил о землю мячом. Лисандра бросила на него испытующий взгляд. - Я сделаю то, что вы хотите. Но взамен, вы пообещаете мне, что больше ни один добилни не будет в эту ночь мешаться у меня под ногами. Я сделаю это только для вас. Мне совсем не улыбается, до самого утра выводить из домов людей, для того, чтобы удовлетворить всю вашу многочисленную братию. Мальчик улыбнулся. - Ну, это мы можем тебе гарантировать. Нам нет никакого дела до остальных наших собратьев. - И вы согласны принести великую клятву? - быстро спросила Лисандра. - Согласны, - чуть ли не хором сказали добилни. - Но сможете ли вы остановить ваших друзей, когда они узнают как вы добыли товарища для игр? - Сможем, - сказала женщина. - Тогда, клянитесь, - потребовала вампирша. Добилни взялись за руки, монотонно забубнили: - Великой тьмой, которая проложила дорогу через наши сердца, той сущностью которая делает нас неуязвимыми, нашим повелителем, обитающим в сокровенном ничто и оттуда следящим за нашими поступками, мы клянемся сделать так, чтобы, после того как вампирша выполнит наши требования, ни один добилни не мешал ей исполнить то, что она так страстно желает. Добилни одновременно протянули вперед правые руки. На секунду вокруг них вспыхнула кровавая пентаграмма, и тут же погасла. - Все, - сказала женщина-добилни. - Мы принесли клятву. Ты удовлетворена? - Да, - улыбнулась Лисандра. - А теперь... - А теперь ты сделаешь то, что нам так нужно, - сказал мальчик. - Несомненно, - сухо проговорила Лисандра. Они двинулись прочь от дома Хантера.
в начало наверх
Откуда-то налетел ветер, взметнул в воздух снег с ближайшего сугроба и почти тотчас же стих. Лисандра и добилни скользили мимо домов как бесплотные тени. Наконец, вампирша остановилась возле двухэтажного, крытого железом домика и прошептала добилни: - Кажется, я нашла то, что вам нужно. Девочка. Крепкая физически. Не спит. Сейчас я ее выведу. Только, прошу, перестаньте стучать своими мячами. Жутко отвлекают. Добилни послушно кивнули. Лица их выражали голод и надежду. Лисандра привалилась к стене дома и напряженно прислушалась. Да, она не ошиблась, девочка была там. И она не спала. Это было то что ей и требовалось. Девочка сидела на первом этаже, в своей кроватке и дрожала, Ей было страшно. Наверху, на втором этаже спали ее родители. Можно было выбраться из постели и отправиться к ним. Но девочка хорошо помнила как сердился папа, когда она, две ночи назад, когда ей было так же страшно, пришла к ним. Он был просто ужасен. Нет, лучше уж она побудет здесь, и переждет эту ночь в своей постели. Лисандра криво ухмыльнулась. Да, она-то ей и была нужна. Только, сначала, девчонку нужно успокоить. Легко, почти без сопротивления, вампирша проникла в ее сознание и зашептала, нежно - нежно, о том, что все на свете хорошо. Она шептала ей о том, что ей и в самом деле нечего бояться, о том, что эта ночь выдалась на редкость спокойной и мирной. Она заставила ее забыть о том, что эта ночь является ночью добилни, она заставила ее забыть о том, что у нее есть родители, она заставила ее забыть о многом. Девочка перестала дрожать от страха. А Лисандра все шептала и шептала. Минут через пять она поняла, что почти достигла своей цели и стала рассказывать о том, как хорошо прогуляться под мирным, спокойным, звездным небом, подышать свежим воздухом, посмотреть на луг, залитый лунным светом, на светлячков, которые таинственно мерцают в глубине леса, словно живые бриллианты. Теперь дыхание у девочки было ровным и спокойным, на лице появилось безмятежное выражение, а мысли стали спокойными, даже немного сонными. "Пора", - подумала Лисандра. И она зашептала с удвоенной силой, о том, как хорошо прогуляться по ночному лесу. Девочка откинула одеяло и спустила ноги на пол... Рядом с Лисандрой, чуть ли не прямо возле ее уха, о траву ударился мяч. - Какого праха? - яростно прошипела вампирша. - Я поняла, - сказала женщина-добилни. - Я все поняла. - Что ты поняла? Что ты могла понять? - Лисандра повернулась к ней и обнажила в свирепой улыбке клыки. - А то, что мы лопухи, очень большие лопухи, - сказала женщина. - Почему ты так решила? - спросил мальчик. - Да потому, что она нас обманывает, - добилни ткнула в сторону вампирши пальцем. Лисандра прислушалась. Девочка стремглав бежала по лестнице. Вот за ней с грохотом захлопнулась дверь спальни ее родителей. Все, теперь ее уже не достанешь. - Каким это образом я могу вас обманывать? - спросила вампирша. - Очень просто, - сказала женщина. - Мы, едва не сделали большую глупость. - Да говори же ты! Не тяни кота за хвост! - едва не крикнул мальчик. Женщина вздохнула и стала терпеливо объяснять: - Что она хотела сделать? Вывести из дома девочку. А теперь представь, как это будет происходить. Вот девочка открывает дверь, вот она готовится выйти на улицу... Что тогда делает наша вампирша? - И что же тогда делает вампирша? - устало спросила Лисандра. - Она прыгает на эту девочку, втаскивает ее в дом и устраивает собственную охоту, - с вызовом сказала женщина. - В результате, она напивается кровью, а мы остаемся с носом. Все эти сказочки про месть, про человека, который ей якобы был нужен, были рассказаны лишь для того, чтобы мы не мешали ей охотится. Смекаешь? - Очень похоже на правду, - сурово сказал мальчик и даже со значением покачал головой. Совсем как взрослый. - Вы ошибаетесь, - сказала Лисандра. - Может быть, мы и ошибаемся, но только, лучше иметь синицу в руках, чем журавля в небе. Синица - ты. И добилни посмотрели на нее с осуждением. Совершенно спокойно, поскольку на ярость у нее уже не осталось сил, Лисандра, может быть, в первый раз за всю свою вампирскую жизнь, пожалела, что не является обычным человеком. Если бы она не была вампиршей, то сейчас, с большим наслаждением, брызнула бы на этих идиотом святой водой, или вонзила бы им в живот осиновый кол, или порубила бы их на куски серебряным лезвием, или... Что там еще можно сделать с этими кретинами? Как-то отрешенно она подумала о том, что не знает даже как с ними можно справиться. Она великолепно знала любые методы борьбы с вампирами, поскольку должна была их знать, чтобы суметь остаться в живых. А вот добилни... Тут ей в голову пришла ужасная мысль. А может быть, с ними нельзя справится вообще? Кстати, вполне возможно. Иначе, почему эту пакость не вывел охотник? Если бы он мог, уж наверное постарался бы уничтожить. Лисандра покачала головой. - Тут вы ошибаетесь. Она встала и задумчиво посмотрела на две маленькие, стоявшие перед ней вызывающе прямо фигурки. Тут у нее появилась еще одна идея. "Интересно, - подумала она, - а что будет если я договорюсь с охотником и не стану его превращать в вампира, при условии, что он в следующую ночь добилни, уничтожит их всех? Скопом". - В чем мы ошибаемся? - агрессивно спросила женщина. - В том, что ты хотела нас обмануть? - Нет, - ответила Лисандра. - В том, что я синица у вас в кулаке. Нет у вас синицы, нет, вы понимаете? - Как это - нет? - удивленно вскинула брови женщина. - Каким образом? - А таким, - сказала Лисандра, - что я иду спать. Все, охоты сегодня больше не будет. Баста. Можете отправляться восвояси. Кстати, какая будет следующая ночь? - Следующая ночь будет ночью фениксов, - сказал мальчик. - Вот и отлично, - промолвила Лисандра. - Следующей ночью я сделаю то дело, ради которого приехала. А потом перебью половину населения этого городка. Просто так. После этого я на стене каждого дома, обитателей которого убью, напишу кровью: "Уничтожайте добилни". Поняли? - По-моему, она сошла с ума, - сказал мальчик. Женщина покачала головой и бросила на вампиршу задумчивый взгляд. - Что-то я в этом сомневаюсь. Лисандре было уже все равно. Она повернулась и пошла к тому дому, в котором надеялась переждать день. Она не обманывала. На эту ночь охота для нее и в самом деле кончилась. Теперь, лишь бы дождаться следующей. Самое главное, в ней не будет добилни. Она шла к дому и думала о том, что наверняка, в доме старика и старухи, должен быть глубокий и хороший погреб. Там она и устроится. А когда настанет ночь фениксов, придет посчитаться с Хантером. И не только потому, что две недели назад твердо решила это сделать. Но еще и за эту ночь, ночь добилни. Да, так она и сделает. Дневной сон успокоит ее и вернет силы. Даже если бы в это мгновение добилни исчезли как по мановению волшебной палочки, она все равно, не пошла бы сражаться с охотником. В таком состоянии это - самоубийство. За ее спиной слышались глухие удары мяча о мостовую. И шепот. - Как думаешь, она и в самом деле ляжет спать? - Врет. Наверняка врет. - Тогда, значит, придется караулить ее до рассвета. - Придется. Я уверен, она сказала все это, чтобы мы от нее отстали. Не выйдет. Не на таких напала. 12 - Что нибудь желаете? Серый маг, который сидел у окна и слушал шелест крыльев самолета, посмотрел на стюардессу, и покачал головой. - Нет, спасибо, мне ничего не нужно. - Жаль, - стюардесса обиженно поджала губы. Серый маг знал что она подумала. Такой, по виду, богатый пассажир, мог бы что-нибудь и заказать. Не обеднеет. "И в самом деле, - подумал серый маг. - Облику надо соответствовать. Если уж принял такой вид, то будь добр, веди себя как настоящий богач". - Хотя... - сказал серый маг. Стюардесса, которая уже было шагнула к следующему креслу, вернулась. - Я вас слушаю. - Мне это... что-нибудь выпить. Можно, если есть, какую-нибудь шоколадку. Побольше. - Хорошо, - девушка довольно улыбнулась и быстро прошла в переднюю часть кабины. Через минуту она вернулась с высоким стаканом, в котором было налито что-то оранжевое, и огромной шоколадкой. Серый маг расплатился и сунул шоколадку ей обратно в руки. - Вам. - Мне? Спасибо. Стюардесса ослепительно улыбнулась, и перешла к следующему креслу. Серый маг отхлебнул из стакана. Жидкость была вполне недурна на вкус. Что-то вроде смеси эбангового и бутовникового сока, со льдом. Она приятно холодила язык и обладала свежим ароматом. За окном неутомимо месили воздух крылья самолета. Серый маг неторопливо, глоток за глотком, допил напиток, отдал стакан проходившей мимо стюардессе и снова уставился в окно. Если не случится никаких неприятностей, то он будет в городке убийцы где-то после обеда, ближе к вечеру. До темноты он успеет что-нибудь сделать, может быть, даже, совершить возмездие. Хотя, этот убийца, судя по всему, та еще штучка. С ним придется повозится. Впрочем, и ночь тоже предстояла вполне безопасная. Ночь фениксов. Стало быть, он сумеет что-то сделать и ночью. Теперь, ему нужно придумать как лучше совершить возмездие. Конечно, можно пойти напролом и попытаться сразу же атаковать убежище этого убийцы черного мага. Однако, серому магу почему-то казалось, что этого не стоит делать. Наверняка, этот тип подготовился к появлению мстителя, и довольно основательно. Нет, видимо, придется попробовать что-то другое. Например, натравить на него местных жителей. Этот вариант нравился серому магу больше. Претворив его в жизнь, он получал двойную выгоду. Он карал жителей этого городка за то, что они посмели жить рядом с убийцей черного мага. И еще, был шанс, что они выгонят преступника из его убежища. А это было бы просто славно. Встретится с ним, так сказать, "в чистом поле". При этом, серый маг приобретал массу преимуществ, а преступник, в свою очередь, их лишался. Да, наверное, он так и сделает. Так будет лучше. Через час стюардесса объявила, что самолет начинает снижение. Серый маг послушно застегнул страховочный ремень. Самолет и в самом деле резко шел вниз. Земля за окном уплыла куда-то в бок, сменившись голубым, без единого облачка небом. В салоне стало тихо, так тихо, что он услышал как в своей кабине командует летчик: - Ну ты, летающий мешок с травой, давай, скотина вниз! Да не так резко! Вниз, я тебе говорю! Еще минут через пятнадцать самолет приземлился на огромное, покрытое коротко подстриженной травой поле. Он неуклюже пробежал еще около сотни метров по траве, и наконец остановившись, лег на брюхо. - С благополучным приземлением! - радостно возвестила стюардесса. - Сейчас подадут трап. Из кабины, оживленно переговариваясь, вышли два летчика. - И все же, с правым крылом у него что-то не то... надо бы проверить. Может, жучки-кожееды завелись? - Проверим, обязательно проверим, - говорил другой. - Жучки, это брат, серьезное дело. Их только керосином выводить, больше нечем. - Почему? У меня одна знакомая бабуся знает такое средство, которое их выводит гораздо лучше керосина. Какой-то состав из трав. И кожу,
в начало наверх
кстати, не разъедает. Они не стали дожидаться трап и ловко спрыгнув прямо на траву, принялись осматривать крылья самолета. Наконец, подъехал трап, и пассажиры стали один за другим покидать кабину. Серый маг не торопился. Пассажиров, высаживавшихся в этом городке было немного. Стюардесса на прощанье одарила его благодарной улыбкой. Серый маг тоже улыбнулся в ответ, и неторопливо спустившись вниз, огляделся. Аэродром был не очень большой, как раз такой, какие бывают в подобных городках. Те, кто сошли с самолета, уже шли к зданию аэропорта. Пилоты все еще осматривали крыло. Белобрысый паренек-заправщик, подъехал на своей телеге к голове самолета и теперь сгружал тюки сена. Самолет блаженно раскрывал бездонную пасть и тянулся к сену. Заправщик на него покрикивал. Ему хотелось сначала сгрузить все, а потом уже приступить к кормлению. Серый маг тоже направился к зданию аэровокзала. Он шел, безмятежно помахивая тростью, мимоходом, с деланной скукой поглядывая по сторонам. Так и должен был вести себя человек его положения. Он почти не задержался в здании аэровокзала, лишь взглянул на расписание полетов. Ага, следующий самолет будет лишь завтра, и тоже к вечеру. Стало быть, при любых обстоятельствах, он должен пробыть в этом городке не менее суток. Суток ему вполне хватит на то, чтобы убить преступника. Городок оказался и в самом деле не очень большим. По крайней мере, такси в нем не было. Стало быть, придется передвигаться только пешком. Он не возражал. Это его устраивало. Его, вообще, много что устраивало. Прежде чем начинать действовать, надо было осмотреться. Он прошел несколько улиц, внимательно вглядываясь в линии судьбы. К его удивлению он не обнаружил сети, которой обычно каждый черный маг опутывал принадлежавший ему город. "Странный какой-то преступник, - подумал серый маг. - Как же тогда он управляет живущими в этом городе людьми? Или, он ими все же не управляет? Какой же, тогда, он черный маг? Или я где-то ошибся и в этом городке его нет? Нет, этого быть не может. Видимо, преступник и в самом деле относится к числу странных магов". И все же, он почувствовал некую неуверенность, которая, впрочем очень быстро рассеялась. Серый маг поравнялся с книжным магазином и обнаружил возле него нить убийцы. Она была совсем свежая, может быть давностью в несколько суток, не больше. Облегченно вздохнув, серый маг сделал вид, что рассматривает витрину книжного магазина. Дождавшись момента, когда улица была пустынна, он словно невзначай уронил трость. Наклонившись, для того, чтобы ее поднять, он прикоснулся к нити судьбы убийцы. Да, никаких сомнений у него не осталось. Это был он. Самое главное, прикосновения к этой нити хватило для того, чтобы получить представление о внешности преступника. Теперь, серый маг был готов к действию. Правда, сначала он хотел еще немного осмотреться. Совсем чуть-чуть. Помахивая тростью, серый маг вошел в книжный магазин. Он оказался вполне неплохим. На полках тесными рядами стояли самые разнообразные книги, в картонных, украшенных цветными картинками обложках и кожаных, солидных, тисненых золотом переплетах. Книги серого мага интересовали не очень. Под внимательным взглядом продавщицы, он прошелся вдоль полок, наугад выбрал какую-то книжонку, открыл ее, пролистал несколько страниц, наткнулся на иллюстрацию. На ней был изображен бравый пеликанский король в гребенчатом шлеме, с посохом грома в руках. На него бежал широко открыв пасть гигантский саблезубый тигр. Лицо у пеликанского короля было совершенно безмятежным, таким, словно ничего особенного не происходило. Он даже, вроде бы, не смотрел на саблезубого тигра. Стоял себе облокотившись на посох, и может быть, о чем-то мечтал. "Понятно, почему эти пеликанские короли вымерли, - подумал серый маг. - Мечтать о чем-то, когда на тебя нападает саблезубый тигр - чистое безумие". Он поставил книгу на полку, еще раз взглянул на продавщицу и пошел к выходу. В этот момент, из подсобного помещения вышла другая продавщица. В руках у нее было несколько газет и книг. - Это для мистера Хантера Доома, - сказала она первой продавщице. Та забрала у нее книги и газеты, осторожно положила на столик, возле которого стояла и проговорила: - Хорошо, я их для него отложу. Серый маг обратил внимание, что возле столика нить преступника становилась толще. Словно бы он возле этого столика некоторое время стоял. Зачем? Чтобы забрать то, что для него оставили? Может быть, эти книги и газеты и сейчас оставлены для него? Как там сказал эта продавщица - Хантер Доом? Вполне вероятно, убийцу черного мага зовут именно так. Впрочем, серого мага это интересовало не сильно. Гораздо больше его интересовало другое. Что из себя представляют дэвы этого городка? Насколько они опасны? Как правило, в таких городках дэвы были просто неуклюжими увальнями. Хотя, попадались и исключения. Он вышел на улицу и двинулся вдоль нити убийцы черного мага. Следующим за книжным магазином была гостиница. Возле нее серый маг обнаружил еще одну нить преступника, причем, несколько более свежую чем та, которая была у книжного магазина. "Получается, мой подопечный бывает здесь частенько, - подумал он. - Значит, живет неподалеку". Впрочем, городок был не большой. Любое расстояние внутри него подпадало под определение "неподалеку". Вторая нить заворачивала в гостиницу. "Интересно, зачем это ему было нужно сюда заходить?" - подумал серый маг. Отправившись вслед за нитью, он попал в бар. В этот момент народу в нем было немного, но поскольку, до вечера было не так уж и далеко, посетителей с каждой минутой становилось все больше. Войдя в бар, серый маг заметил сидевших возле самой стенки двух дэвов. Те пили пиво и разговаривали. Столик рядом с ними был свободен. Серый маг купил себе кружку пива и усевшись за него, принял совершенно безмятежный вид. Он положил трость на свободный стул и сделал первый глоток. "Когда дэвы начинают пить пиво, можно узнать много интересного, - подумал серый маг. - Надо только уметь слушать и делать выводы". Дэвы разговаривали. - Что за жизнь? - сказал один из них. - В жару, холод, в любую погоду, будь добр шляйся по улице и следи за порядком. С ума можно сойти. Если бы это имело хоть какой-то смысл? Надо же, предыдущая ночь была ночью добилни, и ни одного, слышишь, не одного заявления о пропавшем ребенке! - А ты бы хотел, чтобы кто-нибудь из маленьких человечков пропал? - спросил его товарищ. - Конечно нет. Но все же... Если ничего не происходит, то какой в нас смысл? Зачем мы здесь, тогда, клянусь гнездом своей самки, нужны? Это плохое чувство - когда тебе кажется, что ты не нужен. "Ничего, - подумал серый маг. - Этим вечером работа для вас найдется". - И все же, ты не прав, - делая смачный глоток, проговорил второй дэв. - Посмотри, что творится в других городах. Как ты знаешь, я тут недавно ездил навещать своего брата. У него тоже проблемы, только, совсем другого порядка. Говорит, что работает по шестнадцать часов в сутки. Убийства, поджоги, грабежи. И нечисть. У него такое ощущение, что она сбежалась в его город со всех двадцати четырех подвластных Ангро-майнью миров. Ты хотел бы, чтобы в нашем городке было так же? - Конечно нет. Это уже слишком. Но все же, хоть что-то должно произойти. У меня иногда появляется ощущение, что тут не все чисто. Словно бы у нас в городке поселился какой-то волшебник, которому эти все эти неприятности к чертовой бабушке не нужны. Время от времени он взмахивает палочкой и все преступники в мгновение ока исчезают. - Ну, скажешь, тоже. Какой к черту волшебник? Просто, в нашем городке живут на удивление миролюбивые и законопослушные люди. Вот и вся тайна. - Ты так думаешь? А вспомни, как пару дней назад, в этом баре был шулер? Нам конечно о нем сообщили, но только тогда, когда он исчез. И больше его никто не видел. - Эка невидаль, - засмеялся первый дэв. - Его разоблачили, и он дал деру. Вот и все. - Но кто его разоблачил, ты знаешь? - Какие-то лесорубы. - С каких это пор лесорубы стали понимать в игре в кости? Может быть, в мордобое, но только не в этом. Нет, первым схватил за руку этого шулера некто Хантер Доом. - Хантер? - Он. - Тот самый, который живет на самом краю городка? Довольно странная и загадочная личность. Дэвы обменялись задумчивыми взглядами. Серый маг допил пиво и встал. Больше делать ему в баре было нечего. Он узнал все что хотел, и терять время был не намерен. Судя по всему, дэвы засели в баре надолго. Значит, мешать они в ближайший час не будут. Что ж, самое время устроить им то, о чем они так мечтают. Небольшой сюрприз. Он вышел из бара и торопливо пошел вдоль линии судьбы преступника. Через некоторое время ему пришлось свернуть на другую улицу, потом еще на одну, но третья улица, привела его, похоже, к цели. В этом убеждали линии судьбы. Теперь, Серый маг уже видел их несколько. От некоторых из них остались только едва различимые следы, другие были еще вполне свежими. Он остановился не дойдя домов семь-восемь до конца улицы и задумчиво оперся о трость. Если он не ошибался, то в самом крайнем доме как раз и жил тот, кто был ему нужен. "Нет, показываться ему на глаза, до поры до времени я не буду, - решил серый маг. - Попробую-ка я, для начала, выгнать дичь из логова. Кто знает, может это и удастся?" Он мгновенно определил по линиям судьбы, что дом, возле которого он остановился, принадлежал довольно многочисленной семье. Это его вполне устраивало. Зайдя за угол дома, серый маг спрятал в кустах свою трость. Сейчас, она ему была не нужна. Придется обойтись тем, что подвернется под руку. Теперь, нужно было принять вид убийцы. Вернувшись к его линии, серый маг наклонился и приложил к ней руку. Через пару секунд мститель уже изменился. Конечно, при внимательно осмотре, можно было определить, что это не Хантер. Но серый маг рассчитывал, что внимательно его рассматривать не будут. Хватит и приблизительного сходства. После этого осталось, только, подойти к намеченному дому и толкнуть его дверь. На счастье, она была не заперта. Криво усмехнувшись, серый маг вошел в дом. Первым кого он увидел, был толстый мужчина, сидевший на диване и читавший газету. Заметив вошедшего, он крикнул: - Эй, Хантер, а тебе что тут надо? - Тебя, - ухмыльнулся серый маг. Прежде чем мужчина успел что-либо сделать, псевдохантер подскочил к нему и одним движением сломал ему правую руку. Мужчина завопил. Это серому магу и было нужно. Он мог бы убить этого мужчину совершенно бесшумно. Только, ему как раз сейчас, был нужен шум, много шума. На крики мужчины из кухни выскочила белокурая женщина в переднике. - Что здесь происходит? - спросила она. Серый маг действовал быстро и решительно. Один удар ребром ладони и женщина отлетев в сторону, ударилась спиной о шкаф с фарфоровыми тарелками. Она умерла еще до того, как упала на пол. Мужчина завопил еще громче. В течении следующей минуты серый маг убил еще двух людей пожилого возраста, и мальчишку лет четырнадцати. Девчонке он позволил сбежать через окно кухни, искренне надеясь, что она успела запомнить кто именно напал на их семью. Иначе, ему пришлось бы повторить все снова, в другом доме. Убивать людей ему не нравилось. Это было слишком легко. Кстати, пора было уходить. Серый маг вернулся в гостиную, и прикончив мужчину, прислушался. С улицы уже раздавались возбужденные голоса нескольких людей. Воспользовавшись одним из окон, он выскользнув из дома, и вернувшись к кусту, в котором спрятал свою трость, вооружился ей. Мгновенно вернувшись в свой прежний вид, он обогнул дом и вполне беспрепятственно смешался с собиравшейся перед ним толпой. Теперь, нужно было лишь ждать результатов.
в начало наверх
Они последовали. Серый маг видел как люди, в основном мужчины, один за другим, разбегались по домам и вновь собирались, вооруженные ружьями. Лица у них были решительными и суровыми. Привели девочку. В дом ее не пустили, чтобы она не видела трупов своих близких. "Забавные эти люди, - подумал серый маг. - Как их убивали она видела, а вот на трупы уже смотреть не может. Якобы, чтобы не повредиться рассудком. Но ведь трупы это ничто, всего лишь пустые оболочки тех, кто был когда-то людьми". Он вышел из толпы и остановившись метрах в десяти от нее, стал наблюдать. Он знал - это ему нужно. Если лендлорды, после того как он выполнит задание, не только сохранят ему жизнь, но и позволят размножаться, знание психологии толпы пригодится. Девочку расспрашивали. Она рыдала и ничего не говорила. Тогда, кто-то из толпы крикнул чтобы все помолчали. Наступила тишина и двое мужчин стали успокаивать свидетельницу. Наконец, их усилия увенчались успехом и девочка назвала имя убийцы. Серый маг удовлетворенно кивнул. Он не ошибся. Девочка все запомнила правильно. Толпа молчала. Серый маг встревожился. "Интересно, о чем они сейчас думают? - подумал он. - Похоже, что-то идет не так". Потом он заметил что в линиях судьбы большинства людей появились цвета которые означали страх. Однако, с каждой минутой они исчезали, уступая место оттенкам ярости, гнева. "Ну да, - подумал он. - Они должны, они обязаны его где-то в глубине души бояться. И сейчас, в душе каждого из них идет борьба между яростью и страхом, осознанием, что тот, на кого они собираются поднять руку, очень опасен. Очень. Они еще не знают насколько он опасен. К счастью". Кто-то из толпы взвел курок ружья. Щелчок прозвучал в полной тишине словно выстрел. Еще какую-то долю секунды толпа была неподвижна, она еще молчала, но щелчок сделал свое дело. "Катализатор, - подумал серый маг. - Должно быть какое-то действие, которое послужит катализатором. Все, можно не бояться. Они пойдут". В самом деле, оттенки страха в линиях судеб людей исчезли напрочь. Вместо них полыхали оттенки ярости, гнева, обиды. - Есть среди нас мужчины, или нет? - крикнул кто-то из толпы. - Есть! - ответило несколько голосов. - Так пойдем же, покараем негодяя! Смерть ему! И толпа заревела: - Смерть! Смерть! Смерть! Серый маг удовлетворенно улыбнулся. Все прошло как по нотам. Он видел как толпа двинулась в сторону дома Хантера. Впереди, крепко сжимая в руках ружья, шли мужчины, за ними бежали женщины и дети, вооружившиеся топорами, косами, палками. Он посмотрел на небо. Солнце уже село. На город наваливались сумерки. Это его удивило. По его расчетам ночь должна была наступить еще часа через два, не раньше. Потом, серый маг вспомнил, что наступающая ночь должна быть ночью фениксов. Ну конечно, каждый сопляк знает, что ночь фениксов наступает несколько раньше, чем все остальные. Он должен был это учесть. "Не беда, - подумал серый маг. - Не беда. Все пройдет как нужно. Люди так разозлились, что им не помешает даже темнота. В конце-концов, чего ты добиваешься? Чтобы преступник покинул свой дом. С наступлением темноты шансов на это больше, поскольку, он может подумать, что скрыться под ее покровом будет легче. Тут он ошибется. Лично мне темнота не помешает. А я, похоже, единственный, кто представляет для него серьезную опасность". Кстати, насчет опасности... Серый маг не строил никаких иллюзий насчет толпы, которая отправилась к дому Хантера. Он понимал, что тот легко с ней справится. Может быть, слишком уж легко? Не стоит ли ее несколько усилить? Чтобы его план сработал наверняка. Кем? А вот кем! Серый маг хитро улыбнулся, и поспешно пошел обратно, к гостинице. Ему было еще рано появляться возле дома Хантера. Он вообще не собирался возле него появляться. Чтобы не насторожить преступника. А вот кое-куда сходить стоит. На этот раз он добрался до гостиницы очень быстро и на подходе к ней изменился, стал обычным лесорубом, в поношенной одежде, с небритой физиономией и руками запачканными смолой. Палку опять пришлось спрятать. Серый маг подумал, что с ней, конечно, хлопот слишком много. Надо будет попросить лендлордов в следующий раз дать ему оружие покомпактней. Но все же, до тех пор, пока преступник был жив, палка ему еще нужна. Он ворвался в бар гостиницы, и остановился на его пороге, словно не в силах сообразить, что же ему делать дальше. Дэвы как раз расплачивались за выпитое пиво. Они увидели его сразу, и один из них, тот, что был покрупнее, крикнул: - А ну, парень, давай сюда. Серый маг посмотрел на них и изобразил на лице удивление. - Я? - Ты, ты. Давай, вали сюда. Рассказывай что произошло. Только, быстро. - Это... - серый маг судорожно вцепился руками в отвороты своей брезентовой куртки. - Народ рассердился. - Как это? - не понял тот дэв, который был поменьше. - Не тяни кота за хвост. Давай, выкладывай. - Народ, говорю, рассердился. На Хантера Доома. Пошли его громить. - За что рассердился? - Он тут семью целую поубивал. Всех взрослых и еще мальчишку. Только девчонка и убежать успела. Она и рассказала. - Что?! Дэвы ошалело переглянулись. - Давно? - наконец спросил один из них. - Что - давно? - спросил серый маг. - Давно его громить отправились? - Минут десять назад. - Пошли. Больше не обращая на него внимания, дэвы похватали усеянные железными шипами дубинки, которые войдя в бар, поставили в угол и устремились на улицу. В баре поднялся переполох. Его завсегдатаи на разные лады стали обсуждать только что услышанную новость. Несколько горячих голов, прихватив все что могло послужить оружием, кинулись вслед за дэвами. Под шумок, серый маг тоже вышел на улицу. "Все, - подумал он. - Дело сделано. С дэвами преступнику будет справиться труднее. Нет, ему ничего не останется как попытаться удрать. И тут его встречу я". Он забрал свою палку и крепко стиснул ее рукоятку. Скоро, скрывавшийся в ней клинок ему понадобится. Очень скоро. Однако, некоторое время у него было. Серый маг это понимал. Преступнику еще предстоит сообразить что происходит, а потом повозиться, прорываясь сквозь толпу. И дэвов. "Да, и дэвов, - подумал серый маг. - Это была не совсем плохая выдумка". Он вышел на улицу в конце которой был дом Хантера. Она была совершенно пустынна. Возле дома преступника горели факела и слышались яростные крики. Потом началась пальба из ружей. Серый маг вернул себе вид, который более соответствовал палке в его руках и не спеша двинулся к факелам и ружейным выстрелам. Он не спешил, накапливая в себе энергию, которая должна была уйти на короткую и яростную схватку с преступником. До нее оставалось не так уж и много времени. И все. Задание лендлордов будет выполнено. "Самое забавное, - подумал серый маг, - то, что если даже кто-то увидит как я буду убивать преступника, все сочтут это совершенно естественным. И никто не задаст глупых вопросов. Может быть, только, слегка обидятся, что я не дал им возможности покончить с ним своими силами". 13 - Хантер, Хантер, у меня получилось! - крикнул Христиан. Хантер обернулся. Мальчик стоял в дверях дома и радостно улыбался. - Я же говорил, все у тебя получится, - сказал Хантер и развернувшись, пошел обратно к дому. Если бы он это не сделал, то через пару шагов увидел бы нить судьбы Лисандры. Как раз в этом месте она прошлой ночью разговаривала с добилни. - У меня получилось, - снова сказал Христиан, когда Хантер подошел к своему дому. - Я совсем забыл обо всем, сидел, читал книгу, а потом машинально взглянул на пол и увидел... Теперь, нити были четче, гораздо четче. - Нити? - спросил охотник. - Ну да, их было несколько. Они были разные по толщине, и разноцветные. - Я ничуть в тебе не сомневался, - сказал Хантер. - Ты увидел нити судьбы несколько раньше, чем я рассчитывал. Это значит... - Что у меня выдающиеся способности, - договорил за него мальчик. - Нет, - снова улыбнулся Хантер. - Это значит, что ты начал учиться вовремя. Вот и все. - А способности? - спросил Христиан. - А способности у тебя есть, - сказал Хантер. - Их надо развивать. Работать. И лишь потом станет ясно, большие они у тебя или нет. Понимаешь? - Понимаю! Христиан скорчил уморительную рожицу и ринулся в дом. Хантер не спеша вошел за ним и тщательно закрыл дверь. Вот уже два дня он закрывал дверь не только на замок, а еще и на засов. "Что я делаю? - в который уже раз подумал он, отправляясь в гостиную. - Вполне возможно, я тащу мальчишку в самое пекло вот-вот готовой разразиться войны. Совершенно ясно, что черные маги, рано или поздно узнают о существовании охотников. И тогда начнется война. Причем, большинство населения этой страны ее наверняка не заметит. Потому, что и та и другая сторона, участвующая в этом сражении, будут крайне заинтересованы будут тщательно скрывать ее следы. Даже трупы врагов". Война неизбежна и ее начало, лишь вопрос времени. Кто знает, может быть, уже сейчас, черные маги готовятся ее начать? Может быть, они ее уже начали? А я об этом, пока ничего не знаю. И вот, в эту невидимую войну, кстати, от этого более страшную, я волоку за собой несмышленого мальчишку, которому от силы двенадцать лет. Может быть, проще было бы его не оставлять у себя, а отправить дальше, по дороге. Тогда, вероятно, у него было бы больше шансов уцелеть? Он сел в кресло и закурил. За окном темнело. Хантера это слегка удивило. Он считал что до наступления ночи, у него есть еще часа два, не меньше. Хотя... Он вспомнил, что предстоящая ночь будет ночью фениксов и успокоился. Ну да, ночь фениксов наступает несколько раньше, чем все остальные. В библиотеке временами слышалось легкое поскрипывание кресла. Хантер не сомневался, что Христиан, сейчас, сидит в кресле и с упоением читает очередную книжку о путешествиях. Конечно, на дороге не больно-то начитаешься. А здесь - сколько угодно. "Может, все таки, я оставил его у себя не зря? - подумал Хантер. - Если разгорится война с черными магами, то она будет жестокой и на полное уничтожение. При такой войне одинокий мальчишка почти наверняка, в результате тех или иных событий, будет поставлен перед выбором - чью сторону принять. Сомневаюсь, чтобы Христиан принял сторону черных магов. Даже сейчас. Он, похоже, из другого теста. А значит, ему, почти наверняка придется либо сражаться с черными магами, либо умереть. Таким образом, оставаясь со мной, он получает больше шансов выжить, поскольку может у меня чему-то научиться. Это будет война умов, а не только тех, кто умеет держать в руках оружие". - Не пора ли нам поужинать? - крикнул он мальчику. В библиотеке послышался звук закрываемой книги и сладкий зевок. - Пора. А что? - А то, что кто-то должен готовить яичницу. Прошлым вечером это делал я, так что теперь - твоя очередь.
в начало наверх
- Понял. А ты помоешь посуду? Вчера ее мыл я. - Помою, - проворчал Хантер. - Нет, что за молодежь пошла? Ты, шкет, ты хоть понимаешь, что должен почитать меня, поскольку я являюсь твоим учителем? - Понимаю. А ты, в свою очередь, понимаешь, что я твой ученик? - Еще бы. - Так ученик же. Не раб. Хантер покачал головой. Ну и молодежь пошла. В его время такая дерзость могла бы закончиться единственным образом - поркой. А Христиан, между тем, отправился на кухню. Хантер слышал как он зажег плиту, бухнул на нее сковородку и теперь, шарил в кладовке, в поисках яиц. "И вообще, - подумал он, - в эту войну неизбежно будут втянуты те, кто не обладает способностями видеть линии судьбы в полной мере. Те, у кого эти способности слабые, или кто их достаточно не развил. Кто-то из них будет на стороне черных магов, кто-то перейдет к охотникам". Он выкинул окурок в камин, и сладко потянулся. "Стало быть, эта война будет более многочисленной, чем рассчитывают черные маги и охотники. Интересно, сколько их, этих людей которые владеют способностью время от времени видеть линии судьбы? Наверняка, гораздо больше, чем охотников и черных магов". Он встал с кресла и снова потянулся. С кухни доносился треск разбиваемых яиц. Стало быть, минут через десять можно будет садиться ужинать. Он прошел в библиотеку, и остановившись рядом с полками, провел рукой по корешкам книг. "Забавно. Интересно, что было бы если бы книг не было? Наверное, их выдумали бы все равно. Есть открытия, которые должны быть сделаны просто неизбежно. Книги относятся к их числу. И не только, потому, что они несут в себе знания. Кроме знаний они обладают и еще кое-чем, несравненно более ценным. Эмоциями. Если рассматривать феномен книг с точки зрения холодной логики, то они не более чем наркотики. Потому, что действуют на человека точно так же. Они дают ему возможность путешествовать в какие-то новые миры, в какие-то новые сущности, делать то, что он никогда уже не сможет сделать, на несколько часов стать другим человеком". Со стороны городка послышались какие-то крики. Они усиливались. - Что это? - спросил появившийся из кухни Христиан. - Наверное, что-то произошло, - сказал Хантер. - Не отходи от плиты. А-то проворонишь яичницу. Придется есть одни угольки. Христиан исчез в кухне, а Хантер пошел к двери. Прежде чем ее открыть, он вооружился своим ружьем и только потом откинул засов. Между тем, крики усиливались. Хантер прислушался. - Смерть! Смерть! Смерть! - донеслось до него. - О-ля-ля, - пробормотал он. - Не нравится мне все это. - Мне тоже, - сказал Христиан, появляясь у него за спиной. - Я же тебе сказал, следи чтобы яичница не подгорела, - резко проговорил охотник. - А она уже готова. Я только что снял ее с плиты. Хантер почесал затылок. Судя по всему, домов за семь-восемь от него, собралась порядочная толпа. Гомон стоял просто ужасный. Потом, поскольку становилось все темнее и темнее, зажглось несколько факелов. Через минуту их уже стало больше. - Мне тоже это совсем не нравится, - сказал Христиан. - У тебя еще какое-то оружие есть? - В кладовке стоит хороший топор, на прочной рукоятке. - Может, мне сходить за ним? - Подожди. Хантер замер. Он видел как факелы двинулись в сторону его дома. Крик все усиливался. Судя по всему, в толпе было не менее пятидесяти, шестидесяти человек. - Вот что, - сказал он Христиану. - Беги в дом. Возьми в кладовке топор. Но сделай кое-что еще. Там, в кладовке, есть еще небольшая, но очень вместительная корзина. Собери продукты, те, что могут хранится долго и сложи в корзину. Торопись. Если я не ошибаюсь, у нас есть большие шансы лишиться головы. Если, конечно, нам здорово не повезет. Если же нам повезет, то мы можем лишиться дома. Вот тогда эта корзинка и пригодится. - Понял, - ответил тот и опрометью бросился в дом. Хантер немного подумал и поставил ружье за притолоку двери, так, что в любую секунду мог его схватить. Сам он встал на пороге, и приготовился ждать. Толпа была уже в трех домах от него. - Да, похоже, они идут сюда, - пробормотал охотник. Через несколько минут его предположение подтвердилось. Толпа миновала оставшиеся три дома и двинулась прямо на него. В передних рядах шли мужчины с суровыми, гневными лицами, за ними - женщины и даже несколько детей. Хантер задумчиво посмотрел на небо. У горизонта разгорался костер первого, видимо, самого нетерпеливого феникса. Бросив на него мимолетный взгляд, охотник снова посмотрел на толпу. А она, приблизившись к нему на расстояние десяти шагов, вдруг остановилась. Крики смолкли. Хантер ждал. Из толпы вынырнул Збот и бросив на Хантера мрачный взгляд, проговорил: - Ты что это делаешь, чертово отродье? - Стою на пороге своего дома, - безмятежно ответил Хантер. По толпе пронесся угрожающий рокот. - Я спрашиваю, зачем ты поубивал семью Шлобана? Что они тебе сделали? - Кого? - удивился Хантер. - Не убивал я никого. - Врешь, - с кривой ухмылкой промолвил Збот. - Девчонка уцелела, и хорошо запомнила твою физиономию. Мы, жители этого города, хотим знать зачем ты это сделал? А потом мы будем тебя судить, судом справедливым и скорым. - Да не убивал я никого, - сказал Хантер. - Весь вечер сидел дома. - Кто это может подтвердить? - Только, мой племянник. - А, тот щенок, которого ты подобрал на дороге? Видели мы, как он проходил через город. И шел он не к тебе, а смотрел где бы что стянуть. Кстати, я тут вчера видел как мальчишка Шлобана и еще один парень, этому твоему щенку били морду... - Не били они ему морду, - мрачно сказал Хантер. - Хотели, да сами заработали на орехи. - Вот я и думаю, - гнул свою линию Збот. - Не поэтому ли ты всю семью Шлобана поубивал? А что, с тебя станется. Толпа снова возмущенно зароптала. На этот раз, несколько громче. - Чепуху ты говоришь, - Хантер пожал плечами. - Не убивал я никого. Незачем мне это было делать. Из толпы вдруг выскочил здоровенный парень и выкатив глаза, заорал: - Да что с ним говорить? Хватай его ребята. Вот когда мы его как нужно допросим, то все и выяснится. А так, он отпираться будет до морковкиного заговенья. Толпа молча двинулась на Хантера. "Все, - подумал охотник. - Пора делать передышку. Что-нибудь сейчас объяснять им бесполезно". Он увидел как на него нацелилось несколько ружейных стволов и быстро шагнув за порог, захлопнул дверь. Закрывая засов, он услышал выстрелы. С грохотом посыпанного гороха в дверь ударила картечь. В тот момент когда Хантер запирал замок, появился Христиан. Лицо у него было бледное и испуганное. В руках он сжимал набитую продуктами корзинку. - А вы их и в самом деле не убивали? - спросил он. - Каким образом? - спросил Хантер. - Ты же видел, весь вечер я был дома. Выходил только один раз, и то, на минуту. - Ну, кто знает? - мальчик пожал плечами. - Может быть, охотники могут и такое? - Не могут они такого, - прорычал Хантер. В дверь заколотили приклады. Послышался звон стекла. Кто-то саданул по одному из окон камнем. - А кто же тогда их убил? - спросил Христиан. - Откуда я знаю? Со временем это выяснится. Со временем. Он врал. Теперь, Хантер был почти наверняка уверен, что это какая-то штучка черных магов. "Значит, война все таки началась, - подумал он. - И началась с меня. Вот только, зачем, раньше времени пугать мальчика? Есть еще какие-то шансы, что это всего лишь большое недоразумение. Очень большое недоразумение". - Эй, ты, выходи! - орали из-за двери. - Все равно никуда не денешься! Выйди, мы тебе сейчас покажем. А то худо будет. И пронзительный голос Збота: - Паскуда, будешь знать как валить чужие заборы. Начал с заборов, а потом людей стал убивать. Я так и знал. Хантер поморщился. - Что будем делать-то? - спросил Христиан. - Если они выломают дверь, то нам несдобровать. Мгновенно спляшем тарантеллу в пеньковых галстуках. Дверь сотрясалась. По ней колотили чем-то тяжелым. - Ладно, - сказал Хантер. - Прищучить я их сейчас смогу. Но только, после этого, нам придется из города уйти. Совсем. Христиан с тоской посмотрел в сторону библиотеки, потом решительно тряхнул головой. - И черт с ним. Привыкать разве? Главное - теперь нас двое. Вдвоем на дороге легче. Особенно с нашими талантами. Охотник грустно улыбнулся, и повторил: - С нашими... - А что? - Христиан заговорщически ему подмигнул. - Если бы ты видел как я ворую яйца... Никто из тех, кого я встречал на дороге, не сравнится со мной в ловкости. Хантер прикинул сколько еще может продержаться дверь. Судя по всему, минут пятнадцать у него в запасе было. - Хорошо, - сказал он. - Все равно, к этому все шло. Он сунул мальчишке в руки ружье. - Обращаться умеешь? - А как же? - Ну так вот, стрелять пока не надо. Следи за дверью. Если она не выдержит - пали из обеих стволов. Понял? - Еще бы! А ты куда? - Я сейчас. Кое-что забрать нужно. Хантер кинулся в библиотеку. Заветная шкатулка стояла на полке, как раз напротив окна. Схватив ее, охотник заметил в окне какое-то движение и рухнул на пол. В то же мгновение грохнул выстрел из ружья. Картечь изрешетила переплеты книг. Лежа на животе, Хантер открыл шкатулку. За окном кто-то спросил: - Ну как, попал? - Черт его знает, - послышалось в ответ. - Вроде попал. - Как же, жди. Этих чертознатцев так просто не уложишь. Следи тут в оба, понял? Может, он еще высунется. "Фиг с маслом", - подумал Хантер. Лежа на животе, он открыл шкатулку и вытащил из нее ритуальный нож. Сунув его за пояс, он вынул то, что в этот момент было ему нужнее всего - голубоватый, словно бы стеклянный шарик. Осторожно завернув его в платок, Хантер прихватил из шкатулки толстую пачку денег и резво выполз в коридор. - Ну как? - спросил он Христиана, когда снова очутился возле двери. - Держится? - Еще как. Крепкая дверь. Надежная. - И окна, тоже не подкачали. Не будь они такими узкими, сейчас вся эта толпа была бы здесь. Смотри, если что, в комнаты не суйся. В окна залезть они не могут, но стреляют через них довольно метко. - Попали? - озабоченно спросил мальчик. - Кишка тонка, - улыбнулся Хантер. Между тем, удары в дверь прекратились. Похоже те, кто возглавлял толпу, устроили совет. Вот, сквозь гомон прорезался голос Збота: - Да чего с ним чикаться? Поджечь - и точка. Сам выбежит. Прямо к нам в руки. - Точно, - крикнул еще кто-то. - Пустить ему красного петуха. Сегодня ведь ночь фениксов. Посмотрим, восстанет ли он из пепла. - Ну, кажется пришло время, - шепнул Христиану Хантер. Он вынул из кармана носовой платок. - Что это? - спросил мальчик. - Громовой шарик, - ответил Хантер. - Эта штука им очень не
в начало наверх
понравится. - А что он делает? - Увидишь. Он уже хотел было развернуть платок, но тут послышались новые голоса. Судя по всему, это были голоса дэвов. - Разойдитесь! Живо разойдитесь! Это кто вам позволил заниматься такими делами? И чей-то голос из толпы. - Явились! Стражи порядка, понимаешь ли! Где вы были, когда убивали целую семью? Небось пиво в баре дули? - А вот это вас совершенно не касается. Что тут происходит? - Вот, - это опять был Збот. - Убийца у нас здесь. Целую кучу народа положил. Заперся в доме и не хочет выходить. А народу, наоборот, очень хочется, чтобы он вышел и с ним побеседовал. - Понятно. Ну-ка расступитесь. Дайте пройти. Хантер протянул было руку, чтобы забрать у Христиана ружье, но потом передумал. Бережно развернув платок, он вытащил из него громовой шарик и крепко сжал его в ладони. На дверь обрушился еще один удар. Вслед за этим послышался голос дэва: - Хантер Доом, именем закона, приказываю открыть дверь. - С какой целью? - поинтересовался охотник. - Как, разве вы не желаете сдаться властям? - Если бы я был хоть в чем-то виноват, то безусловно, сделал бы это. Однако, ничего противозаконного я не совершал. Поэтому, мне кажется, я сдаваться властям не хочу. - Может, все же, сдаться? - шепнул Христиан. - Если ты никого не убивал, то это скоро выяснится. - Сомневаюсь, - ответил ему Хантер. - Я думаю, все это новая штучка черных магов. Сдавшись дэвам, я окажусь за решеткой, то есть, лишусь свободы передвижения. Вот тут черные маги и нанесут свой удар. Нет, в этой войне дэвы нам не помощники. Надо уходить. - Но как мы пробьемся через толпу? - А это для чего? - Хантер показал громовой шарик. - Пеликанские короли умели делать довольно забавные вещи. Жаль, что шарик только один, но если бы его у меня не было, мы бы сейчас оказались просто в безвыходном положении. На дверь обрушился новый удар и один из дэвов крикнул: - Последний раз предлагаю вам сдаться. Потом, мы вынуждены будем применить силу. Хантер вздохнул. - Вы слышите меня? - спросил дэв. - Слышу, - неохотно ответил охотник. - Хорошо, я сдамся. Только, пусть толпа отойдет от двери на десять шагов. Из-за двери послышалось команды дэвов, отгонявших толпу, и протестующие крики тех, кто не хотел освобождать пространство перед домом. - Приготовься, - шепнул Христиану Хантер. - Я открою дверь и кину шарик. Ни в коем случае не высовывайся. - А он не повредит им? - спросил мальчик. - Нет. Кстати, если бы его у меня не было, нам пришлось бы пробиваться с помощью оружия. И тут, уж без крови никак бы не обошлось. - Все готово, - послышался из-за двери голос дэва. - Выходи. - Сейчас, - отозвался Хантер, и стал открывать замок. Покончив с ним, он откинул засов и резко распахнув дверь, швырнул шарик. Не успел он упасть на землю, как Хантер захлопнул дверь и привалился к ней спиной. - И что теперь... - начал было Христиан. Договорить он не успел. За дверью полыхнуло. Свет был такой яркий, что казалось, перед дверью на секунду загорелось второе солнце. И тишина. Она наступила сразу же вслед за вспышкой. - Дело сделано, - сказал Хантер. - Теперь, у нас есть по крайней мере час на то, чтобы уйти от этого города как можно дальше. К счастью, ночь фениксов довольно-таки безопасна, а к следующей мы найдем себе какое-нибудь убежище. Он забрал у Христиана ружье. - Думаю, тебе эта штука сейчас не понадобится. Бери корзинку. - Хорошо. Только, подожди минутку. Мальчик убежал в глубь дома и вскоре вернулся. Из-под куртки у него торчал уголок книги. Хантер грустно улыбнулся. Да, тут мальчик прав, что-то на память о его доме взять нужно. - Пошли, - сказал он Христиану. - Погоди, - схватил тот его за руку. - А вдруг не всех? - Все, всех, - пробормотал Хантер. - Но были еще эти, которые стреляли в окна. - Не сомневайся. Как только появились дэвы, они присоединились к основной толпе. Людям свойственно любопытство. Христиан поежился. - Ты так говоришь, как будто ты уже не человек... - Кто его знает? - ответил Хантер. - Являются ли охотники людьми? Черные маги - точно нет. А вот охотники... - Тогда, пошли. Не будем терять время. Хантер открыл дверь. Он был прав. Здесь были все кто пришел к дому. Вся толпа. И два дэва. Они стояли неподвижно, здорово смахивая на скопление гипсовых скульптур. У Христиана от удивления открылся рот. - Это что? - спросил он. - Это они, теперь, стали такими навсегда? - Нет, на час, не больше. Мы должны за это время успеть уйти. Сказав это, Хантер остановился перед Зботом, который застыл в неловкой позе. Вспышка громового шарика застала его в тот момент, когда старик пытался спрятаться за спину белокурого здоровяка. Задумчиво посмотрев на искаженную страхом физиономию соседа, Хантер с трудом поборол желание пнуть пару раз мерзкого старикашку. "Нет, это было бы нечестно, - решил он. - Бить беспомощного... Нет". - В какую мы сторону пойдем? - спросил Христиан. - Нам надо выйти на южную дорогу, - сказал охотник. - Придется, конечно, пройти эту улицу до конца. Надеюсь, у нас не будет неприятных встреч. - Может, выйдем на дорогу по опушке леса? - Нет, не будем терять время, - решительно заявил Хантер. - У нас всего лишь час. Когда они дошли до дома Збота, Хантер бросил мимолетный взгляд на небо. Теперь, там, наверху, пылало уже несколько костров фениксов. К концу ночи их будет больше. "И все же, - подумал охотник, - кто убил эту несчастную семью? Черный маг, который приехал в город, чтобы отомстить за своих погибших собратьев? Вряд ли. Черные маги не могут изменять облик. Тогда, кто? Кто-то, кто может это делать и одновременно служит черным магам? Может быть... Может быть". - Эй, Христиан, держись на шаг позади меня. И гляди в оба. Могут быть сюрпризы. Мальчик добросовестно выполнил команду. А Хантер сунул руку в карман и нащупал в нем коробку с патронами. У него было ощущение, что в самое ближайшее время они ему пригодятся. "Кто бы это не был, - думал он, - но он таким образом натравил на меня толпу сограждан и дэвов. Зачем? Уж не затем ли, чтобы выманить меня из дома? Если так, то сейчас он, этот посланник черных магов, где-то поблизости. И попытается на меня напасть. Может быть, уже через несколько секунд. Ну-ну, посмотрим..." Хантер взял ружье наизготовку. 14 Дэвы обогнали серого мага на несколько домов. Догонять их он совсем не собирался. Он знал, что до того момента, когда появится преступник, есть еще некоторое время. "И все-таки, я поставил этого подлеца перед довольно трудной задачей, - подумал он. - Выбраться из дома, возле которого крутится по крайней мере пятьдесят жаждущих мести человек - не так уж и просто. И еще два дэва". Он улыбнулся. Да, и еще два дэва. Как бы то ни было, но мститель был уверен, что убийце черного мага понадобится на это некоторое время. Может быть, даже, минут двадцать. Он не знал, как преступник это сделает, но в том, что тот обманет и людей и дэвов, ничуть не сомневался. Тот, кто сумел убить черного мага, из подобной ситуации обязательно выпутается. Или не выпутается. Первое - гораздо вероятнее. Возле дома убийцы бушевала толпа. Грохнуло несколько выстрелов. Слышались глухие удары. "Ломают дверь, - определил серый маг. - Пусть ломают. Если я не ошибаюсь, у этого типа двери должны быть прочные". Ему предстояло выбрать место, в котором он устроит засаду. Серый маг решил и тут не торопиться. Ему хотелось устроить засаду как можно ближе к дому преступника. "Все верно, - думал он. - Если устроить засаду слишком далеко, то убийца успеет отдышаться, прийти в себя. Нет, брать его надо именно тогда, когда он, прорвавшись через толпу и дэвов, почувствовав, что они остались позади, неизбежно потеряет осторожность. Вот тут я его и ухлопаю". Серый маг ласково погладил рукоятку трости. Да, буквально через несколько десятков минут она пригодится. Как сказал бы какой-нибудь пеликанский король: "споет свою песню смерти". До дома преступника оставалось совсем немного, и серый маг уже стал всерьез прикидывать где же он, наконец, устроит засаду, когда ему на глаза попалась странная нить судьбы. Серый маг, который как раз обдумывал с какой стороны улицы лучше напасть на преступника - с правой или с левой, смотрел на нее не меньше секунды, пока, наконец, не сообразил кому она принадлежит. "Вот так-так, - мысленно воскликнул он. - Ну и ну!" Он проследил взглядом куда эта нить ведет. Она исчезала в двери ближайшего дома. Вытащив клинок, серый маг швырнул на тротуар ту часть трости, которая служила ножнами. Она, теперь, ему была не нужна. "Ага, - подумал он. - Все сходится. Все удивительным образом сходится. Однако, что же мне теперь делать?" Нить, на которую он смотрел, не могла принадлежать никому иному, кроме вампирши. Той самой, вместе с которой убийца прикончил ньюка. Таким образом, ни о какой засаде не могло быть и речи. Он сам едва не угодил в засаду. "Если эта парочка соединится, - подумал серый маг, - то мои шансы на успех значительно уменьшатся. Значит, их надо убить пока они еще не встретились. Получается, на вампиршу я должен напасть именно сейчас. Минут через двадцать будет поздно". Он внимательно посмотрел на дом, в котором находилась сообщница преступника. Вполне возможно, войдя в него, он сам попадет в засаду. Если, только, убийца черного мага догадался что именно происходит... "Нет, все это бред, - подумал серый маг. - Абсолютный бред. У него не было на это времени. Совпадение, не более. Просто, вампирша поселилась именно здесь. И это понятно. Быть как можно ближе к своему сообщнику. Вполне возможно, они даже договорились, что днем за ней присматривает он, а ночью, она следит, чтобы возле его дома не шлялся кто ни попадя. Прямая выгода для обоих". Он сделал шаг к дому и сразу же остановился. Нет, так не годилось. Надо было придумать какую-то хитрость. Ввалиться в дом вампирши, надеясь только на неожиданность нападения - было бы глупо. Очень глупо. Но и медлить он тоже не мог. Вот-вот, преступник разделается с людьми, дэвами и будет здесь. "Рискнуть? - подумал серый маг. - А может..." Он едва не хихикнул. Мысль, которая пришла ему в голову, была проста, и конечно же, в своей простоте, абсолютно гениальна. Главное, для того, чтобы претворить ее в жизнь, не нужно было много времени. "Итак, - довольно подумал серый маг, - кого эта вампирша беспрепятственно пустит в свой дом? На кого она не нападет в то же мгновение, как он переступит порог? Ответ очевиден: на преступника. Таким образом, если в ее дом войдет не серый маг, а преступник, он получит какое-то время, чтобы оглядеться и сообразить, как провести атаку. Может быть, даже, удастся все закончить вообще без боя. Одним неожиданным ударом".
в начало наверх
Он еще раз обдумал эту идею и нашел ее безукоризненной. Раз, два - и в дамки. Таким образом он сэкономит и время и силы. Надо, только, держаться как можно естественнее. "Если даже вампирша что-то и заподозрит, - подумал он, - то все равно я получу несколько секунд форы. А этого достаточно, чтобы убить трех вампирш, а не одну". Всмотревшись в тротуар, он без труда нашел несколько линий судьбы преступника. Выбрав из них самую свежую, серый маг наклонился и прикоснулся к ней ладонью. Когда произошла трансформация, он выпрямился и неторопливо пошел к дому. "Как можно естественнее, - думал он. - Очень спокойно. Вот так, ты идешь к своей сообщнице, а не к врагу. Ты спокоен и не собираешься драться. Вот так..." Почти подойдя к дому, он вдруг остановился. "Черт, а как же я ее убью? - подумал серый маг. - Ни святой воды, ни серебра, ни осинового кола под рукой нет. Ткнуть клинком? Мало. Это ей все равно что дробина слону". Ему надо было покончить с вампиршей одним ударом. Куда же его нанести? "Вот дурак! - подумал он. - Да конечно же, в шею. Я снесу ей голову одним ударом, а потом изрублю тело на кусочки. Простое и элегантное решение. Самое главное, подобраться так, чтобы ударить наверняка". Довольно улыбнувшись, он вошел в дом. Вампирша ждала его у двери. - А вот и я! - сказал серый маг. И замер. Перед ним стояла та девушка, та самая, скульптурой которой, высеченной из твердого кислорода, он любовался совсем недавно... Лисандра проснулась. Первым делом она подумала о том, что все добилни сволочи. И негодяи. И зануды. Потом она сообразила, что прошел целый день, и стало быть, ругать добилни не имеет никакого смысла. В следующий раз она увидит их через год, не раньше. "А, стало быть, - решила Лисандра, - надо подумать о чем-то более интересном. Например, о том, что этой ночью мне наконец-то удастся вонзить свои клыки в шею Хантера". Поскольку, заночевать ей пришлось на большой куче земли, в самом дальнем углу подвала, первым делом, встав, она занялась своей одеждой. Очистив ее от прилипших в ней комков глины, Лисандра сладко потянулась и довольно улыбнулась. Да, этой ночи она ждала целых две недели. И если бы не добилни, то она вполне могла разделаться с охотником еще вчера. "Забудь о них", - приказала себе вампирша и направилась к лестнице, ведущей к люку из подвала. Под ее ногами заскрипели ступени. Осторожно откинув крышку люка, она высунула в него голову и внимательно осмотрелась. Мало ли что могло произойти в доме за день. Нет, судя по всему, все было спокойно. Никто в дом не заглядывал. Вот и прекрасно. Лисандра принюхалась. Бывшие обитатели дома стали уже слегка попахивать. Еще день, два, и на их отсутствие могут обратить внимание соседи. Ну да, ничего, сегодня ночью она переселиться в другое место. Если, конечно, все пройдет без сучка и задоринки. Лисандра прошла к двери, и уже было собиралась ее открыть, но вдруг насторожилась и передумала. С той стороны, в которой находился дом Хантера, слышался шум разъяренной толпы. В том, что толпа настроена именно агрессивно, Лисандра ничуть не сомневалась. Именно такой же шум она слышала две недели назад, перед тем как запылал ее дом. "Что-то происходит, - подумала она. - Похоже, у этого Хантера неприятности. Судя по гневным крикам - довольно большие". Прозвучало несколько ружейных выстрелов. "Ого! - подумала вампирша. - Это уже не шутки. Дело пахнет керосином. Может быть, пока не поздно, дать деру?" Она тотчас же выругала себя за подобные мысли. Нет, удрать проще всего. Пока она не доведет дело до конца - из этого города ни ногой. Если даже у Хантера и какие-то неприятности, то, он сумеет из них выпутаться. А там, глядишь, и ей удастся выполнить задуманное. Она приложила ухо к двери. Как раз в это время, рядом с ее домом послышались чьи-то тяжелые шаги. "Дэвы, - определила Лисандра. - Двое. Идут к дому Хантера. Да что там такое стряслось? Может быть, местные жители решили его слегка линчевать? Зря они это затеяли. Хантер сам кого угодно линчует. Уж я-то видела, каков он в деле". Крики слегка стихли. Зато, прозвучал еще один выстрел. "А может, это вовсе и не у дома Хантера? - подумала вампирша. - Может, это, например, его сосед, отчебучил что-то совсем уж непотребное? Надо бы выйти, да попытаться узнать что происходит. Ночь-то уже началась". Она было решила так и сделать, но тут послышались новые шаги. - Вот, прах их возьми, забегали, - раздраженно пробормотала Лисандра. - А это еще кто? Она прислушалась. Кто-то, неторопливо шедший по улице, вдруг остановился чуть ли не рядом с ее домом. Вампирша попыталась найти щелку в закрывавших окна ставнях, но ее труды не увенчались успехом. Таким образом, ей ничего не оставалось, как только полагаться на слух. Между тем, неизвестный, постояв возле дома, сделал еще один шаг и остановился. Это насторожило вампиршу еще больше. Судя по всему, начинались неприятности. Большие или не очень, она узнает, только когда незнакомец войдет в дом. То, что он войдет, Лисандра, теперь, почти не сомневалась. "Милости просим, - подумала она. - Стол накрыт и только ждет дорогого гостя". Между тем "дорогой гость" сделал что-то странное. До вампирши донесся звук, который издает лезвие, извлекаемое из ножен. Потом, послышался такой звук, как будто на тротуар упал какой-то плоский, деревянный предмет. Лисандра встала перед дверью и приготовилась к атаке. Вот это ей совсем уже не нравилось. Незнакомец остановился перед самой дверью. Стоял он возле нее не больше нескольких секунд, а потом отворил дверь и вошел. Это был Хантер. Причем, в руке он держал длинное и острое лезвие. Вместо того чтобы нападать, он на секунду замер, словно бы страшно удивившись, словно бы ожидал увидеть кого-то другого, а не Лисандру. Воспользовавшись этим секундным замешательством, вампирша прыгнула к Хантеру и нанесла ему мощный удар в висок. Охотник зашатался и стал оседать на пол. В то же мгновение Лисандра схватила его за голову и вонзила ему в шею клыки. "Как был кретином, так и остался, - думала Лисандра, жадно глотая густую, с немного странноватым вкусом кровь Хантера. - Даже жаль. Вроде, такой великолепный боец, и допустил чрезвычайно глупую промашку. Все решила эта секунда, которую он потерял, увидев меня. Почему? Если бы он начал сражаться сразу, то, несомненно, изрубил бы меня в куски". Почувствовав как содержимое ее полого зуба выливается в вену жертвы, Лисандра застонала от наслаждения. Это было здорово, это было превосходно! И сладко, так, как может быть сладка только долго вынашиваемая месть. - Вот именно, месть, - ухмыльнулась вампирша и опустив обмякшее тело на пол, вытерла губы. Гей-гоп! Знай наших! Все-таки, она не зря потратила две недели, чтобы добраться до этого богом забытого городка, и отомстить. Отомстила. Теперь, когда все закончилось так, как она и хотела, можно было подумать и том, что она будет делать дальше. Лисандра быстро обшарила карманы Хантера. Ничего слишком уж ценного в них не было. Так, увесистая пачка денег, да какая-то странная коробочка. Справедливо рассудив, что деньги являются ее военной добычей, вампирша сунула их в свой карман, а коробочку небрежно отшвырнула в сторону. Та ударилась об угол старинного, деревянного шкафа. При этом, находившийся в верхней части коробочки экранчик треснул. Послышался резкий щелчок. Лисандра поморщилась. Вечно, у этого охотника водятся какие-то непонятные, волшебные вещи. То откуда-то появляется камень саламандры, то какая-то коробочка... Нет, лучше ее не трогать. Пусть лежит как лежала. А не то, появится кто-нибудь вроде саламандры. Только, этого ей сейчас и не хватало. Она подняла с пола лезвие и провела когтем по острию. Да, штука и в самом деле острая. Хантер запросто мог этим лезвием развалить ее от плеча до пояса. Жаль, как оружие оно ей не подойдет. Для нее привычнее клыки и когти. "Так вот что он выкинул прежде чем войти в дом, - подумала вампирша. - Ножны. Гляди-ка, какой театральный жест! Ну, любовь к подобным штучкам, его в конце концов и сгубила." Хотя, почему сгубила? Лисандра улыбнулась. Нет, наоборот спасла. Теперь, этот малохольный начнет новую, чудесную жизнь, в которой перед ним не будет вечно маячить призрак смерти от старости. И она позаботится, она научит его делать так, чтобы жизнь превратилась для него в настоящий рай. Она научит его не подвергаться опасности. Она многому его научит. И еще... Лисандра ничуть не сомневалась, что Хантер будет очень способным учеником. Лучшие преступники всегда получаются из бывших стражей порядка. "С чего же мы начнем? - подумала вампирша. - Наверное, первым делом перенесу его домой. Но сначала, надо бы его переместить куда-нибудь в более подходящее место. Например, в погреб. Да, именно туда. И положить на ту кучу земли, на которой я спала этим днем. Любому вампиру известно, что при контакте со свежей землей процесс превращения в вампира проходит быстрее и качественнее. А от этого зависит многое, вплоть до реакции новоиспеченного вампира. Потом, когда у местных жителей закончится этот небольшой переполох, я переведу его в дом. А пока, лучше, пусть он полежит на земле. По крайней мере, это ему не повредит". Она отбросила лезвие, убрала клыки и когти, и наклонившись, обхватила труп руками... И тут же с проклятьем опустила его на пол. Прах побери! Не может быть! Она прижала голову к его груди и попыталась услышать стук сердца. Его не было. Конечно, у тех, кто превращается в вампиров, сердце почти перестает биться, но не совсем, не окончательно. Один удар секунд за пятнадцать - вполне достаточно. Она прождала целую минуту, и не уловила ни одного удара. Вот так-так! Вот это сюрприз! Лисандра вскочила на ноги и в ярости пнула труп Хантера, потом еще раз. Кретин! Как был кретином, так им и остался! Ну, кто мог знать, что на этих охотников, жидкость превращающая обычных людей в вампиров, действует подобно смертельному яду? Кто? Лисандра от огорченья едва не ударилась лбом о стену. "Ну почему я такая невезучая? - спросила она себя. - Почему? Даже нормального вампира не могу сделать. И из кого? Из охотника. Пусть кто-нибудь мне, теперь скажет, что в этот городок стоило тащиться! Глаза выцарапаю!" Между тем, там, где бушевала толпа, послышался хлопок, будто взорвалась карнавальная ракета и сразу же вслед за этим гомон толпы стих. "Что же теперь делать? - подумала Лисандра. - Послать все подальше и попытаться пробраться в дом Хантера? Зачем? Он все равно мертв. Стало быть, надежным убежищем его дом не станет. Надолго в нем не обоснуешься. Кроме того, местные жители, явно склонны к тому, чтобы устраивать время от времени какие-то волнения. Самое опасное, что может быть - это народные волнения". Он с надеждой посмотрела на труп Охотника. А может?.. Нет, тот на кого она так надеялась мертв. А стало быть, нужно уходить. И прямо сейчас, пока толпа не перебралась, например, к этому дому. "Так чего же я медлю?" - спросила себя вампирша. Она бросила на труп Хантера сожалеющий взгляд и выскользнув из дома, растворилась в ночной темноте.
в начало наверх
Хантер остановился как вкопанный. - Что случилось? - спросил Христиан. - Подожди, - сказал охотник. - Что-то очень интересное. Очень. Он наклонился и несколько мгновений изучал лежавшие у его ног нити судьбы. Если он не ошибался, то одна из них принадлежала его знакомой - Лисандре. "Стало быть, она все же не погибла, - подумал Хантер. - И приехала сюда. Уж не для того ли, чтобы добраться до моей шкуры? Хм, вполне вероятно". Другая нить, на которую он обратил внимание, принадлежала черному магу, правда довольно странному. Некоторые оттенки в ней говорили о том, что этот черный маг несколько отличается от всех с которыми он до сих пор сталкивался. Эта линия тоже уходила внутрь того же дома. Причем, она была довольно свежая. Странный черный маг вошел в дом буквально несколько минут назад. "Что у них там, совещание, что ли?" - подумал охотник. Он взял ружье наизготовку и подошел к заинтересовавшему его дому поближе. Христиан сунулся было вперед, но охотник сделал ему знак, чтобы тот держался у него за спиной. Тут он увидел еще одну свежую нить вампирши. Судя по ней, Лисандра несколько минут назад вышла из дома. "Забавно, что же тут произошло? - подумал Хантер. - Странный черный маг вошел, а Лисандра вышла. Куда, и зачем? И что делает в доме этот маг?" Как бы то ни было, но был всего лишь один метод хоть немного разобраться в том, что произошло в этом доме. Войти. Хантер толкнул дверь, которая оказалась не запертой и приготовился стрелять. Первое что он увидел - тело какого-то человека. Оно лежало недалеко от двери. Поскольку, судя по нитям судьбы, в доме больше никого не было, Хантер вошел. Он взглянул на тело и покачал головой. Если глаза его не обманывали, то на полу лежал он сам. - Ничего не вижу, - пробормотал за его спиной Христиан. - Что тут? - Заходи, - сказал Хантер. - Справа от двери есть полка с каменным светлячком. Разбуди его. Когда светлячок проснулся и осветил комнату, мальчик сказал: - Похоже, ты видишь в темноте так же хорошо как и днем. Когда я стану охотник, я тоже смогу так видеть? - Конечно, - заверил его Хантер и наклонившись над телом, пощупал пульс. Его не было. Тот, кто лежал у его ног, был мертв. "Так вот, кто убил семью Шлобана, - решил охотник. - Судя по нити судьбы, этот и есть тот самый странный черный маг. Что же произошло? Этот тип натравил на меня население городка, а потом пошел к моему дому, несомненно, чтобы устроить на меня засаду. Однако по дороге он обнаружил нить судьбы вампирши и зачем-то вошел в дом. А вампирша, видимо, приняла его за меня и убила". Вот такой примерно расклад. Хантера он вполне устраивал. По крайней мере, одним врагом у него стало меньше. Причем, благодаря Лисандре. "Интересно, зачем она появилась именно здесь? - подумал он. - Вряд ли это случайность. Стало быть, она явилась, чтобы со мной посчитаться. Видимо, она не знает, что я побывал на пепелище ее дома и до этого момента считал будто моя невольная напарница погибла". - Эге, - сказал Христиан, - внимательно рассматривая труп. - Да это же ты. - А кто тогда стоит рядом с тобой? - спросил Хантер. - Значит, это кто-то другой, только, чертовски на тебя похожий. Не он ли убил этих несчастных людей? - Наверняка он. А потом он нарвался на мою знакомую - вампиршу и та его прикончила. Видишь, следы на шее? - Но кто это? - Черный маг или кто-то вроде него. - А эта, знакомая вампирша? Ты ничего мне про нее не говорил. И вообще, разве охотники дружат с вампирами? - Конечно нет. Я познакомился с ней две недели назад, при очень странных обстоятельствах. Не сказать чтобы мы подружились. Просто, в силу случая, нам некоторое время пришлось сражаться вместе, против более могущественного врага. Впрочем, это очень длинная история. Я тебе ее расскажу, но только не сейчас. Сейчас же, нам надо думать о том, как убраться из этого города. И побыстрее. - Тогда, пошли из этого дома. - Погоди, - сказал Хантер. - Как бы мы не торопились, надо все осмотреть. Он шагнул в сторону и поднял с пола плоскую коробочку. Внимательно осмотрев, охотник сунул ее в карман. - Как ты думаешь, что произошло с теми, кто в этом доме жил? - спросил он. Христиан потянул носом. - Судя по всему, наша помощь им уже не понадобится. - Точно, - сказал Хантер. - Рано или поздно, но их трупы обнаружат. Как ты думаешь, на кого спишут их смерть? - Но не на тебя же? - Именно на меня. - Однако, вот здесь есть жутко похожий на тебя труп, - сказал Христиан. - Если его предъявить дэвам, то наверняка можно доказать, что ты ко всем этим убийствам не имеешь отношения. - Вряд ли, - покачал головой охотник. - Если народ решил, что я общаюсь с духами тьмы и убил всех этих людей, никакие доказательства не помогут. Дэвам я может быть, что-то и докажу, но жить-то мне в этом городке не с ними. Рано или поздно, настанет такая ночь, когда эта толпа снова придет. А у меня уже нет второго громового шарика. Нет, надо уходить. В этом городе мне уже не жить. Он поднял с пола лезвие серого мага, и уважительно провел по его острию пальцем. Ого! - Значит, у нас остался только один выход - дорога? - спросил мальчик. - Похоже. И не только дорога, а еще и война. Этот черный маг пришел меня убить. Получается, военные действия начались. Если мы останемся на месте, то появится еще один, и еще... В конце концов, кто-нибудь из них меня убьет. Если же мы будем все время передвигаться, то им добраться до меня будет труднее. - Но как же жители этого города? Они так и будут считать тебя преступником? - Недолго, - усмехнулся охотник. - До тех пор, пока не найдут этот труп. Тут они посчитают, что я мертв, и в скором времени успокоятся. По крайней мере, если нам удастся выскользнуть из этого города незамеченными, преследовать нас никто не будет. - Тогда - уходим? - Да, уходим, - Хантер положил лезвие обратно на пол. - И чем скорее, тем лучше. И еще, пока мы не отошли от города на порядочное расстояние, давай-ка соблюдать осторожность. Эта вампирша может быть где-то поблизости. - Ух ты, вампирша, - глаза у Христиана расширились. - И мы, может быть, даже сразимся... - Ничего забавного в драке вампирами нет. Это серьезные и опасные противники, - назидательным тоном проговорил Хантер. - Хотя, вампирша наверняка посчитала что убила меня, а стало быть, теперь, уходит из города. Но все же, на всякий случай... - Можно, я возьму эту шпагу? - спросил Христиан. - Не стоит, - сказал его Охотник. - Чужое оружие удачи не приносит. Особенно, если это оружие черного мага. Пойдем, нам пора. Скоро кончится действие громового шарика. К этому моменту мы должны уже выйти из города. 15 Где-то перед рассветом Лисандра нашла неподалеку от дороги старую избушку. К великой ее радости, в ней был погреб. Забравшись в него и накрепко заколотив изнутри крышку, так чтобы днем ее не потревожили случайно забредшие в избушку путники, вампирша устроилась в одном из углов, там, где земля была посвежее. Следующей ночью ей предстояло позаботится о доме-убежище. Ну, это она проделывала уже не один раз. На самый крайний случай, она могла прожить в этой избушке еще несколько дней. А потом, что-нибудь придумает. Главное - у нее пока есть убежище на день и она, еще вполне сыта. "И все-таки кровь у этого охотника оказалась какой-то не такой, - думала она, прижимаясь щекой к земле. - А что, если это как-то отразится на моем организме?" Она невольно улыбнулась. За последние двести лет, какую только кровь ей не приходилось пить. И никаких последствий... "А вдруг, все же?.. - подумала она. - От этого кретина всего можно ожидать. Все-таки он умер. И оставил меня с носом. Столько трудов, столько опасностей пришлось преодолеть. И все коту под хвост. Ни дома-убежища, ни долгожданной мести. Чтобы я еще хоть раз связалась с каким-нибудь охотником..." Где-то недалеко пищали и возились мыши. Это Лисандре тоже не понравилась. Когда настанет день, какая-нибудь из этих тварей могла выбраться из своей норы и отъесть ей нос. Вампирша содрогнулась. Ее вдруг охватила тоска по тому дому, который сгорел две недели назад. Он был очень удобным и подходил ей просто удивительно. И росянка. Вампирше было ее до сих пор жалко. "По крайней мере, хоть в этом-то Хантер не виноват, - подумала она. - Даже наоборот, если бы он не убил тень черного мага, я бы, точно, сгорела вместе со своим домом. И все же, какой мерзавец! Как он смел умирать?" Ей захотелось вернуть все обратно, вновь оказаться в том доме. Наверняка, она бы, тогда, не стала нападать на Хантера. Вместо этого, она попробовала бы с ним договориться. "Точно, - подумала Лисандра. - Я бы рассказала ему о том, как хорошо быть вампиром. Я бы поведала ему как прекрасно скользить на крыльях над крышами домов и только иногда опускаться вниз чтобы собрать с этих глупых людей кровавую жатву. Я бы доказала ему, что быть свободной от каких либо обязательств, от кого бы то ни было - самое лучшее что есть на свете. Может быть, если бы Хантер сам этого захотел, то, после моего укуса, он бы и не умер. Вместо этого, я напала на него. И убила. Если бы, только, можно было вернуться обратно. И он, тоже хорош. Какого черта он вошел в дом, вооружившись этим идиотским клинком? Зачем ему это было нужно? Ведь мы же в прошлый раз вполне понимали друг друга. Между нами был какой-то контакт, что ли..." Она снова прислушалась к писку мышей. Нет, уже следующей ночью ей надо будет позаботится о убежище. Это сделать не так уж трудно. Судя по всему, до ближайшего городка не очень далеко. Она купит там себе какой-нибудь дом. Главное, чтобы он был уединенным, и чтобы у него были прочные двери. И еще одно условие: нелюбопытные соседи. "Интересно, - подумала она. - А может быть, потом, когда-нибудь, мне встретится еще другой охотник, такой же, каким был этот Хантер? Не единственный же он на белом свете?" Эта мысль ее настолько поразила, что она даже перестала вслушиваться в писк мышей. "Эй, голубушка, - спросила она у себя. - Уж не влюбилась ли ты случайно? В твоем возрасте, учитывая кем ты являешься, это чертовски вредно". Где-то над головой у нее заскрипела рассохшаяся балка. Этот скрип каким-то образом отрезвил Лисандру. "Что это тебе пришло в голову? - ответила она сама себе. - Да никогда. Чтобы влюбиться в какой-то ходячий мешок крови? Тосковать о том, кто от силы прожил бы еще лет двадцать-тридцать, а учитывая его профессию, наверняка и гораздо меньше. НИ-КО-ГДА. Вот так. Никогда и ни за что..." Она чуть не засмеялась. В самом деле, двое влюбленных: вампирша и охотник. Веселенькая же жизнь им бы предстояла! "И все же, - спустя некоторое время подумала она, - какой же он кретин! Прямо урод. Какого черта его пронесло в этот дом?"
в начало наверх
Ночь фениксов заканчивалась. В небе догорали последние костры. Хантер и Христиан сидели на обочине дороги. Хантер курил. Христиан, расстелив на земле чистую тряпочку, выкладывал на нее из корзинки сыр, колбасу, хлеб. - Смотри, - сказал он Хантеру. - Вон тот костер зажегся слишком уж поздно. Утро начнется раньше, чем он догорит. И бедный феникс не успеет восстать из пепла. Хантер посмотрел в ту сторону, в которую указывал палец Христиана и грустно улыбнулся. - Ну, этот костер будет гореть даже тогда, когда встанет солнце. - Почему? - спросил мальчик. - Потому, что это горит мой дом, - сказал Хантер. - Все таки, эти негодяи решили его спалить. Что еще они могли придумать, кроме этого? Он вытащил из кармана плоскую коробочку, которую подобрал рядом с мертвым магом и стал ее рассматривать. - Люди бывают, иногда, удивительно жестокими, - пробормотал Христиан. - Почему? - пожал плечами Хантер. - Сейчас, наверняка, они считают что поступают абсолютно правильно. И каждый думает, что делает это для того, чтобы обезопасить себя, свою семью, свой город. В общем-то, понять их вполне можно. - И все таки, они не понимают, что лишились человека, который защищал их город от различных напастей. - Таково свойство человека - ошибаться. Хантер нажал кнопку сбоку коробочки. Ничего не произошло. Христиан проворно нарезал хлеб, колбасу и сыр, а потом заглянул через плечо Хантера. - Что это? - Не знаю, - ответил тот. - Но кое-какие предположения у меня есть. Если ты помнишь, я нашел эту штуку возле мертвого мага. Скорее всего, она принадлежала ему. Как ты думаешь, чем она являлась? - Не имею ни малейшего понятия. - Я - тоже. Хотя, кое-какие догадки у меня есть. Я вот думаю, а не является ли эта коробочка чем-то вроде передатчика? Или по крайней мере - являлась. Видишь, вот это стекло треснуло? Может быть, у нее есть и другие повреждения. Как бы то ни было, но теперь, передатчик не работает. Хотя... Хантер стал производить с коробочкой какие-то манипуляции. Он то поднимал ее, то опускал, двигал из сторону в сторону. Наконец, он удовлетворенно крякнул. - Давай, лучше поешь, - предложил ему Христиан. - Конечно, конечно, - Хантер отложил коробочку в сторону и принялся за еду. Некоторое время, двое странников сосредоточенно поглощали пищу. Наконец, Хантер удовлетворенно похлопал себя по животу: - Однако, я похоже сыт. Христиан только ухмыльнулся и с удвоенной скоростью заработал челюстями. Как истинный сын дороги, он мог, когда для этого предоставлялся случай, съесть очень много. Наконец, на тряпочке не осталось ничего. Христиан стряхнул крошки и аккуратно сложив, сунул ее в корзинку. - Итак, - сказал он. - Снова дорога. Куда мы пойдем? - Полчаса назад, я ответил бы тебе, что не знаю, - промолвил охотник. - А теперь... - А теперь?.. - Похоже, знаю. Направление нам укажет вот эта штука. Он показал Христиану коробочку. - Но ведь она сломана? - Правильно. Только, не совсем. Конечно, как передатчик, она работать не может. Кстати, наверняка, это даже к лучшему. Но, все же, как оказалось, кое-что она делать способна. Вот, посмотри. Только, прошу, обращайся с ней как можно аккуратнее. Он протянул мальчику коробочку. Тот бережно ее взял и стал с интересом рассматривать. - Если ты обратил внимание, - сказал Хантер. - То в том окошечке, которое треснуло, есть две точки. Если начать двигать коробочку, то одна из них, та, что в центре экрана, остается неподвижной. Зато, другая начинает перемещаться. Какой отсюда вывод? - Не знаю. - А вывод простой. Неподвижная точка, это владелец коробочки, а подвижная - какая-то цель, которая находится на неизвестном расстоянии. Короче, перед тобой компас, только он показывает не магнитный полюс, а некое место. Что же это может быть за место? - Стоп, - Христиан щелкнул пальцами. - Если это передатчик, то с помощью его черный маг наверняка связывался со своими друзьями. - Ну да. Может быть, даже не с друзьями, а с хозяевами. Я давно уже думал, что где-то должны находится некие создания, которые этими черными магами управляют. Их хозяева. Похоже, эта коробочка может привести нас прямиком к ним. Понимаешь? - Здорово! - воскликнул Христиан. - И мы с ними сразимся? - Если удастся, - ответил Хантер. - Если дойдем. Война между черными магами и охотниками, похоже началась. Единственный способ ее выиграть, это узнать как можно больше о противнике. И первым делом, узнать где находятся те, кто командует их силами. Похоже, эта штучка нам здорово поможет. Он забрал у Христиана передатчик и опустил его в карман. - Мы должны узнать что они из себя представляют, а? - Это было бы неплохо, - задумчиво сказал Хантер. - Очень неплохо. - Стало быть, мы не просто отправимся куда попало, а пойдем в разведку? - Угу. - Эх, надо было мне все же захватить ту шпагу. Уверен, я сумел бы заколоть парочку черных магов. О чем ты сейчас думаешь? - О том, куда тебя пристроить на то время, когда я займусь этим делом. - Что?! - Ну конечно, - лицо Хантера было невозмутимо. - Понимаешь, обстоятельства изменились. Если раньше, я рассчитывал отправится с тобой неизвестно куда, с неизвестно какой целью, то теперь совершенно ясно, что туда, куда я пойду, тащить тебя не стоит. Это опасно. Это очень опасно. В этом деле не место... - Маленькому мальчику? - криво ухмыльнувшись, спросил Христиан. - Да, - кивнул охотник. - Маленькому мальчику. Христина лег на траву, закинул руки за голову и глядя на светлеющее небо, спросил: - Ну, и каким образом ты рассчитываешь от меня отвязаться? - Оставлю у какого-нибудь своего приятеля. - Понятно. А как ты думаешь, сколько раз, за то время что я бродил по этому миру, меня пытались поймать и где-нибудь оставить? Нет, этот номер у тебя не пройдет. Если конечно, ты не попросишь своего приятеля держать меня круглосуточно в цепях. - Надо будет, и посажу на цепь, - буркнул Хантер. - Это уже пробовали. Любая цепь не задержит меня более чем на трое суток. А потом я догоню тебя и устрою тебе веселую жизнь. Это я тоже умею. - Ты с кем разговариваешь? - Со своим учителем, - не моргнув глазом ответил Христиан. - Который, кстати, хочет бросить своего ученика на какого-то "знакомого". Милый учитель, надо сказать. - Ладно, я подумаю, - проговорил Хантер. Он тоже лег на траву и стал смотреть на небо. "Похоже, от мальчишки не отвяжешься, - думал он. - А надо бы. Ох, наломает он еще дров. Хотя, безусловно, плут он вроде порядочный. И быстро все схватывает. И отвязаться он него будет трудно, очень. Может, и в самом деле, взять его с собой?" Из-за горизонта показался край солнца. Начинался новый день. "Нет, что делать с мальчиком, я решу немного погодя, - думал Хантер. - Сейчас, главное не это. Главное то, что мне теперь не нужно ждать, собирая по крупинкам сведения. Нужно лишь пойти туда, куда указывает этот странный компас. И тогда, кто знает, может быть я узнаю о черным магах столько, что их можно будет уничтожить. Не через десять лет, а сейчас. Ради этого стоило потерять дом, ради этого стоит претерпеть все "прелести" жизни на дороге". Ему было хорошо и здорово. Через некоторое время он сообразил почему именно. Теперь, у него была надежда. Надежда на то, что черных магов удастся победить. Надежда на то, что будущее путешествие будет не напрасным... Серый маг медленно открыл глаза. У него было ощущение, что за то время, которое миновало с момента, когда на него набросилась эта безумная вампирша, с ним что-то произошло. И дело было даже не в том, что сердце его, теперь, билось гораздо медленнее чем раньше. Нет, он чувствовал, что происшедшая перемена была глубже, словно бы перестроился весь его организм, словно бы он стал кем-то другим. Кем? Обдумывая эту мысль, он машинально стал ощупывать лицо. Нет, с лицом у него, вроде, было все порядке. Это было все то же лицо убийцы черного мага. Чтобы удостовериться окончательно, серый маг провел ладонью по лбу, потом тронул нос, губы, кончики зубов, подбородок. Нет, никаких разительных перемен с ним не произошло. Он по-прежнему походил на человека. Вот только - зубы. Ему показалось, они стали крупнее. И более острыми...

ВВерх