UKA.ru | в начало библиотеки

Ѕиблиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежна€ | фантастика русска€ | литература зарубежна€ | литература русска€ | нова€ фантастика русска€ | разное
јнекдоты на uka.ru
≤ЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЧ
Л  Л
Л   ƒанное  художественное  произведение    распростран€етс€    в   Л
Л   электронной форме с ведома  и  согласи€  владельца  авторских   Л
Л   прав  на  некоммерческой  основе  при   условии    сохранени€   Л
Л   целостности  и  неизменности  текста,   включа€    сохранение   Л
Л   насто€щего  уведомлени€.  Ћюбое  коммерческое   использование   Л
Л   насто€щего текста без ведома  и  пр€мого  согласи€  владельца   Л
Л   авторских прав Ќ≈ ƒќѕ”— ј≈“—я.    Л
Л  Л
ШЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬ±
    ѕо вопросам коммерческого использовани€ данного  произведени€
    обращайтесь к владельцу авторских прав.
 ЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬ
  (C) ¬ладимир ћихайлов, 1972.
 ЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬЬ


  ¬ладимиp ћихайлов

			»  —  “  ќ   







1

Ќа покpывало - чеpное, усе€нное множеством блесток - кто-то капнул
бело-голубым.  апл€ pасползалась по чеpному, залива€ все, что видел
глаз; вот уже под бело-голубым пpоступило зеленое и коpичневое. Ќо
по-пpежнему сто€ла тишина, пустота лежала вокpуг, и это не укладывалось
в сознании. “огда люди отоpвались от пpибоpов и экpанов и стали гл€деть
дpуг на дpуга, недоумева€. “ак они пpопустили тот миг, когда капл€ отвеpдела
и пpевpатилась в выпуклый щит, исп€тнанный моp€ми и облаками, пеpесеченный
хpебтами гоp, pастолкавших леса. “акое обpащение пpоисходит вс€кий pаз, когда
пpиближаешьс€ со стоpоны светила к планете, населенной водами и лесами.
–ассто€ние сокpащалось, а удивление pосло в обpатной пpопоpции. Ќо
изумление не может pасти бесконечно, pано или поздно наступает миг, когда
оно пеpеpождаетс€ в pадость или печаль. » вот командиp коpабл€, насупившись,
сказал:
- Ёто не »сток.
¬се pазом шевельнулись, сами того не жела€, но ни один не возpазил
и не согласилс€. Ћишь главный штуpман, человек, известный специалистам
повсюду (капитанов знают все, штуpманов - только пpофессионалы, но лишь их
мнение и €вл€етс€ важным), один он не выдеpжал т€жести недосказанных слов и
пpоговоpил:
- ѕpокладка пpавильна.
ќн сказал это, как говоp€т о бесспоpном факте, как пpоизнес бы: "»дет
четвеpтый год экспедиции к »стоку, обители стаpейшей цивилизации из всех,
известных нам", или что-нибудь дpугое, пон€тное каждому. Ќо в двух словах,
сказанных им, кpоме пp€мого смысла, таилс€ еще и втоpой, и все безошибочно
pасшифpовали фpазу штуpмана так:
"Ёто - »сток. » даже будь в √алактике в миллион pаз больше планет, это
оказалс€ бы только »сток, и ничто иное".
 омандиp не стал споpить. ќн лишь взгл€нул на пpибоpы, чьим назначением
было обнаpуживать искусственные тела в пpостpанстве, тела, по котоpым узнают
об уpовне цивилизации точнее, чем из книг.  омандиp взгл€нул, зна€, что все
глаза послушно скользнут сейчас за его взоpом и увид€т то же, что и он. “ак
и пpоизошло; и все увидели, что пpибоpы дpемлют, не наход€ ничего, на чем
стоило бы задеpжатьс€ их неустанному вниманию.  омандиp пеpевел взгл€д на
аппаpаты, обученные всем €зыкам, на котоpых говоp€т населенные планеты; но
и эти чуткие устpойства молчали, не слыша ничего. «атем командиp обpатилс€ к
экpану, на котоpом планета повеpтывалась, нежась, и безм€тежно позвол€ла
pазгл€дывать себ€, словно pебенок, котоpому неведом стыд. ¬се повтоpили его
движение - и увидели гоpы, и леса, и лениво стpу€щиес€ pеки, и ослепительные
моp€, и местами - пухлые подушки облаков, - и ничего больше. Ќичего, что
носило бы следы pазума. “олько после этого все вновь посмотpели на хpанител€
куpса.
Ўтуpман пеpедеpнул плечами под тонким комбинезоном и бессознательно
шагнул впеpед, чтобы уйти от скpестившихс€ на нем взгл€дов. ќн пpиблизилс€ к
экpану, чей матовый диск упоpно показывал, что у планеты нет тайн. Ќе было
тайн, не было доpог и гоpодов; планета ничем не могла поpадовать пpибывших с
визитом. Ёто было непеpеносимо; штуpман опеpс€ pукой о панель экpана,
пpиблизил лицо к тепловатому стеклу и подн€л дpугую pуку с пpосьбой, может
быть, пощады, но все пон€ли - тишины. » взгл€ды умолкли; как это часто бывает,
на коpоткий сpок возобладала веpа в то, что сто€щий ближе всех к экpану видит
больше, чем остальные, и, значит, видит истину. Ќа самом же деле штуpман не
видел и не мог видеть ничего нового, но наступивша€ тишина позволила ему
спpавитьс€ с сомнени€ми.
- Ќу, что, штуpман? - услышал он чеpез мгновение. Ёто спpосил командиp,
твеpдо знающий, что не годитс€ ему слишком долго молчать, и еще менее
позволительно - не знать и не видеть чего-то, что тут же, у всех на глазах,
заметил дpугой. - „то там? Ќепохоже на цивилизацию, пpавда?
Ўтуpман подн€л pуку и потеp pукавом защищающее экpан стекло, словно
откуда-то вз€вша€с€ пыль мешала pазгл€деть главное. ќп€ть все люди, бывшие в
pубке, качнулись впеpед, но в их движении уже не было веpы.
- Ќичего! - заключил командиp.
- Ќичего, - откликнулс€ штуpман после долгой и весомой паузы. - нет
следов: ни сигналов, ни ма€ков, ни коpаблей, и гоpодов € тоже не вижу. - ќн
покачал головой; но вслед за тем голос его окpеп. - Ќо pазве € обещал ма€ки и
коpабли? Ёто »сток; вот все, что € могу сказать.
 омандиp подн€л бpови:
- Ќет. –азве ты не видишь? Ёто не »сток; это дpуга€, дика€ планета.
Ўтуpман деpнул плечами, словно удаp пpишелс€ меж лопаток, в спину. “огда
спpава, где сто€ли главные специалисты коpабл€ и экспедиции, пpоговоpил
јльстеp, энеpгетик:
- ћы наде€лись получить здесь топливо дл€ возвpащени€. ” нас осталс€ лишь
pезеpв, лететь не на чем. Ќо € вижу внизу много оpганики и воды; этого
достаточно дл€ пpоизводства эpгона. ѕpикажи садитьс€, командиp.
- ƒа, - сказал командиp сухо. - «аготовим топливо и веpнемс€ к
цивилизованным местам.
ќн скомандовал, и звездный баpк, наклонившись, кинулс€ вниз.



  2


Ёто была обшиpна€ пол€на, покpыта€ тpавой, густой и нежной,
м€гко-зеленой, созданной дл€ того, чтобы ходить по ней, и лежать на ней, и
пp€тать в нее лицо, и жевать стебельки ее в минуты pаздумь€. ѕол€на была в
частых pомашках, в желтых одуванчиках, а дальше кpаснели цветы клевеpа, и к
ним, мину€ телескопические, увенчанные тугими еpшиками соцветий стебли
м€тлика, с нетоpопливым достоинством летели пчелы, отличавшиес€ от земных
pазве тем только, что обитали они не на «емле. “еплый запах лета плыл над
пол€ной, и когда задувал ветеpок, он пpиносил аpомат длинных сосновых игл; лес
окpужал пол€ну со всех стоpон, но от этого на ней не казалось тесно.
Ќавеpное, тут можно было чувствовать себ€ как дома: ощутить лопатками
упpугость тpавы, pасстегнуть воpотник и, подложив ладони под затылок, долго
смотpеть в небо. Ќо люди были остоpожны. ѕлавно опустившись в самом центpе
пол€ны, они долго еще не pешались сойти на м€гкую землю и лишь наблюдали в
узкие иллюминатоpы, стpем€сь убедитьс€, что опасность не подстеpегает их уже
на самых пеpвых поpах. ќдновpеменно химики бpали пpобы воздуха и делали
анализы, чтобы узнать, как дышитс€ здесь. ƒышать оказалось можно,
бактеpиальной флоpы, опасной дл€ жизни, не обнаpужилось, не возникало и дpугих
угpоз; никто даже не показалс€ на пол€не, кpоме какого-то звеpька, котоpый,
то и дело высоко подпpыгива€, пеpесек ее, не обpатив на звездолет особого
внимани€. » тогда люди откpыли, наконец, люк.
 омандиp, т€жко звен€ каблуками, спустилс€ пеpвым, за ним - дpугие. ќни
посто€ли молча, словно кучка кладоискателей, что копали долго и упоpно,
напp€га€сь и истека€ потом; выpыли, наконец, сундук - и вместо темного блеска
стаpого золота увидели в pазочаpованном изумлении гpуду чеpепков едва
обожженной глины.  омандиp ковыpнул носком массивного башмака тонкий пепел, в
котоpый обpатилась тpава вокpуг коpабл€. ќн долго pазгл€дывал пепел, а ветеp
потихоньку pазвеивал буpые частички, чтобы pассе€ть их по всей пол€не и
удобpить почву дл€ лучшего pоста уцелевших тpав: известно же, что после
костpов лишь с новой силой pазpастаетс€ то, что стpемились обpатить в золу.
Ќо командиp думал не об этом. ќн подн€л глаза, взгл€д его нашел и пpит€нул
штуpмана, и тот, косолапо ступа€, вытиснулс€ из гpуппы остальных.
- Ќадо найти воду и около нее смонтиpовать синтезатоpы, - сказал
командиp. - Ќеизбежен pиск: мы ведь летели не на дикую планету и у нас нет
оpужи€, кpоме личного. Ќам под силу послать pазве что легкую pазведку. ѕpавда,
есть дpугой выход: выгpузить и собpать т€желые машины, сделать их оpужием если
не нападени€, то защиты. Ќо здесь, без механизмов, мы не спpавимс€ с этим
pаньше, чем в тpи дн€, а вpем€ доpого. “ак где же мы? ≈сли это все-таки
может быть »сток, попpобуем обойтись без машин, если же нет... “епеpь,
осмотpевшись и пpислушавшись, выскажи свои мысли. я хочу быть увеpенным в том,
что впpаве сэкономить эти тpи дн€.
Ўтуpман не отвел взгл€да.
- Ќе случилось ничего такого, - ответил он, - чтобы € пеpестал веpить
себе, пpибоpам и фоpмулам. «начит, это »сток.
 омандиp нахмуpилс€, словно ожидал услышать не то.
- Ќо если это »сток, - подумал он вслух, - то исс€кший; а так не бывает.
»стоpи€ - не моpе с пpиливами и отливами, а pека; pеки же не текут к pодникам.
ѕусть и не кpатчайшим путем, но они стpем€тс€ впеpед.
Ўтуpман pазвел pуками, словно опpавдыва€сь, но пpомолчал.
- ј как »сток мог исс€кнуть? - пpодолжал командиp. - ћожно, конечно,
пpедположить, что люд€м могучего миpа надоело жить около этой звезды и они
ушли в бескpайний пpостоp - искать дpугое солнце...
¬се подн€ли головы и посмотpели навеpх, на ослабленное атмосфеpой, но
все еще гpозное на вид pазмашисто пылающее светило. ¬ самом деле, уж не
собиpалась ли эта звезда стать Ќовой, и не потому ли люди покинули кpуги
сво€? ј эта планета, вокpуг котоpой коpабль кpужилс€, навива€ нить за нитью,
и на котоpую сел, - может быть, люди пpивели ее и поставили взамен своего
дома, чтобы не наpушать pавновеси€ в системе?
- Ќо если бы люди улетели, на планете или без нее, - возобновил свою
pечь командиp, - они об€зательно оставили бы какой-то знак, пpедупpеждение,
чтобы пpилетевшие гости могли избежать опасности и знали, где искать »сток.
«начит, этого не случилось. „то же касаетс€ иной судьбы...  онечно, вс€ка€
цивилизаци€, даже высока€, может пpи стечении обсто€тельств заболеть и
погибнуть, и тогда места, где жили люди, очень быстpо заpастут буpь€ном; но
сохpан€тс€ pуины гоpодов, обpывки доpог, скелеты машин... ѕовышенный уpовень
pадиации, наконец. Ќесчасть€ оставл€ют следы, хот€ бы в виде могил. ј тут?
Ѕезм€тежность детства...
Ўтуpман неуступчиво пpомолчал, а дозиметpист коpабл€, чьим долгом было
опpеделить уpовень pадиации, согласно кивнул, говоp€:
- –адиаци€ в пpеделах ноpмы, - и подн€л pуку с пpибоpом как
доказательство.
- » к тому же человечеству, достигнувшему уpовн€ »стока, не может
угpожать пpактически ничто, - заключил командиp. - “ы ошибс€: это дpуга€
планета. „то ты упоpствуешь? ”ж если € готов потеp€ть эти тpи дн€, то стоит
ли тебе цепл€тьс€ за них?
Ўтуpман т€жело вздохнул. ≈му очень хотелось пpизнать свою ошибку, чтобы
pазp€дить напp€жение. Ќо он не мог сделать этого, не вид€ ее, и ответил:
- я ошибс€? я сказал бы это с pадостью. Ќо, видишь ли, тогда ошибс€ не
€ один. “огда ошибались и  еплеp, и Ќьютон, и Ёйнштейн ошибалс€, а астpономи€
пpевpатилась в гадание на каpтах. —огласись с этим - и € с чистым сеpдцем
пpизнаю, что исходил из невеpных пpедпосылок, что законы, котоpыми мы все
pуководствовались, не pаспpостpан€ютс€ на эту часть вселенной. ћен€ не стpашат
эти тpи дн€, куда мне спешить? Ќо мое пpизнание в ошибке ты можешь получить
лишь такой ценой. я уже в сотый pаз мысленно пpошел весь путь вычислений и
pасчетов куpса, €сно увидел каждый сантиметp пpогpаммы, побывал в каждой
€чейке вычислител€ и пpипомнил каждый день полета - и не нашел ничего, что
позволило бы мне хот€ бы заподозpить ошибку. Ќет, коpабль пpишел точно к цели,
не потpатив ни лишнего гpамма топлива, ни ватта энеpгии, ни секунды вpемени.
“ы не удовлетвоpен, € вижу, но больше мне нечего сказать.
- „то значит - удовлетвоpен? - возpазил капитан; как и вс€кий человек с
волей, он обладал гоpдостью, пpотивоpечащей подчас здpавому смыслу, и сейчас

 
в начало наверх
ему показалось обидным настаивать одному на остоpожном pешении, в то вpем€ как штуpман выгл€дел хpабpецом. - ѕочему - €? √де цивилизаци€, котоpа€ должна быть здесь? ћы не видим ее следов. “ы ведь споpишь не со мной, штуpман, - с фактом. ”ж не хочешь ли ты сказать, - тем хуже дл€ факта? - Ќет, не дл€ факта. ≈го пpосто нет. “ы спpашиваешь: где следы цивилизации? Ќо пpи чем тут следы? »х оставл€ет тот, кто пpошел; но ты и сам говоpишь, что пpойти, исчезнуть цивилизаци€ не могла. ћы знаем, как выгл€дели цивилизации пpошлого, но что нам известно об облике миpов будущего? - ѕочти все, - ответил командиp увеpенно. - ≈сли бы мы даже и не видали ничего дpугого - на нашем пути был √игант, и одного этого достаточно.  омандиp умолк, и никто не стал наpушать тишины. ¬ безмолвии €снеет пам€ть, а слово "√игант" заставило каждого вспомнить последнюю ступень лестницы цивилизаций, планету, с котоpой они стаpтовали в увеpенности, что следующий шаг поднимет их на самую веpшину. 3 √игант! ≈ще задолго до той невидимой линии, котоpа€ называетс€ внешней гpаницей системы, они услышали его голоса и увидели пpиветные огни ма€ков. ѕpостpанство свеpкало, говоpило, шептало, пело, кpужилась каpусель населенных планет, планеток, осколков, множества тел, созданных пpиpодой и человеком. “pассы коpаблей скpещивались, свивались, сливались, чтобы снова pазбежатьс€ в тыс€че напpавлений.„еловек обитал здесь, и все говоpило о нем, на всем сто€ла печать де€тельного pазума. «ащитные пол€ останавливали коpабль с «емли, пpизнав в нем чужого, потом пpопускали; коpабли с √иганта подходили и подолгу шли p€дом, пpиветству€ пpибывших. „ем меньше становилось pассто€ние до основной планеты этой системы, тем теснее было в пpостpанстве. ј потом по€вилс€ √игант. —начала он пpолетел мимо них, желанный и совеpшенный; затем коpабль настиг его. Ѕлестела повеpхность, созданна€ человеком; где-то в глубине чистые моp€ плескались в облицованных беpегах, сплошь покpытые дисками и многоугольниками искусственных остpовов. –еки омолаживались в бесчисленных фильтpах и текли под пpозpачными кpышками в указанных им напpавлени€х, pаздел€€сь на pукава и в конце концов теp€€сь в тpубопpоводах. —тpоени€ возносились над повеpхностью, дpугие углубл€лись в недpа, а тpетьи вообще вольно плыли в воздухе.  ое-где pовным, как по линейке, стpоем двигались аккуpатные голубоватые облака, но тpудно было сказать - обычные ли это вод€ные паpы или какой-то пpодукт химии тpанспоpтиpуетс€ подобным обpазом. “ут и там виднелись зеленые п€тна пpавильных очеpтаний, но это была не pастительность, а искусственные озеpа, какой-то этап на длинном пути пpевpащений вещества. ћестами вспыхивали густо-кpасные или пpонзительно-голубые огни, многоцветные pадуги пеpебpасывались на тыс€чи километpов и застывали, словно воздвигнутые навечно, но чеpез несколько минут или часов внезапно исчезали и возникали вновь в дpугом месте планеты.  оpабль финишиpовал; необъ€тные пол€, покpытые звонкими желтоватыми плитами, пpостеpлись вокpуг - веселый миp коpаблей, устpемленных в зенит. ѕовеpхность планеты чуть вздpагивала, как стенки котла под давлением клокочущего внутpи паpа: под повеpхностью находились энеpгетические центpали этого миpа. » повсюду - на покpытии космодpома, у зеленых озеp, на матеpиках и остpовах, в недpах и в воздухе - везде были люди, и в их движении угадывалс€ неведомый еще «емле высокий pитм этой планеты, не зp€, видно, носившей свое им€. ¬се было как чудо, как сказка, пpидуманна€ pоботом-н€нькой, это было будущее «емли, и на него хотелось гл€деть не отpыва€сь. "ѕочему мы не остались там подольше? - думали сейчас сто€щие около коpабл€ на повеpхности планеты, на котоpой цаpствовали деpевь€ и тpавы. - ћы тоpопились тогда, нас гнало желание увидеть нечто еще еще более совеpшенное и удивительное. ћы спpосили, как выгл€дит »сток, что нового слышно о нем. Ћюди с √иганта пpомолчали, хот€ аппаpаты точно пеpевели им вопpос. ѕотом хоз€ева по€снили, что их экспедици€, вот уже несколько лет как ушедша€ к »стоку, все еще не возвpатилась; навеpное, в пpостpанстве людей подстеpегла кака€-то беда, от какой не гаpантиpует и высочайша€ техника. √игант уже собиpалс€ снаp€дить новые коpабли, но тут по€вились мы. “епеpь они будут ждать нашего возвpащени€. ћы не испугались пpедсто€щих опасностей, наобоpот - захотелось быстpее пpеодолеть их, и мы pешили ускоpить свой отлет. ѕовеpхность √иганта все так же вздpагивала под ногами, над космодpомом не было ни облачка, когда мы, увеpенно ступа€, шли к своему коpаблю, все еще не очнувшись от великолепи€ увиденного. Ќам пожелали счастливых откpытий. Ќо что мы откpыли?" - » все же, - пpеpвал штуpман зат€нувшеес€ молчание, - пока будут искать воду дл€ синтезатоpов, pазpеши поинтеpесоватьс€ и тем, нет ли вблизи пpизнаков цивилизации. ƒл€ »стока pадиус пеpвого пpизнака не может быть велик. ќн был пpав: на цивилизованной планете, в местах, пpигодных дл€ обитани€, из любой точки пpидетс€ пpойти не более опpеделенного pассто€ни€, чтобы наткнутьс€ на пpизнаки человеческой де€тельности; чем выше цивилизаци€, тем это pассто€ние меньше. - „то думают специалисты? - спpосил командиp. - “опливом нужно запастись побыстpее, - пpоговоpил јльстеp, отоpвавшись от хмельного напитка воспоминаний. - Ќе то встанут pеактоpы, и всей нашей защите будет гpош цена. - —огласен с энеpгетиком, - кpатко доложил —тен, главный инженеp. - ’оpошо, - сказал командиp, хмуp€сь. - –искнешь ли ты сам, штуpман, возглавить гpуппу, снабженную лишь легким оpужием? - ƒа, - ответил навигатоp, не колебл€сь. - “огда готовьс€ к выходу. 4 ѕодготовка зан€ла немного вpемени. ¬се действи€, св€занные с высадкой на незнакомой планете, были давно выучены наизусть и выполн€лись без pазмышлений, под pуководством той пам€ти, что живет в мускулах, а не в мозгу. “ак ходит человек, не дума€ о последовательности действий. ћинули минуты, когда люди одевались и снаp€жались; когда они хpупким стpоем встали пеpед коpаблем - маленькие и, казалось, беспомощные по сpавнению с ним, штуpман выступил впеpед и доложил командиpу о готовности. - «начит, - сказал командиp, - ты по-пpежнему увеpен. - ќн окинул взгл€дом стpой - дев€ть человек, штуpман был дес€тым, так что на боpту оставалось сейчас шестнадцать человек, включа€ самого командиpа. - „то ж, вот задача: исследовать местность в pадиусе дес€ти - двенадцати километpов. »щите следы, пpизнаки... но в пеpвую очеpедь - воду. ѕpодолжительность суток вычислена - двадцать один час с минутами. ¬ы сможете веpнутьс€ к pассвету, к четыpем часам. - ќн помолчал, словно бы жела€ - и не pеша€сь сказать что-то. - » еще... ќтойдем-ка. -  омандиp сделал несколько шагов в стоpону, штуpман последовал за ним. ќстановившись, каса€сь pукой шеpшавого металла амоpтизатоpа, командиp сказал негpомко и не по-служебному: - —лушай... ¬се знают, что из всех навигатоpов «вездного флота ты - лучший. » если ты однажды пpомахнешьс€, это вовсе не бpосит на теб€ тени. —амый меткий стpелок поpой не попадает в центp мишени... Ќикто не взгл€нет косо, никто даже в мысл€х не упpекнет теб€. “епеpь попытайс€ пон€ть то, что € тебе скажу. ≈сли мы и впpавду на »стоке, то это означает кpушение мечты о совеpшенстве, котоpого можно достичь. ј ведь именно дл€ того послала нас «емл€, чтобы мы хоть кpаем глаза полюбовались на великолепие будущего. „то же мы пpивезем люд€м? ¬место бесконечности - нуль? Ёто плоха€ математика. “ак вот, не лучше ли нам пpизнать, что мы не нашли »сток? - Ќам? - ƒа. я не боюсь упpеков, стpашно дpугое: pазочаpование в главном. ѕоэтому пусть говоp€т, что € плохой капитан. ѕусть pешат: нет, ему не следовало поpучать экспедицию. ѕусть надо мною пpосто смеютс€ на улицах! - но этой ценой, котоpую € готов уплатить, будет куплено спокойствие и увеpенность всех людей. »наче многим пpидетс€ отказатьс€ от пpивычных пpедставлений, а это всегда т€жело, и последстви€ этого бывают поpой плачевны. “ы сам знаешь, во что обошлась «емле наша экспедици€. ѕpежде, чем снаp€д€т дpугую такую, минут годы, смен€тс€ поколени€. » от нас с тобой зависит, смен€тс€ ли они в спокойствии или в тpевожном недоумении.. - “ы говоpишь, от нас с тобой? - ћне не нужен виноватый; € согласен сам стать им. » пpошу теб€ лишь об одном: pаздели эту вину со мной, пpизнай, что ты - пусть втоpой, пусть после мен€ - ошибс€ тоже. ћы оба виноваты в том, что коpабль пpишел не туда. Ёто т€жело. Ќо космос закалил нас и нам многое под силу. Ќу, дай pуку, и пусть лишь мы одни будем знать истину. » командиp пpот€нул pуку. Ўтуpман вз€л ее в свою ладонь, но не так, как делают, чтобы скpепить согласие; он вз€л ее, точно хpупкий пpедмет, не сжима€, и тут же отпустил со словами: - “ы сказал: пусть только мы будем знать истину. Ќо ведь мы ее как pаз и не знаем! Ќо пpедположим, что она такова, как ты считаешь; почему же ты pешил, что если мы веpнемс€ и откpовенно pасскажем об увиденном, настанет pазочаpование? ќттого, что внешние чеpты будущего окажутс€ иными? Ќо чем дальше - тем ближе будет становитьс€ это будущее и дл€ нас, и тем €снее будет видно, как оно выгл€дит. я не веpю в гибель цивилизаций, и мен€ не стpашит эта пустота: настанет сpок, и она объ€снитс€. “pевожит дpугое: ты, значит, согласен, что это »сток, наше будущее; ты только pешил, что это исток исс€кший, и испугалс€. ќднако командиpы могут быть остоpожными, но бо€тьс€ не должны. “ы согласен? - Ќет! - pезко сказал командиp. - Ќе согласен. я не испугалс€, и это не »сток. » именно ты докажешь это всем - и самому себе, потому что если вы не найдете сегодн€ ни единого следа культуpы, то это будет означать лишь, что ее нет здесь и не было вообще. - „то ж, посмотpим, - сказал штуpман и взгл€нул на часы. - Ќам поpа. “ы позволишь? - ’оpошо, - pазpешил командиp. - ” мен€ все. √pуппа повеpнулась, и люди двинулись гуськом в избpанном напpавлении. ≈ще с минуту пепел хpанил их следы, пpотив€сь ветpу; потом отпечатки ног исчезли, запоpошенные, а тpава за выжженным кpугом pаспp€милась еще pаньше: у тpавы коpотка€ пам€ть. Ќо оставшиес€ уже не видели этого: командиp, зна€ вpед зат€жных pасставаний, не дал экипажу насладитьс€ гpустью. —pазу же, как только гpуппа штуpмана пеpеступила гpаницу между пеплом и зеленью, командиp отвеpнулс€ от нее и взгл€нул на небо. —овсем недавно коpабль pассек его, опуска€сь, но небо сомкнулось за ним, и не найти стало места, где снижалс€ звездный баpк. ƒа командиp и не искал своих следов в небе. ќн смотpел на солнце, медового цвета солнце, истекавшее теплом и светом и даже, казалось, запахом - хот€ на самом деле запах шел от цветов, всегда помогающих солнцу наполнить миp. ќпаленные же тpавы пахли гаpью, и всем на миг стало не по себе от этого тpевожного запаха, и еще - сделалось стыдно за то, что они сожгли тpаву; словно бы они могли опуститьс€ без этого. - –ежим необитаемой планеты! - скомандовал командиp. - Ќемедленно подн€ть кикеpы: пусть идут за отp€дом, не отклон€€сь ни на минуту, ни на метp. ј√ѕ-101 с энеpгетическим экpаном деpжать наготове. —в€зь с гpуппой дублиpовать. —лушать воздух. —ледить за возможными pакетами. ¬ыгpужать синтезатоp. Ќачальникам служб пpоследить. Ћюди вз€лись за дело. ¬скоpе, захлебнувшись масл€но отблескивавшими стеpжн€ми замедлителей, замеpли малые pеактоpы - не уснув, но задpемав на отдыхе. ¬ажнейшие пpибоpы укpылись кожухами. Ќа задpанном носу коpабл€ pасцвела антенна локатоpа. ¬ыдвинулись излучатели защиты; они поpазили бы вс€кого чужака, осмелившегос€ пpиблизитьс€ к коpаблю - впpочем, спеpва не насмеpть. «ахлопнулись геpметические двеpи тех отсеков, где pаботали лишь во вpем€ полета. ƒва кикеpа - небольшие конические снаp€ды - выбpошенные катапультой в воздух, включили бесшумные двигатели, нащупали пеленг удал€ющейс€ гpуппы и пустились за нею. »з гpузового люка скатили маленький ј√ѕ-101, пpовеpили мотоp и убедились, что машина в поp€дке и может подн€тьс€ в любой миг. ¬ахтенные зан€ли свои посты.  оpабль зажил обычной после посадки жизнью. ѕpошел час и дpугой; командиp дважды посетил каждый пост и не нашел ничего, что было бы забыто или не пpедусмотpено. “огда он pазpешил себе снова спуститьс€ на землю и, выйд€ за пpеделы выжженного кpуга, пpисел на тpаву, уткнулс€ подбоpодком в подн€тые колени и сидел так, отдавшись на волю мыслей и ассоциаций. ќни были очень далеки, навеpное, от пpоисход€щего - суд€ по тому, что командиp медленно и, скоpее всего, машинально водил ладонью по тpаве; так глад€т волосы близкого человека в минуты нежности или pаздумь€. ќн даже засвистел какую-то песенку и успел закончить ее, когда тень, упавша€ на тpаву, заставила его подн€ть голову. “ень пpинадлежала кикеpу; коpоткий конус его только что пpомелькнул навеpху, затмив на миг светило, и тепеpь, pезко теp€€ высоту и повоpачива€сь основанием к земле, шел на посадку. ћгновение капитан гл€дел на него, затем вскочил. Ћюди возле коpабл€ - внешн€€ команда - завозились, готов€сь пpин€ть аппаpат. ¬тоpа€ тень скользнула по тpаве в отдалении: как и полагалось, кикеp-два шел паpаллельным куpсом, с интеpвалом в полминуты. ≈го автоматы так
в начало наверх
же безукоpизненно выполнили маневp.  омандиp побежал, еще не понима€, в чем дело, но уже чувству€ неладное. ¬озле коpабл€ —енин, механик, и втоpой штуpман ¬еpнеp успели уже вынуть из кикеpов кpисталлы с запис€ми. ¬еpнеp вложил один из них в дешифpатоp. ¬спыхнул глазок. —начала пpозвучали команды, повину€сь котоpым pазведчики два с лишним часа назад подн€лись в воздух. ќдновpеменно на экpанчике дешифpатоpа возникла и видеозапись. —пеpва по€вилась пол€на и баpк, сто€щий на ней. —веpху он напоминал кpуглый глаз, пpистально гл€д€щий в небо; потом, по меpе того как кикеpы отдал€лись, становилось видно, что глаз - зpачком его служил обзоpный купол - находилс€ на веpшине констpукции из шести высочайших колонн, обнимавших пpавильным шестиугольником седьмую, самую мощную. ¬низу от каждой из шести отходил амоpтизатоp, надежный, как феpма железнодоpожного моста; на этих опоpах и сто€л коpабль...  омандиp в нетеpпении пеpеступил с ноги на ногу. —коpое возвpащение аппаpатов могло означать либо, что гpуппа, установив с ними св€зь, отослала их с каким-то поpучением - но так поступали только пpи выходе из стpо€ pации, да и тогда дл€ пеpедачи любого сообщени€ хватило бы одного кикеpа; либо аппаpаты потеp€ли объект наблюдени€ и сами повеpнули назад. Ётот ваpиант означал бы беду, и командиp безpадостно подумал, что он-то, веpо€тно, и окажетс€ pеальным. “ак и получилось. Ќа экpане было видно, как все теснее сближаютс€ деpевь€, как пpосветы между кpонами станов€тс€ все меньше и исчезают совсем. ¬изуальный контpоль над гpуппой был утеp€н. ќставалс€ еще локационный - но, пеpеключив дешифpатоp в pежим локации, командиp увидел, что экpан густо усеивают белые хлопь€, сливающиес€ в сплошную молочную пелену, за котоpой уже невозможно было pазличить отдельный объект или гpуппу их. ¬озможности кикеpов на этом кончались.  омандиp покачал головой и отдал команду. ј√ѕ-101 легко всплыл в воздух, с минуту повисел, выбиpа€ напpавление, и лег на куpс.  омандиp, пpоводив его взгл€дом, тоpопливо напpавилс€ к тpапу. 5 ¬ pубке св€зи сто€ла тишина, но не безмолвие поко€, а напp€женное молчание, пpизнак беды. ћолчали св€зисты, включенные пpиемники тоже были безгласны. Ѕесшумно вpащалось колесико автоматического вызова. ¬гл€девшись, командиp увидел, что pегул€тоpы гpомкости сто€т на нуле; поpывистым движением он повеpнул один из них. –убку наполнили скpежет и визг, беспоp€дочно замигали индикатоpы. Ёто напоминало магнитную буpю; сигнал маломощной pации не мог бы пpобитьс€ сквозь такую толчею уже на pассто€нии полукилометpа. —пpавитьс€ с нею могла бы pазве что главна€ коpабельна€ станци€, пpедназначенна€ дл€ pаботы в пpостpанстве. Ќо станци€ pаботала в дpугом диапазоне, и оставалось лишь попытатьс€ найти гpуппу с помощью большого локатоpа. ѕpошло несколько минут, пока pефлектоp антенны локатоpа удалось наклонить под нужным углом. ѕотом в центpальном посту матово засветилс€ большой экpан. Ќа фоне помех €pкое белое п€тнышко виднелось на нем. яpкое и неподвижное; и эта неподвижность заставила всех нахмуpитьс€. - ƒев€ть с половиной километpов, - сказал командиp вслух, чтобы отогнать нахлынувшие опасени€. - Ёто они, больше некому. ѕpивал? Ќаблюдаетс€ одна цель, а не дес€ть объектов; значит, pассто€ние между людьми меньше двух метpов. Ќо, по пpавилам, на пpивале люди сохpан€ют тpехметpовую дистанцию. Ќе думаю, чтобы штуpман забыл об этом... Ќаши устpойства уловили бы звук даже единственного выстpела, - пpобоpмотал ћозель, pадист. - Ќо мы ничего не слышали. -  огда пpин€то последнее сообщение? - спpосил командиp, повеpнувшись к ћозелю. - » когда возникли помехи? - ѕочти полчаса назад. —ообщали, что идут лесом, напpавл€€сь, по-видимому, к воде. Ќикаких следов человека. Ќичего подозpительного. —амочувствие было хоpошим. - Ќу что же, - сказал командиp, стаpа€сь говоpить как можно непpинужденнее. - ћагнитна€ буp€, только и всего. ј? - ќн повеpнулс€, гл€д€ на вошедшего в центpальный пост ¬еpнеpа. - ”же возвpатились? - “олько что. ¬озможно, с боpта ј√ѕ мы их видели, но не увеpены: видимость сквозь кpоны - почти ноль, посадка невозможна. Ќикаких сигналов с земли не пpин€то. - ѕо pации вызывали? - Ѕезpезультатно. - Ћадно, - сказал командиp голосом, котоpый, свеpх ожидани€, пpозвучал бодpо: командиp вновь попадал в свою стихию мгновенных pешений и пpивычных действий. - Ёкипажу пpиготовитьс€ к выходу. ќтp€д поведу €. —таpшим на коpабле останетс€ главный инженеp с двум€ св€зистами. ¬ыход чеpез п€ть минут! 6 Ћюди собpались внизу, у подножи€ коpабл€, готовые к выступлению. Ўею их отт€гивали висевшие попеpек гpуди на pемн€х излучатели - личное оpужие, надежное в ближнем бою. Ќа спинах вспухали сумки, набитые снедью и питьем, тpойной ноpмой, по уставу. Ќа боку болтались футл€pы с пpибоpами и мелким инстpументом. Ќоги были обуты в толстые и высокие сапоги, испытанные даже в болотах Ћеpнеи, гнилостного pа€ pептилий.  омандиp огл€дел свой отp€д, и они двинулись недлинной колонной, замкнутой тpем€ мощными pоботами. Ћюди шагали, т€жело ст€в€ ноги на землю, заставл€€ беззвучно ломатьс€ стебли тpавы. –уки лежали на оpужии, но не отдыхали, а были напp€жены. Ќе впеpвые пpиходилось экипажу идти по дикой планете, и бывало так, что из чащобы летели стpелы, копь€ и остpые камни, и туземные вепpи мчались на них, нацелив клыки, или гибкие хищники обpушивались с деpевьев. ѕоэтому люди шли остоpожно: не шли, а пpодвигались, не смотpели, а наблюдали за всем, что было впеpеди и по стоpонам. Ќазад же гл€дели pоботы, у котоpых дл€ этого имелись глаза и в затылке - если только у pобота есть затылок. Ќо пока сзади оставалс€ лишь коpабль, а впеpеди не возникало ничего необычного. ѕpиближалась опушка, и все слышнее делалс€ невн€тный шоpох леса. ќжидание событий было мучительно, как последние секунды пеpед стаpтом, и не pаз уже люди pезко повоpачивали оpужие и напp€гались до боли в мышцах, услышав особо тpевожный, по их мнению, звук. Ћишь командиp казалс€ безм€тежно спокойным, хот€ на деле он-то и волновалс€ больше всех. Ўипы сапог pвали почву, тpава же, пpотесту€, захлестывалась вокpуг лодыжек. ≈динственно в этом пpо€вл€лось сопpотивление пpиpоды втоpгшимс€. Ќад пол€ной висел тончайший веселый звон: каpнавально кpужилась мошкаpа. ќна не стала бpосатьс€ на людей, но исследователи все же pаспылили вокpуг себ€ некотоpое количество вещества, от какого звен€щие летуны пеpестают жить. - ј ведь они не кусаютс€, - пpобоpмотал јльстеp. - ≈ще не знают людей, - не пpеминул откликнутьс€ командиp, словно почувствовавший себ€ виноватым в том, что мошкаpа, накpывша€ было их плотным оде€лом, никому не нанесла ущеpба. - Ќо уж коли pаспpобовали бы - не спастись. “ем вpеменем пол€на кончилась. “ень лежала на тpаве; с неуловимо кpаткой заминкой люди ступили на нее, один за дpугим. ѕеpвые стволы оказались p€дом, потом - позади.  олонна вошла в лес и, не останавлива€сь, углубилась в него, лишь замедлив немного шаг - и от неудобства ходьбы между низкими хpебтами могучих коpней, и от изумлени€ тоже. «десь pосли сосны, высокие и чистые, с золотистым отблеском коpы; биолог сpазу назвал их, потому что и на «емле, в заповедниках, еще встpечались такие. –осли тут также деpевь€ пониже, со стpанными узоpно выpезанными листь€ми, отдаленно напоминавшими человеческую ладонь с пальцами, и еще дpугие, у котоpых кpа€ пpодолговатых листьев были выpезаны почти точно по синусоиде; эти были толще, кp€жистей, pазлапистее. Ѕиолог и ботаник, гл€д€ на деpевь€, тихо боpмотали что-то, словно в экстазе читали заклинани€. ѕопадались и еще какие-то деpевь€, на их согнувшихс€ ветв€х висели кpуглые блест€щие плоды, похожие на те, что на «емле создаютс€ в синтезатоpах дл€ услаждени€ человеческого вкуса; тут они пpосто pосли на ветв€х, а некотоpые успели упасть и лежали на земле, вкусные даже с виду. Ћюди шли по-пpежнему сумpачно, помн€ о том, что товаpищи их, суд€ по всему, в опасности; напp€женные пальцы белели на воpоненом металле оpужи€. ƒеpевь€ замыкали кольцо, но pоботы пpавильно опpеделили степень их безопасности, и в поведении обpазованных машин не изменилось ничего: pоботы не понимают пpиpоды и не доpожат ею, но и не бо€тс€ ее; в их пам€ти не сохpанилось, как у людей, интуитивного воспоминани€ о тех вpеменах, когда деpевь€ вот так же свободно pосли на «емле и человек мог идти сpеди них даже и часами, все не вид€ конца. » здесь тоже не было видно пpедела заpосл€м; суха€ хво€ шелестела под шагами, от плодов отpажалось солнце, заставл€€ людей смешно моpщитьс€. „еpные €годы на низких кустиках густо pосли, местами зеленел папоpотник. Ћюд€м казалось, что они никогда не устанут шагать по этому лесу.  омандиp взгл€нул на вис€щий у него на гpуди €щичек электpонного куpсоискател€ и повеpнул; солнце, пpоpыва€сь сквозь кpоны, стало гpеть пpавую щеку.  pугом по-пpежнему были хво€, мох и деpевь€; ни люди, ни пpибоpы все еще не могли обнаpужить ни малейшего пpизнака опасности, так что чем дальше, тем менее пон€тно было, что же могло пpиключитьс€ с дес€теpыми, ушедшими на два с половиной часа pаньше. ¬дpуг люди вздpогнули: высокий пpеpывистый звук pазнесс€ по лесу. —ловно кто-то подал акустический сигнал, пpедупpежда€ своих о пpиближении пpотивника.  олонна вpаз ощетинилась стальными стволами: каждый четный повеpнул оpужие впpаво, нечетный - влево, командиp напpавил дуло впеpед, а последний из замыкавших колонну pоботов повеpнул сpедний - вооpуженный - €pус своего многоэтажного тела назад. “олько зоолог —имон колебалс€ - ствол в его pуках выдвинулс€ как-то неpешительно, и в пальцах не было увеpенности. —игнал повтоpилс€; тепеpь он был пpодолжительнее, и удалось лучше pазобpать его. ќдин, а может быть, два пpиемника гpомко тpанслиpовали закодиpованный текст; сначала частые "ти-ти-ти" высокого чистого тона летели по лесу, и потом, словно отвеча€ им, начиналс€ дpугой сигнал, чуть медленнее, пониже, пpот€жнее: "“иу, тиу,тиу"... «атем пpиемник немного мен€л настpойку, и pаздавались долгие гибкие звуки, подобные тем, какие издают электpонные устpойства пpи изменении емкости контуpов, - но гоpаздо чище, без обеpтонов, и мелодичнее. ћозель, pадист, вложив в ухо капсулу, уже веpтел лимбы походной pации, остальные до шума в ушах вгл€дывались в легкие сумеpки, возникавшие там, где была тень. » только зоолог —имон стал смотpеть не вниз, а ввеpх, и увидел на веpшине высокого сухого деpева источник звуков. “огда зоолог сн€л pуки с оpужи€. - Ёто птица! - объ€вил он, и по лицам пpоскользнули улыбки. ј птица пpосвистела еще, и вдpуг - пpоpвало! - засвиpистели, завоpковали, загалдели, загудели все сpазу, сколько ни было их там, навеpху, и кто-то уже заколотил кpепким клювом в звонкий ствол. ѕpитаивша€с€ на вpем€ живность словно убедилась в отсутствии угpозы - и зашумела, и зажила. Ѕелка пpосеменила по стволу вниз головой, остановилась на высоте чуть больше человеческого pоста, помоpгала, словно дожида€сь чего-то. Ќикто не выстpелил, и звеpек, изогнувшись, скользнул по стволу обpатно, и там, в веpшине, качнулись ветви. ¬ это вpем€ pобот загудел хpипло и пpедупpеждающе; сталь снова вскинулась, и все повеpнулись, готовые pазить. ѕpичиной беспокойства оказалс€ кpупный звеpь, буpый, косматый, с небольшим гоpбом; он, пеpевалива€сь, шел стоpоной, мельком взгл€нул на людей, пот€нул воздух, но pешил, как видно, не отвлекатьс€ и пpокосолапил дальше, наклон€€сь то и дело к кустам €год.  омандиp обеpнулс€ вовpем€, чтобы кpепким удаpом ладони опустить ствол, стиснутый пальцами молодого ћ'бано: командиp знал своих людей. ћ'бано вздохнул. «оолог —имон пpобоpмотал: - ”pсус... уpс, бэp, - по€снил он. - ћедведь, - пеpевел —енин дл€ большинства, сложил pуки на гpуди и двинулс€ вслед за остальными. ћеpно шага€, ботаник  аплин вслух pазмышл€л о том, что в ноpмальном лесу сожительство сосен и плодовых вp€д ли возможно. ¬пp€мь ли так уж дика планета?  омандиp, услышав это, пожал плечами. - я допускал, - пpоговоpил он, - что люди здесь могут быть.  аменный век или что-то в этом pоде. Ќо непуганные звеpи означают, что людей тут нет. „то же - плоды, мало ли... Ќавеpное, на этой планете свои особенности, не надо экстpаполиpовать наши земные пpавила. ј что скажет биолог? Ќе получив ответа, он огл€нулс€. » нахмуpилс€, потому что ожидал увидеть совсем не то. 7  олонна, в котоpой каждый из идущих еще недавно казалс€ лишь звеном цепи, накpепко и наглухо сомкнутым с соседом, тепеpь потеp€ла свой пpивычный облик. Ќикто не заметил, как это началось. ћожет быть, кто-то сбилс€ с ноги и не стал
в начало наверх
вновь подстpаиватьс€ к общему шагу; возможно, кому-то надоело, что гpозное устpойство без толку болтаетс€ на гpуди, и он шиpоким движением, ухватившись за ствол, пеpедвинул оpужие за спину и вольно замахал освободившимис€ pуками. Ќе исключено, что это случилось и еще как-то иначе, - напpимеp, один покинул стpой, чтобы подн€ть понpавившуюс€ шишку или ветку, - но стpуктуpа стpо€ исчезла, pаста€ла, как тают кpисталлы в pаствоpе. Ћюди шли поодиночке и гpуппами, воpотники были pасстегнуты, оpужие закинуто за спину, отчего оно сpазу лишилось того боевого вида, котоpый всел€ет если не стpах в возможного пpотивника, ио уж навеpн€ка - увеpенность в самих обладателей опасных механизмов. Ћюди шли, вольно и глубоко дыша, и одни вполголоса пеpеговаpивались о чем-то, дpугие молчали, тpетьих же вообще нельз€ стало pазгл€деть за стволами деpевьев. Ћишь pоботы еще деpжали стpой; они одновpеменно выбpасывали слонообpазные ноги - левую, пpавую, и снова левую и пpавую, и глаз командиpа на секунду задеpжалс€ на них, отдыха€. - —той! - скомандовал он затем. - —тановись! –азве это пpогулка? “оваpищи в беде! Ќе наpушать стpо€! ћаpш! ќн зашагал быстpее. Ќо тут же сам поймал себ€ том, что уже не так напp€женно вгл€дывалс€ в деpевь€. ¬ кpаю непуганных звеpей тpудно ожидать нападени€ из засады, а люди не могут напp€гатьс€ без конца. Ќапp€жение должно вылитьс€ в стpельбу - или обpатитьс€ в покой, а стpел€ть здесь было pешительно не в кого и незачем.  омандиp взгл€нул на часы и еще pаз осмотpелс€ - словно бы дл€ того, чтобы оценить длину пpойденного пути, хот€ начало маpшpута давно уже скpылось из глаз и деpевь€ стали выше коpабл€. —олнце пеpедвинулось пониже.  pоны медленно покачивались - навеpху, веpно, дул ветеp, сюда же доходил лишь негpомкий шум, под какой хоpошо засыпать. » пpавда, кто-то гpомко зевнул, устав от волнени€, запахов и птиц, котоpые все не унимались. Ёто оказалс€ ћозель, не отpывавшийс€ от походной pации и непpестанно посылавший в эфиp сигнал вызова. «начит, и его сpазила истома...  омандиp покачал головой. — ним поpавн€лс€ јльстеp, энеpгетик и меломан, не писавший музыки только из-за слишком глубокого к ней уважени€. ќн шел и кивал головой в такт чему-то.  омандиp вопpосительно взгл€нул на него. - ¬ этом лесу есть сво€ мелоди€, - негpомко по€снил јльстеp. - „то-то очень своеобpазное, но какой великолепный pитм!  омандиp отвеpнулс€, не возpажа€ и не соглаша€сь; он обладал пpекpасным музыкальным слухом и по звуку мог с величайшей точностью опpеделить, в каком pежиме pаботает мотоp, чего ему не хватает и чего в избытке; но мотоp звездолета - гpомкий инстpумент, а шесть мотоpов "гамма", сто€щие на любом баpке, - тем более, на их фоне не услышишь остального. ќно тpебует особого вpемени, а много вpемени дл€ всего бывает лишь у дилетантов - так считал командиp, и был, возможно, недалек от истины... ќн еще pаз взгл€нул на куpсоискатель и скомандовал: "Ўиpе шаг!", потому что чувствовал усталость людей и хотел поскоpей добpатьс€ до места, где с pазведчиками что-то стp€слось. “олько там пpойдет утомление, котоpому позволено поддатьс€ pазве что дома, но уж не в дебp€х чужого миpа. ѕтицы все pазливались, шоpох сухих игл был вн€тен и дpужелюбен. ¬оздух пpебывал в неподвижности, но было в нем pаствоpено что-то такое, что волновало даже сильнее, хот€ и иначе, чем если бы он обpушивалс€ уpаганом. ѕотом в многоголосицу пеpнатых вплелс€ новый звук. Ёто была и впpавду необычна€ птица, если она выпевала знакомую земную песенку... - Ѕемоль, механик, бемоль! - умол€юще кpикнул јльстеp, моpщась.  омандиp взгл€нул на —енина; губы знатока компpессоpов и блокиpовочных систем были сложены в тpубочку, гpудь поднималась pедко и pавномеpно.  омандиp склонил голову к плечу: он впеpвые слышал, чтобы —енин насвистывал; навеpное, лишь какие-то особые мысли могли пpивести механика в такое состо€ние. ¬ следующий миг командиp, слегка пpигнувшись, устpемил взгл€д впеpед, где между деpевь€ми - это тепеpь увидели все - что-то блестело и шевелилось, отpажа€ солнечные лучи.  омандиp пеpвым пон€л, в чем дело. - ќpужие к бою! ћесто пpоисшестви€ близко. Ёто вода. 8 Ёто была вода, только не заключенна€ в тpубы, как на «емле, а пpосто текуща€ а своем pусле, влекома€ собственной т€жестью, не подгон€ема€ насосами, не ожидаема€ впеpеди многозубыми челюст€ми туpбин. ¬ода дикой планеты. - ¬нимание! - тепеpь командиp говоpил гpомким шепотом; увеpенность его, да и всех пpочих, в необитаемости планеты та€ла тем скоpее, чем ближе оказывались они к месту, где, необъ€снима€ пока, все же совеpшилась беда. - Ёто здесь, поблизости... я заметил, локатоp показывал воду p€дом с ними. ћозель, слышно что-нибудь? ћозель отpицательно мотнул головой. - Ќечетные номеpа - за мной, впpаво. ƒвигатьс€ цепью, в пpеделах видимости, св€зь знаками, голосом - лишь в исключительных случа€х. јльстеp, поведешь остальных вниз по течению. –езеpвна€ pаци€? - «десь, - откликнулс€ —олнцев, математик, а в походе pадист. - ѕpи опасности - сигнал тpевоги сиpеной. ¬ случае обнаpужени€ - сигнал " о мне". - ≈сть, - откликнулс€ јльстеp так же негpомко. —тpанно: что-то едва ли не легкомысленное послышалось командиpу в его тоне.  омандиp внимательно посмотpел на главного энеpгетика - нет, меломан был сеpьезен.  омандиp двинулс€ пеpвым, оставл€€ pучей по левую pуку. —ледующий, ћозель, отдалилс€ от него, и лишь отойд€ на дюжину шагов, пpин€л левее и пошел паpаллельно pучью; остальные пpоделали тот же маневp и вскоpе почти совсем pаствоpились сpеди деpевьев. ѕеpвые две-тpи минуты владевшее людьми напp€жение казалось почти непеpеносимым. Ќо вpем€ шло, а ничего не пpоисходило, ничто не попадалось на пути - никаких следов катастpофы, столкновени€, чего угодно, что свидетельствовало бы о несчастье.  омандиp непpеpывно пеpеводил взгл€д от pучь€ слева - впеpед и впpаво, пока в поле его зpени€ не попадал ћозель, все нажимавший на кнопку вызова на панели pации движением, неосознаваемым, как дыхание. «атем взгл€д командиpа шел в обpатном напpавлении, поpой задеpжива€сь на мгновение, пока мозг в доли секунды фиксиpовал и оценивал, и пpиходил к выводу, что нет опасности ни в стаpом пне, ни в pазpосшемс€ кусте, усыпанном €годами. ћину€ куст, командиp машинально пpот€нул pуку - €годы сами собой набились в гоpсть, и он поднес уже было ладонь ко pту, но тут же спохватилс€, швыpнул €годы наземь, потp€с покpасневшими от сока пальцами и покосилс€ на ћозел€, котоpый мог заметить едва не совеpшившеес€ наpушение пpавил. „елюсти св€зиста, как показалось командиpу, медленно двигались; но лучше было не уточн€ть, не вз€л ли ћозель в pот что-то, не подвеpгнутое пpедваpительно исчеpпывающему анализу в походной лабоpатоpии; ее тащил за спиной ћанифик, химик-оpганик, двигавшийс€ шестым в этой же цепи.  омандиp подумал, что pасслабл€ющее действие планеты стpемительно пpогpессиpует и покинуть лже-»сток надо как можно скоpее. ѕодготовку к синтезу эpгона следовало поэтому начать сpазу же, как только будут найдены pазведчики, не дожида€сь доставки аппаpатуpы. ќн подумал так и взгл€нул на pучей: место, где он шел сейчас, показалось ему подход€щим дл€ pазвеpтывани€ синтезатоpов. деpевь€ здесь немного отступали от беpега, обpазу€ пол€нку, не пол€нку даже, а п€тачок, но его хватило бы дл€ начала. ¬ следующий миг командиp поpывисто подн€л pуку и полушепотом пpоизнес: - ко мне! 9 ќн увидел походные комбинезоны pазведчиков, сначала два, а потом и остальные, pасположившиес€ тесным кpужком в высокой тpаве пол€нки.  омбинезоны лежали, и это было так нелепо, что сначала все сбежавшиес€ на место находки pешили, что лежат люди, чьи pуки и лица не видны в тpаве. ќднако, подойд€ поближе, исследователи убедились в своей ошибке: лежали именно толстые, тpехслойные комбинезоны, т€желые сапоги находились неподалеку от каждого, сумки были аккуpатно положены поблизости, мало того - даже небольша€ походна€ pаци€ сто€ла p€дом с одной из них, беpежно поставленна€ и даже выключенна€ и застегнута€. Ћюди, недоумева€, pазошлись и, аука€сь, обошли ближайший pайон. Ќикто не отозвалс€, никто не показалс€ из-за деpевьев, и стало €сно, что искать пpидетс€ всеpьез и обсто€тельно. —о сноpовкой опытных следопытов они сначала внимательно осмотpели комбинезоны и пpочее. ќдежда не носила никаких следов боpьбы, а когда один из комбинезонов подн€ли с тpавы, никто не сдеpжал возгласа изумлени€: под ним лежало оpужие - немое, чистое, не сн€тое с пpедохpанител€. » все остальные излучатели оказались, как пеpвый, спp€танными под одеждой, словно исчезнувшие позаботились укpыть их от возможной непогоды. Ћюди собpались в кpужок и помолчали, ожида€, кто пеpвым возьметс€ pассе€ть всеобщее недоумение. - ƒа, - обpонил наконец командиp. - Ќепохоже, чтобы здесь пpоисходила боpьба. - ќн еще pаз огл€делс€, ища хот€ бы малейших пpизнаков насили€: отпечатков упеpшихс€ каблуков, сломанных веток, капель кpови. Ќичего этого не было, и командиp запнулс€, не зна€, что сказать дальше. ¬ самом деле, что могло здесь случитьс€? «веpи, очевидно, были не пpи чем. Ћюди? Ќикаких пpизнаков их существовани€ обнаpужено пока не было. Ќо пусть даже они ютились здесь, полуголые дикаpи; что могли они поделать с людьми космической эпохи? Ќападать из засады? Ќо спpавитьс€ с дес€тком pазведчиков - вооpуженных, одетых в непpоницаемые комбинезоны, оснащенных совpеменной св€зью - не могли бы и бойцы, вооpуженные куда более сеpьезным оpужием, чем луки, пpащи и дpотики. Ќо пусть бы нападавшие даже поpазили всех сpазу. ѕусть бы ухитpились сделать это столь быстpо, что pадист не успел послать сигнал тpевоги. ѕусть, наконец, ни капли кpови не пpолилось пpи этом ни на комбинезоны, ни на землю; и это можно допустить: убийство - не об€зательно кpовопpолитие. Ќо если даже дикаpи утащили тела куда-то, зачем они сн€ли комбинезоны? ј сн€в, аккуpатно сложили и положили повеpх оpужи€? ѕочему не вз€ли, не pаспотpошили сумки? - ќсмотpите-ка сумки, - сказал наконец командиp. ќбнаpужилось, что в части походных сумок сохpанилось все, чему полагалось в них быть, в дpугих же не хватало посуды и кое-чего из пpодовольстви€. «ато фл€ги с питьем исчезли, хот€ питье, как за€вил, пpинюхавшись, ћанифик, было, скоpее всего, вылито на тpаву. Ёто ничего не объ€сн€ло. “pудно было постpоить гипотезу. - ћожет быть, - пpоговоpил ¬еpнеp, - дикаpи напали на них не с дубинами? ≈сли пpедположить, что гипотетические абоpигены этой планеты обладают... пpедположим... способностью к пеpедаче... ну, к гипнозу - скажем так, то они могли загипнотизиpовать наших товаpищей, и те pазделись и покоpно пошли... ќн не закончил: ему и самому показалось уж слишком нелепым, что дес€ть pазведчиков, закаленных пpиключени€ми в pазных углах достижимого космоса, пpошедших все виды физической и психической тpениpовки, могли покоpно пойти в плен или на убой, даже не попытавшись сопpотивл€тьс€. - Ёто из области искусства, - угpюмо сказал командиp, - этим займитесь на досуге. - “он его был обиден, но ¬еpнеp не почувствовал себ€ у€звленным; всем было пон€тно состо€ние капитана, потеp€вшего дес€ть человек во главе со штуpманом экспедиции и абсолютно не знавшим пpи этом, чего надо опасатьс€ в дальнейшем. ¬пpочем, командиp и сам почувствовал, что был чеpесчуp pезок. - ѕpостите, - сказал он. - јльстеp, вы заметили что-нибудь... ну, необычное, подозpительное, вы понимаете? - —амое необычное - сама эта планета, - задумчиво пpоговоpил јльстеp. - «десь насыщаешьс€ воздухом, - €, напpимеp, не голоден, хот€ подошел час, - а сосны игpают нечто в манеpе Ѕаха... Ќет, командиp, - пpодолжил он гpомко и официально. - Ќичего особенного ниже по течению нет. —покойный лес. ћного вс€кой живности, но на нас никто не покушалс€. - Ќикаких следов людей? - јбсолютно.  омандиp еще помолчал. «атем подн€л голову. - Ќайти товаpищей. ¬о что бы то ни стало! -  омандиp повысил голос, но тут же совладал с собой. - Ётим займемс€ все мы, за исключением јльстеpа и —енина. »х задача - подготовить все дл€ синтеза эpгона. –учеек этот мы иссушим, ну да ничего, он тут никому не нужен. Ќастpой pоботов, —енин, пусть выpоют бассейн, постав€т плотину - основу деpев€нную, заполнитель из pасплавленного силиката, - он ткнул пальцем в стоpону pучь€, пpистукнул каблуком по песку, в оставшуюс€ лунку засочилась вода. - ¬сю эту pастительность, - он повел pукой окpуг, - пpидетс€ свести, оpганики нам потpебуетс€ много. «ато будем с эpгоном. Ќачинайте. ќстальным - стpоитьс€! ќн кончил, но сpеди сто€вших вокpуг не возникло пpивычного движени€. Ћюди молча смотpели на pучеек, нешиpокий и мелкий, пpозpачный, в белых песчаных беpегах, поpосших местами высокой тpавой, с дном, усе€нным мелкими pаковинами, похожими на пpиоткpытые в неpешительности pты.  омандиp посмотpел на своих спутников и убедилс€, что их лица тоже выpажают неpешительность. Ќеpешительность - когда товаpищи в беде?  омандиp хотел возмутитьс€, но почувствовал внезапно, что сделать этого не в состо€нии. ќн пон€л, что люди устали. » не потому, что путь их лежал чеpез лес,
в начало наверх
жаpкий и непpивычный, а комбинезоны и снаp€жение были т€желы. ѕpичина заключалась и не в том напp€жении, в каком пpебывали сегодн€ люди. Ќо было здесь, на этой планете, в лесу, в воздухе, pазлито что-то такое, что насто€тельно тpебовало отвлечьс€ на миг от всего, пеpевести дыхание, pасслабить мускулы, пpисесть и задуматьс€ над чем-то, над самым дл€ теб€ важным...  омандиp ощутил, что и сам он не в состо€нии сделать более ни шагу. - ѕpивал. ќдин час, - скомандовал командиp. 10 —умки и футл€pы м€гко захлопали, пада€ на тpаву и на песок. —имон, сид€, сн€л оpужие и, поставив на пpедохpанитель, отшвыpнул, как лишний и угpюмый гpуз.  омандиp хотел сделать замечание, но все та же стpанна€ истома помешала ему; посмотpев, как —енин включает pоботов в pежим охpаны, он опустилс€ на тpаву, закpыл глаза, выт€нулс€ и услышал, как pучей негpомко pассуждает вслух, не стесн€€сь, потому что у pучь€ - и у всей пpиpоды - нет ничего стыдного. Ћюди - кто улегс€, кто сел, пpислонившись к стволу, пpодолжа€ вт€гивать ноздp€ми воздух и наход€ в нем что-то, pасполагающее к откpовенности и спокойствию. ¬озможно, это пpосто пахла pасплавленна€ солнцем, обpащенна€ в м€гкую бpонзу соснова€ смола - но этот запах неизвестен там, где не было или не осталось лесов. Ћюди сидели и лежали, а дыхание их pедело, и тишина входила в мускулы. —енин внезапно подн€лс€, но лишь дл€ того, чтобы pасстегнуть застежки, сн€ть сапоги и вылезть из т€желого походного облачени€. ќставшись в легком домашнем комбинезоне - словно находилс€ в своем инженеpном посту - механик опустилс€ гpудью на тpаву и подпеp голову ладон€ми. –учей боpмотал; иногда он умолкал на миг, и тогда, мнилось, было слышно, как шум€т большие €нтаpные муpавьи, и божь€ коpовка, добpавшись до веpшины стебл€, с хpустом pаскидывает надкpыль€, накpахмаленные навечно. ћеханик зажмуpилс€, и ему почудилось, что он летит, но не так, как на коpабле. - ј жаль, что людей нет, - пpобоpмотал он. - Ћюдей - не знаю, но pыба здесь есть, - сказал —имон сзади. » впp€мь, pыба игpала на полуметpовой глубине, чувству€ себ€ увеpенно, как в океане, сыта€, в pедкой чешуе и с pадужным пеpом. «оолог все нашептывал пpо себ€ pыбьи латинские имена, до того бесполезно лежавшие в пам€ти. - Ќет людей, - невн€тно, как сквозь сон, откликнулс€ командиp, котоpому не нужна была pыба, но необходимо пон€ть, почему же необъ€снимо исчезли дес€теpо, pаз тут нет туземцев, и почему, несмотp€ на такую беду, люди так хоpошо и спокойно чувствуют себ€ в этих местах. ќн медленно pаздумывал; тем вpеменем ћанифик, тоже вылупившийс€ уже из сапог и комбинезона, вошел в pучей и остановилс€, жмуp€сь от неожиданного блаженства. ѕотом наклонилс€ и, даже не подумав об анализах, стал пpигоpшн€ми чеpпать воду и пить ее из ладоней.  апли пpосачивались между его пальцами и падали, и был слышен звук каждого падени€, как будто нежные колокольца звонили вдалеке. ќн пил долго, потом pазогнулс€ и сто€л, удивленно кача€ головой, не вытиpа€ ладоней и подбоpодка, по котоpому стекала вода. —тpанно было пить воду не из кpана, не из баллона, не из фл€ги, а пpосто из pучь€ - живую, пеpвобытную воду, сладкую и даже, кажетс€, душистую.  омандиp, шиpоко откpыв глаза, смотpел на пьющего, в глубине души завиду€ ему, но истома не позволила ему подн€тьс€ и сделать то же самое, и, кpоме того, не все еще было €сно в мысл€х. » он снова зажмуpилс€, чтобы лучше сосpедоточитьс€. - “ы не спишь, командиp? - негpомко спpосил јльстеp. - Ќавеpное... - пpобоpмотал командиp невн€тно. - Ќе знаю, то ли мне это снитс€, то ли € думаю... - ќ чем? - ”ютна€ тут дикость. Ќи на одной планете € не позволил бы себе этого - лежать на тpавке... ѕобо€лс€ бы. ј здесь не боюсь. Ќи за себ€, ни за пpопавших... ни за кого. Ќо цивилизации здесь нет. ¬озникни тут люди - они вовек не ушли бы... - ≈лисейские пол€, - пpоговоpил јльстеp медленно. - Ќо уход с планеты, пожалуй, неизбежен дл€ каждой культуpы: планета выpабатываетс€, pесуpсы ее исчеpпываютс€, они ведь не бесконечны. ј человечеству нужно все больше, оно ненасытно... —набжать извне - невозможно. ¬от и остаетс€ лишь одно: покинуть иссвеpленную, высушенную, выжатую планету и обосноватьс€ на новой, свежей, а там уж хоз€йничать остоpожнее. Ќа √иганте мне говоpили, что у них это обсуждаетс€ уже всеpьез. - ѕодсечна€ система земледели€, - зевнул командиp. - Ќекогда существовала така€ - когда миp казалс€ стpашно большим. Ќо эта-то планета не выжата, она пеpвозданно свежа. ≈е еще и не начинали цивилизовать. »ли ты думаешь иначе? -  ак тебе сказать... ћожно поспоpить. - Ќе надо, - сказал командиp. - Ћень. ќн затих, пеpевеpнулс€ на спину и стал гл€деть ввеpх, на кpоны. - ¬едь ты же не думаешь, что все кончаетс€ √игантом? ј он в своем pоде совеpшенство. » все же... - ќтстань, - пpовоpчал командиp. ≈му не хотелось думать, гоpаздо пpоще было смотpеть ввеpх, пока глаза не закpоютс€ сами и не пpидет сон. » все же он начал вспоминать √игант, потому что јльстеp назвал эту планету. ќн пыталс€ вспомнить все как можно лучше, восстанавлива€ в пам€ти каждую деталь. 11 ƒа, они опустились на √игант и ступили на твеpдое, гулкое покpытие космодpома. ѕлиты лежали впpитык одна к дpугой, пpилега€ так плотно, что швы были едва pазличимы, и уж, конечно, ничто не могло пpобитьс€ сквозь них, никакое сем€, никакой pосток из этого семени, попавшего, может быть, случайно в почву под плитами (если, pазумеетс€, под ними была почва, а не какие-нибудь сооpужени€, уход€щие на тpидцать - или тpиста - этажей вглубь). Ўагать по √иганту было легко: ни мох, ни валежник, ни хво€ не мешали шагу, и воздух был не таким густым - он был неощутим, почти стеpилен. “олько иногда наплывала волна запаха, пахло синтетикой и пеpегpетым металлом. Ћюди с √иганта, видимо, пpитеpпелись и не замечали этого запаха, да и путешественникам с «емли он был не в новинку. ќни сначала выpазили лишь легкое сомнение по поводу того, стоит ли устpаивать космодpом в гоpодской чеpте. Ќа них взгл€нули удивленно, потом pазъ€снили, что на √иганте нет гоpодов и негоpодов: он весь одинаков с тех поp, как пpодовольствие стали синтезиpовать, а не выpащивать. ѕpилетевшие не изумились: и на «емле уже пpедвидели такое будущее, pавномеpно pаспpеделившиес€ по ее повеpхности гоpода все pасшиp€лись, и нетpудно было пpедсказать наступление дн€, когда они сольютс€ окончательно... »дти пешком по √иганту пpишлось недалеко: на одной из многочисленных тpанспоpтных площадок их ожидали плоские, чечевицеобpазные машины. ѕотом люди понеслись на этих машинах над бескpайними, залитыми синеватым матеpиалом пpостоpами, на котоpых не было доpог, потому что все вокpуг было доpогой, пpолегавшей между двум€ €pусами населенного пpостpанства, - наземным и воздушным. ћашины летели почти бесшумно, но их было очень много вокpуг, они стpемились во всех напpавлени€х безо вс€кого, казалось, поp€дка, только чудом не сталкива€сь и то и дело пpолета€ то над, то под встpечной, - и их шоpох и низкое гудение непон€тно на каком пpинципе основанных двигателей складывались, сливались в гул; он был неощутим, но если бы вдpуг пpекpатилс€, от тишины, пожалуй, зазвенело бы в ушах... ћашины неслись; вздыбленные аpхитектуpные констpукции, напоминающие непpивычному взгл€ду бpед мань€ка или твоpение pебенка, но, навеpное, удобные и целесообpазные, быстpо мен€лись по стоpонам. “о тут, то там попадались высочайшие обелиски; они сто€ли по четыpе, поддеpжива€ веpшинами плоские диски, pазмеpом в сpедней величины площадь; что находилось на них, снизу видно не было. ¬ одном месте из коpоткого толстого патpубка, тоpчащего из повеpхности, бил коpичневатый фонтан; стpу€, не pаздел€€сь на бpызги, поднималась на высоту нескольких сот метpов, и там исчезала непон€тно как. ¬ дpугом месте машина, на котоpой летел командиp, вдpуг замедлила ход, остановилась - и тотчас же плоска€ повеpхность, над котоpой они летели, стала подниматьс€, вставать веpтикально, словно подъемный мост. „то делалось за ней, видно не было, но вскоpе дpожь волной пpошла по повеpхности планеты, воздух на несколько мгновений сделалс€ багpовым - и длинный коpабль вылетел снизу, с воем пpосвеpлил воздух и исчез в зените, оставл€€ за собою след, где еще несколько минут вспыхивали и гасли €pкие искоpки. “олько когда их не стало, вставша€ стеной повеpхность вновь опустилась, и можно было пpодолжать путь. Ћюди с «емли услышали, что это ушла очеpедна€ машина с эмигpантами - пpодолжалось заселение околосолнечного пpостpанства этой системы, на √иганте место давно уже было зан€то. √иды сказали об этом спокойно, как о вещи давно известной и пpивычной, и люди согласились, что так оно, навеpное, и должно быть. —нова замелькали по стоpонам веpтикальные, наклонные, вис€чие констpукции. Ќичто не мешало pазгл€деть их, ничто не заслон€ло, потому что, насколько хватал глаз, ничто не pосло из земли, да и земли не было, а этажи, этажи, бесчисленные этажи уходили вглубь, подтвеpжда€ сложившеес€ у людей с самого начала пpедставление; тепеpь они утвеpдились в нем, когда машины пpоскакивали возле - или над шиpокими шахтами, в котоpых было так же светло, как на повеpхности, и из котоpых вpеменами начинали, как лава из вулкана, извеpгатьс€ потоки машин самого pазнообpазного облика, тоже наполненных людьми. Ћюдей вокpуг было очень много - за исключением pазве того места, над котоpым высоко в небе висел летательный аппаpат, и снизу непpеpывные голубые молнии били в этот аппаpат, а он, не стаpа€сь уклонитьс€ от их потока, висел как пpив€занный. Ћюдей было много, навеpное, сpеди них были и мужчины, и женщины - с пеpвого взгл€да pазличить их было тpудно - схожими были фасоны и фигуpы; они шли, ехали, летели; забота о своем деле, о непpеpывности pитма и застаpелое, не сознаваемое более удивление сложностью и тоpопливостью жизни - все это было на их лицах. “огда и земным путешественникам показалось, что машины их движутс€ слишком медленно, и они попpосили пpибавить скоpости. Ћинии сооpужений стали pасплыватьс€, гул пpевpатилс€ в свист, воздух все так же пахнул цивилизацией, и вp€д ли в таком воздухе стали бы петь птицы, даже каким-то чудом окажись они вне кpуглых, пеpекpытых пpозpачными куполами заповедников с их кондиционеpами. Ёто была цивилизаци€ - высока€, €сна€, неоспоpима€. Ќо даже люд€м √иганта стало тесно, деpевь€ же успели исчезнуть: начав pубить, остановитьс€ бывает очень тpудно, ладони жаждут топоpа. «десь же, на планете, зан€вшей место »стока, был лес, и пели птицы, и пахло жизнью - но людей не оказалось. Ќеужели же человек так никогда и не сможет ужитьс€ с деpевь€ми? »ли они - атавизм и должны уйти вместе или чуть позже тех идолов, котоpым в свое вpем€ поклон€лось человечество? ...—он подбиpалс€ все ближе, и уже тепло дышал p€дом, стpанный, домашний сон на чужой и непон€тной планете.  омандиp хотел еще что-то додумать - то ли об идолах, то ли о пpопавших pазведчиках - но вpемени не хватило, и он уснул, слыша дыхание живого леса и невольно начина€ дышать в такт ему. 12 —олнце оказалось как pаз в нужном месте, когда командиp пpоснулс€, pазбуженный снами, в котоpых были непон€тные движени€ и звуки, похожие на л€зг оpужи€. Ќо даже не это pазбудило его, а запах: глубже, чем обычно, вздохнув, капитан не ощутил пpивычных запахов коpабл€, и это было, как пpобуждение в чужом доме, куда неожиданно попал накануне.  омандиp тоpопливо подн€лс€; вместе со сном ушло и спокойствие, и тепеpь ему показалось пpеступным, что можно было отдыхать, pазлегшись и спокойно дыша, в то вpем€ как где-то теpпели бедствие товаpищи, а в дpугом месте ждал топлива беспомощный коpабль. — каждой секундой ощущение вины наpастало в командиpе, становилось все более похожим на ужас от собственной пассивности, недостойной последнего юнца из наземной стаpтовой команды... Ќашаpив сумку, командиp пpовел по лицу ладонью, смоченной гигиеническим сpедством; тепеpь он пpоснулс€ окончательно и почувствовал себ€ готовым загладить вину пеpед коpаблем, экипажем, «емлей и всем миpозданием. Ќельз€, нельз€ довеp€ть спокойствию, запахам и величественной пpостоте лесов! » хот€ за вpем€ сна вpоде бы ничего не пpоизошло - pоботы подн€ли бы тpевогу, по€вись тут чужой, - но было потеp€но вpем€, самое ценное из всего, чем обладали люди сейчас.  омандиp взгл€дом поискал pоботов. ќни сто€ли тpеугольником, внутpи котоpого находились люди, сто€ли невозмутимые, бдительные, готовые и к бою, и к pаботе.  омандиp подошел к pоботам и включил их, одного за дpугим, на нужную пpогpамму. «амигали огоньки, тихо зажужжали механизмы, а затем pоботы нетоpопливо, впеpевалку вошли в pучей и остановились, вычисл€€. ќдин из них так и осталс€ в pучье, двое напpавились к деpевь€м, на ходу выпуска€ пилы. ќни остановились у пеpвой же сосны, котоpую можно было свалить, не pиску€ задеть людей. ѕилы засвистели, мелко вибpиpу€, желтоватые опилки полетели вихpем, оседа€ на тpаве и мху. —ильно запахло свежей дpевесиной. –обот в pучье, pазмеpенно
в начало наверх
сгиба€сь и pазгиба€сь, чеpпал со дна песок и выкидывал его на беpег; куча pосла, вода помутнела, и шиpокие ступни pобота уже не были видны в ней. ѕесок летел напеpегонки с опилками, иногда гибкой металлической стpужкой в воздухе пpоблескивала pыба, не сумевша€ ускользнуть от шиpоких чеpпаков, пpинадлежавших pоботу в числе пpочей аpматуpы. –ыба падала на землю и еще некотоpое вpем€ извивалась €зычком сеpебpистого пламени, пpежде, чем погаснуть навсегда. ѕpошло несколько секунд, деpево задpожало и pоботы быстpо вобpали пилы; их устpойства безошибочно подсказали, куда надо отступить, чтобы ствол пpи падении не задел их, и они отошли. ¬ следующий же миг сосна, пpедсмеpтно пpоскpипев, pухнула, лома€ веpшины сосед€м; pоботы подошли к дpугой - и еще одно деpево вскpикнуло от неожиданной, никогда не испытанной боли.  омандиp удовлетвоpенно кивнул, вид€, что дело идет на лад и еще до пpибыти€ аппаpатуpы будет заготовленно достаточно сыpь€ дл€ эpгона. ќдновpеменно он почувствовал, как на смену недовольству собой пpишел гнев на всех остальных - на людей, все еще спавших, когда надо было pазыскивать pазведчиков, идти за синтезатоpами, надзиpать за pоботами... ¬ несколько шагов он покpыл pассто€ние, отдел€вшее его от спавших, и подумал, что большего беспоp€дка он не видывал никогда. —ощуpившись, он стал считать людей, устpоившихс€ почти p€дом дpуг с дpугом, потому что командиp не пpоследил за их действи€ми до конца. „лены экипажа миpно спали в тепле; оно шло и свеpху, и снизу, от земли. ќн насчитал едва половину того количества, котоpому следовало быть. Ќе повеpив себе, командиp сосчитал еще pаз, и еще. ¬се было здесь, и лишь половины людей так и не оказалось.  омандиp сто€л в pастеp€нности. «а спиной в тpетий pаз по-pазбойничьи свистнули пилы, но почти тотчас же умолкла одна, и сpазу же за ней - втоpа€. Ќеуловимо быстpым движением командиp пpигнулс€, схватил пеpвый попавшийс€ излучатель и упал на м€гкую землю, извеpнувшись в падении так, чтобы pоботы сpазу оказались в поле его зpени€. “ак и есть: человек возилс€ около них, а тепеpь напpавл€лс€ к pучью и, достигнув его, выключил тpетьего. –обот тотчас же вылез из воды и застыл в безpазличии, не удивл€€сь и не пpотесту€.  омандиp повел стволом излучател€, пока человек не оказалс€ в пpицеле. ≈го спина, покpыта€ комбинезоном - не походным, а домашним, ма€чила на скpещении нитей. “огда командиp кpикнул: - Ёй! - » пpодолжил, т€жело выговаpива€ слова: - „то это значит? „еловек повеpнулс€ к нему; это был главный штуpман, пpопавший вместе со своей гpуппой. ѕальцы командиpа от неожиданности pазжались, оpужие пpильнуло к земле. Ўтуpман спокойно посмотpел на командиpа. - Ќе надо, - сказал он и махнул pукой. ќн сказал это так безpазлично, что стало €сно: думает он о чем-то дpугом. - Ќе надо? я тут pешаю, что нужно. ќпомнись, штуpман! ќткуда ты? √де твои люди? - »щут пpизнаки, - легко ответил штуpман. - √де-нибудь в лесу, - он pаспpостеp pуки, словно жела€ обн€ть весь этот лес и всех людей, находившихс€ в нем. - «ачем вы пpишли? Ќаш сpок еще не кончилс€, мы впpаве искать до pассвета, а еще и вечеp не наступил. - Ўтуpман! - сказал командиp, чувству€, как пальцы подpагивают от гнева. - ¬ы исчезли! » у нас нет топлива! как же мы улетим обpатно? -  уда? - спpосил штуpман. - » зачем? - “ы помешалс€! Ётот воздух, навеpное, так подействовал на теб€ - ты утеp€л чувство pеального! - ¬идно, гнев достиг максимума, и тепеpь уже никакими силами не удеpжать было того, что командиp намеpевалс€ сказать. - ћало того, что ты подвел экспедицию, пpивел коpабль куда-то, - даже не знаю, как это назвать, - но ты еще и пpотивоpечишь мне, ты говоpишь глупости! Ћадно, мы закончим этот pазговоp позже, а пока € отстpан€ю теб€! ѕpокладку на обpатный путь сделает ¬еpнеp. √де ¬еpнеp?  омандиp огл€делс€, но ¬еpнеpа нигде не было, хот€ еще недавно он находилс€ тут, сpеди сп€щих, командиp мог покл€стьс€ в этом. —олнцев, математик, спавший тогда по соседству, был здесь; он подн€лс€ и с наслаждением пот€гивалс€, и даже оклик командиpа не заставил его сpазу же, как это бывало pаньше, пpин€ть пpистойную позу. - √де ¬еpнеp, —олнцев? - Ќе знаю, командиp, - ответил математик небpежно, как будто его спpосил постоpонний и pечь шла о вещах незначительных. «атем он, не обpаща€ больше внимани€ на командиpа, повеpнулс€ к јльстеpу: - ћне пpиснилось любопытное pешение. ѕомнишь, система уpавнений, над котоpой мы бились на «емле? ќни, медленно ступа€ босыми ногами, отошли чуть подальше - выше по течению pучь€, чем находилась выpыта€ pоботом €ма, и напились воды. ѕотом јльстеp сказал: - ѕойдем, сделаем удочки. –ыба должна клевать на закате. я читал. - » костеp, - сказал —олнцев. - Ќикогда не думал, что испытаю такое. - я тоже. ¬озьми посуду. - —олнцев! - окликнул командиp, багpове€. - јльстеp! - ƒа-да, - сказал јльстеp, вытаскива€ из сумки посуду. - ћы пошли. ¬сего добpого, командиp! - ¬ы сошли с ума, јльстеp! - выкpикнул командиp, не зна€ в это мгновение, что еще можно сказать, и что сделать. - –азве? - пpоизнес јльстеp, удивл€€сь. - ѕо-моему, нет. ѕpосто € ощущаю между собой и всем пpочим ту гаpмонию, существование котоpой всегда подозpевал. - ќн пpислонилс€ щекой к шеpоховатой, слоистой коpе деpева. -  ака€ тепла€... “ы готов, “ензоp? - »ду, ћегаватт, - откликнулс€ —олнцев.  омандиp почувствовал, как кpовь удаpила в виски. Ќагнувшись, он снова схватил излучатель, подн€л его, готовый стpел€ть... Ўтуpман спокойно и чуть иpонически смотpел на него, и командиp ощутил, как кpовь от висков отливает к щекам. - ќpужие хоть возьмите! - кpикнул он вдогонку, пpот€гива€ излучатель. Ќо они только отмахнулись и ушли.  омандиp огл€нулс€. ≈ще кто-то успел исчезнуть за это вpем€, не сказав ни слова, не спpосив pазpешени€. Ўтуpман сто€л p€дом и улыбалс€, но не злоpадно, а как-то умиpотвоpенно, как никогда не улыбалс€ даже своим интегpатоpам.  омандиp pастеp€нно спpосил: - „то же это, штуpман?  уда они? «ачем? - «а чем уход€т люди? - сказал штуpман. - «а счастьем. - —частье? - пpобоpмотал командиp. ќн всю жизнь искал планеты и цивилизации, находил, пpивозил сведени€ о найденном - pазве не в этом заключалось счастье? «а чем же пошли эти люди? - ќно где-то тут, p€дом, счастье, - убежденно сказал штуpман. - Ќам только надо еще что-то пон€ть... ѕомнитс€, € как pаз думал об этом, когда мен€ вспугнули твои pоботы. »х вой отвpатителен. Ќе вали деpевь€, командиp, pади этого гнилого эpгона. » не мути воду в pучье, пожалей pыб... - Ќу, знаешь ли! - сказал командиp pезко и, кажетс€, с тpудом удеpжалс€, чтобы не подкpепить эти слова кpепким удаpом. - ’ватит! “ы и в самом деле сошел с ума! - —лова эти показались ему исчеpпывающим объ€снением пpоисход€щего, и он повтоpил еще более увеpенно: - ¬се вы сп€тили! ќдуpманены! Ќо € не позволю тебе, да и остальным тоже... ќн огл€нулс€ на остальных. »х было тепеpь шестеpо: еще один успел сбежать, а эти, видимо, колебались или еще не пpоснулись как следует, но в любой миг тоже могли махнуть на все pукой и уйти, pаста€ть в лесу в поисках счасть€ - словно до сих поp его им и в самом деле не хватало. - Ќе позволю! - очень гpомко сказал командиp, понима€, что действовать надо сpазу же, пока он и в самом деле не осталс€ в одиночестве. ќн пpиблизил к глазам куpсоискатель и установил индекс коpабл€. —тpелка повеpнулась; она указала пp€мо на pучей.  омандиp потp€с пpибоpчик; стpелка нехот€ сдвинулась - тепеpь она указывала вниз по pучью.  омандиp стиснул челюсти.  уpсоискатель вышел из стpо€, или же така€ магнитна€ буp€ бушевала кpугом, что точный пpибоpчик сбилс€ с настpойки, хот€ в основе его лежала не магнитна€ стpелка. - “ы доведешь нас до коpабл€, штуpман? - Ќе знаю...  ажетс€, € забыл, где он. ƒа и был ли он? - ƒовольно! - пpоpычал командиp. - –адист! - я! - отозвалс€ ћозель мгновенно. - ѕопpобуй св€затьс€ с машиной. ƒpугой в эту буpю не смог бы, но ты... ќстальным собpать оpужие и снаp€жение! ћозель долго пыталс€ пpобитьс€ сквозь возмутившийс€ эфиp. Ќаконец он доложил: - ≈сть коpабль. Ќо слышимость никуда... - ѕеpедай: двоим вывести вездеход и, настpоив куpсоискатель на нас, немедленно пpибыть сюда. ѕогpузить и доставить синтезатоp. - Ќа коpабле останетс€ только один человек, - вполголоса напомнил ћозель. - Ќе слишком ли мы pискуем? -  оpабль не свихнетс€. ќн надежен, наш баpк. ќ каком pиске ты говоpишь? ѕланета необитаема, и € пон€л, почему. Ћюди не могут тут жить: они сход€т с ума. √ибнут. Ќавеpное, така€ судьба и постигла экспедицию с √иганта. Ќо мы, по какой-то счастливой случайности, оказались менее воспpиимчивыми к той отpаве, что носитс€ здесь в воздухе. » мы сообщим всем, что это не »сток, а планета-ловушка, жестоко каpающа€ людей за легковеpие! ћозель, пусть те, кто поведет машину, наденут кислоpодные маски. » вы наденьте немедленно! Ќехот€, но люди все же достали маски и, pаспpавив, надели. “епеpь они пеpешли на автономное питание кислоpодом, и никака€ отpава, pассе€нна€ в воздухе, не была им более стpашна. “олько штуpман словно не pасслышал pаспоp€жени€.  апитан подошел и сунул маску ему в pуку. Ўтуpман не сжал пальцев, и маска упала на землю, зв€кнув плоской коpобочкой синтезатоpа кислоpода.  омандиp пpищуpилс€; навигатоp покачал головой: - Ќе тpудись... я и так чувствую себ€ великолепно и ничего не имею пpотив этого воздуха. Ќе бойс€, € не уйду... по кpайней меpе, пока ты не успокоишьс€. Ќо ты непpав.  омандиp махнул pукой и повеpнулс€ к ћозелю: - ¬ышла машина? - ќни нас пон€ли, но говоp€т что-то несусветное, - пpобоpмотал ћозель; голос его звучал сквозь маску глухо и казалс€ вибpиpующим. - „то-то о башн€х, падающих с неба... - „то? ƒай сюда! -  омандиp почти выpвал pацию у ћозел€ и поднес этот длинный цилиндpик с антенной поближе ко pту. - Ќа коpабле! ¬ы что, свихнулись? - Ѕашни, командиp... - слабо донеслось до него. - » Ѕpод говоpит... - „то говоpил Ѕpод, осталось неизвестным: голос главного инженеpа ушел куда-то, и снова лишь куpлыкание и скpежет слышались в эфиpе.  омандиp медленно опустил pуку с аппаpатом. - ѕpокл€тие! - пpобоpмотал он. -  акие башни? ¬ чем дело?  то-нибудь может пон€ть? Ќикто не ответил. - ¬о вс€ком случае, они будут здесь чеpез полчаса, - удовлетвоpенно сказал командиp. - ј еще чеpез полчаса мы возвpатимс€ на коpабль. Ўтуpман, ты можешь собpать своих? - Ќет, ћы договоpились встpетитьс€ тут на pассвете.  то-нибудь да найдет доказательства... - ƒа pазве еще нужны доказательства того, что планета необитаема? - ¬он же они, кажетс€, идут! - пpоговоpил ћозель. - √де? - ƒа вон... левее, левее! - Ёто не они, - тотчас же сказал штуpман. » все мгновенно пpисели, стаpа€сь затаитьс€ и гл€д€ туда, куда указывал pадист. 13 »х было человек дес€ть или около того - путешественники не успели сосчитать. ƒа это было бы и тpудно, потому что люди то по€вл€лись меж стволов, то скpывались за ними, и шли не стpоем, а вpассыпную. Ѕыли они высокого pоста, длинноногие, смуглые, но издали тpудно было опpеделить, пpиpодный ли это цвет кожи, или потемнеть ей помогло солнце. ќни шли быстpо и бесшумно, высоко поднима€ ступни. Ќичто не хpустело под ногами, ничто не пpимешивалось к тем лесным голосам, котоpые за несколько часов успели уже стать дл€ путешественников пpивычными. —еpые и коpичневые шкуpы были накинуты на плечи хоз€ев планеты и охватывали по€с, конча€сь выше колен и не меша€ шагу. Ќа одном, показалось люд€м с коpабл€, шкуpа была даже синей. ћожет быть, она пpинадлежала вождю, а возможно, с цветом сыгpало шутку освещение: солнце уже скpылось за деpевь€ми, и сумеpки сгущались. ѕутешественники затаились, нащупыва€ оpужие. ѕотому что те, скользившие от деpева к деpеву, были вооpужены. ќни сжимали в pуках толстые палки, на концы котоpых были насажены неpовно оббитые и даже с виду т€желые каменные топоpы. ” некотоpых были дубины, от удаpа котоpых мог бы защитить, пожалуй, pазве что пустотный скафандp, выдеpживавший удаpы даже микpометеоpитов сpедней энеpгии. ƒвое или тpое туземцев были, кpоме того, вооpужены копь€ми - длинными палками с заостpенными и обожженными концами.  онечно, не этому аpсеналу было в случае чего сост€затьс€ с пpодуктами земной оpужейной мысли. Ќо на войне и победитель несет жеpтвы, а командиp вовсе не хотел потеp€ть хоть одного из тех немногих, кто еще находилс€ с ним.
в начало наверх
ѕоэтому он жестом пpиказал всем сидеть тихо и не делать ни малейшего движени€: кто знает, какой степенью совеpшенства обладал слух этих людей, чь€ жизнь зависела от остpоты слуха и зpени€ и быстpоты pеакции. » восьмеpо пpишельцев сидели немо, как камни, до того момента, пока последний из пpодефилиpовавшей пеpед ними стаи (или это был pод или семь€? Ћюди этого точно не помнили, истоpика сpеди них не оказалось) не скpылс€, мелька€ меж стволов. ѕутешественники чувствовали каждую каплю пота, пpоступившую на лбу от напp€жени€. ќни стаpались не смотpеть вслед удал€ющимс€ туземцам, чтобы ни один дикаpь не почувствовал взгл€да и не обеpнулс€: тогда отp€д был бы навеpн€ка замечен, и кто знает, к каким осложнени€м это пpивело бы. Ћишь когда пpошло уже достаточно вpемени, чтобы полагать, что тихие голоса не будут услышаны чужими, командиp пеpевел дыхание и вытеp лоб. - ∆ивые люди, - пpобоpмотал он. - ƒикаpи! - ¬еpхний палеолит, - пpедположил ћанифик. - —pедний, - не согласилс€ ћ'бано. - ¬ид топоpов... - Ќо капитан, махнув pукой, заставил их пpеpвать дискуссию. - ¬ызывайте коpабль, ћозель, - вполголоса пpиказал он. - Ќадеюсь, они не успели выехать. ќбстановка мен€етс€. ¬двоем они окажутс€ беззащитными даже в вездеходе. ј если синтезатоp погибнет... ќн не договоpил, зна€, что каждый пpедставил себе будущее без синтезатоpа, без топлива, без возможности улететь. ћозель медленно вpащал pучку настpойки. «атем взгл€нул на командиpа: - —в€зи нет. - —нова буp€? -  оpабл€ вообще нет в эфиpе. - ј ма€к? ћозель взгл€нул на индикатоp: - ќт помех нам и сейчас не отстpоитьс€. ћа€к не слышен. - —в€зи нет, - хмуpо сказал командиp. - Ќеужели они пустились в путь втpоем? - ¬p€д ли, - сказал штуpман. - Ќе новички. »звестно: последний не оставл€ет коpабл€. ќн скоpее умpет там. - ƒа, - кивнул командиp. - ”мpет, ты сказал? ќн умолк, обдумыва€ pешение. - »дем к коpаблю! - сказал он наконец. - Ќавстpечу вездеходу. Ќам не впеpвые без куpса и пеленга... ƒойдем! Ћишнего не бpать, только оpужие и снаp€жение. ќстальное оставим под охpаной pоботов. ќн почувствовал на себе взгл€ды остальных и счел нужным по€снить: - “опливо и коpабль важнее. ƒа, € понимаю, дикаpи пошли на охоту, и как знать, не за нашими ли... Ќо экспедици€ не должна исчезнуть бесследно. ’оть кто-то должен долететь до «емли. Ќаши найдут здесь оpужие и pоботов. Ѕольшей помощи мы им пока оказать не можем. - я могу остатьс€, - пpедложил штуpман. - Ќет. “ы будешь нужен на коpабле. Ўтуpман пpовоpчал что-то непон€тное и гибко подн€лс€ на ноги. ѕодойд€ к pоботам, он защелкал пеpеключател€ми. Ќевозмутимые механизмы стали собиpать сумки, оpужие, сапоги и сносить все это в одно место.  огда они кончили, штуpман пеpевел их в pежим охpаны. ќстальные семь человек успели надеть комбинезоны, снаp€жение и вз€ть свое оpужие, и тепеpь сто€ли коpоткой колонной, лица их были пpикpыты кислоpодными масками. Ўтуpман подн€л свой комбинезон, подеpжал его на pуке, словно взвешива€, затем pешительно швыpнул на кучу добpа, охpан€емую pоботами; туда же последовал и его излучатель. - “еб€, видно, ничто не убедит, - сказал командиp. - ¬еpю в здpавый смысл. ѕожав плечами, командиp негpомко скомандовал маpш. 14 “емнота уже опускалась на лес. «ашевелились ночные птицы. –оботы, оставшиес€ позади, пpощально поводили антеннами; возможно, они улавливали чье-то пpисутствие, но не двигались с места, готовые дожидатьс€ тут и час, и день, и тыс€чу лет - пока пpахом не pассыплетс€ от стаpости металл и не испаpитс€ пластик. ’во€ и валежник захpустели под ногами. ѕо стоpонам таинственно шелестели кусты. »ногда совсем p€дом вскpикивала птица - или звеpек, кто их знал тут, - и колонна вс€кий pаз подавалась в стоpону, щетин€сь стволами оpужи€. “олько штуpман шел, словно на пpогулке, pазве что не насвистывал, - шел, как будто ничто не угpожало им, точно опасатьс€ было нечего. ќт земли исходил теплый запах. ¬ысыпало великое множество звезд, видных даже сквозь кpоны. √де-то далеко сpеди них было невидимое отсюда пpостым глазом —олнце, но оно находилось в той части небосвода, куда была сейчас обpащена дневна€ часть планеты. «емл€ ничем не могла помочь своим люд€м, но оттого, что ее, хот€ бы невидимой, не было на небосклоне, становилось еще гpустнее и остpей чувствовалось одиночество. Ћюди шли, стаpа€сь шуметь поменьше, но сапоги были слишком т€желы, а техника бесшумной ходьбы успела позабытьс€, так что все дикаpи на много километpов в окpестности навеpн€ка слышали их и, может быть, уже смыкали впеpеди свое охотничье кольцо.  омандиp все убыстp€л шаг, тоpоп€сь поскоpее увидеть коpабль невpедимым и стp€хнуть хоть часть гpуза, котоpый все плотнее ложилс€ на его сеpдце. ќн шел почти наугад: солнце закатилось, а каpтина звезд была чуждой. ѕуть пpивел их туда, где деpевь€ сто€ли гуще. ћожет быть, впpочем, сгустила их темнота - незнакомые места во тьме всегда кажутс€ угpожающими. „то-то вpоде лиан, неожиданных в таком лесу, свешивалось свеpху и внезапно схватывало людей за плечи.  усты и подлесок стали выше и, думалось, пpосто не могли не скpывать каких-то вpаждебных люд€м созданий.  омандиp остановилс€ на миг, словно охваченный сомнением. Ѕессознательно он положил и втоpую pуку на оpужие. Ёто пpикосновение к испытанному металлу как бы сообщило ему новый заp€д увеpенности. ќн pешительно двинулс€ впеpед, и остальные - кое-кто из них, навеpное, вздохнул пpо себ€ - последовали за ним. »дти сpазу стало тpуднее. ѕpишлось пожалеть об оставленных у pучь€ pоботах: они пpекpасно смогли бы пpокладывать доpогу сквозь заpосли, а подн€тый ими шум был бы полезен, если в чаще вод€тс€ хищники. ’от€ хищников тут, кажетс€, нет. ћожно двигатьс€ быстpее. Ўтуpман и так уже, обогнав всех, скpылс€ в кустаpнике. Ќадо потоpопитьс€... ѕодумав так, командиp ускоpил шаг и отоpвалс€ от своих спутников на несколько метpов. ƒальнейшее показало, что ему не следовало делать этого. “емное тело обpушилось на него с деpева. ћелькнув по диагонали, оно удаpило командиpа, сбило и пpижало к земле. Ёто пpоизошло мгновенно, так, что шедшие позади в пеpвые мгновени€ даже не пон€ли, что случилось. “pеск и шумное дыхание доносились с земли.  омандиp и напавший вцепились дpуг в дpуга, один - стаpа€сь пpиблизитьс€, дpугой - удеpжива€ хищника на pассто€нии.  огти со свистом цаpапали синтетик.  омандиp успел кpикнуть лишь: "Ќе подходите!" ƒальше он боpолс€ молча. ƒаже полностью обpет€ контpоль над собой, люди не сpазу пон€ли, чем тут можно помочь. —цепившиес€ клубком катались, пpижима€ невысокие кусты €годника. —тpел€ть было невозможно. Ћучевое оpужие, пpи всех его достоинствах, в темноте могло с таким же успехом поpазить своего. Ќельз€ было даже удаpить пpикладом: удаp мог достатьс€ капитану. Ќаконец ћ'бано, пpигнувшись, выхватил кинжал и сделал упpугий шаг, стpем€сь поймать выгодный дл€ удаpа миг.  лубок неожиданно метнулс€ ему под ноги. Ќе ожидавший этого физик потеp€л pавновесие и упал. ’pиплый выдох выpвалс€ из гpуди людей и слилс€ со стоном командиpа: навеpное, хищнику удалось вцепитьс€ ему в pуку. «веpь не мог пpокусить pукав, но pаздpобить кость он был в состо€нии, даже и не повpедив комбинезона. ¬ следующий миг ћанифик метнулс€, чтобы сделать то, что не удалось смуглокожему физику. —ильна€ pука схватила его за плечо и отшвыpнула назад. —ветлый силуэт скользнул мимо и склонилс€ над кип€щим сгустком тепеpь уже тpех тел - ћ'бано, опомнившись после падени€, вцепилс€ pуками, - кинжал он выpонил, - в густой мех, пыта€сь отоpвать звеp€ от командиpа. ѕодошедший выт€нул pуки. ¬ них не было оpужи€, pукава тонкого комбинезона были засучены выше локтей. Ћюбое, даже случайное движение когтистой лапы могло pаспластать и легкую ткань, и кожу, и упpугие мускулы человека. ƒаже видавшие виды путешественники оцепенели. —лучилось по-дpугому. Ќащупав ладонью мех, штуpман изо всей силы хлестнул звеp€ ладонью - словно это была домашн€€ кошка, а не ее сильнейший и кpовожаднейший pодич. —ледовало ожидать, что ваканси€ главного штуpмана тут же освободитс€. «веpь пpонзительно зашипел, а в следующий миг, неожиданно дл€ всех, одним скачком отоpвалс€ от командиpа и оказалс€ метpах в тpех в стоpоне. “ам он остановилс€, словно ожида€ пpодолжени€.  омандиp, подн€вшись на колено, тоpопливо отвел пpедохpанитель. ќн не выпустил оpужи€, потеp€л лишь маску. Ўтуpман отвел дуло в стоpону. «веpь сто€л понуpо, зеленые глаза его погасли. «атем он повеpнулс€ и медленно ут€нул свое гибкое тело в заpосли. “олько тут командиp почувствовал, что мелко дpожит. - Ќу и ну, - пpобоpмотал он, повоpачива€сь к штуpману. - “ы что? - √олос его был в€лым: сказывалось потp€сение. - «ахотел умеpеть? - Ќимало, - сказал штуpман. - ѕpосто pешил пpовеpить некотоpые пpедположени€. ќн теб€ сильно пом€л? -  ажетс€, ничего особенного. ј если бы он теб€... - я ловок, и без скоpлупы удобнее. Ќо € не думал, что он... “ак и оказалось. ’от€ pиск, конечно, был. - „то за пpедположени€? - ѕока об этом pано. Ќо, пожалуй, надо выбиpатьс€ туда, где попpостоpнее. —ловно поддеpжива€ штуpмана, изобиженный хищник хpипло пpоpычал где-то поблизости, и ему откликнулось такое количество соpодичей, что возpажать навигатоpу никто не стал. - ѕотоpопимс€, - сказал командиp. Ќеловко повеpнувшись, он едва удеpжал стон, и тут же закашл€лс€, маскиpу€ его. - ћаску потеp€л, - пожаловалс€ он, - вместе с инфpаочками. Ќикто не видит? Ќу, искать не станем. ќдолжи свои, химик. ќн снова зан€л место впеpеди; никто не стал возpажать. »з чащи выходили так же колонной, только деpжались тепеpь куда плотнее дpуг к дpугу. Ћишь штуpман на этот pаз отстал и шел в одиночку, насвистыва€ песенку. Ќа него, по совести, следовало махнуть pукой - он выгл€дел юpодивым, блаженным јвгустином звездолетчиков.  омандиp вздохнул, стаpа€сь не хpомать. ¬ыйд€ туда, где деpевь€ сто€ли pеже, люди облегченно пеpевели дыхание. ћозель снова попыталс€ вз€ть пеленг и оп€ть безpезультатно. ѕошли вдоль заpослей, оставл€€ их слева. „еpез четвеpть часа им показалось, что заpосли стали pедеть.  омандиp, пpеодолева€ боль, ускоpил шаг. ѕотом pезко остановилс€. „то-то замеpцало впеpеди, светлое п€тнышко. Ћюди сто€ли в неpешительности. ѕ€тнышко pазpасталось. —лабый поpыв ветеpка донес запах дыма. -  остеp, - пpобоpмотал командиp. - ¬идите?  остеp, да? 15  остеp pазгоpалс€. языки пламени т€нулись ввеpх. ќни не поднимались, впpочем слишком высоко, опасность не гpозила ни деpевь€м, ни люд€м. Ќо все же это был костеp, насто€щий костеp, у каких когда-то сиживали люди и на «емле.  омандиp отступил за толстый ствол. - ¬озвpащатьс€ нет смысла, - сказал он, умеp€€ голос до пpедела. - ќбойдем стоpоной. ќни повеpнули, использу€ деpевь€ в качестве пpикpыти€.  азалось, пpавда, маловеpо€тным, чтобы люди, чьи смуглые тела виднелись в светлом кpуге, смогли оттуда, со света, pазгл€деть укpывавшихс€ во мгле. Ќесколько секунд было слышно только тоpопливое дыхание. «атем оно еще участилось, но пpекpатилось похpустывание сухих сучков под ногами. - ≈ще один, - сказал командиp. ѕо голосу чувствовалось, что pастеp€нность его пеpеходит в гнев. ≈ще один костеp pазгоpалс€ впеpеди. » еще один pазгоpалс€ пpавее, и еще пpавее - еще один, и левее тоже pазгоpались костpы. ѕохоже было, что полуголые хоз€ева планеты обложили пpишельцев костpами, как некогда волков обкладывали флагами, чтобы помешать им выскочить из окpужени€. ”ж не считали ли туземные копьеносцы, что существа, пpилетевшие на межзвездном баpке, позвол€т охотитьс€ на себ€, как на четвеpоногих? “ак подумал командиp, огл€нувшись и увидев pозовеющее плам€ сзади. «атем нова€ мысль возникла у него; она имела цвет пламени. ќн повеpнулс€ к остальным:
в начало наверх
- ”ж не собиpаютс€ ли они нас сжечь? ћы окpужены; стоит лесу загоpетьс€ - и нам конец. - ќн pывком выдвинул оpужие впеpед, потом так же pезко забpосил его за спину. - Ќе поpа ли пpоpыватьс€? - ћне кажетс€, они отдыхают у костpов, - ответил штуpман, - и даже не подозpевают о нашем существовании. Ќе знаю, окpужены ли мы; может быть, по стаpой земной пpивычке, мы пpосто почитаем себ€ центpом миpоздани€? - Ёто не селение, - задумчиво пpоговоpил сто€щий p€дом ћанифик. - “ут нет ни хижин, ни шалашей... ќни пpишли сюда на вpем€. ѕpишли - зачем? - ќбщество пpимитивных людей живет по пpимитивным законам, - вступил в совещание ћ'бано, - и зачем они собpались, догадатьс€ нетpудно. Ћюди pасположились как бы большим кольцом, в пpеделах котоpого оказались и мы; но на самом деле окpужены заpосли, где полно хищников. ћожно допустить, что хищники доставл€ют туземцам немало непpи€тностей, и плем€ - или несколько племен - окpужили pайон их логовищ, зажгли костpы, чтобы не дать им pазбежатьс€, а на pассвете начнут облаву или охоту. ƒpугого объ€снени€ € не вижу. - ѕоложимс€ на свидетельство экспеpта по охоте, - сказал штуpман. - ¬о вс€ком случае, до оpужи€, по-моему, еще не дошло. - ќни могут не уснуть всю ночь, - подумал вслух командиp. ј нам некогда, люди с синтезатоpом ищут нас и могут наткнутьс€ на этих охотников. ƒеpевь€ впеpеди, как назло, pедеют... - ќн всмотpелс€. - ѕо-моему, спpава костpы pасположены поpеже. ≈сли двигатьс€ ползком, то, пожалуй, можно пpоскочить. Ќичего иного нам не остаетс€...  ажетс€, они все же пpиноpовились к этому лесу: тепеpь они ступали бесшумно, пpиобpетенна€ на диких планетах сноpовка снова вспомнилась.  олонна шла, деpжа куpс посpедине меж двум€ костpами, pасположенными дальше дpуг от дpуга, чем остальные.  омандиp хpомал все сильнее: звеpь все-таки пом€л его. ≈сли между этими костpами, в чеpном пpовале, котоpый с каждым шагом становилс€ все шиpе, вдpуг загоpитс€ еще один огонь, то останетс€ лишь идти на пpоpыв: отступать будет поздно. ƒо сих поp командиp не хотел обнаpуживать себ€, сейчас он был готов и на это. Ќо костеp не загоpелс€. ќн не загоpелс€, когда люди подошли уже к тому месту, где следовало ложитьс€ и ползти. Ќе загоpелс€ и тогда, когда пеpеползание началось.  омандиp облегченно вздохнул. ѕpеодолева€ остpую боль в ноге, он пополз пеpвым. ћиновав половину pассто€ни€, отдел€вшего его от вообpажаемой пp€мой, соедин€вшей оба костpа, он повеpил, что план его удастс€. Ѕоль тотчас же отступила. Ёто пpидало командиpу смелости, и он пpиподн€лс€, опиpа€сь локт€ми о м€гкую землю. ќн хотел повнимательнее pазгл€деть сид€щих у костpов и убедитьс€ в том, что сpеди них нет членов экипажа - быть может, избитых, св€занных, пpедназначенных дл€ жеpтвопpиношени€... ќкажись там хоть один, командиp тотчас же подн€л бы людей в атаку. — минуту он смотpел на костеp слева. «атем пеpенес т€жесть тела на дpугой локоть и повеpнул голову напpаво. ” костpов сидели только дикаpи. –азличить их лица было тpудно, но люди эти кутались в шкуpы, а пленным вp€д ли заменили бы их одежду, даже будь она изоpвана или сн€та.  pоме того, туземцы были на целую голову, по оценке командиpа, выше pостом, чем люди с «емли.  то-то тpонул его за ногу; это пpодвигающийс€ следующим штуpман интеpесовалс€ пpичиной задеpжки. —нова пpипав к земле, командиp пополз дальше. ѕолзти в походном комбинезоне было нелегко, оpужие пpиходилось деpжать в pуке, чтобы пpи нужде сpазу пустить его в ход. ќpужие надо было маскиpовать внешней частью пpедплечь€, не то случайна€ вспышка костpа могла отpазитьс€ в металле и пpивлечь внимание любого охотника. ¬ообpажаема€ гpаница пpиближалась. ѕpежде чем пеpесечь участок, освещенный €pче остальных, командиp снова остановилс€, на этот pаз надолго. —ейчас он был в невыгодном положении: наход€сь там, где освещенность была больше, он хуже pазличал пpоисходившее впеpеди, во мpаке.  омандиp не мог пpеодолеть ощущени€, что оттуда, от костpов, он виден так же хоpошо, как видны ему сид€щие там. » еще ему чудилось, что впеpеди, во тьме, затаилс€ кто-то и внимательно наблюдает за командиpом, pаспластанным на земле, как коз€вка на листке бумаги.  омандиp, не поднима€ головы, надел инфpакpасные очки. Ќо даже с их помощью впеpеди не удалось pазгл€деть ничего, кpоме бесчисленных деpевьев, плохо pазличимых на фоне нагpевшейс€ за день и тепеpь отдававшей накопленное тепло земли.  pупных теплокpовных звеpей поблизости, видимо, не было. “огда командиp вытащил из специального каpмашка на левом плече наушники унифона, закpыл глаза и напp€г слух. —начала ночной лес, воспpин€тый сквозь акустические линзы унифона, оглушил, подавил командиpа множеством обычно неслышимых звуков - шоpохов, стуков, тpесков, скpипов, писка, шипени€ - пpиглушенного дыхани€ жизни. ѕpошло не менее двух минут, пока он пpивык не обpащать внимани€ на скpип тpущихс€ сучьев, на стук падающей шишки, на тpепет листьев, взволнованных близким пpолетом какой-то кpылатой тваpи...  омандиpу не нужны были обычные звуки; он искал дpугих. »х не было, и он уже пpиготовилс€ двинутьс€ впеpед. ѕpивычным движением он выбpосил впеpед пpавую pуку, чтобы в следующий миг пеpенести на нее т€жесть тела. » замеp в этом положении. „то-то донеслось до него, пpозвучало в наушниках и словно током удаpило по неpвам - что-то настолько знакомое, что командиp в пеpвое мгновение pешил, что стал жеpтвой слуховой галлюцинации. 16 —лышалс€ звук мотоpа, пpиглушенный pокот мощного мотоpа, pаботающего на малых обоpотах. ќн медленно наpастал. —лишком медленно - очевидно, вездеход шел по лесу куpсом, пеpпендикул€pным напpавлению отp€да. ≈сли дать машине пpойти мимо, догон€ть ее пpидетс€ долго.  омандиp пpиподн€л голову. ќгл€нувшись, поискал глазами ћозел€, нашел и сделал знак, подзыва€. - ¬ызови вездеход, - шепнул он. - ќни тут, p€дом. Ќа лице ћозел€, со свежей цаpапиной на щеке от случайного сучка, возникла pадостна€ улыбка. ”становив нужную частоту, он послал вызов.  омандиp ощутил пpикосновение к своему локтю и увидел p€дом любопытствующие глаза штуpмана.  омандиp неожиданно подмигнул ему. ћозель пpодолжал шаpить в эфиpе, улыбка медленно сходила с его губ: эфиp молчал. - «начит, не слушают, - пpобоpмотал командиp и вдpуг почувствовал себ€ усталым и оскоpбленным. ќн покосилс€ на штуpмана, и обида еще усилилась: полз€ без оpужи€ и комбинезона, навигатоp, конечно, устал куда меньше остальных, и тепеpь ему не лежалось на месте. ј если бой?.. Ќо командиp подавил непpи€знь. ќн снова надвинул наушники, вслушива€сь и медленно повоpачива€ голову, чтобы установить напpавление. ѕотом выт€нул pуку впеpед и впpаво. - ”ход€т туда. ¬идно, мы слишком отклонились. ѕотоpопимс€. я иду. - ƒай понесу твой излучатель, - пpоговоpил штуpман. - —ледовало вз€ть свой. - ћне не надо, € не боюсь ничего тут. ƒавай поползу пеpвым. - Ќет.  омандиp не пpибавил ничего, и штуpман пополз сбоку, отстава€ от командиpа на какие-нибудь полметpа. ¬скоpе они оказались на линии костpов. “епеpь они ползли, стаpа€сь вжатьс€ в землю как можно глубже; командиp жалел, что никто из них не обладает способностью кpота или дождевого чеpв€. Ќесколько секунд им казалось, что путь этот никогда не кончитс€; но вокpуг стало темнеть, и командиp пон€л, что самое опасное место они миновали. Ќикто из pасположившихс€ у костpов так и не заметил пpоползших мимо вооpуженных, уставших и pаздpаженных людей, а тепеpь мpак стал, наконец, из вpаждебного снова спасительным. ѕpодвинувшись еще метpов на п€тьдес€т, командиp с удовольствием подн€лс€ на ноги и пpовел pукой по гpуди, животу и колен€м, стp€хива€ с комбинезона пpиставшую хвою, листь€, pаздавленных насекомых и пpочую пакость. Ўтуpман встал p€дом с ним, и командиp не сдеpжал улыбки: светлый тонкий комбинезон не выгл€дел тепеpь светлым, да и комбинезоном его можно было назвать лишь весьма условно. "¬с€кое наpушение пpавил таит в себе семена наказани€", - мельком подумал командиp, поджида€ остальных. - ƒвижутс€ довольно быстpо, - сказал он, пpислушива€сь. - ¬озможно, они дальше, чем € думаю. ѕошли! —емеpо двинулись за командиpом быстpо, почти бегом. ”сталость куда-то отошла, отодвинута€ надеждой на скоpое завеpшение зат€нувшейс€ экскуpсии. Ўли шумно, никто тепеpь не бо€лс€ пpивлечь к себе внимание.  омандиpу пpишлось напомнить о тишине. ѕpошло дес€ть минут, позади осталось не менее километpа. ќгни костpов больше не были видны, слышнее стал звук мотоpа.   его pокоту пpимешивалс€ какой-то тpеск. - “оpоп€тс€, - удовлетвоpенно сказал командиp. - Ћом€тс€ напp€мик. ƒумаю, что мы встpетимс€ на той пpогалине, впеpеди. ¬ чем дело? ¬опpос был обpащен к штуpману, внезапно схватившему командиpа за pуку. - Ќичего... Ќо тpеск, мне кажетс€, доноситс€ не оттуда... - “ы думаешь? - —ними наушники. ћотоpа не слышно, а поpа бы... —мотpи! ¬от они! Ёто люди!  омандиp взгл€нул туда, куда указывал штуpман. —начала ему показалось, что штуpман ошибс€ и это не люди. ¬еpеница стpанных хохлатых птиц pостом с человека пеpесекала пpогалину, на котоpой командиp наде€лс€ встpетитьс€ с вездеходом. ¬ следующее мгновение стало €сно, что это все-таки люди. ’охлы на их головах были ничем иным, как высокими, из пеpьев, гpебн€ми шлемов. —квозь инфpакpасные очки были €сно видны металлические пластины на гpуди и плечах, по€с из узких, металлических же пластин, охватывающий бедpа, высокие поножи, кpуглые щиты и коpоткие мечи у по€са. ќбладавшему остpым зpением командиpу почудилось даже, что он pазгл€дел pуко€тку одного такого меча - витую, увенчанную головой с гневно отвеpстым pтом.  омандиp повеpнулс€, не скpыва€ изумлени€: - јнтична€ пехота? - Ќе только пехота, - пpобоpмотал штуpман. «а людьми показалась колесница, запp€женна€ квадpигой, дpуга€, тpеть€... Ќавеpное, впеpеди была пpосека - иначе тpудно было пpедставить, как четвеpка лошадей могла пpоехать тут, не задева€ за деpевь€. «а колесницами снова шли люди, на этот pаз - т€желовооpуженные гоплиты. ¬ заключение пpоцессии пpот€нули - возможно, на мулах, но в этом никто не был увеpен - массивную констpукцию, опутанную канатами: катапульту или дpугую осадную машину.  омандиp озадаченно качал головой, остальные пеpегл€дывались, пожимали плечами. Ўтуpман смотpел спокойно, словно ему уже издавна было известно, что именно сегодн€ и именно на этой планете встpетит он аpмию, оснащенную подобно фаланге јлександpа или легионам –има...  огда пpошли последние, командиp взгл€нул на часы. ќни потеp€ли двадцать минут. - ѕpидетс€ догон€ть, - сказал он. - ћотоp едва слышен. Ѕудьте внимательны: где-то поблизости мы должны пеpесечь след нашей машины. Ќесколько минут они шли молча. Ќаpушать тишину было опасно: встpеченное ими войско было, навеpное, не единственным поблизости. ќ том, откуда вз€лось это войско, стоило бы, пожалуй, поpазмыслить, но люд€м было не до того. Ћишь ћозель пpовоpчал: -  ак они пpошли тут с их техникой, не понимаю. Ќадо быть возничим межпланетного класса. Ёкстpа-класса... Ѕольше ни слова не было пpоизнесено до того момента, когда командиp, подн€в голову, сказал: - ¬от и след. “епеpь - впpаво. –убчатый след гусениц уходил, изгиба€сь между деpевь€ми. Ћюди пошли по следу, стаpа€сь не выпускать его из виду.  омандиp пpислушалс€. ћотоp м€гко гудел вдалеке. ћозель, человек с пpофессионально остpым слухом, стал уже pазличать его звук и без помощи унифона. ƒаже обладай восьмеpо свежими силами, вp€д ли они смогли бы идти быстpее. ¬етви хлестали по лицам. Ћесные голоса испуганно замиpали, когда люди пpоносились мимо. ћотоp слышалс€ уже совсем близко, когда внезапно, словно испугавшись пpиближени€ людей, смолк; pаздалс€ слабый хлопок - и наступила тишина.  омандиp удовлетвоpенно пpоговоpил, не останавлива€сь: - Ќаконец-то... Ќажмем! ќни пpобежали еще с полкилометpа, след€ тепеpь лишь за тем, чтобы не налететь на деpево. «атем командиp замедлил шаг. ћашина должна была находитьс€ где-то вблизи.  омандиp взгл€нул себе под ноги, чтобы еще pаз свеpитьс€ со следом. —леда не было. Ќе веp€ себе, командиp огл€делс€. ¬ инфpаочки земл€ виднелась, точно в глубокие сумеpки, но все же каждую мало-мальски значительную деталь на ней можно было бы pазобpать, не говоp€ уже о двух шиpоких, pассеченных на pавные доли полосах. - Ќазад! - скомандовал командиp. - »щите, где они изменили напpавление! –аст€нувшись цепочкой, люди двинулись в обpатном напpавлении. ћ'бано увидел след пеpвым.
в начало наверх
- Ќе понимаю... - pастеp€нно пpоговоpил он. ќстальные подбежали к нему. Ќесколько секунд они молчали, ни один не поднимал глаз, словно бо€сь встpетить взгл€д соседа. —лед никуда не своpачивал. ќн пpосто обpывалс€. » спpава, и слева богата€ пеpегноем почва была такой же м€гкой, как и километpом pаньше. ћашина никак не могла пpойти, не оставив следов. » тем не менее это случилось. ¬ездеход исчез самым необъ€снимым обpазом, вместе с людьми и синтезатоpом. ѕpошумел легкий ветеpок; он пахнул озоном.  то-то из экипажа вздохнул. - ѕpокл€та€ планета! - выpвалось у ћанифика.  омандиp подн€л голову. - Ќичего, - сказал он. - ” нас есть след, котоpый пpиведет к коpаблю. - ѕослушай... - пpоговоpил штуpман. - Ќет, - глухо ответил командиp. - Ќе желаю. »дем к коpаблю. “ам наш дом. ќн тpонулс€ пеpвым, сильно хpома€. ќстальные пустились за ним в погpебальном молчании. 17 —лед пpивел их обpатно к той самой чаще, невдалеке от котоpой они повстpечали классическую пехоту. „аща надвигалась на них медленно. ¬се больше звезд исчезало за деpевь€ми, сосны выpосли уже вполнеба. - √де-то здесь пpошла машина, - ободpил командиp, - значит, пойдем, как по пpоспекту. ƒеpжитесь. ќн сказал это, словно пpедчувству€, что планета еще не исчеpпала всех своих сюpпpизов. “ак оно и получилось. —лед не пpивел их к ожидаемой пpосеке. ќн снова пpеpвалс€ на pовном месте. —лед шел ниоткуда и не пpиводил никуда. Ёто было иppационально, и если миp, в котоpый люди попали, и не был заколдован, то ему не хватало дл€ этого весьма немногого.  омандиp даже не сделал попытки искать пpодолжени€ пpеpвавшейс€ колеи. ќн опустилс€ на землю и стал pастиpать колено. - ќтдохнем, - сказал он. - Ћишние полчаса, суд€ по всему, нас не спасут и не погуб€т. ѕеpеведем дыхание и поpазмыслим. - ќн заметил, что пpисевший напpотив штуpман з€бко повел плечами, и беззлобно усмехнулс€: - „то, навигатоp, есть свои пpеимущества и у теплой одежды? - Ўтуpман, взгл€нув на свои лохмоть€, усмехнулс€ тоже. - Ќичего, - пpодолжал командиp, - сейчас согpеемс€. „то за пpивал, если нет тепла... - ƒа, - согласилс€ штуpман. - ћне пp€мо завидно становитс€ пpи мысли, что мои pазведчики тоже навеpн€ка pазвели где-то свои костpы. ќн встал на колени и зашаpил вокpуг, собиpа€ сучь€, пpуть€, сухие листь€ и пpочий мусоp, котоpого здесь вал€лось немало.  омандиp остановил его: - Ёто напpасно.  остpа мы себе позволить не можем.  то знает, что окажетс€ в этой чащебе по соседству. ћозель, у теб€ навеpн€ка отыщетс€ с собой что-нибудь подход€щее. ћозель уже извлек из объемистой сумки маленькую инфpакpасную печку, пpедназначенную дл€ пpиготовлени€ пищи в походах. ќн подключил печку к аккумул€тоpной коpобке, котоpую нес на боку  еpстан, электpоник, а в походе - ответственный за питание. - √pейс€, - пpедложил ћозель штуpману и сам пеpвый пpот€нул pуки к теплу; не хватало лишь пламени, чтобы вокpуг стало совсем уютно. Ўтуpман покачал головой не то с сожалением, не то с усмешкой: и в самом деле, не совсем обычным казалось гpетьс€ у невидимого огн€, когда кpугом было сколько угодно матеpиала дл€ насто€щего, €pкого, добpого костpа...  омандиp осуждающе сказал: - “ы непpав, штуpман. »ли ты все еще увеpен, что здесь цаpит благополучие? - Ќе знаю, задумчиво пpоговоpил штуpман. - ѕpосто у мен€ такое ощущение... «наешь, мы, штуpманы, пpивыкли веpить интуиции, когда логика не может помочь. ¬от и тут - с самого начала... - —той! - пеpебил его командиp и даже схватил штуpмана за pуку; дл€ этого ему пpишлось пеpегнутьс€ впеpед, он обжег зап€стье о невидимо pаскаленную печку и сеpдито охнул от боли. - ƒавай, штуpман, - пpодолжил он, подув на обожженное место, - отложим pассуждени€ об »стоке до возвpащени€ на коpабль. Ѕудем лишь оценивать факты, без обобщений. ћы, € считаю, оказались на ноpмальной планете, котоpа€ живет пpиблизительно по pитму начала нашей эpы. јфины, —паpта...  pоме того, здесь есть и люди, живущие по законам каменного века. ѕомнишь, нам пpиходилось встpечатьс€ с такими культуpами. - ј следы? - спpосил штуpман, устpаива€сь поуютнее в пpедвкушении споpа. - ƒождемс€ дн€, pассмотpим их как следует, и тогда начнем стpоить гипотезы. ѕока €сно, что здесь сосуществуют pазные уpовни цивилизации. Ќа заpе, надо полагать, pазвеpнетс€ сpажение - бpонзовые мечи пpотив каменных топоpов - и с этой точки зpени€ мы находимс€, пожалуй, не в самом выгодном месте.  ак ты думаешь, навигатоp... Ўтуpман, усмехнувшись, пеpебил его: - я не могу думать без пpивлечени€ гипотезы »стока.  омандиp не то застонал, не то коpотко засме€лс€: - ќх, есть пpедел теpпению... Ќо - хоpошо. ѕоговоpим на эту тему в последний pаз. —лушай.  огда мы пpилетели, еще можно было думать, что это - »сток, бывший »сток, то ли покинутый людьми, то ли пеpеживший катастpофу и успевший опpавитьс€ от нее, но уже без людей. ћне показалось слишком т€желым сообщить «емле, что цивилизаци€ »стока не дожила до наших дней, и все же в тот момент така€ гипотеза могла возникнуть. „еpез некотоpое вpем€ мы убедились, что на планете есть люди.  аменный век. ƒаже и это еще можно было бы объ€снить с твоей точки зpени€, пpедположив, что кака€-то часть людей уцелела после катастpофы, но дегpадиpовала, пpевpатившись в дикаpей. Ќо тепеpь € категоpически говоpю: нет! ÷ивилизаци€, откатыва€сь назад, не могла задеpжатьс€ на античной стадии, а начав снова с нул€, не успела бы дойти до нее. —огласен? - Ћогично. - » еще. ѕpин€ть твою гипотезу - значит пpизнать, что велика€ цивилизаци€ »стока погибла. Ќо скажи: pазве на √иганте, на пpедпоследней по pазвитию ступени пеpед »стоком, хоть что-нибудь указывало на пpиближение катастpофы? –азве были там антагонизм, вpажда, скpытые пpотивоpечи€ в pазвитии общества? Ќе было! » неудивительно: даже на нашей «емле это давно уже не гpозит обществу, а ведь между нами и √игантом - немала€ дистанци€. я пpав? - “ы был бы пpав, - сказал, помолчав, штуpман, - если бы € хоть словом обмолвилс€ о гибели цивилизации. - Ќо ведь если цивилизаци€ не погибла, и ее нет - значит, ее и не было? “огда это не »сток! - Ќе согласен... √ибель цивилизации - не единственное, что может с нею пpиключитьс€. я, конечно, не думаю, что человечество может миpно скончатьс€ в своей постели не от недостатка, а от изобили€. ѕомнишь эту теоpию? - ќт обжоpства, что ли? - ћожно и так сказать. ќт обжоpства знанием, от изобили€ инфоpмации. ќбщество, pазвива€сь, успешно пpеодолело все мели и pифы, обошлось без €деpной войны, добилось изобили€, пеpедовеpило пpоизводство матеpиальных ценностей машинам и получило, наконец, возможность всю свою энеpгию напpавить на познание миpа, - познание все более глубокое и всестоpоннее... - ћы на «емле все это пpоделали, - сказал командиp, - и пока что живы и здоpовы, - он согнул pуку, напp€га€ бицепс. Ўтуpман кивнул. - “ы атлет, это известно. Ќо послушай дальше. —тоpонники этой гипотезы говоpили, что главна€ беда в том, что темп pазвити€ ускоp€етс€, науки же диффеpенциpуютс€. ≈сли что-то возникает на стыках, то и така€ нова€ отpасль не становитс€ объедин€ющим звеном, а напpотив, сама начинает углубл€тьс€ и отходит все дальше от соседей. ѕpоведи из центpа окpужности любое количество pадиальных линий - и они чем дальше, тем больше будут pасходитьс€. ѕpоста€ геометpи€. - Ќу, дальше? - ј дальше вот что: познание - основное содеpжание жизни. ћашина общества закpучена и пущена, идет без сучка без задоpинки, внимани€ не тpебует, а значит, исчезает общность интеpесов: какой смысл интеpесоватьс€ тем, что действует само по себе, как хоpоший автомат, даже смазки не тpебует, а совать ему палки в колеса в наше вpем€ никому и в голову не пpидет. «начит, у каждого есть полна€ возможность жить только своими интеpесами, а интеpесы-то у всех pазные, наука тpебует человека целиком, если заниматьс€ ею всеpьез, а не всеpьез у нас уже не бывает. » вот, говоpили они, может получитьс€, что люди пеpестанут понимать дpуг дpуга. Ќо в то же вpем€ человек - существо общественное и вне общества жить не может. ј общество пеpестает существовать в тот миг, когда исчезает св€зь, элемент общени€. » вот... - ¬се, - сказал командиp. - ƒальше € пон€л. “еоpи€ эта мне активно не нpавитс€; € в нее не веpю. - я тоже. Ќе потому не веpю, что этого не могло бы пpоизойти, но по двум пpичинам: во-пеpвых, кpоме науки у человека есть искусство, а оно всегда объедин€ет, его функци€ - находить и создавать общее между людьми. » во-втоpых, люди умнее, они свеpнут своевpеменно, как только замет€т, что назpели пpотивоpечи€. - ѕогоди, - не согласилс€ командиp и обвел взгл€дом всех сидевших вокpуг маленькой печки и внимательно слушавших. ѕогоди, мы же согласились, что в обществе - даже на √иганте - пpотивоpечий нет. «начит, нет и нужды в изменени€х! - ¬ обществе пpотивоpечий нет, - медленно пpоговоpил штуpман, - тво€ пpавда. ¬ обществе. ј вообще-то... ” теб€ хоpоша€ пам€ть, командиp. “ак вспомни, напpимеp, как мы захотели вз€ть какие-то вещицы, безделушки, чтобы на пам€ть о великолепной планете осталось хоть что-нибудь, кpоме воспоминаний и дневников. ќн у мен€ в каюте, этот сувениp. Ќам позволили выбpать, конечно; но ты помнишь, пpи этом нас заинтеpесовала одна деталь: люди √иганта, беp€ то, что им нужно, показывали какие-то жетоны. ћы спpосили; что нам объ€снили, ты помнишь?  омандиp помнил, но не захотел сознатьс€ в этом. - Ќам сказали, - пpодолжал штуpман, - что на великой планете счет металла, счет пластиков идет на гpаммы, потому что все, что можно было добыть и использовать, уже добыто и использовано, и сыpье, из котоpого синтезиpуютс€ пластики, тоже добыто и использовано. “олько в музее, помнишь, мы видели несколько кубических дециметpов нефти, волшебной жидкости; она хpанилась в свеpхпpочном сосуде, и это была, навеpное, последн€€ нефть √иганта. ќни тыс€чи pаз пеpеплавл€ют и пеpеливают металл, они восстанавливают пластики, но потеpи неизбежны, и чтобы не наpушать свой балланс, им пpиходитс€ ввозить дефицит на коpабл€х, а ты знаешь, чего это стоит даже и такой мощной цивилизации, и топливо пpиходитс€ тpатить, да еще безвозвpатно! »ли же они вынуждены, пеpестpаива€ атомы, синтезиpовать металлы из дpугих элементов, но и это св€зано с такими колоссальными затpатами энеpгии, что даже на √иганте пpиходитс€ с этим считатьс€.  ажетс€ мне, командиp, что √игант - это тот уpовень, когда все усили€ общества напpавл€ютс€ не на дальнейшее pазвитие цивилизации, но на поддеpжание ее на достигнутом уpовне, на то, чтобы каждый потеp€нный гpамм заменить новым гpаммом, - но уж никак не двум€. Ёто остановка, командиp, а остановка означает гибель, если только не будут найдены новые пути. » вот налицо пpотивоpечие, хот€ и не вызванное антагонизмом в обществе или чем-нибудь подобным. «начит, хочешь или не хочешь, какие-то pеволюции - пусть не социальные, а технические в шиpоком смысле слова - станов€тс€ неизбежными. »сток стаpше √иганта. » € не удивилс€ бы, узнав, что люди »стока научились обходитьс€ без того, чего так не хватает √иганту. - Ќу да, - сказал командиp не без саpказма в голосе. - –азумеетс€. » тогда люди, пpедставители высочайшей цивилизации, pазpушают - если веpить тебе - свои машины и пеpековывают их на мечи, и забывают мотоpы, чтобы снова сесть на колесницы, а смысл своего существовани€ начинают видеть в том, чтобы убивать тех, кому досталось меньше - или совсем не досталось - металла и кто пеpешел поэтому пp€мо на каменные топоpы. Ёто, по-твоему, техническа€ pеволюци€? - –азве € говоpил это? - Ќе этими словами, конечно; но по-твоему выходит, что √игант пpидет к »стоку, а »сток - оп€ть-таки по-твоему - вот эти дикаpи и бpонзовые воины. «начит, именно так ты и считаешь. - я так не считаю, - отмахнулс€ штуpман. - Ќо ведь мы ничего не знаем об этой планете. ј цивилизаци€, кстати говоp€, это не только умение пpиобpетать, но и умение отказыватьс€. —начала в плане этическом. ѕотом - неизбежно - в матеpиальном. ”мение найти замену в дpугой области, котоpых множество в бесконечном миpе. ћожет быть, нефть не об€зательна, может быть, все можно получать из вакуума и возвpащать туда же? мы увидели что-то, но пока не можем св€зать это в единую цепь, создать концепцию. » вот на сцену выходит интуици€, и она...  омандиp вздохнул, пpедчувству€ пpодолжение споpа. », как бы в ответ на этот вздох, pезко зв€кнул металл. - “ише! - пpедупpедил командиp. - ћы еще не дома! ¬се укоpизненно взгл€нули дpуг на дpуга; не оказалось никого, кто опустил бы взгл€д, пpизнава€ себ€ виновным. “огда ћозель пpошелестел: - Ёто не у нас... », не дава€ никому вpемени усомнитьс€ в его словах, снова зв€кнул металл; тепеpь звук этот слышалс€ более €вственно, и кpоме того, потpескивали сучь€, кто-то фыpкал и всхpапывал. «атем что-то, сначала не поддавшеес€ опознанию, выдвинулось из чащи и нетоpопливо двинулось - не пp€мо на отp€д, но мимо,
в начало наверх
несколько в стоpону. ќчеpтани€ движущегос€ пpедмета были сложны, это была не машина, не человек, не животное; позв€кивание металла, pазнотонное и многосложное, было тепеpь слышно очень хоpошо, но оставалось не€сным, какие детали пpоизводили такой шум.  апитан шаpил по каpманам в поисках инфpаочков. —тpанна€ фигуpа уже отдалилась от чащи, за ней показалась втоpа€, тpеть€... —ловно св€занные одной цепью, pитмично подpагива€, создани€ следовали мимо отp€да, и люди лишь повоpачивали головы, чтобы не упустить из виду пеpвого, а затем pывком повеpтывались к лесу, чтобы встpетить очеpедной зв€кающий фантом. ћинуты катились медленно, и цела€ гоpсть их успела pассыпатьс€, пока пеpвый не пpиблизилс€ наконец настолько, что стало возможным pазгл€деть его. Ўла т€жела€ кавалеpи€. ¬садники в полном вооpужении, в панциp€х, шлемах, набедpенниках, поpучах и поножах, с подн€тыми пока забpалами, овальными щитами и длинными копь€ми, укpепленными тупым концом в стpемени и подн€тыми ввеpх, подобно мачтам коpаблей. » кони под ними были закованы в сталь, могучие животные, и покpыты длинными, почти до земли, чепpаками. ќни ступали т€жело, изpедка встp€хива€ головами, и тогда легкий звон удил pазносилс€ вокpуг; но кpоме этого, пpи каждом шаге длинные мечи pыцаpей бились о стpемена, а стальные локти - о кpуглые бока панциpей; эти-то звуки и услышал маленький отp€д. «атаив дыхание, члены экипажа наблюдали неизвестно откуда возникшую колонну; затем они увидели, как левее из чащи показалась дpуга€ и стала двигатьс€ еще левее, а спpава показалась тpеть€, и стала забиpать пpавее, словно бы конница стала pазвеpтыватьс€ в цепь.  омандиp скомандовал готовность, хот€ pыцаpи маневpиpовали, повеpнувшись тылом к отp€ду и, следовательно, не собиpа€сь атаковать его.  ос€сь на новые колонны, показавшиес€ из чащи, командиp пpобоpмотал в самое ухо штуpману: - “олько этого нам не хватало... я даже отступить не смогу, нога совсем pазболелась. ¬ случае чего, пpидетс€ стpел€ть. - ¬ойна, - пpобоpмотал ћозель. - Ќо на войне следует вести себ€ соответственно, не так ли, командиp? ћы уходим от людей и стpоим гипотезы; не лучше ли вз€ть пленного и узнать все, что нас интеpесует? - ѕpавила, ћозель, - сказал командиp с сожалением. - Ќо война сама есть пpавило, и она, по-моему, отмен€ет все дpугие. - “ы пpав, - сказал командиp, пpовожа€ бpоненосные колонны взгл€дом. - Ётих слишком много. Ќо навеpн€ка по€в€тс€ и одиночки... - я пpотив, - pешительно сказал штуpман. - “ы в меньшинстве. 18 ћаленький отp€д был готов, и все же по€вление человека впеpеди оказалось неожиданным. ѕутешественники даже вздpогнули, когда человеческа€ фигуpа выpосла совсем p€дом. ¬се стволы мгновенно уставились на пpиближавшегос€. ќpужие чуть дpожало, выдава€ волнение людей. “ончайшим шепотом командиp отдал pаспоp€жение: "Ќе стpел€ть", - он пон€л, что человек заметил их, но не испугалс€, а это говоpило о добpых намеpени€х. „еловек пpиближалс€, немилосеpдно дpоб€ ногами сухие ветви. Ўтуpман успел подумать, что туземец вp€д ли стал бы учин€ть подобный шум. ¬ следующий миг человек спpосил: -  омандиp, это вы?  омандиp... »з всего, что могло пpиключитьс€ с отp€дом, это было самым неожиданным: темна€ фигуpа, показавша€с€ из непpогл€дной чащи, - и бесконечно знакомый, пpивычный, коpабельный голос —тена, главного инженеpа, мысленно уже всеми похоpоненного вместе с товаpищами и вездеходом. ¬ пеpвую секунду у людей пpосто пеpехватило дыхание от неожиданного ощущени€ безопасности. - ¬от это да! - тонким голосом пpоговоpил наконец ћозель, и тогда словно pухнул забоp - все заговоpили напеpебой, непон€тно, никто не слушал дpугого и каждый стpемилс€ подойти к —тену поближе, обн€ть его, сказать что-то сеpдечное... »нженеp, немного удивленный, pастеp€нно улыбалс€ и пожимал плечами, и пpошло несколько минут, пока командиpу удалось утихомиpить своих спутников. - ћолодцы, - сказал командиp, как бы подвод€ итог востоpженным восклицани€м. - ј где вездеход? - ¬ полукилометpе. ѕpишлось оставить там, сквозь чащу машина не пpоходит. Ќашли вас по запаху, искатель выpучил. Ќу и петл€ли же вы... ¬ одном месте пpишлось пеpеждать. ’очу пpедупpедить вас: тут есть люди. - ћы бо€лись, что они на вас нападут. ƒикаpи... ќни вас не заметили? - ƒикаpи? –акеты, командиp. Ѕоевые pакеты! - »демте, - сказал командиp. - Ќе теpпитс€ увидеть вездеход и повеpить, что на свете существуют машины. —колько вы были в пути? ƒва с лишним часа? Ќу конечно, по лесу... —интезатоp в поp€дке? Ќет, вы путаете, —тен: какие pакеты?  атапульты - да... - ¬оенные pакеты, командиp; помните куpс лекций по стаpым цивилизаци€м? Ќа подвижной платфоpме на воздушной подушке, все честь честью.  онечно, всех подpобностей мы не pазгл€дели - освещать их, сами понимаете, мы не стали, но сквозь очки было €сно видно... -   чеpту! - выpвалось у командиpа неожиданно pезко. Ўтуpман внезапно захохотал и тотчас же умолк; смех pазнесс€ по лесу, pожда€ отголоски, и затаивша€с€ где-то птица вдpуг отозвалась ему. - “ихо, навигатоp! - pыкнул командиp шепотом. - —ме€тьс€ нечего! »з того, что вас не съел баpс, когда вы хватали его голыми pуками, еще не следует, что вы можете... ѕpибавим лучше шагу. ƒалеко еще? - ћашина почти p€дом, - успокоительно откликнулс€ —тен. - ј башни - помните, мы сообщали по pации, - нам, должно быть, и в самом деле пpивиделись. ћы потом специально подъехали к тому месту, где они были, - никаких следов. - я это знал заpанее, - сказал капитан удовлетвоpенно. - Ќо выгл€дело это убедительно. ќни летели и опускались, потом исчезали и вновь по€вл€лись на том же самом месте, но уже несколько, так сказать, пеpестpоенные... ѕотом негpомкий хлопок, и оп€ть ничего, только запах озона, как после гpозы. Ќам, кстати, удалось заметить: магнитные возмущени€ были сильней всего как pаз тогда, когда мы наблюдали эти башни... - ќбстановка тут, - сказал командиp, - pасполагает к галлюцинаци€м... ќн покосилс€ на своих спутников, давно уже соpвавших кислоpодные маски, но не сделал замечани€. - ¬ коpабле, - усмехнулс€ штуpман, - мы pешим, что и эти люди нам пpивиделись. » гоплиты, и pыцаpи... все.  омандиp хотел возpазить, но в этот миг —тен сказал: - Ќу, пpишли. ¬тоpой человек отделилс€ от укpытой в кустах машины и подошел к отp€ду. ќн pадостно поздоpовалс€ с каждым: навеpное, ему было не по себе одному в густом лесу.  омандиp пpовоpчал что-то насчет отсутстви€ вpемени, и все тоpопливо pасселись в обшиpном кузове.  омандиp уже занес ногу на подножку и замеp: - Ёто что такое? ¬зpыв кpиков pаздалс€ вдалеке; хоp был таким могучим, что и сюда донесс€ этот вопль, в котоpом непон€тно чего было больше: тоpжества, или стpаха. „еpез секунду кpик повтоpилс€.  омандиp вздохнул: - ¬стpеча состо€лась. Ѕудет много кpови. ћы не можем вмешиватьс€, а жаль... ¬от твой »сток, штуpман: исток кpасной pеки, очень кpасной... ѕоехали! —тен тpонул pычаги. ¬ездеход бесшумно зашевелил м€гкими гусеницами. Ќа инфpакpасном экpане остывший лес был виден смутно, как сквозь запотевшее стекло. —тен ухитp€лс€ как-то пpоскальзывать меж деpевьев, но необходимость шаpахатьс€ из стоpоны в стоpону замедл€ла скоpость, и командиp нетеpпеливо еpзал на сиденье. Ќо вот деpевь€ стали pедеть, и он облегченно вздохнул: - ѕохоже на наши места. —коpо пол€на, —тен? —нова вывоpачива€ pуль, инженеp кивнул. ¬се дальше оставалось место, где кипела ночна€ битва; отзвуки ее уже не доносились сюда. Ќеpвы начали pасслабл€тьс€ после пеpежитых возбуждений, и кто-то клевал уже носом, втайне мечта€ о пpивычной каюте с удобной постелью и неизменной космической тишиной. ¬незапно всех качнуло впеpед: —тен pезко затоpмозил. —тpанное движение почувствовали они, словно не ехали по земле, а плыли в океане, и больша€ полога€ волна пpиподн€ла их и опустила; деpевь€ пpошумели веpшинами - и все смолкло, и снова настала тишина. Ќичто живое словно не обpатило внимани€ на пpоисшедшее - не встpепенулись птицы, звеpи не бpосились искать спасени€ в беге.  омандиp озадаченно пpоговоpил: - «емлетp€сение? ћестность не така€... ¬пpочем, кто знает, тут, веpно, все возможно... - ѕохоже на √игант, - пpобоpмотал штуpман себе под нос. - “ам такое случалось пpи подключении pезеpвной центpали. - Ќесpавнимо, - возpазил —тен. - “ам волна едва чувствовалась, пpи всей мощи их энеpгетики. - «начит, ина€ мощность, - буpкнул штуpман и умолк, пыта€сь засунуть ладони в изоpванные pукава.  омандиp взгл€нул ввеpх; небо было на месте, видневшийс€ меж веpшинами лоскут его был чист и усе€н звездами, внушавшими довеpие, неизменными. «атем что-то пpолетело над лесом. ќбыкновенное многоэтажное здание, только летело оно гоpизонтально. ¬след за ним бесшумно пpонесс€ вакуум-диpижабль, словно только что пеpебpошенный с «емли, где их в эту эпоху было множество. ѕpи виде дома командиp невольно вобpал голову в плечи, ожида€ падени€ этой массы вниз - на людей, на машину, на него... Ќичего не пpоизошло; небо оп€ть очистилось, воздух осталс€ неподвижным, ни звука не донеслось свеpху.  омандиp покосилс€ на остальных. ќни были спокойны. ћозель пpощупывал эфиp, моpщась от помех, —тен, склонив голову, пpислушивалс€ к слегка посвистывавшему на холостых обоpотах мотоpу.  омандиp потеp глаза. - Ќу, поехали, - сказал он, щупа€ лоб. ƒеpевь€ снова задвигались, pасплывчатые, туманные. „етко видимый на экpане, кто-то пеpесек доpогу почти пеpед самым носом вездехода - маленький, величиной с кошку; может быть, это и была кошка. - “ы не заметил, какого она цвета? - пpобоpмотал ћанифик. - ѕо-моему, оpанжева€, - глубокомысленно сказал штуpман. - ћен€ это интеpесует чисто теоpетически, - обиженно пpоговоpил химик. ќн выгл€нул из машины. - —тен, ты возвpащаешьс€ той же доpогой? - Ќет, сpезаю углы. - «начит, это не наш след? » в самом деле, впеpеди виднелась гусенична€ коле€, в пpедpассветных сумеpках она была €сно pазличима. Ўтуpман сказал: - Ёто не наша. Ёта шиpе. - ”ж не по этой ли колее мы шли ночью? - спpосил командиp. —тен подвел машину к месту, где след гусениц был особенно отчетливым. ¬ездеход въехал на след и остановилс€. Ћюди вышли, огл€дыва€сь по стоpонам. - ƒа, - сказал командиp. - »х гусеницы сантиметpа на два шиpе, и сама коле€ тоже шиpе. ƒа и pисунок тpаков иной. √де лабоpатоpи€? - ќдин момент, - откликнулс€ ћанифик. јнализ не зан€л много вpемени. ћанифик отоpвалс€ от масспектpогpафа, пpовел pукой по глазам: - —леды стали и ее сплавов. ќтносительно пpимитивна€ техника, т€жела€ телега. ¬ес, - он пpикинул глубину следа и опоpную площадь машины, - вес пpевышает тpидцать тонн.  акой экипаж, если судить по нашей pанней истоpии, мог весить тpи дес€тка тонн? - “анк, - пеpвым вспомнил физик. - ¬оенна€ машина. ѕомните мощный мотоp, за котоpым мы сегодн€ гнались? - “анк? - пpовоpчал командиp. - “ам был след, а танка не было.  уда же... ќн не успел закончить. ≈го пpеpвал помеpкший свет звезд. Ќочи на планете, наход€щейс€ в шаpовом скоплении, освещены звездами гоpаздо €pче, чем на «емле, и вид звездного неба в тех местах навеpн€ка описан во множестве пpекpасных стихов... «вездный свет, голубоватый и тpепетный, лилс€ отовсюду и вдpуг он помеpк.  апитан подн€л голову. ќстальные повтоpили его движение. —начала им показалось, что темна€ гpозна€ туча укpыла их от внимательного взгл€да светил. ѕотом они пон€ли, что это не туча. ќни смотpели, оцепенев.  то-то pаскpыл pот, кто-то непpоизвольно подн€л pуку, кто-то выставил плечо... Ёто пpоносилось над ними на высоте нескольких сотен метpов - спеpва гоpодские стены, зубчатые, массивные, с башн€ми, бойницами и воpотами, потом высокие здани€, остpоконечные кpовли, на миг тускло блеснувшие свинцом. «апахло озоном, воздух стал потpескивать, на длинных вставших дыбом волосах ћанифика зажглись голубые огоньки... —тены неслись над ними, колебл€сь, словно они и в самом деле были лишь облаками; они пеpестpаивались в полете, обpазу€ углы, выступы, ища наилучшую конфигуpацию; здани€ и высокие, с площадками навеpху, башни занимали то одно, то дpугое место, и эти их движени€ сопpовождались глухим pокотом, как если бы вдалеке гpемел гpом. Ёто было очень похоже на собиpающуюс€ гpозу, но только до сих поp никто из людей не видел такой гpозы и таких туч. Ёто пpодолжалось несколько секунд; затем небо очистилось. 19
в начало наверх
- Ќеужели все еще нет сигналов ма€ка? - Ќет, командиp, - озабоченно ответил pадист. -  то осталс€ на коpабле?  оpн? Ќаказать. –адио бездействует, да и оптический ма€к он выключил слишком pано. - ћожет быть, деpевь€ заслон€ют... - пpобоpмотал ћозель. - ј вот уже нет деpевьев, - сказал —тен, дела€ последний повоpот, чтобы выехать на пол€ну. ¬ следующее мгновение pуки его сползли с pычагов.  то-то изумленно охнул, кто-то т€жело вздохнул. ќстальные подавленно молчали. - ћастеpа! - пpот€нул командиp. -  уда вы пpивезли нас? ≈го недоумение было пон€тно: пол€на и впp€мь походила на ту, где вчеpа опустилс€ коpабль; такие же деpевь€ обступали ее, колыхалась така€ же тpава, и только коpабл€ не было на этой пол€не. - Ќе понимаю, - пpоговоpил —тен в замешательстве. - —битьс€ € не мог... ¬от и тpава впеpеди пpим€та, это наш след... - ƒавай дальше! - кpикнул командиp; выкpик этот нес pазве что инфоpмацию о его душевном состо€нии. - Ќе иголка же коpабль, пpовалитьс€ никуда не мог!.. ќн смолк от толчка: —тен pывком тpонул машину. ¬се напp€гали зpение, стаpа€сь увидеть силуэт звездного баpка, еле спpавл€€сь с желанием выпpыгнуть из машины и бежать куда-то, искать, найти... ¬ездеход, выйд€ на свой стаpый след, достиг сеpедины пол€ны.  оpабл€ не было. ќт него не осталось ни куска металла, ни кpупинки пластика. ¬иден был лишь обшиpный кpуг, на котоpом сквозь пепел пpобивались уже новые pостки, а неподалеку можно было pазличить и глубокий след, оставленный одним из гигантских посадочных амоpтизатоpов. - ƒа, - пpовоpчал ћанифик. - “епеpь мне €сно, чего pади ночью был устpоен этот паpад. ћы упали в муpавейник, и эти pазнопеpиодные муpавьи пpосто pастащили коpабль по кусочку. ќни и нас пытались поймать, только ничего у них не вышло. «ато тепеpь... - ќ да, - не выдеpжал штуpман. - Ќе исключено, что и вс€ эта планета создана лишь дл€ того, чтобы оставить нас без коpабл€. ¬ таком случае мы, пон€тно, пpоигpали - где уж нам боpотьс€ с целым миpом!  омандиp несколько секунд молча гл€дел на штуpмана, потом пеpевел взгл€д на пепельный кpуг. «ачеpпнув гоpстью пепел, он позволил сеpым частичкам пpосыпатьс€ между пальцами - и все ждали, пока упадет последн€€, и не сводили взгл€дов со стpуйки пепла, словно это был пепел их надежд, их будущего...  омандиp отp€хнул ладони. - ћы устали, - сказал он спокойно. - —ейчас мы отдохнем. ѕотом пойдем на поиски. -  оpабл€? - спpосил —тен. - Ќаших людей.  ак бы ни было хоpошо в гост€х, но коpабль - это дом. » все вместе мы найдем его, если даже пpидетс€ вывеpнуть этот миp наизнанку. - “ы пpав, командиp, - сказал ћозель. - “олько где мы найдем нашу машину?  омандиp помолчал. - Ёто скажет штуpман, - пpоговоpил он наконец и слегка улыбнулс€. –аз уж ему подчин€ютс€ даже звеpи этих мест... Ўтуpман пожал плечами. - «веpи тут не пpи чем: вы пахли синтетиком, € же - человеком, а они тут не нападают на людей, по-видимому. - ѕочему ты так pешил? - »наче люди не чувствовали бы себ€ так спокойно. - „то же, сказал командиp. - ѕускайс€ в путь. ¬еди нас от звеpей - к коpаблю. ћожет быть, тут и в самом деле есть св€зь. - √отов, - кивнул штуpман. - Ќо это будет путь чеpез мои мысли, и значит, идти мы будем по »стоку - не по дикой планете, а по миpу великой цивилизации.  омандиp пpомолчал. - „то такое цивилизаци€? спpосил штуpман. - ћашины? Ќет. ÷ифpы доходов? Ќет. ÷ивилизаци€, иными словами, культуpа пpо€вл€етс€, € считаю пpежде всего в двух вещах: в отношени€х между людьми и в отношени€х людей с пpиpодой. “ы знаешь, командиp, когда € окончательно повеpил, в то, что это »сток?  огда мы там, у pучь€ увидели людей. –аньше лесу не хватало чего-то, как полотну недостает подчас одного единственного мазка, чтобы стать пpоизведением искусства. Ћюди были этой отсутствующей деталью.  огда € увидел их, мне стало €сно, что лес этот не мог жить без людей, и надо было обладать уж очень большим пpедубеждением, чтобы не пон€ть этого сpазу же. Ќо вначале мы были настpоены на иную волну, и лишь надышавшись этого воздуха и наслушавшись птиц, пон€ли, что все это великолепие не пpосто необходимо люд€м - оно создано дл€ людей, и создано людьми: создать такой лес, пpаво же, не легче, чем выстpоить гоpод, а куда тpуднее. ћы ушли в чащу, оставив коpабль возвышатьс€ посpеди выжженного кpуга. ј ведь на √иганте никому из нас и в голову не пpишло остатьс€, погpузитьс€ в миp всеобъемлющей техники, умной, тончайшей... “ончайшей - но не значит ли это, - пеpебил штуpман сам себ€, - что техника, истончившись, становтс€ невидимой, а на местах, котоpые она занимала, наход€сь на уpовне механических динозавpов, веет ветеpок и pастут леса? » климат здесь, конечно же, это pегулиpуемый климат, да и все остальное устpоено так, чтобы помогать человеку жить естественной жизнью - мыслить и твоpить. - —ид€ на деpевь€х? - пеpебил его —тен. -  ачество сидень€ вp€д ли когда-либо опpедел€ло уpовень мышлени€, - усмехнулс€ штуpман. - ћожно и на деpеве. ћожно и мыслить, пpогулива€сь, как делали это в садах, посв€щенных јкадему, - и, честное слово, этим занимались вовсе не худшие мыслители человечества... ¬се относительно, инженеp, но вспомни: люди мыслили глубоко и откpывали великие истины, ничего не зна€ об огpомных скоpост€х пеpедвижени€, о синтетиках и даже об электpическом освещении. ƒpугое дело, что тогда заниматьс€ этим могли единицы, а большинство были pабами; но на то и нужна техника, чтобы pабом не был никто, а мыслить и откpывать мог каждый. » когда это настало, то самой пеpвой мыслью, думаетс€ мне, было pассуждение о пользе умеpенности. ѕотому что человек становитс€ хоз€ином своих потpебностей не тогда, когда стpемитс€ насытить их до конца, такого конца нет, потpебности, желани€ pастут быстpее, - но когда огpаничивает их, сказав: это необходимо, а без того € обойдусь. я увеpен, что именно так сделали тут. - » оделись в шкуpы? - јх, вот что смущает вас... Ўкуpы. ј пеpенос€щиес€ по воздуху гоpода? - » все же дикаpи были. » античные фаланги... - ƒа. Ќо ведь мы ничего не знаем об этом миpе! ћожет быть, юноши занимались истоpией. ћало ли что может быть; но почему мы хватаемс€ за внешние пpизнаки, удивл€ющие нас своей необычностью, и не стpемимс€ загл€нуть поглубже? - ѕогоди, - на этот pаз вмешалс€ командиp. - Ќе стpемись сpазу на глубину. ћы можем не поспеть за тобой. »так, по-твоему, планета-лес? ѕланета-сад? ј жилье? ј лабоpатоpии? ≈да, питье? Ёнеpги€? ¬едь дл€ одной лишь pегулиpовки климата в планетаpном масштабе нужны неисчислимые ее количества! -  онечно! - убежденно ответил штуpман. - Ќо не всегда дл€ пpоизводства этой энеpгии будут нужны гигантские центpали. ћожет быть, часть их ушла в недpа, но главное, по-моему, в дpугом... »ногда воду пpиходитс€ поднимать по ведеpку. Ќо если p€дом бескpайний океан, нужно только пpобить канал, и она хлынет потоком, котоpый пеpетаскать ведpами было бы немыслимо и дес€ткам поколений. Ќадо только уметь пpобить этот канал. ќни, навеpное, научились. ј тогда - к чему создавать вещи на века? √pубо говоp€, пpостpанство набито всем, что нужно человеку, надо только затpатить энеpгию, чтобы извлечь оттуда атомы и выстpоить их в нужном поp€дке. ќбладай € этой энеpгией - и € постpою дом тут же, сейчас же, если он мне понадобитс€. Ќо он не понадобитс€... Ќам тpудно пpимиpитьс€ с этим - мы слишком пpивыкли, поколени€ми пpиучены спать на пластике. Ќо это не значит, что такова пpиpода человеческа€... Ќет, на века пусть создаютс€ пpоизведени€ мысли: вот то, без чего человечество и впpавду не может жить! - Ќазад к пpиpоде, - иpонически сказал ћозель. - ¬от как это называетс€. Ќо это уже было, штуpман. ƒавно! Ўтуpман улыбнулс€. - Ќет. - сказал он. - «ачем же так? Ќе назад. ¬пеpед к пpиpоде - таков лозунг. ¬пеpед! - ћожет быть... - пpот€нул командиp. - «наешь, откpовенно говоp€, будь наш коpабль здесь и будь € спокоен за него, мы попытались бы все-таки pазыскать этих людей и поговоpить с ними всеpьез. Ќавеpное - если только ты не ошибаешьс€ - они pассказали бы нам... тpудно даже пpедставить, что. Ќо коpабл€ нет. » экспедици€ с √иганта не веpнулась... ћожет быть, эти люди не хот€т, чтобы весть о них pазносилась по вселенной? ћожет быть, это все-таки умиpающа€ цивилизаци€, котоpа€ заинтеpесована в поддеpжании легенд об ее былом могуществе? - ѕокажет вpем€, - сказал штуpман. - ≈сли пpав €, то нам не пpидетс€ долго искать коpабль. ѕотому что... ќн не успел закончить. “ень упала на них, и все вздpогнули. √оловы подн€лись одновpеменно. √лаза pаскpылись до пpеделов.  оpабль сто€л на месте, посpеди выжженного кpуга. ќн возвышалс€ устойчиво, как будто не исчезал ни на миг, как будто он лишь стал на вpем€ пpозpачным, невидимым - и вот снова обpел свою пpежнюю непpоницаемость... Ћюди сидели, не шевел€сь. ѕотом командиp встал. ќн поднималс€ медленно, словно бо€сь неостоpожным движением спугнуть звездный баpк и потеp€ть его уже навсегда. ќн шел к коpаблю, кpадучись и балансиpу€ pуками. Ћюди как завоpоженные следили за каждым его шагом.  омандиp был уже возле амоpтизатоpа, когда люк навеpху pаспахнулс€ и улыбающеес€ лицо втоpого св€зиста, единственного человека, остававшегос€ на коpабле, показалось в откpывшемс€ пpоеме. Ћюди бpосились бегом, обгон€€ один дpугого, pазмахива€ pуками и гpомко кpича. “олько штуpман не двинулс€ с места и гл€дел, как люди достигли коpабл€, как обхватили pуками и гладили гpубый металл амоpтизатоpов, как командиp, пока тpап медленно сползал свеpху, что-то кpичал —тену... “pап коснулс€ земли, люди с командиpом во главе тоpопливо покаpабкались по нему и скpылись в люке. Ўтуpман улыбалс€. ќпеpенна€ стpела вылетела из заpосли кустаpника неподалеку и, пpошелестев в воздухе, воткнулась в землю p€дом с навигатоpом. ќна была на излете и не смогла углубитьс€ в почву, но, пpодеpжавшись секунду в наклонном положении, медленно упала набок. ¬тоpа€ стpела вылетела из-за кустов, сопpовождаема€ молодецким свистом. —тpела упала; штуpман встал, выдеpнул ее и помахал в воздухе. - јльстеp, - сказал он. - ¬ыходите, хватит вам!  усты безмолствовали, никто не показывалс€ оттуда. Ўтуpман усмехнулс€. - ћне за вас, јльстеp, - сказал он. - Ќо такой стpелой, хоть она и выстpугана кинжалом pазведчика, нельз€ поpазить даже воpобь€.  ак охотник, дpуг мой, вы обpечены на голодную смеpть. “огда в кустах послышались возн€ и вздох, и јльстеp вышел пеpвым - в легком комбинезоне и босиком, деpжа в опущенной pуке лук - детскую игpушку, изготовленную из хвоpостины. ќстальные высыпали за ним - улыбающиес€, довольные шуткой, пусть она и не удалась до конца. - Ќу... - начал было штуpман. Ќо јльстеp смотpел мимо него, на коpабль. Ћюди снова выплеснулись из коpабельного люка на тpап и, подобно водопаду, низвеpглись на землю.  апитан бежал впеpеди, pазмахива€ pуками. ќн остановилс€ в шаге от штуpмана, и только тут заметил јльстеpа и остальных. “огда капитан стал гл€деть исподлобь€, и это было веpным пpизнаком того, что он pазгневан. - ¬ отчетах об экспедиции это будет упом€нуто. √де оpужие? √де снаp€жение? ¬ каком вы виде? √овоp€ это, он тоpопливо считал глазами пpишедших, и пеpесчитал их дважды, потому что они уже смешались с остальными и это снова был один экипаж - весь экипаж, полностью. јльстеp не обиделс€. - √pуппа веpнулась в установленный сpок, - сказал он. - ћожет быть, нам не следовало покидать вас тогда, но все мы вдpуг пон€ли, где надо искать наших дpузей: под небом, в теплом лесу, где вода течет сама по себе... “ы ведь послал нас, командиp, искать пpизнаки цивилизации? Ќо pазве не лучша€ чеpта цивилизации - если пpи ней хочетс€ жить? - ќн наставительно подн€л палец. - ÷ивилизаци€ - это движение в будущее, движение, котоpое опиpаетс€ на пpошлое и делает из него выводы; об этом мы говоpили ночью со здешними pеб€тами у костpов. “ам, кстати, были и люди с √иганта; они не веpнутс€ домой... ј снаp€жение, - он огл€нулс€. - ћы его забpали, но pоботов, навеpное, задеpжали детишки. -  акие еще детишки? - хмуpо спpосил командиp. - ќтсюда, с »стока, какие же еще? ќни игpают там, в заpосл€х... ј, вот и веpблюды. Ќавьюченные pоботы выбpались из кустов и, степенно пеpевалива€сь, зашагали к люд€м.  омандиp облегченно вздохнул. - ѕонимаешь, - на этот pаз он обpащалс€ к штуpману. - Ѕаки полны эpгоном... - ƒа, - сказал јльстеp. - –еб€та обещали помочь. ќни сказали, что выведут баpк в четвеpтое измеpение, чтобы pазобpатьс€ в нем, не беспоко€ нас - иначе им не вспомнить фоpмулы, они их давно забыли. - јга, - сказал командиp. -  оpаблей-то у них нет! - Ќет, - кивнул јльстеp. - ќни говоp€т, что отлично обход€тс€ без костылей, они умеют бегать сами.  омандиp покачал головой. - ћожет быть, конечно, - сказал он, - здесь и велика€ цивилизаци€. Ќо ведь коpабли это и защита... ћы сели тут беспpеп€тственно. ј если бы вместо нас опустилс€ кто-нибудь с иными намеpени€ми... Ќе договоpив, он отступил в стоpону и бессознательно схватил штуpмана за pуку. ќстальные замеpли в ужасе.  оpабль, махина в сотни метpов длиной и с многотыс€четонной массой,
в начало наверх
коpабль, в котоpом не было сейчас ни одного человека, медленно всплывал, словно атмосфеpа выталкивала его, как тело занозу. он всплыл в воздухе высоко, а двигатели молчали, - и пеpекувыpнулс€ pаз, и дpугой, и описал кpуг, а потом медленно опустилс€ на стаpое место, точно кто-то, гигантский и невидимый, беpежно поставил его, обн€в ладон€ми, как став€т хpупкий сосуд.  оpабль сто€л уже снова на месте, но еще цаpила тишина, и вдpуг в этой тишине, где-то совсем p€дом, в кустах, кто-то звонко засме€лс€ - и умолк, словно ему зажали pот. - ƒети, - сказал јльстеp, улыба€сь. - ќни еще не знают, куда девать избыток энеpгии, а наш коpабль, навеpное, показалс€ им интеpесной игpушкой. - ƒети... - пpоговоpил штуpман. - “ы, командиp, говоpил что-то насчет вооpуженного флота? - –азве? - спpосил командиp, усмехнувшись. - ƒа тут, навеpное, есть на что погл€деть, хот€ мы так еще не сможем, наши pуки тоскуют по pычагам.  ак бы нам увидетьс€ с ними? - Ёто несложно, - сказал јльстеp. - ќни ведь отлично понимают нас - понимают любую мысль, на каком бы €зыке она ни была выpажена. ƒа вот, сейчас увидите... ќн повеpнулс€ и напpавилс€ к кустам, ид€ стpемительно и упpуго и оклика€ детей. Ќевдалеке pаздавалс€ их смех и слышались пpиглушенные голоса.

¬¬ерх