UKA.ru | в начало библиотеки

Библиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежная | фантастика русская | литература зарубежная | литература русская | новая фантастика русская | разное
Анекдоты на uka.ru

Сергей ЩЕГЛОВ

   ПРОЛЕТ



   О братолюбии же нет нужды писать вам, ибо
   вы сами научены Богом любить друг друга.
    1 Фес. 4.9


Олег смотрел на посланника.
Разгулявшийся с  приходом  дня  ветер  шелестел  в  кронах  невысоких
деревьев, открывая лазейки солнечным лучам. Пятна света плясали  на  сером
комбинезоне Дино Кагера, по-турецки сидевшего у самого костра. Взгляд  его
был прикован к жарящейся на вертеле туше  животного,  которого  Хамп  дель
Райг упорно именовал поросенком.
Слава богу, посланник хотя бы понимал, что такое пища.
Оклемается, подумал Олег. Физиологически мозг в полном  порядке,  шок
от Звезды рано или поздно пройдет, надо всего лишь немного подождать.  Так
что вернемся к нашим баранам.
Олег перевел взгляд на дисплей и перечитал свой опус.

Дипломатический корпус. Тема "Встреча".
24 робаря 1472 (17.03.2167). Офелия.
Сообщение.
16  робаря  я  прибыл  на  Офелию  (Крэгг),  высадившись  в   болотах
Гермузской Чащи, к северо-востоку от Трита. К 20 робаря,  пройдя  пепелище
уничтоженного пожаром Могучего Леса,  я  подошел  к  Расщепленному  Дроту.
Посланник в установленное время к месту встречи не прибыл.
В  создавшейся  ситуации  я  счел   необходимым   принять   следующие
дополнительные меры по  обеспечению  встречи:  опрос  местного  населения,
частичное раскрытие легенды, дежурство у места встречи. Ожидание в течение
3 суток (21-23 робаря) ничего не дало. Тем  временем  в  силу  сложившихся
вследствие частичного раскрытия  обстоятельств  я  был  избран  ритуальной
жертвой в местном религиозном обряде и при  совершении  последнего  спешно
покинул район Расщепленного Дрота.
Проанализировав ситуацию, я пришел к выводу, что  посланник  задержан
чрезвычайными обстоятельствами,  и  принял  решение  провести  расширенный
поиск техногенных объектов в окрестностях Трита. Реконструировав вероятные
действия посланника, в ночь с 23 на 24 робаря я обнаружил у вершины  одной
из гор транспортное средство класса "глайдер" инопланетного происхождения.
Его владелец (по внешности - гуманоид, отличительные признаки  -  овальные
зрачки) находился в  двадцати  метрах  от  глайдера  в  состоянии  транса,
вызванного...
Олег  усмехнулся.  Космический   канцелярит   обладал   поразительной
способностью превращать самую интересную работу в унылый перечень  типовых
ситуаций. А вот что касается транса, вызванного... - экспертам  Корпуса  -
как, впрочем, и специальному комитету по  теме  "Встреча",  -  подробности
пока ни к чему. Олег поморщился, представив, во  что  превратиться  Крэгг,
пронюхай Академия хотя бы об одной из здешний аномалий.
Не говоря уж о такой, как Звезда.
Упомянуть в сообщении о  звезде,  вызывающей  глубокий  гипнотический
транс при одном лишь взгляде на нее, значило  превратить  Офелию  в  самую
интересную планету Галактики. Какая  уж  после  этого  встреча  "на  тихой
периферийной планетке"!
Так что пока - никакой звезды.
...по всей вероятности, особыми факторами высокогорья. После спуска в
долину посланник вышел из транса, однако до сих пор  находится  в  тяжелом
состоянии (бред, истощение). Принимаю необходимые меры  по  восстановлению
его работоспособности.
Конец сообщения.
Препаратор первого ранга, Соловьев О.В.

Олег  удовлетворенно   хмыкнул,   представив,   с   какими   мрачными
физиономиями жадные до сенсаций эксперты будут читать его  "сообщение",  и
зашифровал текст личным кодом. Мгновение спустя серия тахионных  импульсов
унесла сообщение в сторону Земли, и Олег откинулся  в  кресле,  с  хрустом
потянувшись.
Глайдер посланника обнаружился весьма кстати. Олегу даже не  пришлось
поднимать  собственный  бот  из  глубин  гермузских   болот   -   принципы
информатики и связи едины  во  всей  вселенной.  Итак,  пол-дела  сделано:
посланник найден, и о находке доложено по начальству.
Оставался пустяк - контакт.
- Олег! - раздался громовой  бас  Хампа  дель  Райга.  -  Поторопись,
иначе, клянусь Озром, тебе достанутся только кости!
Хамп не бросал слов на  ветер.  За  два  дня  знакомства  Олег  успел
оценить  аппетит  своего  побратима,  доблестного  представителя  тритских
лесных разбойников, и потому поспешно выскочил из кабины.
Вся его компания уже собралась к обеду. Хамп  дель  Райг,  бессменный
повар,  восседал  на  огромном  валуне,  держа  в  руках  вертел  с  тушей
"поросенка". Герт, беглый блюститель веры и непревзойденный мечник, сидел,
привалясь спиной к стволу дерева, и лениво  обмахивался  огромным  жестким
листом похожего на  пальму  кустарника.  Посланник  не  изменил  позы,  но
повернул голову к Хампу и умоляюще заглядывал ему в глаза.
- Держи! - Хамп несколькими ударами своего огромного ножа отделил  от
туши заднюю ногу и протянул ее Олегу. - Ты закончил свое колдовство?
- Уг-м, - ответил Олег, вгрызаясь в сочное мясо. На миг он забыл  обо
всем. Контакт с неизвестной сверхцивилизацией, чей посланник сведен с  ума
таинственной  Звездой,  загадочная,  окруженная  силовым  барьером  страна
Троухор, населенная демонами, судьба так кстати и  некстати  обретенных  в
Трите друзей - все это перестало  волновать  Олега.  Он  сидел  под  мирно
шелестящим   деревом,   наслаждаясь   теплом,   покоем    и    изумительно
приготовленным мясом; и жизнь снова была прекрасна.
- Д-дай! - сказал посланник по-тритски и робко протянул руку к Хампу.
- Назови свое имя! - прогрохотал Хамп, ловко отдергивая причитавшийся
посланнику  кусок.  Олег  оторвался  от  поглощения  пищи  и  прислушался.
Кажется, посланник приходит в себя...
- Имя! - гремел Хамп. - Не бывать тому,  чтобы  я,  Хамп  дель  Райг,
прославленный герой Четырех Дорог, разделил трапезу с неизвестным!  Назови
свое имя, или довольствуйся объедками со стола воинов!
- Я с-скажу имя! - Посланник оттолкнулся рукой от земли  и  встал,  с
трудом удерживаясь на дрожащих ногах.
Время - лучший лекарь, удовлетворенно констатировал Олег. Но  где  он
подцепил такой ужасный акцент?!
- Я - смертник Хамур, номер сто сорок шесть!  -  произнес  посланник,
дрожа всем телом. - Я  не  ел  шесть  дней...  дай  мне  мясо,  и  я  умру
смирившись!
Смертник Хамур? Олег захлопал глазами. Что за бред?
Хамп дель Райг скорчил брезгливую  гримасу  и  швырнул  мясо,  словно
собаке. Посланник поймал его на лету и зачавкал, давясь и хрипя.
- Смертник? -  недоверчиво  переспросил  Герт.  Отбросив  обглоданную
кость, он в упор рассматривал Хамура-посланника. - Что за странный  титул?
Кто ты таков и откуда родом?!
Допрос, сообразил Олег. Тем  лучше;  послушаем,  что  за  у  него  за
легенда.
Хамур протянул руку в сторону леса и что-то пробурчал  на  незнакомом
Олегу языке.
- Так ты из Герна? - приподнялся Герт. - Когда-то  это  была  великая
страна...
- Страна, сдерживающая Ужас! - встрял Хамп. -  Дед  моего  оруженосца
был  родом  из  тех  мест.  Ранк  любил  поразвлечь   нас   рассказами   о
заколдованных замках и подземных лабиринтах, набитых древними проклятиями.
Он верил, что в его родных горах существует тайный проход в Троухор...
- В каких горах нет такого прохода? - презрительно усмехнулся Герт  и
снова уставился на Хамура. - Почему ты называешь себя смертником?
Хамур вздрогнул и втянул голову в плечи. Губы его дрогнули.
- Смилуйся, господин...  -  Олег  с  трудом  разбирал  его  униженное
бормотанье. - Не надо издеваться над несчастным, которому судьба  подарила
лишние минуты жизни...
Герт злобно оскалился:
- Каждый встречный тебе - господин?! Так ты - беглый раб?!
Хамур опустил голову и начал мелко трястись.
Олег удивленно раскрыл глаза. Посланник, казалось, рыдал от  отчаяния
и боли, как если бы и вправду был Хамуром,  беглым  рабом,  обреченным  на
смерть. Но какой смысл воспроизводить легенду, бывши застигнутым  чуть  ли
не  за  штурвалом  собственного  глайдера?!   Олег   почувствовал   легкое
раздражение.
- Послушай, Хамур, - проговорил он вкрадчиво, - неужели  тебе  нечего
сказать? Ты очнулся в незнакомом месте,  в  необычной  одежде,  окруженный
странными людьми; ты очень похож на человека, но у тебя овальные зрачки, и
мы  нашли  тебя  около  ревущей  пламенем  машины.  Не  слишком  ли  много
странностей для беглого раба?! - Олег повысил голос и  кратко  добавил  на
линкосе. - Хватит валять дурака, Дино Кагер!
Хамур  медленно  поднял  голову,   пристально   рассматривая   нового
собеседника. Олег воспользовался моментом и установил эмпатическую  связь;
тотчас его окатило гнетущей безнадежностью и вселенской печалью.
- Харсунг, - пожал плечами Хамур. - Я смертник, господин, и  мне  нет
дела до странностей последнего пристанища...
- Харсунг? - переспросил Олег. - Что такое харсунг?
Хамур вздрогнул и судорожно  втянул  воздух.  В  зеленых  глазах  его
появился странный блеск.
- Ты не знаешь, что такое харсунг?!
- Не знаю, - подтвердил Олег. - Я недавно в этой стране...
Хамур неожиданно резво вскочил на ноги.
- Так вы не принадлежите Сиянию?!  -  вскричал  он,  быстро  переводя
глаза с Олега  на  Герта  и  обратно.  -  Неужели  Непогрешимые  допустили
ошибку?! - Он ударил себя кулаком в грудь. - Неужели это тело...  способно
жить?!
Олег обалдело хлопал глазами. Какое-то седьмое  чувство,  появившееся
только здесь, на Офелии, подсказывало, что стоящий перед  ним  человек  не
был посланником. Но кого  же  еще  мог  привезти  сюда  десантный  глайдер
повышенной автономности?!
- Мы принадлежим самим себе,  -  гордо  заявил  Хамп,  похлопывая  по
рукояти меча. - И я хочу знать имя твоего хозяина, который сумел вселить в
раба такой страх!
- Кому же... кому же принадлежало это тело до меня? - не слушая  его,
забормотал Хамур. - Вы должны мне ответить! Я хочу знать, на  что  я  могу
надеяться!
- Принадлежало... до тебя?! - переспросил Олег и  присвистнул.  -  Ты
что, меняешь тела как одежду?!
- Я смертник, и недавно был послан в это тело  на  верную  смерть!  -
вскричал Хамур, ударяя себя в грудь. - Ах да,  вы  -  чужестранцы,  вы  не
знаете...
Внезапно рука его упала к поясу, и Хамур на миг  застыл  с  открытыми
глазами.
- Разве это возможно - перемещаться из тела в тело? -  спросил  Олег,
движимый чисто академическим интересом. - Гораздо логичнее предположить...
- Еще как возможно! - перебил его  Хамур.  -  Если  вы  не  уберетесь
отсюда до ночи...
Внезапно судорога исказила его лицо, и он замолк, согнувшись пополам,
а потом мешком повалился на землю.
- Умер-таки?! -  изумился  Хамп  и  перевернул  Хамура  лицом  вверх.
Открытые глаза смертника невидяще уставились в небо.  Олег  склонился  над
телом и покачал головой:
- Сердце бьется. Он жив, но снова в глубоком обмороке.
Олег чувствовал себя прескверно. Психика посланника  явно  пострадала
сильнее, чем он рассчитывал.  Когда  человек,  чьими  отпечатками  пальцев
закодирован бортовой компьютер, чьи карманы набиты хай-тек  мелочью  вроде
запахоуловителя, чей аминокислотный состав не  имеет  аналогов  в  местной
фауне упорно выдает себя за некоего смертника Хамура, раба Сияния, это уже
нельзя считать легендой. Похоже, созерцание  Звезды  сформировало  у  Дино
Кагера вторую личность. Любопытный пример экзогенной шизофрении.
Но я же не психиатр, мысленно застонал Олег. Экая незадача -  полгода
торчать на полной загадок планете в обществе спятившего посланника...
- Он приходит в себя, -  заявил  Хамп,  выпрямляясь.  -  Самое  время
допросить его по-настоящему!
Хамур шумно вдохнул воздух, оттолкнулся  руками  от  земли  и  крепко
встал на ноги. Взгляд его, обретший  неожиданную  ясность,  быстро  обежал
лесную прогалину и остановился на стоящем в густом кустарнике глайдере.

 
в начало наверх
Олег облегченно вздохнул. Кажется, посланник начал узнавать своих. Хамур несколько раз моргнул, как будто пытаясь понять, где находится. - Где я? - спросил он, переводя взгляд на Олега. - Кто вы? - Да он безумен! - вскричал Хамп дель Райг, выхватывая меч. - Хватит возиться с этим ублюдком! убьем его, и дело с концом! Профессионал, подумал Олег, уважительно глядя на Хампа. Вожак разбойников, разумеется, и в мыслях не имел убивать посланника, но по виду его об этом никак нельзя было догадаться. - Нет, нет! - закричал Хамур, меняясь в лице при виде приставленного к груди клинка. - Не убивайте! Я буду вам полезен. - Вот это разговор, - прошелестел Герт, придвигаясь вплотную и заглядывая Хамуру в глаза. - Ты бросишь юродствовать и ответишь на все наши вопросы. Понял? - Я сделаю все как ты скажешь, - быстро ответил Хамур, сгибаясь в поклоне. Олег покачал головой: неужели смертник так быстро полюбил жизнь? Или Звезда пробудила в посланнике добрый десяток личностей? - Хорошо. Убери меч. - Герт взял инициативу в свои руки. Столкнувшись с нормальной человеческой реакцией - страхом - он действовал быстро и четко. - Вот горы, - он провел линию на земле, - вот белый пик, сверкающий на солнце, вот здесь, в дне пути от подножия - мы. Нарисуй остальной Троухор! Он вложил заостренную палку в руку Хамуру. Тот присел на корточки и принялся рисовать, сопровождая каждую линию многословными комментариями. Олег слушал его со все возрастающим изумлением: посланник в личине Хамура знал о Троухоре чертовски много. Слишком много для человека, прибывшего сюда несколько дней назад. - Здесь, - Хамур понизил голос, - находится Плато Духов. Попавшие туда люди пожираются ими, и только хрупкие кости его падают вниз с отвесных стен... - Довольно россказней, - оборвал его Герт. - Покажи нам дорогу в Трит! Ах да, ведь мы собирались вернуться, констатировал Олег и вернулся к прерванным размышлениям. С чего я взял, что Хамур - посланник, спросил себя Олег, чувствуя, как тритские сомнения возвращаются к нему с новой силой. Офелию выбирали они, и вряд ли случайно; почему бы не иметь здесь своего консульства или, на худой конец - резидента? А раз так, я вытащил из транса одного из их оперативников, понятия не имеющего обо всей этой возне с посланником, и он теперь добросовестно отрабатывает легенду, приняв нас за тритских бродяг... которым совсем не обязательно рассказывать, что такое глайдер. Да, но должен же он был хотя бы полюбопытствовать, кто его сюда перевез?! - Хорошо, ты поведешь нас! - повысил голос Герт, и Олег вернулся к восприятию происходящего. Хамур склонился в поклоне: - Уже вечер, а в горах быстро темнеет... Я не смогу вести вас ночью... - Будет светло как днем, - пообещал Герт, указывая на глайдер. Олег заметил, что Хамп успел свернуть лагерь. Тритские головорезы явно поторапливались прочь из страны демонов. Хамур стоял и молча ждал указаний, не выказывая ни малейшего понимания, о каком свете идет речь. Олегу надоели все эти загадки. - Откуда у тебя эта машина?! - резко спросил он, указывая на глайдер. - У меня?! Ты смеешься, господин! Ведь это твоя машина! - Моя?! - ошарашенно переспросил Олег, не ожидавший такого поворота. - О да, я помню, как ты повелевал ей лететь над лесом, когда я был слишком слаб, чтобы говорить... - Но сначала ты прилетел на ней на вершину, где созерцал Звезду?! - Я не понимаю, о чем ты говоришь... Я верный слуга Сияния, и я не осмелился бы взойти на Священный Пик иначе, чем пешком! Окончательно сраженный этим аргументом, Олег затряс головой и уступил инициативу Герту. - Мы долетим до перевала, - сказал тот, грозно посмотрев на Хамура, - а дальше пойдем пешком, по древним пещерам. Надеюсь, ты не соврал, когда говорил, что знаешь проход. Олег безразлично кивнул. Он почему-то знал, что покой древних пещер потревожен не будет. Так просто из этой истории Герту не выпутаться... Тем временем Хамп забросил в глайдер последнюю дорожную суму и встал рядом с Олегом, молча скрестив руки на груди. - Поехали, - сказал Олег, поняв намек. Внезапно ему пришла в голову странная мысль. - Постой-ка, Хамур! Ты так и не объяснил мне, что такое харсунг... Задав вопрос, Олег позволил себе додумать. Хамур бормотал что-то насчет перемещений из тела в тело; быть может, инопланетные препараторы насобачились пользоваться сменными телами? Это могло бы многое объяснить... - Харсунг - это болезнь, - как-то очень быстро ответил Хамур. - Что-то вроде падучей. Человек теряет память, не узнает родных, его мучают странные воспоминания... Олег смотрел в неземные, с овальными зрачками глаза и не мог поверить: Хамур врал. Сказанное им весьма походило на правду, но эмоциональный фон не оставлял сомнений - Хамур прекрасно знал, что такое харсунг, но весь напрягся, выдумывая только что произнесенную ложь. Это становилось забавным: зачем Хамуру скрывать то, что полчаса назад он сам же пытался объяснить? Очередное издевательство над посланником Земли? Или резидент покинул сменное тело, оставив его с примитивной адаптационной программой, настроенной ни в чем не признаваться?! Экзотика, подумал Олег, усаживаясь в удобное пилотское кресло. Сенсоры мягко охватили плечи, захлопнувшаяся дверца вросла в стены, и глайдер бесшумно поднялся в воздух. Олегу нравилось управлять этим неземным устройством, послушным малейшим его желаниям. Не успел он подумать о направлении, как глайдер, заложив крутой вираж, понесся к маячащей на горизонте черной полосе скал. Где-то там, в одном из каньонов, находился мифический вход в Запретные Пещеры. Я провожу их до Трита, решил Олег. В конце концов, ребята кое в чем мне помогли. Ну а потом, мечтательно добавил он, начнется работа... Олегу хотелось верить, что все происшедшее до сих пор было обычным предварительным сбором информации. - Стемнело, - кратко констатировал Герт, и Олег движением мысли включил прожектора. Под брюхом глайдера зажглось маленькое солнце, осветив скалы на сотни метров вокруг. - Теперь смотри в оба, - сказал Герт Хамуру. Тот прижался к боковому стеклу, часто дыша. Под глайдером проплывали живописные долины, похожие одна на другую. Олег усмехнулся своим мыслям: какие уж тут Запретные Пещеры! Однако Хамур уверенно показывал дорогу. Куда же? Олег терялся в догадках. Быть может, к посланнику, ожидающему напарника в удобном месте? Или к своему хозяину, если глайдер принадлежит резиденту? В любом случае, через какой-нибудь час все выяснится. - Туда, на вершину утеса, между двумя ущельями, - указал Хамур. Олег охотно выполнил требуемый разворот; глайдер изящно плюхнулся на каменистую площадку и затормозил у самого края пропасти. - Здесь, - сказал Хамур и встал, явно собираясь наружу. Он был полностью уверен в том, что делает; на миг Олег даже засомневался - кто его знает, может быть, здесь и впрямь есть пещеры? Герт открыл дверцу, предусмотрительно пропустил Хамура вперед и вышел следом. Олег поспешно притушил прожекторы - сияние, рвущееся из-под глайдера, слепило глаза. В наступившем сумраке - солнце уже с полчаса как спряталось за каменистую гряду на западе - Олег увидел на потемневшем небе первые звезды. Голова Олега резко дернулась, и он запоздало отвел взгляд. Одной из этих звезд была ярко-красная охотница за душами, сработал рефлекс; но ведь у Герта и Хампа... Додумывал Олег уже на ходу. Глайдер остался позади, три фигуры у края пропасти - уже сидящие, сколько же прошло времени?! - рывок, взгляд в лицо, пустой остановившийся взгляд. - Ты меня слышишь?! Ответа не было. Олег повалил Хампа, отвернув его лицо от смертельно-прекрасного неба; Герт, сидевший рядом, покачнулся и издал слабый стон. Олег вполголоса выругался, не зная, что предпринять. Хамур попросту заманивал их, сюда, на высокое место, откуда в наступившей темноте отлично видна Звезда. Все произошло слишком быстро; Олег в очередной раз готов был провалиться сквозь землю. - Ну ладно, - пробормотал он, рывком поворачивая к себе Хамура. Глаза его ничего не выражали, тело одеревенело; но на этот раз Олег плевать хотел на все эти явления. Одним движением он развернул Хамура спиной к Звезде и усадил между двумя камнями; затем коротким прикосновением к запястью переключил в нужную фазу транса. Грудь Хамура пришла в движение, веки слегка дрогнули. Олег благодарил судьбу за вчерашний опыт, когда он пытался реанимировать "посланника", засмотревшегося на Звезду. На этот раз все должно было получиться гораздо быстрее. Олег сидел в позе лотоса и сосредоточенно дышал, концентрируя внимание. Наконец-то я в форме, удовлетворенно подумал Олег, ощутив знакомое биение энергии в каждой клеточке тела. Подняв руки, он потянулся к активным точкам Хамура, вторично входя в чужую биоэнергетику. Это была кропотливая работа, и только злость на самого себя заставила Олега взяться за нее. Прощупывать неземной мозг, не имея даже надежды на диалоговую коррекцию - Олег ни на грош больше не доверял Хамуру и предпочитал держать его в глубоком трансе - для такого подвижничества требовались веские основания. И Олег считал, что они у него есть. Я должен был сделать это сразу, думал он, сосредоточенно продвигаясь от точки к точке, едва он назвал себя Хамуром, едва появилось подозрение... Тритяне, кажется, совсем нестойки к Звезде; кроме безумия, в Троухоре нечем разжиться... Ну, где же ты там?.. Внезапно понимание пришло, и Олег устремился к нужным узлам в левом полушарии Хамура. Легкое прикосновение, несколько энергетических уколов - такая малость, если знать, куда. Олег облегченно вздохнул: теперь Хамур будет говорить, и говорить только правду. - Что ты делаешь с пастырем Гроном, чужеземец?! - раздался сзади незнакомый голос. Олег мгновенно обернулся, но увидел лишь Хампа дель Райга, стоящего перед ним на расстоянии удара мечом. Во взгляде его чувствовалась явная враждебность. - В чем дело, Хамп?! - спросил Олег, чувствуя, что сбываются худшие его опасения. - Я не Хамп! - ответил стоящий перед Олегом тем же самым, явно чужим голосом. - Я смиритель Сорк, и требую от тебя уважать обычаи страны, в которой ты находишься! Олег разинул рот, ошеломленный этим несуразным заявлением. Хамп - троухорский шпион?! Против воли Олег переключил внимание с Хамура на нового незнакомца и обмер: стоявший перед ним человек не был Хампом дель Райгом. Спектр его биоэнергетики был совершенно иным. Еще одна звездная шизофрения? Или здесь все такие? Или же..."Кому раньше принадлежало это тело..." Олег закрыл рот. Это надо немедленно проверить. - Кто ты? - коротко спросил он Хамура, вернув его в сознание мгновенным разрядом. - Грон Симон, - ответил тот бесстрастно и отстраненно, - пастырь второго яруса. - А где же Хамур? - машинально переспросил Олег, пораженный неприятной мыслью. Тело посланника, похоже, меняло владельцев несколько раз! - Смертник Хамур обретет свое завершение в другом, более для того подходящем теле. - Так это ты вел нас сюда под видом Хамура?! - Таков долг пастыря. Сиянию было угодно, чтобы его слуги встретили вас. Души пришельцев должны быть представлены Звезде любым путем, - подробно разъяснил Грон, - а освобожденные тела надлежит препроводить в Храм, дабы свершить обряд присоединения к Сиянию. Но я - плохой пастырь, я не смог представить Звезде твою душу! Точнее, захватить мое тело, перевел Олег. Обмен разумов... этого только не хватало. Олег представил себе, каково теперь будет разыскивать посланника, и криво усмехнулся. Он ожидал подвоха, но не такого. - С тебя достанет и того, что твое сияние сделало с Хампом! - раздался полный боли и злости голос Герта. Он сумел каким-то чудом стряхнуть с себя транс и теперь стоял перед Сорком, сжимая меч. - Куда вы упрятали его душу, фанатики?! - Успокойся, пришелец, - ответил Грон, искоса глянув на Герта. - Душа твоего друга пребывает в Обители, где ждет выявления Предназначения. Доверься мне, взгляни на священную звезду Альцор, и вскоре ты сам
в начало наверх
встретишься с ним... - Да пожрет дьявол твою перелетную душу! - ответил Герт, и меч его молнией сверкнул на фоне ночного неба. Стоявший за его спиной лже-Хамп едва успел ударить Герта по руке, отводя смертельный удар. - Остановись, чужеземец! - произнес он, твердо глядя в полные бешенства глаза Герта. - Убив тело, ты не причинишь нам никакого вреда, но лишишь своего друга надежды на возвращение в привычный облик. Герт нахмурился, но меч опустил; Олег перевел дух. - Что вы собираетесь делать дальше? - спросил он, обращаясь к смирителю Сорку. - Исполнять свой долг. Вас и ваши тела ждут в Храме. Если вы захотите отправиться с нами, мы попытаемся открыть вам глаза на благо Сияния... В Храм, подумал Олег. Не в храм, а в Храм; видимо, он только один на всю страну. И посланник скорее всего именно там. Герт слегка кашлянул; Олег перехватил его быстрый взгляд и все понял: Сорка Герт берет на себя. - Отдохни, - сказал Олег, одним прикосновением погружая Грона в глубокий сон. - Ну, что ты об этом скажешь? - обратился он к Герту. - Не зря я так спешил унести отсюда ноги, - усмехнулся тот, укладывая Сорка на каменистую землю. - Но теперь Хамп и твой друг захвачены этими фанатиками... Значит, мы отправимся в Храм? Олег кивнул: - Совершенно верно. Пока я не нашел Дино Кагера, мне нечего больше делать ни в Трите, ни в Троухоре... - А потом? - спросил Герт с неожиданным любопытством. - Что ты будешь делать, когда найдешь его? - Потом? Понятия не имею. Скорее всего, вернусь домой... - Куда? - Зачем тебе знать? - Зачем? - резко переспросил Герт. - Неужели ты так ничего и не понял? Олег непонимающе посмотрел на Герта: - Что? - Почему я пошел с тобой в страну демонов? Почему бросил тепленькое место в замке орт Трит? Встретив тебя, я почуял запах иной жизни и встал на твой путь. И Хамп сделал то же самое. Ты - наш вождь, мы - твои воины. Куда ты поведешь нас, разыскав своего друга? Олег понял, что сейчас должен сказать правду. - Хорошо, я скажу тебе. Я пришел из другого мира, чтобы встретиться с этим человеком, - он указал на мирно посапывающего у его ног посланника. - Он должен передать мне важное сообщение, и только выслушав его, я узнаю, что мне предстоит делать дальше. - Ты воин, и ты должен получить тайный приказ? - по-своему понял Герт. - Я тоже воин, и буду сражаться вместе с тобой. - Сражаться?! - охнул Олег и покачал головой. - Навряд ли, Герт. Скорее всего, я просто поговорю с посланником и вернусь домой, в свой мир, где нет место воинам... хотя... - Олег замялся. - Мой мир может показаться тебе еще страшней Троухора; подумай - хочешь ли ты оказаться там? Великий космос, что я несу, спохватился Олег. Кой черт, еще не хватало брать его на Землю; хотя желание любого человека - достаточное основание для въезда... - Разве я уже не сделал выбор? - усмехнулся Герт. - Не променял мертвенно-спокойный Трит на дьявольский Троухор? Разве не этого я хотел? - он протянул руку к неподвижным телам на камнях. - Почему бы не повидать еще один мир? Он прав, ошеломленно подумал Олег. Почему бы и нет? - Ну, если так... Хорошо. Надеюсь, ты не пожалеешь о своем решении. А если и пожалеешь, мелькнула мысль, то Корпус мигом отправит тебя в родной Трит. - Я знал, что ты так скажешь, - дрогнувшим голосом произнес Герт. - Ведь мы - побратимы. Побратимы! Так вот оно что! Но тогда... - А Хамп? - спросил Олег, хлопая глазами. - Он... тоже? - Наконец-то ты понял, - улыбнулся Герт. - Он тоже пойдет за тобой сквозь тысячи миров. Но сначала мы должны освободить его душу; чего стоит воин, бросивший побратима в беде?! - Значит, освободим, - буркнул Олег, раздраженный таким неожиданным поворотом дел. Он наклонился к телу посланника и пробудил в нем пастыря Сияния. Грон открыл глаза и приподнялся, настороженно озираясь. Видимо, терять сознание при исполнении не было для него делом привычным. - Где находится Обитель, в которой пребывают души наших друзей? - спросил у него Олег. - Далеко ли это от Храма? - Обитель - духовное место, - ответил Грон, - она повсюду. Но пророки и чувствователи, пестующие души, находятся в Храме, ибо там средоточение блага. Вы решились принять Освещение? - Нет пока, - хмыкнул Олег. - Но мы решили дать Сиянию шанс. Мы отправимся в Храм вместе с вами и предлагаем вам свой транспорт. Надеюсь, Сияние ничего не имеет против полетов по воздуху? - Полеты - высшая награда Сияния слуге его, - вступил в разговор Сорк. - Мы принимаем вас в свои спутники и в свою паству. Как только взойдет солнце, я покажу дорогу в Храм. А сейчас я хочу спать. Действительно, подумал Олег. Второй час ночи. Сорк молча отправился в глайдер, предпочитая тепло и уют инопланетной машины пронизывающему ветру родных гор. Герт и Грон последовали за ним. Олег остался один, под феерическим звездным небом, неторопливо переступая с камня на камень. Он мог теперь позволить себе немного поразмыслить. Олег начал с того, что покрылся холодным потом. Обмен телами вот так запросто, среди скал, при одном лишь взгляде на Звезду был совершенно невозможен! Или, что то же самое, - неизвестен земной науке. Впрочем, усмехнулся Олег, вспомнив начало своей карьеры, телепатия тоже когда-то считалась невозможной. Красная звезда сверкала над черными скалами, уверенная в своей силе. Олег покачал головой и отправился спать, рассудив, что это - лучшее из возможных действий. Проснувшись с первыми лучами солнца и с хрустом потянувшись, он понял, что не ошибся. Грон был уже на ногах, созерцая дикий пейзаж сквозь лобовое стекло. - Доброе утро, - машинально произнес Олег. - Ты уверен, что сможешь найти дорогу с воздуха? - Да, только обещай не лететь слишком быстро. До прибытия в Храм мы с Сорком попытаемся все же открыть вам глаза... - И сколько же дней вам на это потребуется? - Не дней. Еще одна ночь. - Всего? - хмыкнул Олег. - А если у тебя ничего не выйдет? Как относятся в Храме к сохранившим собственные души? - Не знаю. - Грон на секунду задумался. - Такого никогда не случалось. Наскоро перекусив, Олег уселся в пилотское кресло. Терять время на дальнейшие разговоры не хотелось. Грон указал направление, и Олег поднял глайдер навстречу солнцу. Закладывая вираж, Олег проследил взглядом весь свой трехдневной давности путь - от темной полосы сгоревшего Могучего леса у самого горизонта, по вьющейся между постепенно поднимающихся гор древней дороге, к туманной, отмеченной колеблющейся полоской воздуха границе Троухора, за которой солнечные лучи уже не имели препятствий в виде угрюмых застывших на одном месте туч, по горным отрогам и каменистым склонам в долину у Белого Пика, на вершину одной из умопомрачительных конусообразных гор, противоречащих всем законам геофизики и все же возвышающихся бесконечным частоколом, преграждающим восточным ветрам путь на равнины Троухора. Глайдер развернулся, и под ним потянулось бесконечное зеленое море - с высоты полета кроны похожих одновременно на пальмы и сосны деревьев выглядели совершенно неподвижными. Глазу не за что было зацепиться на этой монотонной поверхности, и Олег завертел головой, пытаясь найти что-нибудь поинтереснее. Слева, на самом пределе зрения, виднелась тонкая голубая полоска. Возможно, то был великий южный океан, который Олег видел только с орбиты; или по крайней мере - его отражение в причудливой и богатой миражами атмосфере Офелии. Лес простирался до самого горизонта, и Олег снова повернул голову. Справа, тоже в неведомой дали, лес обрывался, сменяясь каким-то светло-зеленым пространством, усеянным белыми пятнами. Что это было такое, Олег не понял и прекратил на том всякие попытки сориентироваться. Невеселые мысли, точно ждавшие этого момента, мигом вернулись к нему. Пусть посланник подменен Гроном, и душа его пребывает в потусторонней Обители; пусть загадочная сила Звезды - кстати, еще один повод для беспокойства, - захватила его врасплох... Но почему тогда в бортовом компьютере нет ни малейшего намека на происхождение глайдера? И сам этот глайдер не несет никаких следов, хоть как-то раскрывающих, из какой части галактики он прибыл? Олег вспомнил собственный бот, на котором даже самый начинающий Шерлок Холмс мигом нашел бы с десяток неистребимых отпечатков земной культуры - хотя бы астроэнциклопедию или тотасериал "Земля, 3000", - и покачал головой. От кого таится посланник? Или его цель - вовсе не контакт с Землей? Никакая ксенопсихология не могла объяснить и поведение посланника. Вызывать представителя для контакта - и самому же прятаться от него? Или это вообще не тот посланник, а Офелия - что-то вроде фонтана у Большого Театра? К тому же - зачем в глайдере вот это? Олег положил руку на розовый шар - сенсор управления системой огня. Опробовав в первый же день ее мощь - скала в добрый миллион тон рассыпалась в прах - Олег тут же заблокировал управление, и сенсор превратился в декоративное украшение. Но факт оставался фактом: посланник опасался чего-то посерьезнее одного человека с чужой планеты. Вооружаться так для простой дипломатической миссии было бы просто глупо. Загадки, загадки... Олег с трудом заставил себя прекратить строить фантастические гипотезы (большей частью повторяющие самую первую его мысль на Офелии - все это подстроено, чтобы захватить его в плен). Прояснить все мог только сам Дино Кагер. Высоко над головой Олега замаячили первые облачка. Время шло, сотни километров остались позади глайдера, но внизу от горизонта до горизонта по-прежнему простиралась изумрудная зелень. Герт, давно уже проснувшийся, о чем-то беседовал с Гроном и Сорком, и Олег решил предоставить дальнейший полет автопилоту. Казалось глупым терять время в бесплодных размышлениях, имея под боком такой прекрасный случай пополнить образование: Сорк и Грон вовсю вербовали Герта. - ...ведь это справедливо, - спокойно и рассудительно говорил Грон, а Сорк, сидя чуть поодаль, слегка наклонял голову в такт его убаюкивающим словам, - что души чистые и свободные получают доступ во многие тела. Вспомни, Герт, свои самые сокровенные мысли - разве тебя не тяготит привязанность к единственному телу? Разве не способность к превращению получали герои древности в дар от богов? И вот ты узнаешь, что это чудо возможно; зачем же озлобление, зачем проклятия? - Привязанность к телу не преодолевается в несколько минут, - возразил Сорк, все так же качая головой. Размеренная речь пастырей гипнотизировала, их хотелось слушать и слушать, раскачиваясь взад-вперед в удобном и мягком кресле. Олег взглянул на Герта и понял, что не у него одного возникло такое желание. - Вспомни, Грон, свой первый харсунг... А! Так вот что это такое! Олег мысленно потер руки. - ...Разве не стонал ты и не готов был заплакать, когда узнал, что никогда не вернешься в тело своего детства? Разве не проклинал завершение Обряда, как все мы? Но только в борьбе с собой может человек обрести подлинную свободу; только тем, что не считаешь принадлежащим себе, можно распорядиться во благо Сияния... - Да, - согласился Грон, несколько раз кивнув, - тяжко делать первые шаги по истинному пути. Но сделать их можно только добровольно, только осознав их необходимость. Скажи, Герт, для чего живет человек? Неплохо, оценил Олег. Любая религия должна противопоставлять несовершенному миру - истинный, неправедному пути - праведный; но культ Звезды обещал нечто большее. Едва приняв веру, неофит получал от Сияния все преимущества канонизированного святого. Неудивительно, что история Храма не знала неудач в обращении. - Это глупый вопрос, - ответил тем временем Герт. - Я знаю, что я люблю, и знаю, что ненавижу; я добиваюсь своего, не зная, чего захочу завтра. Это вы, рабы Сияния, живете для чего-то; я - свободный человек... - ...и жизнь твоя полна случайностей, - подхватил Сорк. - И нередко случается так, что ничтожная рана вызывает смертельную горячку, и ты уже не можешь любить и ненавидеть. А бывает и так, что жизнь кажется конченной, и тень человека скитается под небесами, тщетно пытаясь найти
в начало наверх
смерть в битвах и путешествиях. И пока нет над нами Сияния, вся наша жизнь - жалкая насмешка над желанием человека вершить свою судьбу. - Разве принявшие Освещение не умирают? - усмехнулся Герт. - Разве отчаянию нет пути в их души? - Просветленные умирают, но лишь добровольно, как все, что свершается под Сиянием. - Сорк придвинулся ближе к Герту. - Ведь тот, кто не свершил всего ему предназначенного, не должен покидать этот мир. А отчаяться в исполнении своего долга может лишь слабый духом, одинокий, одержимый гордыней человек. Хоть и тяжко выходит грязь из человеческих душ, но мудрость и терпение пастырей возвращает надежду заблудшим. - Ты хочешь сказать, что вы меняете тела, пока не сочтете нужным умереть? И я тоже получу возможность жить вечно, делая то, что мне хочется? - Герт недоверчиво покачал головой. - Делая то, что тебе истинно хочется - то, что тебе предназначено, - поправил его Грон. - Ибо вскоре ты сам убедишься, как плохо ты знаешь себя. Прими освещение, и истина изгонит сомнения из твоей души. Олег бросил короткий взгляд за борт и отметил, что бескрайний изумрудный лес остался позади. Глайдер плыл над возделанными полями, раскинувшимися на многочисленных холмах селениями, над змеящимися во всех направлениях ниточками дорог. - Грон, - негромко произнес Олег. - Кажется, настало время вновь указать направление. Грон подошел к нему и несколькими фразами объяснил, что дальше их путь лежит вдоль дорог. Сливаясь и переходя во все более широкие, к вечеру они должны были привести глайдер к самой главной, священной Серебристой Дороге, соединяющей восток и запад страны и ведущей прямиком к Храму. Олег обратил внимание, что Грон не попросил сбросить скорость. Очевидно, просветление продвигалось успешно, по веками отработанному графику. Это должно было обрадовать Олега - судьба его товарищей решена, и не самым худшим образом, никто больше не будет отвлекать его от поисков посланника... Но почему-то Олег чувствовал глухое раздражение, и даже больше того - желание вскочить с кресла, вырвать Герта из звездного транса, вышвырнуть пастырей прочь или еще лучше - взять их в заложники... От досады на себя Олег поморщился; чего это я в самом деле, сказал он себе? Все в порядке, Герта никто не принуждал, да и Хамп сам взглянул на звезду; окажись они в подобной ситуации без меня, все кончилось бы точно так же; я не имею права вмешиваться в их судьбы - это было бы произволом всесильного пришельца... Да, все правильно, заключил Олег и печально вздохнул; и тут же в голову пришла другая мысль, окончательно испортившая настроение. Что, если посланник добровольно принял освещение?! Довольно заманчивая перспектива - меняться телами, рассудил Олег. Я и сам не прочь получить такую способность! Шутка ли - работа с негуманоидными цивилизациями, на Шарго, Ортисе или даже Джерри... Черт возьми! Внезапно Олег с силой сжал кулаки. Да что это я?! Притащить на Землю такое?! И без того минуло всего семь лет с последней вспышки ксенофобии; Содружество чудовищно не приспособлено к обмену телами; первому же члену Совета, прочитавшему мою докладную, прежде всего придет в голову, что я вот-вот вселюсь в его тело и назначу самого себя Инспектором... Нет уж, как-нибудь пока обойдемся. Он поморщился, чувствуя, что к списку первоочередных задач добавилась еще одна, быть может, самая сложная. Что делать с этим обменом телами? Ведь о таком открытии, как ни крути, следует сообщать немедленно... Э, нет, решительно оборвал себя Олег, ощутив внезапное желание оказаться в своей группе анализа и обмена опытом, среди экспертов и компьютеров. Он откинулся в кресле, расслабляясь, изгоняя из сознания раздвоенность неопределенности. Никаких решений до встречи с посланником; в итоговый отчет войдет все. А пока самое время немного вздремнуть. Клавиатура мягко скользнула на колени. Олег ввел образ пути в память компьютера и включил автопилот. Завтра потребуется быть в очень хорошей форме; целый Храм все-таки... Глаза Олега закрылись, и он задремал. Пробуждение было спокойным и уверенным. Олег знал, что выспался на все сто; каждая клеточка тела была налита энергией; хотелось творить чудеса и воскрешать мертвых. Глайдер плыл на прежней высоте над широкой лентой, серебрившейся в свете звезд, и прямо по курсу, в облаке алых блесток, над ней висела священная звезда Альцор. Рефлекс сработал, и взгляд Олега непроизвольно сместился вправо. Темные громады проплывали внизу - то ли древние развалины, то ли причудливо выветренные скалы. Во всем ландшафте таилась древняя мощь святого места, и Олега охватил странный восторг. Лента, которую он принял поначалу за реку, оказалась невероятно широкой дорогой, и таинственные развалины по обеим ее сторонам стояли грозным напоминанием о силе Сияния. Шум осевшего на пол тела заставил Олега оглянуться. - Свершилось! - сказал Грон, глядя на Герта. Тот сидел, привалясь спиной к стене, со взглядом, прикованным к Звезде, и Олег ощутил легкое беспокойство. Все правильно, успокоил он себя. Герт принял новую веру; я сам слышал, как он поддакивал пастырям. Займемся посланником! - Поздравляю, - сказал он Грону. - Далеко ли еще до Храма? - Мы будем там на рассвете. Принял ли ты решение, пришелец? Голос Грона был тих и бесстрастен. Профессионализм, или ему действительно все равно? - Еще нет. Прежде я должен поговорить со своим другом, в теле которого ты находишься. - Это легко сделать, если предназначение его еще не открыто. Но если он уже получил назначенное тело... - Грон покачал головой. - Тебе придется разыскивать его среди миллионов живущих под Сиянием. - Разве вы, пастыри, не знаете, где находятся ваши подопечные? - Исполняющие Предназначенное - свободные души, и мы видим их только по их желанию. Даже все ярусы Храма не в силах опекать сто миллионов слуг Звезды! - Сто миллионов?! Проклятье, - буркнул Олег по-тритски. - Тогда нам стоит поторопиться. - Нет, - возразил Грон. - Почему? - Закрытым душам нет входа в Храм. Святое место не для сомнений таких как ты. Ты поместишь свою машину за чертой святости и будешь ждать, когда слуги Сияния объявят тебе его волю. - Прошу прощения, - заметил Олег, - а если я не подчинюсь? На лице Грона отразилось минутное колебание. - Я не должен говорить этого, - пробормотал он. - Но почему-то не могу не сказать... Ты будешь умиротворен смирителями первого яруса. Олег довольно улыбнулся. Давно бы так. - Они захватят мою душу против моей воли? - Да, и отведут твое тело на должное расстояние. Ты ничего не добьешься, отвергнув милость Звезды. - Ну что ж, - Олег перестал улыбаться, - я подожду вашего решения. Грон оттолкнулся от пола и вскочил на ноги. Взгляд его устремился вниз и вперед, к самому горизонту, где в предрассветном сером сумраке искрящаяся дорога взбиралась на огромный курган. На вершине его Олег увидел гроздь остроконечных шпилей, возносящихся к небу с поверхности огромного многогранника, и понял, что он у цели. - Храм Звезды, - сказал Сорк, поднимаясь вслед за Гроном. Раздался мягкий удар: это Герт, повалившись на бок, распластался на полу глайдера. Хорошо, решил Олег. Я подожду их решения. Немного соберусь с мыслями, запротоколирую последние события, отъемся, позагораю... Теперь, когда скрывать свое звездное происхождение более не было нужды, Олег с удовольствием пользовался благами цивилизации, которые в изобилии предоставлял глайдер посланника. - Правь вниз, - сказал Грон, касаясь плеча Олега. - Там, где священная дорога теряет свой блеск, проходит грань, за которой тебе нет места. Олег кивнул, и глайдер скользнул в глубокую тень, залегшую у кургана. Придорожная роща отлично укрыла его от любопытных глаз. Олег завел глайдер в самую чашу и выключил антиграв. Глайдер бесшумно опустился на мягкую влажную землю. - Скоро ли служители Храма явят мне свою волю? - поинтересовался Олег, покидая кресло. Сорк и Грон стояли перед ним, скрестив руки на груди, один - в огромном теле Хампа дель Райга, другой - в изящном облике посланника, но тем не менее похожие друг на друга удивительной уверенностью и величавостью каждого движения. Олег внезапно подумал, сколько им может быть лет. Переселение из тела в тело переводило смерть в разряд мелких беспокойств; быть может, пастыри уже много веков свозят в Храм посланцев далеких миров? - Еще до захода солнца, - ответил Сорк, и глаза его указали на дверь. - Мы оставляем тебя на попечении пастыря Хольта, который только что занял тело твоего друга. Олег невольно взглянул на Герта; тот уже стоял, скрестив руки на груди, и неторопливо разглядывал своего нового подопечного. Кивнув, Олег отдал мысленную команду, открывая пастырям выход, которым они тут же воспользовались. Когда Сорк и Грон скрылись в сумеречном лесу, Олег повернулся к Хольту. Самое время было выяснить наконец, что же произошло с посланником. - Как я понимаю, - спросил Олег, с интересом наблюдая за тем, как Хольт ощупывает новое тело, напрягая и расслабляя мышцы, - "осветлившись", я могу занять любое тело по своему выбору? - Его выберет твое Предназначение, чужеземец, - ответил Хольт, подобравшись, точно готовясь к схватке. - А когда ты исполнишь Предназначение, тело и дальше будет служить Сиянию! - А я?! - вырвалось у Олега. - Исполнившие Предназначение вечно блаженны. - Хольт твердо смотрел Олегу в глаза. - В чем же мое предназначение? - так же жестко спросил Олег. Хольт указал на кресло: - Я могу попытаться узнать. Садись и смотри мне в глаза! Риск, подумал Олег, ну как загипнотизирует насовсем? Однако привычка не переоценивать опасность взяла свое, и Олег покорно опустился в кресло. Хольт встал напротив, медленно вобрал в себя воздух, раскрыл ладони и слегка развел руки в стороны, словно ныряя под водопад энергии. Почти сразу же теплая волна пробежала по телу Олега, и вокруг серых глаз Хольта вспыхнули яркие видения. Я... я... я... думал Олег, и никак не мог додумать. Сон наяву кружился перед ним, мелькали знакомые лица - коллеги, друзья с половины Галактики, Хамп дель Райг, бьющийся с черепаходраконом - потом все это медленно ушло на задний план, и все пространство заняло лицо посланника, из черных овальных зрачков которого на Олега хлынул леденящий ужас. Олег вздрогнул, и видение мгновенно исчезло. - Ты видел сам, - сказал Хольт, словно обвиняя. - Ты видел ужас, который должен выпустить в мир. - Что-о?! Олег зажмурился и покачал головой, стряхивая наваждение. Что за бред; выпустить в мир какой-то ужас? чего ради? Впрочем, что это я так разволновался, спросил себя Олег. Мало ли что бредится слугам Сияния; воспользуюсь случаем - как им понравится такое Предназначение? - И вы поможете мне выполнить это? - спросил Олег, качая головой. - Предназначение каждого священно, но трудно познать его до конца, - туманно ответил Хольт. - Лишь семь чувствователей и пророков, семь раз выслушав твою душу, могут постичь его во всех деталях. Но каким бы оно ни было, благо Сияния всегда над тобой! - Какое же тело я получу для выполнения?.. - Тело мученика, если мой слабый дух приоткрыл истину. Ужасную смерть надлежит принимать в подходящем обличье. - Приятная перспектива, - буркнул Олег, морщась от ощущения, что прогноз Хольта в чем-то верен. За годы, проведенные в разных мирах, он научился доверять всяческим туманным пророчествам. И все же Олег был обескуражен. Предназначение могло означать - что бы там не придумывал Хольт - только одно: посланник несет в себе (или с собой) нечто ужасное, готовое обрушиться на Содружество, если у Олега достанет сил выпустить его "в мир". И сколь не абсурдна была эта интерпретация, Олег поежился. - Прими Освещение, чужеземец, - спокойно сказал Хольт. - Только Сияние может тебе помочь. Конечно, мысленно поддакнул Олег, мало напугать, надо еще и подать надежду. Добрый старый способ, однако... Овальные зрачки посланника так и стояли перед глазами; Олег тряхнул головой, отгоняя внушенный бред. - Позавтракаем, - весело предложил он. - Сейчас я приготовлю кое-что,
в начало наверх
чего ты никогда не пробовал. - Да падут последствия выбора на твою совесть, - ответил Хольт, скрещивая руки на груди. - Я сделал все, что мог. Олег открыл пищеблок и сочинил завтрак. - Если до вечера ты не примешь освещения, никто не сможет тебе помочь... - Креветки, шашлык и апельсиновый сок, - ответил Олег. - Прошу к столу! Хольт послушно присел. Очевидно, этикет пастырей предписывал не брезговать ради обращения неверных никакими средствами, в том числе и завтраком. - Не можешь ли ты сказать, что это за ужас, который мне предначертано выпустить в мир? - спросил Олег, сосредоточенно жуя. - Есть только один ужас для человека, - туманно пояснил Хольт, принюхиваясь к незнакомым блюдам. - Перестать быть самим собой. Но ты сам испытаешь все, и не мне поучать тебя, чужеземец. Олег пожал плечами, и завтрак прошел в спокойном молчании. Затем потянулись часы ожидания. Олег валялся в кресле, время от времени перебрасываясь несколькими словами с Хольтом. Пастырь не проявлял более никакого желания склонить Олега к освещению; он просто отвечал на вопросы, и постепенно у Олега сложилась ясная картина происходящего в Троухоре. Обмен телами под мудрым надзором Храма Звезды составлял самую суть жизни троухорцев. Извечное противоречие деятельного духа и немощного тела было изжито здесь раз и навсегда. Каждый получал тело, наилучшим образом способствующее его персональному Предназначению (чем-то напоминающему кастовые обязанности традиционных обществ). Пастырям Сияния удалось преодолеть первоначальную сложность переселений - только под воздействием священной звезды Альцор - выстроив по всей стране сеть шпилеобразных храмов, где сохранялся особым образом - как именно, Олег так и не понял, - ночной свет звезды. Глядя на ее искрящееся изображение, каждый освещенный мог под руководством служителей храма сменить тело в любой момент, если того требовало Предназначение. Представив себе, сколько хлопот требовало управление подобным обществом, Олег проникся некоторым уважением к служителям Сияния. - Но как вы поступаете с теми, кто не хочет умирать, даже исполнив предназначение? - спросил Олег. - Отказываете в новых телах? - Исполнивший Предназначение желает только покоя. То, о чем ты говоришь, невозможно - завершив свои земные дела, каждый счастлив присоединиться к Сиянию. - И все-таки, неужели не бывает исключений? Что, если Предназначение было выявлено неверно, и желание жить не исчезает после его выполнения? - Если человек хочет жить, ни один пастырь никогда не сочтет его выполнившим Предназначение. Семь ярусов слуг Сияния следят за тем, чтобы в выявлении Предназначения не вкралась ошибка. И поверь мне - все смерти в Велбемоне происходят легко и счастливо. Может быть и так, подумал Олег. Особенно если учесть, что у троухорцев нет другого выхода. Смерть страшна лишь своей бессмысленностью; здесь она стала частью ритуала, закономерным завершением жизненного пути, таким же достижением, как получение нового назначения... Он взглянул на солнце, касавшееся верхушек деревьев. За разговорами с Хольтом и написанием отчета день пролетел незаметно; удлинившиеся тени легли на поляну перед глайдером, в глубине леса стал собираться мрак. Близилось время ответа. Олег встал и сделал несколько шагов, унимая нетерпение. Я уже два месяца жду этой встречи, уже неделю гоняюсь за посланником по всей Офелии. Не стоит портить все в последний момент. Я должен быть спокоен и готов ко всему; сделаем-ка гимнастику! Олег вышел на середину поляны и привычно превратился в расплывчатое туманное облако. Разминка на полной боевой скорости разгорячила тело; Олег почувствовал, что сутки отдыха принесли свои плоды. Энергия била через край; тело превратилось в отточенный клинок; мысли прояснились и сверкали как грани алмаза. Олег на миг приостановил свой бешеный танец вокруг деревьев - имитацию боя с восемью противниками - и оглянулся на Хольта. Тот стоял у глайдера, неестественно вытянув шею, и в лице его не было ни кровинки. Олег замер, сообразив, что не на шутку напугал пастыря. Но чем? Хольт упал на колени и запрокинулся назад, раскинув руки с вывернутыми вперед ладонями. Лицо его расслабилось, глаза закрылись; он вслушивался в чей-то неслышный разговор, созерцал невидимые Олегу картины. Внезапно лицо его исказилось, и губы дрогнули, почти вслух произнеся то, что кричал он мысленно своим неведомым собеседникам: - Нет! Остановитесь! Вам не удастся... Конечно же не удастся, согласился Олег, почувствовав, что речь идет о нем. А потом темная волна захлестнула сознание, и только опыт борьбы со Звездой помог Олегу удержаться на грани беспамятства. Кажется, напали, констатировал он, глядя как чернота пожирает мир, напали без предупреждения, а я-то ждал, что сначала со мной поговорят... Ну что ж! Сжатая пружина собранной за день мощи распрямилась, выбрасывая прочь клочья тьмы. Шалите, ребята, подумал Олег, фактор внезапности не сработал, сейчас я вам... ох! В голове точно лопнула струна, и пока Олег гасил боль, мир исчез. В наступившей гулкой тишине Олег услышал шепот: "еще, еще чуть-чуть..."; затем из темноты проступила каменная стена, изрезанная сложным орнаментом, то освещающаяся багровым светом факелов, то снова погружающаяся во мрак. Олег почувствовал себя сидящим на жестком холодном камне, попытался напрячь мускулы - и тут же снова оказался на поляне, шатающимся, с кружащейся головой. Э, сообразил он, я ж только что был в чужом теле! Но свет вновь померк; его уводили прочь из собственного тела, и на этот раз Олег не сопротивлялся, решив разобраться, как это делается. Вот, сначала контакт - похожий на телепатический, кто-смотрит моими глазами, а потом потихоньку гонит свою картину, другого мира, ощущения другого тела, перехватывая на себя мои собственные... Олег напрягся, фиксируя происходящее: что-то в нем сопротивлялось смирителям, несмотря на твердо принятое решение не мешать, и борьба эта вызвала боль - такую же, как в первую стычку со Звездой; по телу медленно покатилась волна бесчувствия, только на этот раз за ней все яснее проступали другие чувства - он вновь сидел на камне в полутемном подвале, концентрируя взгляд на ритуальном изображении Звезды. Ее изображение начало искриться, приковывая взгляд, и Олег счел за благо прервать наблюдение. Секунду ему казалось, что борьба проиграна - ощущение собственного тела не возвращалось, и лишь припомнив некоторые навыки, почерпнутые от смирителей - сперва достаточно самой тонкой ниточки присутствия - Олег просочился назад, выпихнув из глаз видение чужого мира. Хольт все еще стоял перед ним на коленях, обреченно склонив голову, и ветви дробили солнце на куски - но большего он рассмотреть не успел. Новая атака ударила по нервам неожиданной болью - подлый прием! - заставив искать спасения. Олег в панике нырнул в темный мир межсознанья, мысленно устремляясь во все стороны в поисках свободного места - боль гнала его из собственного тела, нужно было перевести дух, научиться отражать эти поистине ужасные телепатические удары - и только тогда возвращаться с победой... Внезапно огненный фейерверк вспыхнул перед глазами - безумный мир тысячи красок и миллионов форм; многоголосый гул наполнил голову, совершенно оглушив - он видел сотнями глаз, он проник сразу в тысячи тел - Олег потерялся в этом карнавале, забыв, кто он и что здесь ищет. Ничтожная заминка оказалось достаточной. Мозаика миров погасла, уступив место быстро летящей навстречу серой земле. Удар он еще успел почувствовать. Потом пришел мрак. Бледное солнце заглядывало в щели убогого шалаша. Пучок сухой травы щекотнул шею, Олег шевельнулся и тут же замер, мигом покрывшись потом. Тело было чужое. Сумели-таки, скрежетнул он зубами, и осторожно приподнялся. Движения были странно замедлены, словно воздух превратился в кисель, и Олег с ужасом понял, что теперь ему придется жить в этом хилом, под завязку налитом усталостью теле. - Ч-черт, - ругнулся он, неуклюже сгибая ноги и садясь в жалкое подобие падмасаны. - Ну и развалина... Он сделал глубокий вдох - легкие не наполнились и наполовину, а голова уже пошла кругом, - и поспешно закрыл глаза, пытаясь вчувствоваться в свое новое тело. Шесть раз Олегу пришлось открываться миру, собирая энергию, прежде чем на острие внимания зажегся слабый шарик тепла. Теперь можно было начинать осмотр... Когда он закончил, белесая дымка уже застлала небо. Солнце скрылось из виду, землю укутала мягкая тишина. Олег поднялся на ноги, дотронулся до нечесанной бороды, до проступающих ребер, до язв на ногах - на своих ногах - и покачал головой. - Дня три, не меньше, - заключил он. - Хорошо еще, что это мужик... Да, так чем же он тут питался? Олег не спеша осмотрел окрестности примостившегося на каменистом выступе скалы шалаша. Шагах в ста внизу начинался карликовый лес, справа раздавался шум близкого водопада, вверх уходили причудливые скалы, увенчанные безумными, колющими небо пиками. Типично троухорские горы; пища могла быть только внизу. Олег вернулся в шалаш, выгреб наружу нехитрый скарб - плотный плащ и заплечный мешок, доверху набитый большими продолговатыми плодами, напоминающими орехи, - и не без колебаний зашагал вниз, по змеящейся меж камней едва заметной тропинке. Тропинка эта беспокоила Олега больше всего: видимо, шалаш посещали многие. Похоже, я попал в тело местного святого-отшельника. Сейчас отшельник в Храме Звезды в сотый раз повторяет пастырям, как найти его потерянное тело. Мне еще повезло - безлюдье, до ближайшего селения полдня пути; но смирители наверняка уже там, в куда более подходящих для скачек по скалам телах, и теперь скорее всего поднимаются мне навстречу. Олег на миг пригасил сознание, проверяя, сохранился ли навык, приобретенный столь недавно. Мир послушно померк, открываясь тонким ниточками чужих далеких миров. Олег удовлетворенно хмыкнул - ему достался тренированный мозг; скрыться не составит большого труда. Оставалось выбрать подходящее направление. Он посмотрел вниз и тут же скривил губы. С каменистого выступа, на который привела тропа, открывался прекрасный вид на зеленую долину. Дымок курился над десятком миниатюрных домиков, правильные прямоугольники полей выстилали все видимое пространство, у подножия горы вилась узкая полоска дороги. И по этой дороге медленно двигалась группа людей. - Уже в пути, - пробормотал Олег, поспешно делая несколько шагов назад. Он нисколько не сомневался, кто шел по дороге ему навстречу, и огляделся по сторонам в поисках пути к отступлению. Слева горный хребет быстро терял высоту, превращаясь в тянущуюся до самого горизонта цепь невысоких холмов. Там и тут среди них виднелись поля; Троухор заселен очень плотно, в обжитых местах от смирителей не скрыться. Олег повернул голову направо, и наконец повеселел. Скрываясь в белесой дымке, справа высилась величественная прямоугольная громада, поражающая воображение. Дорога далеко огибала ее бесплодные, мертвенно-серые склоны, скрываясь за горизонтом; лес у подножия выглядел дикой чащей, куда не ступала нога человека. Сама гора, или скорее хребет, тянущийся на много километров на запад, впечатлял высокими даже для Троухора отвесными стенами - в добрый километр, насколько смог оценить Олег. Несомненно, в этих каменных джунглях найдется место для одинокого беглеца. Олег еще раз осторожно глянул вниз - преследователи заметно приблизились - и решительно повернул направо. К сумеркам, прикинул он, я затеряюсь во-он в тех скалах... Уже через час он стал сомневаться, что все будет так просто. Тело святого-отшельника, сухое и жилистое, ослабело от долгого поста. Олег был вынужден сбавить ход и пойти легким, скользящим шагом, размеренно дыша и постоянно вбирая энергию. Миновав каменистую ложбину, разделявшую два хребта, Олег ступил на серый камень грандиозной горы и остановился, пораженный внезапной переменой пейзажа. Серость, разлитая вокруг, или склонившееся к горизонту солнце были тому причиной, но дневной свет ощутимо померк, и шаги по камням не давали звука. Что-то гнетущее таилось в окружающем пространстве; безжизненная тишина не нарушалась ни дуновеньем ветерка, ни птичьим криком. Олег пошел было быстрее, но тут же запыхался и вынужден был снова остановиться; желудок с новой силой напомнил ему, что тело голодно. Он присел на камень, раскрывая мешок, и удовлетворенно проследил взглядом пройденный путь - оставшуюся внизу ложбину, отроги напоминающих морских ежей троухорских гор, узкую полоску леса. Преследователей по-прежнему не было видно, но Олег знал, что они давно достигли его шалаша
в начало наверх
и теперь уже идут прямо за ним, по свежему следу. - Бог в помощь, - сказал Олег, бросая в рот очищенный орех. Вкус был резкий, немного вяжущий, но для изголодавшегося отшельника этот орех казался пищей богов. Олег сконцентрировался на пережевывании пищи - терять калории сейчас было бы непростительной роскошью. Орехи вопреки ядовитому вкусу оказались чрезвычайно питательными, уже после четвертого Олег ощутил заметный прилив сил. Рассчитав рацион на три дня, Олег закрыл мешок и не мешкая зашагал дальше. День постепенно угасал, и следовало позаботиться о ночлеге. Ни одного пятнышка зелени не выделялось на каменистых подступах к загадочному плато; Олег невольно прибавил шаг, стремясь поскорее покинуть это мрачное место. Примерно через полчаса он вновь посмотрел назад. Туман белесым языком выползал из-за скал, скрывая пройденный путь. Преследователи все еще не показались, и Олег решил, что поддался напрасным страхам. Скорее всего, за смирителей он принял группу паломников; кто знает обычаи Троухора. А раз так, приоритеты менялись; следовало не теряя времени заняться ремонтом - реанимацией, уточнил Олег, - доставшегося ему тела. Он не стал останавливаться, а лишь сбавил шаг - температура воздуха заметно упала, а функциональная коррекция требовала немало тепла. После трех попыток он восстановил огненный шарик внимания и отправил его в неспешное странствие по чужому телу, касаясь наиболее слабых мест. Их оказалось столько, что уже через полчаса он едва переставлял ноги и пускал слюнки при воспоминании об оставшихся орехах. Темнота потихоньку сгустилась, он шагал теперь почти что на ощупь. Инфракрасное зрение не работало в чужом теле - как и многое, слишком многое другое, - так что Олегу приходилось пользоваться чувствованием на расстоянии. Это утомляло, но позволяло сохранить скорость. Наконец одна из внутренних болячек затянулась, и Олег повеселел. Теперь с каждой минутой его тело будет становиться все сильнее и здоровее, еще два дня восстановления - и он сам выйдет к смирителям, дабы преподать урок харсунга. Олег был уверен, что больше никому не уступит в поединке сознаний; план еще не вырисовался с кристальной ясностью, гарантирующей победу, но в общих чертах был готов. Проникнуть в Храм, меняя тела как эстафетные палочки, просканировать души, отыскать посланника и вернуть свои тела - во всем этом не было ничего принципиально невозможного. А потом можно будет наконец заняться делом! Толчок был не сильным, но неожиданным. Олег отлетел назад и больно ударился о камень. Впереди не было ничего, но когда он поднялся и сделал несколько шагов вперед, путь ему преградила невидимая, мягкая, но тем не менее непреодолимая стена. Олег скрипнул зубами - на ощупь она как две капли воды походила на силовой барьер у восточной границы Троухора. Так значит, это - западная граница? - Добегался, идиот! - высказался Олег, ощупывая невидимую стену, мягко пружинящую под его рукой. - Ну, и что же мы теперь будем делать?! - Ужинать, - ответил он сам себе, усаживаясь на камень. Медленно пережевывая орехи, Олег разложил по полочкам события последних дней. Выходило так, что он не пропустил ни одной возможности совершить ошибку. Упереться в непреодолимую стену в чужом немощном теле, удирая от могучего противника, было вполне закономерным завершением пути, начатого с захвата в плен на условленном месте встречи. Теперь оставалось ждать смирителей и в короткой схватке сознаний выяснить новый расклад... Олег подивился своему спокойствию. Должно быть, решил он, эта медлительная уверенность пришла ко мне вместе с новым телом и новым мозгом - обмен телами, похоже, сродни обмену идеями - каждый раз с новым телом тебе достается что-то от прежнего владельца. Впрочем, беспокоиться действительно было не о чем. Смирители, утомленные долгим подъемом, вряд ли смогут составить конкуренцию магистру телепатии, с толком отдохнувшему и объевшемуся калорийных орехов. Плащ отшельника оказался толстым и теплым - настоящая одежда жителя гор. Олег расстелил его на мху меж двух камней и улегся - натруженные ноги молили об отдыхе. Оставив маленький участок мозга бодрствовать и ждать, Олег погрузился в забытье, отлично зная, каким будет пробуждение. Мозаичные картины чужих миров заполнили его короткие сны. Он проснулся сразу, с радостной готовностью к действию. Тело уже закончило восстановление и готово было служить своему хозяину. Темнота и тишина царили вокруг, но Олег знал, что это - иллюзия; схватка душ уже началась, и он уверенно расширил сознание, переходя в контратаку. Еще мгновение - и перед его глазами зажегся нездешний свет. Багровые сполохи света выхватывали из мрака груду округлых камней, похожую на алтарь. Вокруг ощущался простор и свобода, холодный ветер ревел в ушах. Олег привычно сжал сознание в точку и вернулся в прежнее тело, вышвырнув из него незваного гостя; в ушах тонко зазвенел нестройный хор звуков, словно тысяча ангелов склочничали на небесах. Олег мысленно потянулся по тонкой нити, еще соединявшей его с нападавшим, и снова вошел в чужое тело, но теперь уже как хозяин, захватывая контроль. Короткая схватка сознаний ударила по ушам пронзительным визгом, быстро превратившимся в хнычущий гомон. Олег ощутил упоение от нового тела, наполненного силой и дьявольской энергией, и позволил сознанию покинуть прежнее обиталище, оставляя его изгнанному врагу. Тот сгинул в тело бывшего отшельника, и гомон тонких голосов стих. Олег с удовлетворением присудил победу себе и торжествующе улыбнулся. Грохочущий, адский хохот вырвался из его рта, и дымный язык пламени лизнул черные отблескивающие камни, лаская клыки приятным теплом. Олег схватился за лицо и в меркнущем свете собственного выдоха увидел кожистые перепонки, увенчанные кривыми когтями. Олег распрямил ноги, и земля резко ушла вниз; изо рта демона вырвалась новая струя пламени - Олег желал как следует разглядеть свое новое тело. Леденящий душу вой огласил поляну. Голая, пупырчатая кожа покрывала две толстенные слоновьи ноги, подпирающие каменной твердости живот. Жесткие хрящевые крылья, сложенные в несколько раз, трепетали и гудели на ветру. Передние конечности, представляющие собой дикую помесь лап динозавра и рук человека, шипя, удлинялись вслед желанию Олега увидеть в демоне хоть что-то человеческое. Трехсуставчатые, невероятно длинные пальцы медленно съежились, когти втянулись под кожу, и Олег с изумлением понял, что тело его меняется, становясь привычным - человеческим. Широкая морда с огромными клыками, изрыгнув клуб дыма, усохла до размеров человеческого лица. - Пр-р-роклятье! - взревел Олег уже членораздельно; в горле заболело, словно оно впервые выпустило воздух вместо пламени. Рука его вытянулась на несколько метров, зацепила вновь показавшимися полуметровыми когтями огромную кучу хворосту, и струя пламени из рта зажгла перед Олегом костер. Олег присел на камень, разглядывая себя и качая уже наполовину человеческой головой. Идиот, подумал он, какой же я все-таки идиот. И что самое интересное, это еще не конец. Несомненно, я сумею отмочить что-нибудь еще более выдающееся. Он снова оценил ситуацию - Посланник Содружества в теле местного демона - и сатанинский хохот заставил закачаться деревья. Ну, по крайней мере теперь я в полной безопасности; более того, смирители будут немало изумлены, проснувшись сегодня утром. Олег представил себе себя, хлопающего крыльями и извергающего пламя, и вновь ухмыльнулся. Послушное тело уже завершало трансформацию. Исчезли крылья, дыхание более не искрило в ночном сумраке. Олег скосил глаза и вздрогнул: на нем снова была потертая кожаная куртка, в которой он исходил пол-трита. После этого он уже не удивился, почувствовав на поясе тяжесть доброго меча. Заинтересовавшись этими трансформациями, Олег вытянул перед собой руку и попробовал вытянуть ее как можно дальше. Тонкая гибкая змея вырвалась из его рукава и исчезла во мраке за пределами видимости; испугавшись, Олег прекратил эксперимент. Новое тело превосходило по возможностям даже его собственное... Да, но кто же тогда был его прежним хозяином?! При этой мысли улыбка Олега заметно покривела. Конфликтовать с такой расой было бы последним делом в галактике. Пожалуй, надо его поискать, решил Олег. А то еще обидится... Он освободил сознание и потянулся во тьму. Тишина. Мир погрузился в полную тишину. Ни тени мысли не маячило вокруг. Чувствуя странную уверенность в своих силах, Олег все расширял и расширял радиус восприятия, но ночь молчала. Олег не мог охватить вниманием всю планету - эдак можно потерять и собственное тело - и потому сменил тактику. Превратив сферу восприятия в тонкий прожекторный луч, он стал обегать им окрестности, пронзая молчаливую тьму на добрый десяток километров. Это помогло. Не прошло и минуты, как он засек группу из четырех человек. Двое были погружены в сон, и Олег скользнул в более открытый мозг, вновь поражаясь нахальству, с которым он эксплуатировал все благоприобретенные способности. Два человека сидели у ночного костра, неспешно перебрасываясь словами. - Так лучше, - сказал один, вороша угли. - Смотри, огонь дает свет, а свет внушает надежду. Не стоит терять ее, Хольт. - Обман, дарующий силы бороться с неизбежным? - Хольт покачал головой. Олег бросил на него короткий взгляд, разрешив себе это вмешательство в чужое сознание. Он ожидал увидеть тело Герта - но у костра сидел незнакомый низкорослый человек с морщинистым лицом пожилого крестьянина. Он очень торопился сюда, понял Олег. - Я не могу не верить в пророчество, Рейм. Ужас вырвется на свободу, и мы бессильны помешать этому. А-а-а! Олег едва не хлопнул себя по чужому лбу. Так вот какой ужас они имели в виду! Но, черт побери, откуда они могли знать?!.. - Но ты же пытался остановить нас... - Недостойная слабость. Нам, служителям первого яруса, пристало спокойно встречать свою судьбу. - Еще несколько минут, и у тебя будет случай исправиться, - заметил Рейм. - Боюсь, я вновь окажусь недостоин. - Хольт покачал головой. - Я не готов к встрече с Сиянием - ум мой занят поиском спасения от неизбежного. Я - плохой служитель... - Я молю Сияние, чтобы ты оказался и плохим пророком, - кивнул Рейм. - Однако время. Буди их, Хольт; через несколько минут все решится. Олег почувствовал смутное беспокойство. Смирители, несмотря на пораженческие настроения, явно имели какой-то план действий. Но какой? И знают ли они о том, что произошло? Двое спавших смирителей поднялись как по команде. Мгновением спустя все четверо уже сидели в стороне от костра, положив руки друг к другу на плечи, и мерно покачивались, протяжно повторяя: "А-о-м-а-о-а... А-о-м-а-о-а...". Олег ощутил растущую мощь их сознаний. Дальнейшее наблюдение представляло собой некоторый риск, но Олег был слишком увлечен, чтобы отступать. Он пользовался собственной, доморощенной техникой харсунга и был не прочь посмотреть, как тот должен совершаться по всем правилам. Почти различимый на слух как тонкая вибрирующая струна, луч внимания смирителей протянулся влево и чуть назад, далеко в сторону от Олега. Он понял, что смирители не ведают об изменившейся ситуации и собираются атаковать его прежнее тело... в котором, судя по всему, находится теперь душа демона. Будь у Олега хотя бы пара минут, он сумел бы вмешаться. Но драгоценное время ушло на сомнения - помогать смирителям? или демону? или просто создать помехи любым контактам? или обратно поменяться с демоном телами? - а тем временем тонкая ниточка контакта превратилась в мощный биоэнергетический канал, и яркая вспышка заставила Олега прервать наблюдение. Помехи в мыслеэфире воспринимались как реальные события, происходящие у него перед глазами, и было непросто разобраться в этой каше. Наконец Олег отбросил лишнее и вернулся к наблюдению; канал смирители-демон работал на полную мощность, костер разгорелся, ярко освещая невозможную картину. Тела троих сидевших напротив людей иссыхали на глазах, исходя легким дымком. С открытых участков тела сыпалась на землю сухая белая пыль, открывая голые кости, одежда обвисла на трех скелетах и тремя грудами тряпья осела на землю. Свет померк в глазах последнего из смирителей, через которого Олег воспринимал этот кошмар. Несколько секунд Олег дрожащими руками ощупывал свое тело. - Странный ритуал, - пробормотал он, в глубине души чувствуя, что это не ритуал. Это больше походило на ужас, который ему суждено было выпустить на волю. Это была работа демона. Камень величиной с добрый стол раскололся от короткого удара. Сжав зубы, Олег медленно подавил желание броситься в атаку и отомстить. Со
в начало наверх
стороны казалось, что он дремлет, глядя на умирающее пламя; Олег сидел в позе лотоса, собирая силы. Вокруг головы Олега зажглось голубое сияние, а затем и сам он вдруг оторвался от земли и поднялся на несколько метров, освещая поляну подобно шаровой молнии. Искрясь короткими разрядами, Олег продолжал концентрацию - конечно, сейчас он был сильнее любого человека Галактики - но кто знает, на что мог оказаться способен прежний обитатель этого тела! Олег чувствовал, что превратился в живое облако взбесившихся молекул, каким-то чудом сохраняющее человеческий облик. Это было новое, странное ощущение; Олег упивался своей мощью, взлетая все выше и выше. Внезапно в землю под ним ударила ослепительная молния, озарив мертвящим светом пол-неба, и Олег с ужасом понял, что источник этой молнии - он сам. Энергия не держалась в теле, он достиг предела своего могущества. - С ума сойти, - пробормотал Олег. Он висел в полуметре над землей, окруженный потрескивающим облаком разрядов. Удар молнии пресек последние сомнения. Я здесь, чтобы встретиться с посланником, и я встречусь с ним, в этом теле или в другом, сейчас или через год! Я буду искать, и посмотрим, кто посмеет мне помешать! Пространство вокруг привычно преобразилось. Олег распахнул сознание, вслушиваясь в мыслеэфир. Когда-то ему требовались часы, чтобы настроиться на передачу одной-единственной мысли; сейчас, в Троухоре, это казалось недостойным внимания пустяком. Почти сразу же он ощутил легкую разнозвучную пульсацию в стороне, где уже начинало светать. Рассеянное внимание свернулось в тонкий луч, устремившийся к источнику странных колебаний. Это не был человек - Олег не ощущал привычного ритма человеческих мыслей. В одной точке словно собрались сотни, тысячи сознаний, издавая белый шум, изредка прорезаемый осмысленными картинами... Олег превратился в слух. Так, кажется... Есть. Контакт! Мысли накатывались из бесконечно далекого океана хаоса и разбивались о берег его сознания, оседая отрывистыми фразами. Олег слушал, не пытаясь понять, зная, что для этого нужно время. - Где-то здесь... Осторожно... Снова, снова... Человек, человеческое тело!.. Они называют это харсунг... Как мы могли проиграть? Сила наша при нас! В голове Олега точно взорвалась бомба; в лицо рванулось облако пламени. Несколько секунд он боролся с наваждением и победил; слышимость восстановилась. - Но он все равно сильней... Кто, КТО это был?!.. Что с того, братья - мы ї_з_а_їїг_р_а_н_и_ц_е_й,їївот что самое главное!.. Вот это скала над нами - заповедник?.. Да, я помню, как часами мы смотрели сверху, безнадежно ожидая путника... Мы за границей - а он... Он теперь в ловушке! Да, если мы успеем убраться подальше... Кажется, несколько личностей в одном теле, сообразил Олег. Демон-шизофреник, я подслушал его внутренний диалог. Мда-с, тяжеленько должно быть соображать таким вот образом. Однако язык мне знаком, а значит, он поймет мои вопросы. - Не успеешь! - ворвался Олег в сознание демона, и непрерывный шепот чужих мыслей мгновенно стих. - Я - твой победитель, и я слышу каждую твою мысль; одно неверное движение - и пыль твоих костей покроет камень, на котором ты сидишь! - Это ОН... Тихо... Кто-то один... Я знаю этого человека! Ты, Хольт?.. Новичок?.. Здесь нет места древней мудрости; говори, Хольт! Это не ответ, смекнул Олег. Это они меж собой переговариваются. Однако - Хольт, да еще новичок? Неужели он не только пожирает тела, но и впитывает души?! - Чего ты хочешь от нас, чужеземец? Серый туман молчания расступился, и перед глазами Олега возник образ - высокий человек, одетый в длинную мантию синего цвета. Олег мысленно цокнул языком - сам он пока не знал, как создавать картинки. Надо будет научиться... - Это ты, Хольт? - Это я, чужеземец, в собственном облике. - Твое предыдущее тело рассыпалось в прах; почему? - Я присоединился к Братству. - Добровольно? - усмехнулся Олег. - Пришло мое время, и свершилось мое предназначение... - А мое? Ты помнишь свое пророчество, Хольт? Какой ужас я должен выпустить в мир? - Этого я не знаю. - Человек в синей мантии скрестил руки на груди. - Скажу одно: твое предназначение еще не исполнено. Однако, хмыкнул Олег. Демон, пожирающий тела как конфетки, оказывается, и в подметки не годился истинному Ужасу. Учтем на будущее... - Что такое Братство? - спросил он, сменив направление атаки. - Еще один ярус служителей Сияния? - Братство - это мы! - грянул тысячеголосый хор. Олег отшатнулся, пораженный внезапной мощью этого краткого ответа. - Кто это "мы"?! - спросил он поспешно, так же повысив голос. - Назовите себя! Гул, в который слились тысячи имен, был ему ответом. - Довольно! - вскричал Олег, и образ Хольта пошатнулся словно от порыва ветра. - Пусть Хольт отвечает за всех. Сколько вас? - Около двух тысяч. И много больше - хранящих молчание. - Как же вы уживаетесь в одном теле?! - Живущему вечно смешны проблемы людей. Бессмертному нет разницы, что совершать в данный миг. Мы равно приемлем любое, что предложит первый желающий решать. - Вы бессмертны? - Олег покачал головой. - Я бы не сказал этого о теле, в которое вы угодили! С чего вы взяли, что будете жить вечно? - Так было всегда, пока не явился ты! - вскричал Хольт, перекрывая многоголосый ропот возмущения, издаваемый двумя тысячами душ демона. - Ты захватил Дом Братства, изгнал нас из бессмертной обители, единолично пользуясь тем, что природа даровала миллионам! Верни нам наш Дом, чужеземец! Дом?! Олег удивился меткости названия. Для бродячих душ Троухора тело и впрямь было чем-то представляющим немалую ценность, вроде одежды или дома. И с этой точки зрения он, Олег, оказывался самым банальным грабителем. Э! А тела, рассыпавшиеся в прах? Грабь награбленное, усмехнулся Олег. - Позвольте! - веско возразил он. - А уничтоженные вами тела смирителей? Сами вы довольно небрежно обращаетесь с чужим имуществом! - Не с чужим! - громко возразил Хольт. - Рассыпавшееся тело принадлежало мне, и я добровольно отдал его на благо Братства. Ту же жертву принес каждый из нас. Украденный тобой дом создан тысячами наших тел; здесь только один вор, и это - ты! Ну что, съел, сказал себе Олег. Формально он прав, хотя троухорцы могли быть на этот счет другого мнения. С другой стороны, на момент рассыпания в прах никакого добровольного согласия не было; так что у меня есть все основания считать это если не грабежом, то вымогательством... Стоп, оборвал он себя. Сейчас не до юридических тонкостей. - Хорошо, - произнес Олег, - я согласен. Еще несколько вопросов, и можете возвращаться в свой дом. Едва последнее слово достигло сознания демона - точнее, Братства - как мыслеэфир взорвался ураганом красок. Бешеные вопли ужаса и ярости завизжали в ушах, раскаты издевательского хохота сотрясли землю. Олег раздраженно пожелал тишины и почувствовал, что больше не висит в воздухе: тело мягко опустилось на землю, растратив бушующую энергию. Братство же и вовсе онемело, точно пораженное громом. В наступившем безмолвии Олег припомнил немногие вразумительные отрывки мыслей, которые ему удалось уловить. "Только не это... Бежим!... Тяни время... Скорее назад!". Судя по всему, среди равно приемлющих все бессмертных единства не наблюдалось. Так что Хольт, мягко говоря, не был точен в своих ответах, и Олег имел полное моральное право не торопиться выполнять его просьбу. - Итак, мои вопросы, - спокойно проговорил он, снимая с Хольта печать молчания. - Что такое граница? Хольт, вновь возникший в виде бесплотного призрака, витающего над серой пустыней, опустил голову: - Проклятье... Граница - то, что не выпускает Братства с Плато. Ты мог пощупать ее рукой, если подошел достаточно близко... по твоему отклику я понял, что так оно и было. - Ах, так граница еще и не выпускает? Так я - в ловушке?! - До тех пор, пока какой-нибудь безумец не приблизится к плато настолько, что ты сможешь совершить харсунг. Как же, как же, подумал Олег. Однако в ответе Хольта было кое-что поважнее. - Ты сказал - Братства? Так значит, их много на этом плато? - Около трех сотен. - Ого! - Олег прикинул, сколько людей превратилось в прах, чтобы напитать этот выводок демонов. - И как же вы относитесь друг к другу? - Бессмертным нет дела до других бессмертных. Нас слишком много и в одном теле. Когда-то Братства были молоды и бедны душами; тогда они воевали и охотились вместе, и люди в ужасе бежали из Велбемона. То есть Троухора, перевел Олег. Бежали, однако не убежали? - Почему же за сотни лет Братства не поглотили всех? Впервые Хольт задумался над ответом. Олег ждал, разглядывая его в подлинном обличье. Неподвижно стоявшему перед ним человеку в синей мантии было на вид лет сорок. Именно в этом возрасте, припомнил Олег, троухорцы приходят в Храм, чтобы пройти испытание на право служения Сиянию; именно тогда Хольт в последний раз видел свое настоящее тело. Сейчас ему лет сто, прикинул Олег потребную для звания смирителя выслугу лет. И он мог жить еще многие десятилетия, если бы не встреча с Олегом... впрочем, сам Хольт ни о чем не жалел. - Я слишком молод, - заговорил тот, - чтобы знать это наверняка. Многие сотни лет плато Духов обнесено Границей, и мало кто смеет разгуливать около него. У Братств плохая репутация в Велбемоне. Люди слишком привязаны к свои телам, и даже Сияние бессильно освободить их от этого пережитка... - Ага, сообразил Олег; так вот почему смирители так легко переметнулись в Братство! - В детстве я слышал легенды о древних сражениях между людьми и Братствами; тогда и Братства, и люди были другими. Лишь редкими ночами Братства пополнялись новыми душами... Бесчисленны были люди, и не было от них спасения; скалы Герна до сих пор хранят на себе потеки оплавившегося камня - следы великой битвы, погубившей сто сорок Братств и больше сорока тысяч людей. Древность, время жестокости и безмыслия... - Хольт печально вздохнул. - Оставшиеся Братства отступили на неприступное плато и сотни лет скрывались в безлюдных скалах; когда осмелевшие крестьяне начали подбираться к склонам плато, путь им преградила Граница. Многие люди верят, что это - материализовавшийся страх Братств перед ненавистью человека... - Так этот барьер появился недавно?! - воскликнул Олег. - Сколько лет назад? - Я услышал о Границе еще мальчиком, но тогда это была новость. C тех пор прошло больше ста лет. Я ответил на твои вопросы? - Ну... - Олег развел руками. Он узнал слишком много - и все же слишком мало. - Тогда ответь и ты на мои! Олег машинально кивнул, признав желание Хольта справедливым. - Каково твое имя, чужеземец? Я слышал от братьев, что ты - первый человек, отвергнувший Братство; кто ты и откуда? - Олег дель Мьяльс, - автоматически ответил Олег, - родом из Трита... - Приходившие в Велбемон рассказывали о тамошних святых... и тамошних колдунах. - Хольт покачал головой. - Думается, люди должны благодарить Сияние за то, что немногие из них отваживаются проникнуть сюда! - Отчего же? Лицо Хольта перекосила презрительная усмешка, и голос его прозвучал издевательски-громко: - Ты выпустил нас на волю! В своем невежестве ты достиг большего, чем сотни тысяч величайших братьев; но теперь мы свободны, и ничто не помешает нам восторжествовать в Велбемоне - ни Граница, ни твое колдовство! Прощай, Олег дель Мьяльс; и не пытайся задержать нас - силы еще пригодятся тебе. Сколь бы могуч ты ни был, тебе не устоять против трехсот Братств плато! Олег вытаращил глаза, наблюдая, как фигура Хольта стремительно уносится в серый туман. И вслед за тем черный вихрь разорвал туман, тысячи огненных стрел вонзились Олегу в мозг, зловещий хохот миллионов глоток зазвенел в ушах. Олег закричал, ужасаясь своему голосу, в котором не было ничего человеческого, и корчась от боли рухнул на землю, обессиленный, почти умирающий. Затем было громкое хлопанье крыльев - он не сразу понял, чьи это были
в начало наверх
крылья - боль в нечеловеческих мышцах, опустошение сознания, - огромное солнце, насаженное на острый скальный пик, и бескрайнее, еще темно-синее утреннее небо. Он был глазом, впитавшим безбрежную синеву, утонувшим в раскинувшейся внизу каменной пустыне. Он был облаком, плывущим по воле ветра к неведомой цели. Он был точкой, исчезающей при попытке посмотреть на нее. Если бы все было уже позади, он удивился бы в сотый раз гибкости своих рефлексов, вытащивших из бездн памяти старую детскую игру - пси-ориентирование. В полном жизни лесу найти противника по его психополю и не дать обнаружить себя, свертывая сознание, сливаясь с деревьями, перевоплощаясь в мышь, в птицу, в порыв ветра... Сейчас, оторвавшись от врага неожиданным для самого себя обмороком, Олег чайкой летел прочь. Он не позволял себе ни единой мысли, пока в теле, по-прежнему налитом демонской мощью, не возникло некое беспокойство - желание сменить занятие. Добрая сотня километров осталась позади, но Олег знал, что не пролетел и десятой части бескрайнего плато Духов. Здесь было где спрятаться кучке демонов, гонимых людьми в древние времена - он видел выступающие средь зеленых холмов рыжие отроги, несомненно богатые металлами; где-то среди них найдется удобная расселина... Хотя бы вот эта. Олег вошел в крутой штопор, сложил крылья перед самой землей и приземлился на могучие задние лапы, тут же истончившиеся в привычные человеческие ноги в грубых штанах. Четыре каменные глыбы на дне каменистой лощины образовали идеальное укрытие. Олег заполз под их спасительную крышу и растянулся на мягком мху, переводя дыхание. Я совсем потерял квалификацию, подумал он огорченно. Я до самого последнего момента так ничего и не понял. Они же проговорились, открытым текстом - "...если успеем убраться... отсрочку любой ценой..."! Отсрочку - чтобы позвать на подмогу других демонов, на неслышимых мною частотах... Надо было сразу меняться телами обратно, как же я мог не понять... Олег усмехнулся. Как же! Не надо обманывать себя; мне просто очень не хотелось меняться - как не хочется и сейчас, когда ситуация повернулась не лучшим боком. Это демонское тело - лучшее, что я когда-либо находил на других планетах. Олег превратил руку в мягкую подушку и положил ее под голову. Итак, ситуация: посланник в чужом теле неизвестно где, хорошо еще, если не съеден демонами, то бишь не возлюблен каким-нибудь братством. Мое тело тоже неизвестно где, скорее всего, у смирителей Центрального Храма; уничтожить они его не уничтожат, жалко станет, а вот запрятать на край Троухора могут. И наконец, я сам, бедный демон, находящийся вне закона в обнесенном непреодолимым барьером загоне. Ну и планетку они подыскали для встречи! Олег вновь усмехнулся. Впервые за последние три дня - всего три?! - да, всего три, правда, за эти дни он успел сменить три тела и отмахать несколько тысяч километров - впервые за эти дни он вернулся к любимому занятию - гадать о загадочных собратьях по разуму, назначивших ему встречу на Офелии. Знали они о демонах или нет? Или лучше спросить так - а не демоны ли они и есть? Олег аж причмокнул от удовольствия. Ай да расклад! С помощью харсунга постоянно подсаживать мне проводников; с самого моего появления в Трите разыгрывать блестящий спектакль; заманить в Троухор способом, который я ни за что бы не признал игрой; отфутболивать мою душу туда и сюда - и все это для того, чтобы дать мне возможность непредвзято решить: готова ли Земля к таким партнерам. Олег представил себе, как выглядел бы традиционный контакт. Комиссия по контакту, в первые же секунды такового рассыпавшаяся в прах и присоединившаяся к братству по разуму в одном теле. Призывы к дальнейшему общению, на кои скорее всего ответили бы лазеры. Мда-с, задали они мне задачку... Однако стоп. Все это очень красиво - но зачем же они меня только что в порошок стирали?! Зачем душу в буквальном смысле вытряхали? Почему так обрадовались - дьявольский хохот Братства до сих пор стоял в ушах - обретенной свободе? Или заманили меня сюда специально, чтобы я их выпустил?! Вот уж бред-то! Нет, препаратор, сказал себе Олег. Обычные это демоны, безо всякой высокой цивилизации. И в ближайшее время они зададут мне жару, если я не придумаю, как убраться подальше с плато. Улыбка исчезла с лица Олега, дыхание участилось. Он искал способ проникнуть через границу и не находил - будь это возможно, демоны вряд ли торчали бы на плато так безвылазно. Подкожный коннектор с ботом остался в его прежнем, давно позабытом теле. Демонам через границу ходу нет. Вновь сменить тело путем харсунга? М-да... Покидать это тело как-то не хочется. Тем более стоит начать прощупывать окрестности, как я стану заметен. Риск, риск, неужели нет другого выхода? Олег вздохнул: другого выхода не было. В лощине стало заметно светлее - солнце взобралось почти в зенит. Олег прикинул, сколько он провалялся на меховом ложе, и поморщился: полдня прошло совершенно без толку. В любом случае, решил он, лучше держаться поближе к Границе. Лишний шанс - вдруг я сумею переселиться в кого-нибудь на свободе. Он встал, сделал глубокий вдох и шагнул на свет, спиной ощущая отрастающие крылья. Кожа посветлела и приобрела голубоватый оттенок, ноги оторвались от земли, и вот уже стремительно несся сквозь холодный горный воздух навстречу солнцу, на юг, к далекому океану и казавшейся не менее далекой Границе. Солнце уже опускалось к безжизненным скалам, когда мерные удары крыльев, убаюкавшие Олега, изменили свой ритм. Что-то невидимое, растворенное в пронзенном оранжевыми лучами небе тормозило полет. Олег понял, что Граница близка, и поспешно затормозил, вовсе не желая разлетаться на мелкие брызги при более тесном знакомстве с загадочным силовым барьером. И вовремя. Сильный удар о невидимую преграду заставил его отскочить, сорвавшись в беспорядочное падение, неистово хлопая крыльями. У самой земли Олег наконец совладал с непокорным воздухом и довольно удачно сверзился на каменистый склон, трижды перекувырнувшись через голову. Граница плато Духов отличалась от троухорской; подаваясь легкому нажиму, она через несколько сантиметров превращалась в несокрушимую стену. Олег бросил камень для пробы - тот отлетел, но не брызнул тысячами осколков. Граница плато была мирной, предназначенной для сдерживания, а не для уничтожения. Олег осмотрелся, подыскивая подходящее убежище. В диком нагромождении скал мог спрятаться целый взвод; вскоре Олег уже сидел, скрестив ноги, под защитой огромного нависающего камня, и смотрел сквозь невидимый барьер на пламенеющую в закатных лучах дальнюю кромку леса. Ну что ж, начнем, решил Олег, приоткрывая свой мозг. Едва слышные биополя - неизбежные спутники всего живого - сливались в ровное журчание, напоминавшее - если забыть о том, что это не был звук, - шепот неприметного ручья. Трава, оценил Олег, несколько насекомых, птица, дальний лес. Ничего подходящего; харсунга не будет. Он попробовал ощутить границу - и удивился, ничего не обнаружив на ее месте. Совсем ничего. Это было странно - энергия силовой стены никак не могла оставаться невидимой! Или она возникает только при появлении нарушителя? Не раздумывая, Олег поднял камень и швырнул его вниз по склону. Пролетев метров двадцать, камень замер в воздухе и отскочил назад, зарывшись в землю. Олег удовлетворенно хмыкнул: на ничтожные доли секунды на месте стены взметнулась обжигающая мощь. Ну что ж, подумал Олег, камень сделал свое дело. Теперь моя очередь. Интересно, пропустит ли она энергию - пропуская свет? Он вспомнил молнию, ударившую ночью из его тела, и сделал глубокий вдох. Спустя несколько секунд зеленый луч сверкнул в сторону дальнего леса, подняв облачко пара в сотне метров от опушки. Энергию стена пропускала; Олег перевел дух и пожал плечами. Эксперимент удался, но ничего не дал: превратиться в бесплотного духа не мог даже демон. Солнце скрылось за гребнем скалы, и долина, где сидел Олег, погрузилась в полумрак. Олег продолжал свои нехитрые опыты, качая головой от мизерности результатов. К моменту, когда даже зоркие глаза демона перестали различать окружающие предметы, Олег знал о Границе все. Она не пропускала любые предметы крупнее песчинки, не препятствуя проходу воздуха, воды и, возможно, бактерий. Она вырастала из ничего, отталкивала нарушителя и снова исчезала. Ее энергетика оставалась абсолютно непонятной; Олег сомневался, что сумел бы разобраться в ее устройстве, даже вооружившись всеми приборами своего бота. Итак, энергию она пропускает, вновь и вновь повторял Олег. Почему бы и нет?! Он вспомнил многочисленные легенды Дипкорпуса. Даже в конце двадцать второго века, когда биоэнергетика стала основой медицины, а телепатия преподавалась наравне с металингвистикой, телепортация по-прежнему оставалась легендой. Мифические магистры из Института культур Востока, инопланетные колдуны, свободные искатели, нередко вламывающиеся в приемную Корпуса с вытаращенными глазами и непреклонной уверенностью, что видели чудо собственными глазами... Факты скрупулезно проверялись, но телепортация до сих пор так и не появилась в расписаниях курсов переподготовки. Ну так что ж, решил Олег. В крайнем случае я сам буду ее преподавать. Он четко представлял себе, что нужно сделать. Прежде всего с полной ясностью представить себе место, куда стремишься. Не только зрительно - полностью, с шелестом листьев, скрипом цикад, с порывами ветра и едким запахом больших ядовитых грибов. Он помнил эту поляну, откуда был выброшен в чужое тело смирителями Храма, и желал вернуться именно туда, к глайдеру, не теряя время на повторное пересечение Троухора. Поляна возникла перед глазами, уже более реальная, чем упирающиеся в спину холодные камни. Олег еще раз вдохнул, и зелень листьев подернулась серой пылью - именно так все было в тот вечер, когда он уже предвкушал завершение операции... Интересно, а что, если я вернусь в ту же точку времени, подумал Олег, отрываясь от земли. Теперь, насколько он помнил священную книгу Дзиара Тхао-Мбинн, следовало "отрешиться от нереального и сделать шаг в истинный мир". Он открыл глаза и увидел - трава у самых ног, подрагивающие ветви, отблеск глайдера сквозь плотную листву. Неужели... Олег протянул руку и коснулся толстой ветки. Луч заходящего солнца зажег его пальцы. Прикосновение отдалось во всем теле резким, похожим на звон чувством... и в тот же миг ветви стремительно взлетели вверх, мохнатые корни бросились в лицо, он отпрянул, чувствуя страшное напряжение где-то под сердцем, тело взорвалось резкой болью, и все кончилось. Полная темнота. Опять темнота, мысленно простонал Олег, пытаясь пошевелить рукой. Кажется, что-то с глазами - он не мог разомкнуть век. Потом правый глаз медленно, точно заново возникая из небытия, открылся и осмотрелся вокруг. Светало; под серым угловатым камнем перед Олегом валялась бесформенная темная масса, вытягивающая в разные стороны короткие щупальца. Олег пошевелился, пытаясь открыть левый глаз и сообразить, где же он сам. Из темной массы вылезло еще одно щупальце, набухло на конце овальной почкой, и на конце ее раскрылся поблескивающий шар. В тот же миг Олег увидел себя вторым - левым, или точнее сказать, верхним глазом - распластанный блин, утолщенный с одной стороны, плавающий в луже желтой слизи, был его собственным телом. Разорванный пополам демон принял свою естественную форму. У него не было ни рук, ни туловища; сросшиеся ноги торчали нелепым бугром; чуть выше живота, между болтающихся остатков крыльев, простиралась рваная рана, едва затянувшаяся тонкой слизистой пленкой. Ниже раны тело не имело видимых повреждений; но полное отсутствие головы заставило Олега содрогнуться. Вот тебе и телепортация, угрюмо констатировал он, осторожно прощупывая собственные останки. Боль уже стихла, но даже для демона потеря доброй трети тела не прошла даром. Олег попытался снова превратиться в человека, и тут же ощутил страшную слабость. Энергии не было, в животе появилось незнакомое чувство, напоминающее голод. Потратив около получаса, он смог превратить крылья и нижнюю часть туловища в руки и голову. Выплюнув остатки гноя, по вкусу напоминавшие силикатный клей, Олег смог наконец застонать. Активизировав последние резервы, он пошарил по окрестностям. К счастью, демоны в совершенстве владели искусством подзарядки; через час он смог собрать достаточно сил, чтобы подняться. Жалкие крохи в сравнении со вчерашним пиршеством! Когда солнце осветило темную расселину, в которой Олег провалялся всю ночь, он уже почти пришел в себя. Тело, которому Олег придал свой обычный рост, выглядело умирающим с голода; но демоническая сила уже пробуждалась в нем, и Олег знал, что даже сейчас может помериться силами с медведем. Да, опять мне повезло, подумал он; ведь чтобы загнуться, я сделал все возможное и даже кое-что невозможное. Он вышел из-под камня и постоял, греясь на солнце. Еще один такой
в начало наверх
эксперимент, и мне крышка. Но экспериментировать придется - в таком состоянии о харсунге нечего и думать. Снова телепортация? Олег содрогнулся. Нет уж, это как-нибудь в другой раз; нужно что-то другое, попроще... вырастить тонкое щупальце толщиной с амебу и перетечь по нему наружу, например. Эта мысль пришла Олегу еще утром, когда он разглядывал себя болтающимся на длинном гибком отростке глазом. По крайней мере, это не так опасно. Он не спеша подошел к Границе. Присел на камень. В полуметре от его босых ног - на сапоги и прочую чушь не хватило сил - проходила знакомая полоса мелкой каменной крошки. Олег сделал глубокий вдох и позволил телу измениться. Оно осело на камень, расплющилось, растеклось, сбежав вниз десятком гибких потеков. Один из них, истончившись до невидимости, скользнул в ближайшую ямку и черной ниткой перетек через запретную зону. Так просто, удивился Олег, направляя себя в небольшую впадину между камнями по ту сторону границы. И так долго, повторил он сотни раз в течение последующих часов, лежа в форме гантели с ничтожно тонкой ручкой под палящим горным солнцем. Толщина перемычки дошла до предела; оставалось терпеть и ждать, твердо зная, что малейшая поспешность может обернуться повторным - и последним! - располовиниванием. Когда сознание перетекло по черной нитке в часть тела, лежащую на свободе, Олег не запомнил. Он тупо смотрел на опускающееся солнце, чувствуя полную опустошенность. Сил не было даже на то, чтобы принять человеческий облик. Последние капли тела впитывались из иссякшего ручейка, Граница была обманута, он чувствовал ее спокойствие, ее уверенность в своей нерушимости... Чувствовал? Странно, подумал Олег, раньше я не мог ее даже заметить. Быть может, вблизи это гораздо проще. Он обессиленно закрыл глаза, которые тут же подернулись пленкой и заросли, и затих серым камнем, неотличимым от сотен других. Во сне ему казалось, что тысячи красных глаз взирают на него из тьмы, но не могут увидеть, и он смеялся над их бессилием, пока не охрип. Пробуждение было тягостным. Он казался себе живой многотонной гирей. Тяжесть заполняла все его существо, словно он и впрямь превратился в камень. Он вспомнил, как еще позавчера парил под облаками, и хрипло рассмеялся этому бреду. Тело медленно, с болезненными содроганиями превращалось в человеческое. Прошло полчаса, прежде чем Олег смог встать и посмотреть на проделанный путь. Два метра через Границу выпили все его силы. Он переставил ногу вперед и сделал это еще четыре тысячи раз, прежде чем позволил себе упасть в траву под низко нависшей листвой. Наверное, это был лес. У него не было сил посмотреть. Потом он увидел недалеко от собственного носа большие синие ягоды. Голод - неведомое для демона чувство - проснулся и заявил о себе. Олег протянул рук и сорвал ягоду, размял, вдыхая незнакомый запах. Интуиция молчала, следовательно, ягода была съедобна. Для человека, конечно... Мне нужно к людям, тускло подумал Олег, глотая безвкусную, студенистую мякоть. Мне нужно как следует поесть, иначе... Он усмехнулся - что, умру с голоду? Еще одна нелепая для препаратора смерть... Однако я и впрямь едва могу передвигаться. Куда делась энергия? Или это - цена свободы? Думать не хотелось. Олег попробовал подняться, и в глазах сразу потемнело. Такой слабости он не чувствовал еще никогда. Еще одна ночь, и если дело не пойдет на поправку... Он не стал додумывать эту мысль, провалившись в сон. Утро пришло вместе с холодной росой. Олег проснулся и понял, что его бьет дрожь - значит, в организме появились какие-то силы. И действительно - с первого раза ему удалось встать на ноги; горсти ягод оказалось достаточно для пробуждения демонского тела. Он посмотрел вперед: до леса оставалось еще несколько километров. Маленькая рощица, приютившая его, находилась примерно на полпути от скал; Олег не раздумывая пошел дальше. Ноги двигались сами собой, усталости не было, только вялость во всем теле, постоянная, как и сумрачное настроение. Олег шел не думая, предоставив выбор пути своему чутью. На опушке леса он повернул и через полчаса нашел довольно широкую тропу. Интересно, что будет, если меня найдут смирители, задал Олег чисто риторический вопрос. Попытка прочистить тело и вобрать в себя энергию леса не удалась; ощущения доходили до Олега как сквозь толстый слой ваты. Он понял, что это состояние означало для демона крайнее истощение. Тропа вывела его на широкую поляну. Он слишком поздно понял, что к ровному гудению ветра в кронах добавился еще один звук. Большая серая кошка, больше рыси и едва ли меньше пантеры, бросилась на него сбоку. Он ничего не успел, только подумал - этого только не хватало - и инстинктивно вскинул руку, защищая горло. Острые клыки вонзились в предплечье. Боли не было. Попадись она мне неделю назад, я даже не прервал бы размышлений, мысленно вздохнул Олег; позавчера из нас двоих я был бы более опасным хищником... Но и сегодня надо что-то сделать. Кошка содрогнулась всем телом, повалив Олега, и вместо того чтобы отгрызть ему голову, забилась в судорогах. Олег зажал рану на руке и откатился в сторону, потом сел, с недоумением глядя на умирающую тварь. - Ах да, - сообразил он наконец. - Я же демон... Рана на руке уже закрылась и постепенно зарастала. Гнетущее безразличие, все это время владевшее Олегом, усилилось; ему пришлось заставить себя подняться и подойти к телу животного. - Мясо, - сказал он вслух. - Не шевелись! - раздался сзади повелительный окрик. Олег облегченно вздохнул и замер, ожидая дальнейших событий. Он выполнил свою задачу - дошел до обжитых мест. - Ты за это поплатишься, клянусь Сиянием! - продолжил невидимый пока незнакомец, подходя ближе. Олег услышал его шаги, а потом увидел легшую на траву огромную тень. - Как ты посмел убить Хале?! - рявкнул незнакомец прямо в ухо, и Олег почувствовал его руку на своем плече. Похоже, Хале - имя этой милой кошечки, сообразил Олег; а это - ее хозяин. Хозяин милой кошечки одним рывком развернул Олега к себе лицом. Выглядел он внушительно - одетый в сложный охотничий костюм великан под два метра ростом, вдвое шире Олега в плечах, сладить с которым было бы непросто и в хорошей форме. - Она укусила меня... - пробормотал Олег. - Я не успел увернуться, я шесть дней ничего не ел и падаю с ног от слабости... - Как же ты смог ее убить?! - проревел великан, и Олег почувствовал, что его ноги отрываются от земли. - Она укусила меня, - повторил Олег обреченно. - Я проклят, и моя кровь - яд... - Яд?! - великан мигом отпустил Олега и посмотрел на него с опасливым недоумением. - Кто ты? Почему твоему телу позволено жить? - Я проклят, - повторил Олег наспех придуманную легенду. - Я заперт в этом теле. Меня зовут Олег дель Мьяльс. Великан отступил на шаг. Теперь он смотрел на Олега с нескрываемым страхом: - Откуда ты знаешь это имя? О господи, подумал Олег. Он-то его откуда знает?! - Мне ли не знать собственного имени? - Ты лжешь! - вскричал великан, хватая Олега за руку и выкручивая ее за спину. - Пойдем, мы найдем способ заставить тебя рассказать правду! Он толкнул Олега вперед, и тот охотно подчинился. Сил хватало только на то, чтобы не упасть. Он дважды впадал в прострацию и наконец обнаружил, что стоит, держась за стену, в большой светлой комнате. За столом напротив сидел безобразный горбун с морщинистым лицом и неестественно длинными руками. Будь я не так измотан, мне бы он не понравился, решил Олег. Интересно, они сразу начнут меня пытать или сначала накормят? - Олег! - проскрипел горбун на чистейшем тритском языке и вскочил из-за стола. - Я знал, что ты вернешься - ведь ты должен мне один слиток золота! Руки Олега потеряли опору, и он сделал два быстрых шага, восстанавливая равновесие. - Герт? Это ты?! - пробормотал он, качая головой. - Так это и есть Олег? - недовольно буркнул из-за спины великан. - Странно: его кровь - яд, Хале сдохла, укусив его в руку... - Она укусила его?! - Горбун стремительно шагнул вперед, положив руку на меч. - Благодари Сияние, что он жив! - Жив-то жив, да вот он ли? - возразил великан, хлопая дверью. - Герт! - пробормотал Олег, делая шаг вперед и заглядывая горбуну в глаза. Злая насмешливая искорка сверкнула из под мохнатых бровей, и Олег понял, что Герт даже в этом теле остался самим собой. - Черт возьми, рад тебя видеть, но что за тело они тебе подсунули! - А что они сделали с тобой?! - воскликнул Герт, тыча пальцем в подгибающиеся колени Олега. - Лучше бы они вселили тебя в другое тело, чем доводить до такого состояния твое собственное! Однако я неплохо замаскировался, подумал Олег. В глаза ему бросилась деревянная скамья, и он поспешно уселся, привалившись к стене. Только после этого он усмехнулся в ответ: - Они? Слишком много чести. Всего этого, - он обвел рукой осунувшееся лицо, запавший живот, дрожащие ноги, - я достиг собственными усилиями. Похоже, это и впрямь Страна Ужаса. Герт улыбнулся и опустился на свое место. За спиной Олега отворилась дверь, и вошедший великан поставил на стол блюдо с лепешками и бутылку вина. - Зачем это, Герен? - спросил Герт. - Он сказал, что не ел шесть дней, - пророкотал Герен, - да и исполнение твоего Предназначения надо бы отметить. Ты, должно быть, великий маг, раз сумел исполнить его за три дня! Олег вздрогнул, но тут же отложил беспокойство на потом. Секунду спустя он уже пожирал белую массу, напоминающую сыр и мясо одновременно, и с радостью чувствовал, как к нему возвращаются силы. Еще две-три лепешки, подумал он, и я снова буду в форме. А там посмотрим, кто лучше исполнил предназначение... - Я вижу, - усмехнулся Герт, - что твой рот занят более важным делом, чем произнесение слов. Наверно, мне стоило разбудить тебя в ту ночь, когда мы расстались; я мог бы позвать на помощь в те несколько секунд, что еще помнил себя. Но мне было любопытно, не смогу ли я сам победить Звезду... - Никто не может сопротивляться Звезде, - убежденно сказал Герен, наполняя вином огромные кружки. - Предназначение свершится, по воле человека или против нее, и сопротивляться - значит понапрасну страдать! - Я думал, - Олег на миг оторвался от лепешки, - что ты добровольно принял Осветление... Герт расхохотался: - Добровольно? Я уже подумывал, не выбросить ли этих бездарных проповедников в окно, когда взошла Звезда, и они обманом приковали мой взгляд. Сияние - для троухорцев; нам, воинам, надлежит полагаться только на себя. - Угу, - согласился Олег, надкусывая новую лепешку. - Ну и что было дальше? - Ясное дело, Звезда выпила мою душу и выплюнула ее в грохочущую пустоту. - Герт шмыгнул носом. - Исповедники и прорицатели долго нашептывали мне что-то о Предназначении, пока я не понял, что должен их слушаться - иначе не видать мне вообще никакого тела. Я сказал, что мое предназначение в Троухоре - найти тебя, и они согласились. Так я оказался здесь, - он ударил себя кулаком в грудь, - в заброшенном доме посреди заповедного леса. Прорицатели посчитали, что здесь я встречу тебя - и, как видишь, не ошиблись... - А, так это ты сказал Герену, что ждешь Олега дель Мьяльс? - Само собой. Но, честно говоря, я не ждал тебя так скоро. - Герт придвинул к себе кружку с вином и опустошил наполовину. - А теперь рассказывай ты! Олег отхлебнул из своей кружки, и огонь побежал по телу; он снова почувствовал себя всемогущим. - В двух словах, - усмехнулся он. - Я долетел до Храма, меня попытались насильно переселить в другое тело, я сопротивлялся, и вот результат. - Олег интуитивно чувствовал, что при Герене не стоит особо распространяться, что это был за результат. - Первая схватка за ними... - Глубоко твое непонимание, Олег дель Мьяльс! - заявил вдруг Герен. - Сияние не враждует с гордецами; оно предает их в руки судьбы! - В таком случае я в надежных руках, - улыбнулся Олег. - Но довольно разговоров! Я так и не нашел Дино Кагера, твое тело, Герт, неведомо где, а бедняга Хамп, скорее всего, исполняет свое Предназначение где-нибудь в соляных копях! Нам есть чем заняться; сколько дней пути отсюда до Храма Звезды?
в начало наверх
Герт со стуком опустил кружку на стол и изумленно уставился на Олега. - Пути? - переспросил он. - Ты ж еле передвигаешь ноги! Это безумие - идти в Храм сейчас! Олег сделал глубокий вдох, с наслаждением впитывая прану, и крякнул, разминая затекшие мышцы: - Я уже не еле передвигаю ноги! И безумие - медлить, когда твои друзья в беде. Олег развел руки в стороны, ловя падающий с неба поток жизненных сил. Он привстал, запрокидывая голову и впитывая энергию прямо из воздуха, радуясь возвращению этой привычной ранее как дыхание способности, которой так долго был лишен. - Твои друзья счастливы новой судьбой, - ответил Олегу Герен. - Пытаясь лишить их Сияния, ты принесешь им беду. Оставайся с нами, дай себе шанс понять свое предназначение... Олег прервал его на полуслове: - Пастырь Хольт уже открыл мне мое Предназначение, и оно исполнено. Теперь я снова принадлежу себе! - Исполнено? - Герен медленно отодвинул свой табурет и напряженно посмотрел на Олега. - Что же ты совершил? - Ты вскоре узнаешь об этом, - пообещал Олег, вспомнив вдруг о демоне, вырвавшемся на свободу. Желание действовать переполняло его; он медленно поднялся. - Спасибо вам за пищу. В другое время, быть может, я и остался бы здесь на несколько дней. Но древний ужас Троухора вырвался на волю, и тот, к кому я послан, продолжает ждать. Мне нечем отблагодарить вас, и все же я должен идти. Герт взирал на Олега, вытаращив глаза. Несомненно, он впервые имел дело с демоном и ни разу еще не видел, как полуживой скелет превращается за считанные минуты в полного сил воина. - Древний ужас? - тихо переспросил Герен, поднимаясь во весь свой немалый рост. - Ты пришел со стороны Плато Духов, и Хале издохла, вкусив твою плоть... Олег покачал головой. Он наперед знал, что сейчас сделает Герен, и ему неприятно осознавать, насколько никчемными окажутся его действия. - Демон! - вскричал Герен, и меч его пронзил грудь Олега. Все произошло так стремительно, что Герт не успел даже подняться из-за стола, а Олег - перестать качать головой. В собственном теле, решил он, созерцая торчащее из груди лезвие, я никогда не допустил бы такой плюхи. Он поднес левую руку к темной полоске стали и стиснул зубы, выпуская в мир запасенные силы. Раздался короткий щелчок; маленькая молния проскочила между пальцами и сталью, и меч Герена, переломившись пополам, упал на пол. - Не искушай судьбу, - хмуро произнес Олег, вытаскивая второй обломок. - Нападать первым - признак слабости. Я человек, пусть в демонском теле; но настоящий ужас и вправду бродит неподалеку, и так его не победить! Он швырнул на пол изъеденный демонской кровью кусок металла. Герт, выбравшийся тем временем на середину комнаты, обрел дар речи: - Демон! Они подсунули тебе тело демона! - Ну, не совсем так, - попытался было встрять Олег. Но Герт уже заливался веселым смехом, указывая на него пальцем: - Сияние! Предназначение! Воля Звезды! Как бы не так, злосчастные троухорцы - вот ваш новый бог! Вы сами дали ему тело, достойное его божественного разума! Издевается он или всерьез, подумал Олег беспокойно. Он посмотрел на Герена, готового упасть на колени, и беспокойство его усилилось. - Довольно, Герт, перестань, - сказал он добродушно. - Мы еще не в своих телах, и враги наши вовсе не сопливые мальчишки. Нам нужно поспешить. - Нам не придется идти пешком, - беспечно заявил Герт. - Я не терял здесь времени и успел припасти пару отличных харриг! - Харриг? - Здешние лошади, - пояснил Герт, раскрывая дверь. - У них удивительно мягкий ход. Ласковое солнце заливало широкую прогалину между двух зеленых стен, уходящих в туманную даль. Олег чувствовал угрюмую мощь окружавшего его векового леса. Он слился с его невидимым дыханием, и поток пьянящей силы захлестнул все его существо. Харриги, похожие на гепардов поджарые животные, мчались бесшумно, легко огибая препятствия и совершенно не нуждаясь в дороге. Олег мягко покачивался в седле, благодаря судьбу за привычку ездить на ком угодно - от динозавров до гигантских улиток; лес летел навстречу, ветер шевелил волосы и приятно холодил лоб. Через некоторое время он решил, что пришло время поговорить. - Герт, ты знаешь дорогу в Храм? - спросил он. - Конечно. Через заповедный лес, к мосту через Рэйл, - и дальше по Священной Дороге. Заночевав у моста, мы будем в Храме завтра к обеду. - Завтра к обеду, - повторил Олег. - Пусть будет так... Ты знаешь, кто такие демоны? - Только по рассказам Герена. Это ужасные создания, пожирающие взглядом - понятия не имею, что это значит. Может быть, ты мне покажешь? Олег рассмеялся: - Как только сам научусь. - Мысль выучиться пожирать тела на манер демонов показалась ему забавной. - Вот что странно: Герен бросился на меня с мечом, хотя должен был знать, что это бесполезно... - Демонов всегда убивали холодной сталью, - пожал плечами Герт. - Быть может, у демонов тоже есть разные племена? - Этого только не хватало, - пробормотал Олег. - Хотя кто знает... Те демоны, у которых я побывал в гостях, пожирают не только взглядом, но и мысленно, на расстоянии. И при этом неуязвимы для холодной стали. Они заперты на Плато Духов невидимой стеной вроде той, что не пустила нас обратно в Трит. - Вот уж кого нисколько не жалко, - прокомментировал Герт. - Но как ты попал в столь сомнительную компанию? - Смирители пытались похитить мою душу; я боролся, как мог, и неожиданно для всех оказался в теле отшельника, жившего неподалеку от Плато Духов. Смирители шли по моим следам, я отступил в горы, не зная, что меня ждет. Ночью кто-то вновь напал на меня; на этот раз я знал, что следует делать, и победил, вселившись в тело моего врага. Но это не был смиритель - это был демон! Так я оказался в этом теле, способном принимать любой облик, в том числе и мой собственный... - Так ты победил демона?! - Герт покрутил головой. - Подумать только, наше знакомство началось с того, что я собрался заработать на тебе сотню монет... - Я не победил демона. - Олег раздраженно махнул рукой. - Мы поменялись телами, и я остался пленником на Плато Духов, а он вырвался на свободу! Не прошло и часа, как он пожрал тела преследовавших меня смирителей. - Когда это случилось? - спросил Герт, и голос его дрогнул. - День или два назад... позавчера утром, - прикинул Олег. - У него было время... - Проклятье! - взвыл Герт. - Два дня! Они пожирают людей, и с каждой жертвой их силы растут! Боюсь, что нам с ним уже не справиться... - Сотню лет назад гернцы справились с пятью сотнями демонов, - возразил Олег. Ему становилось не по себе при мысли, что может натворить демон, и он убеждал в основном самого себя. - Один демон не представляет серьезной опасности... Он осекся на полуслове. Граница! Не представляй демоны опасности, разве стал бы ее создатель тратить прорву энергии, создавая два кольца обороны - вокруг Плато и вокруг Троухора? Харриги все так же бесшумно летели вперед. Солнце медленно клонилось к оставшимся позади кронам, лес заметно поредел, и в открывавшиеся прогалины виднелись поляны, заросшие алыми цветами. Свобода и простор наполнили Олега каким-то странным восторгом; сейчас он мог бы сразиться со всеми демонами Плато. - Почему один? - с мрачной улыбкой спросил Герт. - Ведь ты сумел выбраться с Плато; почему бы им не последовать твоему примеру? - Вряд ли им это под силу. - Олег поежился, вспомнив свое состояние после перехода Границы. - Я сам чуть не помер; ты помнишь, каким меня привел Герен. Кстати, что он за человек? - Здешний лесник. Его предназначение - постигать изменение Сияния. Он настоящий воин и стоящий человек. - Что он теперь будет делать? - То же, что и раньше. - Герт фыркнул. - Они верны своему предназначению и шага не сделают в сторону. Наверно, ты здорово разозлил его, убив Хале, раз он кинулся на тебя с мечом - ведь бороться с демонами ему на роду не написано. Он будет шататься по лесу и караулить драгоценную древесину, мирно дожидаясь, когда кто-нибудь из пастырей навестит его. Тогда он и расскажет о твоем появлении. Думаю, ты можешь выбросить его из головы. Олег кивнул: - Пожалуй. Как всегда, у нас не было времени ни на отдых, ни на разговор по душам... - Такова судьба воина. Когда я понял это, я оставил профессию наемника и пошел в блюстители веры. Бесконечная погоня за новыми победами иссушает жизнь... Олег раскрыл рот. Стоило пройти пол-Троухора, чтобы услышать такое. Герт философствовал, и в словах его звучала выстраданная годами правда. Он почти созрел для посвящения, неожиданно подумал Олег; черт, как все по-идиотски выходит - кабы не посланник, какая бы это была работа! Они летели по пояс в алых цветах, вдыхая мягкий, кружащий голову аромат. На темно-синем небе зажглись первые звезды; посмотрев вверх, Олег чуть не вскрикнул от удивления. Его старая знакомая, священная звезда Альцор горела впереди, таинственным образом перекочевав за три дня с запада на восток. А это означало, что никакая она не звезда; искусственное светило, специально подобранный и промодулированный спектр, гипноизлучатель высшего класса... Здесь, в средневековом мире? Откуда? Олег тряхнул головой. Откуда, откуда... Что толку ломать себе голову, не имея времени для самого завалящего исследования? Скорей бы найти посланника, выслушать его сообщение и заняться делом! Олег в сердцах плюнул и угрюмо уставился вперед. Темная полоса проступала у самого горизонта. Судя по прошедшему времени, это должен быть Рэйл, река, от которой брала начало Священная дорога. - Я не вижу огней, - тихо пробормотал Герт. - Чуть левее холма, у моста, небольшой городок; почему там темно? Олег почувствовал, как сжалось его сердце - странное ощущение для демона, не имевшего ни сердца, ни мозга. - Через несколько минут мы узнаем, почему, - пробормотал он, не желая торопить события. Сегодня их и так было слишком много. Вскоре пересекающее небо арка гигантского моста поднялась им навстречу. Тишина лежала между темными громадами домов; воды Рэйла беззвучно скользили к далекому южному океану. Олег остановил харригу вслед за Гертом у высокой ограды ближайшего особняка. - Войдем, - резко произнес Герт. - Здесь что-то не так. - Догадываюсь, что именно, - нервно проговорил Олег, соскакивая на землю и открывая ворота. По телу пробежала легкая дрожь, и, сделав первый шаг по мощеной шершавым камнем дорожке, Олег увидел меч в своей руке. Предчувствие опасности оказалось столь сильным, что тело демона само породило оружие. Герт зажег длинную деревянную палочку, пропитанную пахучей смолой. Миниатюрный факел давал яркий белый свет, разбивший тьму на сотни черных теней. Олег прошел по дорожке и замер на пороге дома. Серое пятно четко выделялось на крыльце, уходя во тьму за приоткрытую дверь. Олег заставил себя нагнуться и провел по камню ладонью. Пальцы покрылись серой пылью; он слишком хорошо помнил, откуда берется такая пыль. - Что это? - шепотом спросил Герт. - Они присоединились к Братству, - пробормотал Олег, вытирая руку об штаны. - Демон пожрал их тела! Боюсь, в эту ночь нам не придется спать. - Демон? - Свет заплясал на камнях - рука Герта, держащая факел, задрожала. - Но где же он сам? - Жрет кого-нибудь еще, - буркнул Олег. Он чувствовал себя отвратительно. Следовало с самого начала рассчитывать на худшее; но в самых мрачных прогнозах он не ожидал от демона такой прыти. - Летим в Храм; мы должны предупредить пастырей о том, что произошло. Если еще осталось, кого предупреждать, мысленно добавил Олег. Демон мог сожрать уже всю страну. Отгороженные от демонов Границей, троухорцы утратили былые навыки борьбы и были совершенно беззащитны; какой идиот
в начало наверх
поставил вокруг Плато эту стену? Идиот ли? Олег покачал головой. Все это попахивало инопланетным вмешательством с явным нарушением закона. А следовательно... Ничего не следовательно, оборвал он себя. Посланник! - Летим? - переспросил Герт. - Но на чем? - На мне, - коротко ответил Олег, поворачиваясь и быстро выходя из парка. Мысли были коротки и бесстрастны. Главный фактор - скорость; значит, нужно лететь. Для этого я все еще слишком слаб; придется подкрепиться. Для схватки с демоном, сожравшим, судя по всему, целую провинцию, потребуется уйма сил. - Лететь - на тебе? - переспросил Герт, догоняя Олега. - Я не ослышался?! - Да, на мне. Но для этого мне придется съесть наших лошадей. Герт издал короткий смешок и выжидательно замолчал. - Подними огонь повыше и смотри, - сказал Олег. - На это стоит посмотреть... Не договорив, Олег погасил зрение и скользнул в переменчивый мир ощущений. Темнота вокруг стала абсолютной. Тело словно растворилось в ней; Олег ощущал только присутствие трех близких предметов, похожих на пучки теплых нитей. На миг он замер - пожирание требовало особой техники, ничего общего не имеющей с харсунгом (да и смешно было бы меняться сознанием с лошадью). Олег потянулся в запасники памяти, на три дня назад, к первой атаке демона, свидетелем которой он стал... сначала надо-таки нащупать чужое тело... но не перехватывать ощущения, а слить их воедино со своими, отождествить два тела, синхронно напрягая свои и чужие мускулы, вдыхая и выдыхая воздух, закрывая и открывая глаза. И когда два тела станут одним - рвануть к себе свое второе "я", впитать его объем и энергию... Олег тщательно проделал весь сложный ритуал согласованных микродвижений, отбивающих жизненный ритм любого существа, отдал беззвучную команду "ко мне!" - и тут же зашелся в беззвучном крике, смятый и уничтоженный хлынувшим вслед за ней ослепительным потоком. Он был сожжен и повержен, по нему грохотали тяжелые гусеницы вездеходов, и океан пламени плескался в сотнях метров над головой, навсегда поглотив все его существо. Мерцающий свет просочился в глаза и пробудил сознание. Олег сфокусировал взгляд, чувствуя разливающееся по телу блаженство - как хорошо сидеть в мягком кресле, отринув заботы, и концентрироваться на свече, постепенно погружаясь в сладкий сон... Наконец-то я дома, все позади, все позади... - Олег! - голос Герта вырвал его из мира грез. Олег приподнял голову и вздрогнул от ощущения пробудившегося тела. Тела? Ожившей молнии, вернее было б сказать! Он взмыл в воздух и твердо стал на ноги; все вокруг было залито неярким светом - он испугался, что провалялся без сознания всю ночь, но тут же понял, что это инфразрение, наконец-то освоенное демоном. - Олег! - повторил Герт, и к ужасу в его голосе прибавилось восхищение. - Они рассыпались в прах! Я видел все собственным глазами! Какая мощь, ошеломленно думал Олег, вслушиваясь в собственное тело. И все же после такой еды мне сначала захотелось поспать... может быть, демоны ведут львиный образ жизни? - Долго я очухивался? - спросил Олег. - Не больше минуты. Я подхватил тебя, когда ты стал валиться на бок. Ты не ранен? - Нет, все получилось. - Олег усмехнулся. - Теперь я настоящий демон - я могу пожирать тела. Полетели. Крылья с шорохом выросли из спины; мягкий горб-сидение вспух следом. Олег подхватил Герта одной рукой и усадил к себе на спину, захлестнув у него на груди тут же выращенные ремни безопасности. Потом оттолкнулся от земли, взмахнул крыльями и взлетел в черное небо. Настанет день, думал Олег, и вспомню этот полет как кошмарный сон. Преподаватели Корпуса снова будут ставить меня в пример и с важным видом разбирать ошибки; Георг Бергер напишет очередной том методик; ребята будут звать меня исключительно "демоном"... Он рассекал воздух все быстрее и быстрее; он торопился. Ночной полет над Троухором, как он успел понять еще неделю назад, не был хоть сколько-нибудь захватывающим развлечением. Здесь не искрились россыпи электрических огней, радующие глаз на индустриальных планетах, луны не водили в небе хороводов, вулканы не расцвечивали небо багровым и черным. Единственной достопримечательностью оставалась священная звезда Альцор, на которую Олег взирал теперь без особой опаски. Звезды не могли рассеять лежащий внизу мрак, и ему приходилось напрягать зрение, чтобы не потерять вьющуюся между холмов Священную дорогу. - Все они рассыпались в прах, - бормотал Герт позади, - как съеденные тобой харриги... Быть может, во всем Троухоре уже не осталось ни одного человека? Когда-то в лесах Ленера было столько дичи, что тамошние карлики легко кормились охотой; однажды в сухой сезон наша армия прошла по тем краям, ни в чем себе не отказывая. Теперь Ленер - мертвый лес. На месте демонов я оставил бы немного людей на прокорм... - Их предки, - ответил Олег, фыркая пламенем (очевидно, так сбрасывался излишек тепла, выделявшегося в теле демона при тяжелой работе), - умели жить в равновесии с людьми и всегда имели пищу. Но вырвавшийся на свободу демон безумно голоден - после сотни лет овощной диеты! Он может не успеть понять, что творит. Именно поэтому я тороплюсь. - Ты хочешь встретиться в демоном? - Герт содрогнулся в своем экзотическом седле. - А что если он победит? Олег усмехнулся: - В предыдущую нашу встречу он натравил на меня стаю своих сородичей и трусливо сбежал. Сейчас ему не удастся ни того, ни другого! - Он стал сильнее... - Я тоже. Постой-ка - что там впереди, на холме? Олег замедлил полет и повернул влево, давая Герту возможность как следует рассмотреть окрестности. - Храм, - уверенно сказал Герт. - Сорок семь шпилей - это главный Храм Звезды. Уже, подумал Олег. С какой же скоростью я летел? Он раскинул крылья и завис в медленном, планирующем полете, скользя кошмарной тенью по звездному небу. Храм приближался. Оглянувшись, Олег увидел, что небо на востоке посветлело. Три часа утра, оценил он время. Самый жуткий час. - Куда нам лучше сесть? - спросил он у Герта. - Ты знаешь устройство Храма? - Я не покидал его, пока не помолился в каждом из шпилей, - отозвался Герт. - Я знал, что рано или поздно мне придется вернуться. Садись у основания третьего шпиля второго яруса. Главные ритуалы проходят глубоко в подземелье, но, имея в попутчиках демона, проникнуть туда нетрудно. Олег сосредоточился на посадке; вскоре крылья его захлопали, гася скорость, когти впились в камень, оставляя глубокие борозды, и он замер на покатом своде одного из куполов Храма, в двух метрах от пронзающего небо безумно острого шпиля. Ремни, удерживающие Герта, исчезли, и тот спрыгнул с Олега, позволив ему принять человеческий облик. - Ого! - воскликнул Герт, отступая на шаг и таращась на Олега. - Что, я сильно изменился? - Ты стал выше на голову, - констатировал Герт, - и такого сложения, что даже я трижды подумал бы, затевать ли с тобой драку! - Будем надеяться, что это произведет впечатление, - заметил Олег. Он протянул руку перед собой, и в ней возник длинный меч. Герт покачал головой: - Не стоит входить сюда с оружием... - В этот момент он осознал, что меч появился ниоткуда. - О боги! Да зачем тебе меч?! Олег пожал плечами, и меч бесследно исчез. Герт кивнул и бесшумно двинулся вперед, направляясь к одному ему известному входу. Это было вентиляционное отверстие от силы полуметровой ширины, забранное решеткой. Олег вытащил ее и заглянул внутрь. - Это Зал Зари, - прошептал Герт. - Дальше нам лучше двигаться бесшумно, поэтому сейчас я расскажу тебе дорогу. Олег слушал вполуха, зная, что этого более чем достаточно. Несуществующее сердце билось ровно и глубоко. Еще несколько минут, и он узнает наконец, где посланник! Олег опустил Герта в отверстие и повис вниз головой, держась за крышу поспешно выращенными когтями. Тело его медленно вытягивалось, пока Герт не коснулся пола. Опершись на руки, Олег превратил их в ноги и отцепился от потолка. Они двинулись темными коридорами, скользя бесшумно, как тени. Олег пользовался инфразрением - вырывающееся изо рта тепло отлично освещало дорогу. Около массивной двери, ведущей в подземелье, дремал служитель. Олег прикрыл глаза, осторожно подбираясь к его мозгу. Сон охранника был непритворным, но чутким; Олегу понадобилось несколько минут, чтобы снять возбуждение со сторожевого участка. Теперь около служителя можно было бы без опаски палить из пушки. Герт взялся за рычаг, и дверь со скрежетом откатилась в сторону. - Шум! - прошептал Олег. - Вряд ли этот стражник единственный в Храме... - Мы почти у цели, - ответил Герт, ныряя во тьму. Олег услышал его торопливые шаги по гулкой каменной лестнице. Несколько минут они спускались, игнорируя многочисленные боковые проходы. Наконец Герт остановился перед каменной стеной. - Мы пришли, - прошептал он. - За этой дверью - сады душ, где проводят все свое время Высочайшие; но чтобы войти, нужно сказать Слово... - Скажем, - кивнул Олег, поспешно расширяя сознание. Ожидания его подтвердились - метрах в трех, почти полностью экранированный тяжелым железняком, сидел, вслушиваясь в мрачное безмолвие, служитель. Несомненно, его единственной работой было, услышав Слово, нажимать на рычаг. Олег на секунду задумался в поисках оптимального варианта - устраивать незавершенный харсунг в логове Смирителей ему не хотелось. Наконец он решил, что служитель вряд ли ушел дальше третьего яруса и просто не поймет, что случилось; потянувшись к центрам контроля за правой рукой, Олег легким уколом энергии вызвал сокращение мускулов. Стена бесшумно отъехала в сторону. Длинный прямой проход вел в огромный, с футбольное поле, зал, освещенный ярким, почти солнечным светом. Он был заставлен рядами похожих на соты шкафов, в ячейках которых неподвижно лежали человеческие тела. - Прорицания и выявления не прекращаются здесь вот уже семьдесят лет, - произнес Герт. - Мы совершим видное кощунство, оторвав Высочайших от их повседневных забот. - Где же эти Высочайшие? - У алтаря Звезды, разумеется; к счастью, здесь не лабиринт. Герт уверенно шел по проходу между двумя рядами шкафов, и Олег последовал за ним. Через сотню шагов коридор остался позади; Герт вышел на открытое пространство и остановился. - Вот, - сказал он, оглядываясь. В центре пустой круглой площадки возвышался большой каменный помост, на котором в глубоких креслах сидели шесть человек в просторных синих одеждах. Глаза их были закрыты, но Олег почувствовал разлитое в воздухе напряжение и понял, что им не до сна. Около каждого прорицателя стояло по два служителя более низкого ранга, одетых явно не по-монашески - сапоги, доспехи, длинные мечи. Одни из них напряженно всматривались в лица своих начальников, другие что-то записывали на длинных свитках бумаги, разложенных на высоких пюпитрах. Работа шла - так же привычно и однообразно, как и десятилетия до того. Где-то здесь, подумал Олег, витает сейчас душа Дино Кагера. Однако что мне делать - искать его, сканируя души, или сразу сообщить вождям Сияния пренеприятнейшее известие? Оценив перспективу поисков совершенно незнакомой души посланника в зале, где ее к тому же может и не быть, Олег склонился ко второму варианту. - Прошу прощения, Высочайшие, - негромко проговорил он, подходя к алтарю. - Меня зовут Олег дель Мьяльс, и я пришел говорить с вами... Почти тут же он замер. Черная тень неуверенности пролетела над его головой. Ближайший прорицатель спокойно повернул голову в сторону Олега и величаво произнес: - Свершилось! Чужеземец Олег дель Мьяльс исполнил свое Предназначение! - Э?.. - только и смог произнести Олег. Такого приема он не ожидал. Стоявший около прорицателя служитель оторвался от свитка и резко взмахнул рукой. Олег увидел, как свет заискрился на мелких брызгах, взлетевших в его сторону. - Ни один демон не был бы настолько безумен, - гремел голос прорицателя, - чтобы явиться в Сад Душ на собственную погибель! Но демон, одержимый тобой, безумнее безумного! Вы будете торжественно умерщвлены во славу Сияния сегодня на восходе, и Ужас Троухора умрет вместе с вами.
в начало наверх
Олег не слушал этого бреда. Проклятые капли попали на кожу, и теперь та горела огнем. Он попробовал пошевелиться, и раздавшийся треск заледенил сердце. Какой-то мощный катализатор превращал кремнийорганику демонского тела в стеклянный монолит! Олег застонал - не от боли, от досады на собственную глупость. Предназначение! Да ведь они и в самом деле знали будущее - знали, тщательно все подстроив! Специально послали Герта навстречу, чтобы сократить число пожранных, позволили ему изучить Храм, чтобы скорее привести Олега к месту погибели... Они рассчитали все - от вселения Олега в тело отшельника до маршрута его бегства с Плато! Олег остолбенел бы и безо всякого катализатора. Сознание собственной беспомощности парализовало его волю; бесполезные слова застряли во рту. Секундой спустя он констатировал, что рефлексы не подвели и на этот раз. Действовать, не разобравшись в изменившейся ситуации, было бы двойной глупостью; лучшее, что сейчас можно было сделать - это стоять столбом. До восхода еще час, прикинул Олег, время есть. Но какой же я все-таки идиот... Звон мечей, гулко разнесшийся по залу, нарушил ход его мыслей. Трое служителей рубились с Гертом, вопя на весь зал: - Ты исполнил Предназначение! Брось меч! Отдай свое тело Сиянию! Герт только ругался по-тритски и наносил почти невидимые глазом удары. Один из них вскоре достиг цели, и под ноги Олегу покатилась окровавленная голова. - Клянусь Горгом! - прокричал Герт так, что двое прорицателей подскочили в своих креслах. - Я отомщу, и отомщу так, что вы проклянете день и час, когда эта дьявольская затея пришла в ваши головы! Вы думаете, что победили демона? Вы убили моего друга и получили смертельного врага! Он сделал неуловимый выпад, и второй его противник рухнул как подкошенный. Третий попытался отступить, но меч Герта в одну секунду трижды пронзил его, избавив от дальнейших страданий. Олег невольно залюбовался боевым искусством своего друга. Троухорцы, судя по всему, обладали лучшей реакцией, чем тритяне - и в новом теле Герт стал поистине великим фехтовальщиком. - Убейте его, - бесстрастно произнес наиболее беспокойный прорицатель, и еще шесть служителей бросились на Герта. Впрочем, особого энтузиазма в их движениях Олег не заметил. Герт не принял боя. Резко повернувшись, он нырнул в темный проход между шкафами и скрылся из виду. Служители побежали следом, и топот их ног вскоре затих, позволив Олегу вернуться к своим горестным мыслям. Он посмотрел на ближнего прорицателя и позволил своему разуму коснуться его мозга. - Ты знаешь мое имя, - мысленно потребовал он, - назови свое. - Я Шорн Высочайший, - пришел ответ, - один из Семи. - Интересно который, - подумал Олег, с неудовольствием отмечая, что в состоянии глубокого контакта каждая мысль мгновенно передавалась собеседнику. - Вам обязательно убивать в теле демона именно меня? - Твой сообщник только что отнял у Сияния три тела, - раздраженно ответил Шорн. - Нам некуда переселять тебя. Почему кто-то должен исполнять за тебя твое Предназначение? - Мое предназначение не в том, чтобы подыхать на потеху публики, - разозлился в свою очередь и Олег. - Я прибыл в Троухор, чтобы встретиться с одним человеком; его имя - Дино Кагер, и вы похитили его душу неделю назад. - Дино Кагер? Я не знаю этого имени. - Шорн покачал головой. - Он тоже чужеземец, и тело его занимали смертник Хамур и пастырь Грон. Он должен был кое-что мне передать, но вы помешали нашей встрече. - Чужеземец? - Шорн презрительно сжал губы. - Он безумен и вряд ли смог бы передать тебе что-то! Семь дней искуснейшие прорицатели проникали в его душу, но ответом им были лишь мрак и злоба! Твой друг отринут Сиянием и послан умирать в обреченное тело на север Велбемона. - Этого только не хватало, - мысленно вздохнул Олег. Если посланник умудрился заслужить смерть по местным законам, оставалось только умыть руки. Но какого черта он все это вытворяет?! - Пусть так; я все равно должен с ним поговорить. - Я уважаю твое последнее желание, - печально улыбнулся Шорн. - Ты поговоришь с этим безумцем. Помогите мне, братья... Свет перед глазами Олега померк, унесенный захлестнувшей сознание волной теплого мрака. Пульсируя, он увлек Олега за сотни километров, пронес мимо едва ощутимых огоньков чужих душ, и перенес в холодный убогий дом на краю огромных болот, к постели умирающего от рака больного, в чьем теле пребывал сейчас Дино Кагер, посланник неизвестной цивилизации. Возникло ощущение контакта, и Олег сразу же расшифровал первую мысль своего собеседника: - Чего тебе еще? Напряжение последних часов подточило самоконтроль. Услышав такое, Олег взорвался. Поток демонской энергии ворвался в чужое сознание; мрак разлетелся на куски, открыв глазам Олега переливчатую перламутровую стену, пронзенную его отчаянным порывом. Из-за стены к нему белым облачком скользнула чужая мысль: - Ого... Раньше такого не было... - Я - Олег Соловьев, - коротко промыслил Олег на линкосе. - Ты - Дино Кагер? - Хватит ломать комедию! - сверкнуло в ответ. Но на этот раз грубый свет показался Олегу манной небесной. Человек, говоривший с ним, делал это на линкосе. - Комедию? Вы о чем? - Похищение, глубокое психозондирование, внушенная реальность, - застучал песок слов. - Ни одного слова на линкосе, ни одного намека, что это вы. Какое-то Сияние, Звезда, Предназначение, чужое тело, подыхающее от рака... Неужели вы думаете, что контактер моей квалификации... Олег сдержал все нелестные эпитеты, которыми в очередной раз собрался себя наградить. Ай да посланник! Так он все это время полагал, что взят в плен коварными землянами и подвергается изощренным пыткам?! Великий космос... - ...попадусь в такую простую ловушку? - закончил мысль посланник. - Вы проиграли! От меня вам ничего не добиться, мой глайдер лишен каких-либо отличительных особенностей, а мое невозвращение яснее ясного охарактеризует вашу цивилизацию! Прочувствовав данную перспективу, Олег буквально взвыл: - Уфф-ф! И во всем этом буду виноват я... Но к чему такие меры предосторожности? Космическая паранойя? Неужели у вас нет и тени сомнений в вашей версии? - Это мой пятый полномасштабный контакт! - раздраженно заявил Кагер. - Я вам не сопливый стажер. - Похищение, психозондирование, внушенная реальность... - Голова у Олега шла кругом. - Да разве возможно создать реальность такой степени правдоподобия?! - Конечно, - без запинки ответил Кагер. - Давайте сразу внесем ясность в наши отношения. После того, что вы со мной проделали, у вас должны пропасть последние сомнения в полном провале вашей операции. С моей стороны решение о нецелесообразности контакта окончательно и изменено не будет. Единственное, что сейчас имеет смысл обсуждать - моя личная судьба. Вы наверняка достаточно разобрались в конструкции моего глайдера, чтобы понять - проследить за ним во время нуль-прыжка невозможно. Следовательно, я могу отбыть на родину без малейшего риска; и я согласен продолжать нашу обоюдополезную беседу только в том случае, если вы гарантируете возвращение мне глайдера и полную свободу действий после этого. В противном случае я замолчу и погашу мозг, а ваша цивилизация будет занесена уже не в разряд нейтральных, а в разряд враждебных. Последствия не заставят себя долго ждать - как вы наверное помните, мы знаем о вас больше, чем вы о нас! - Ммммм! - застонал Олег. - Да вы что, все это всерьез?! - Я все сказал, - бесстрастно сообщил Кагер. - Ситуация в галактике действительно очень серьезна, и ваши детские игры могут нарушить зыбкое равновесие. Мы шли к вам с открытым сердцем, но такой прием посланника не делает вам чести. Тем не менее мы готовы забыть оскорбление и оставить вас вашей судьбе - при условии, если я вернусь живым и невредимым. Итак, вы принимаете мои условия или я замолкаю навсегда? Дино Кагер не шутил. Олег почувствовал, как медленно остывает чужой мозг. Еще несколько секунд, и спасти его будет весьма непросто... - Я согласен! - поспешно воскликнул Олег и тут же осознал, что тем самым подтвердил все безумные предположения посланника. Вся ситуация наконец предстала перед Олегом в своем подлинном образе неприкрытого маразма. - Сроки? - тут же спросил посланник. - Сроки? - Олег вспомнил, что времени у него не так уж много. Прошло около получаса; до казни оставалось примерно столько же. - Послушайте! Вы вольны принимать любые решения, эта встреча - ваша инициатива, и я не имею к вам никаких претензий. И все же давайте попробуем на минутку предположить, что вся эта "внушенная реальность" вовсе не является внушенной... - Зачем? - перебил посланник, но Олег не был новичком в риторике и пропустил его мысль мимо ушей. - ...и вы на самом деле не явились к условному месту встречи потому, что засмотрелись на Звезду и оказались в руках местной церкви, после чего повели себя как безумец и заслужили по местным законам - которые, к слову сказать, я обязан соблюдать - смертную казнь. Разве все это так уж невероятно? - Абсолютно, - категорически заявил Кагер. - Вам следовало придумать кое-что получше; мне хорошо известно, что никакой религии и тем более церкви в этом районе планеты не существует. - По данным какой давности? - Порядка сотни местных лет. - Церкви нет и восьмидесяти! - Даже за вдвое больший срок нельзя пройти путь от сражений на мечах к развитому психозондированию. Не говоря уже об этом мифическом обмене телами... - Мифическом?! - почти возмутился Олег. - Ну разумеется. Это попросту невозможно, и вы допустили большую ошибку, включив такую несуразность в сценарий... - Невозможно? - переспросил Олег, с удовлетворением чувствуя, как страх медленно просыпается в его сознании. Невозможно, я ведь и сам прекрасно знаю, что это невозможно... разве что во внушенной реальности любой степени правдоподобия! Но если так... - Послушайте, я готов согласиться, что это спектакль! Но поймите же наконец - мы, земляне, не имеем к нему никакого отношения! Олег передал посланнику свое озарение и с нетерпением ждал результата. Он только что сам осознал эту возможность, искренне испугался ее, повел диалог на грани истерики; если ситуация в галактике и впрямь серьезна, Дино Кагер просто не имеет права пропускать мимо ушей такие предупреждения. - Неужели? - в язвительных интонациях Кагера скользнула тень сомнения. - И кто же из нас умирает от рака? - Почем я знаю, что вы? Сам я сейчас стою, превратившись в камень, в лапах хорошо знакомых вам служителей культа, и ожидаю скорой казни! Почем я знаю... не вы ли автор этого бреда?! - Вы действительно бредите... - Я неделю таскаюсь по этой стране, разыскивая вас; я сменил три тела и пересек тысячи километров; я побеждал людей и демонов, летал и проходил сквозь несокрушимые стены! Я никогда не думал, что внушенная реальность может быть такой яркой; но если может - я готов поклясться, что все это сон! Дино, вы куда опытнее меня; что мне делать?! - Не пытайтесь убедить меня... - Да подумайте головой наконец! Кто из нас первым вышел на контакт? Землянам два года пришлось разрабатывать вакуум-резонатор, чтобы ответить на ваш призыв! Ваша техника куда совершеннее нашей - хотя бы тот же глайдер, совершающий невидимые прыжки! Да разве возможно чтобы нам удалось захватить вас?! - Но раз это случилось... - Почему вы решили, что именно по нашей вине? Почему бы не предположить, что мы равно жертвы третей силы - той же Звезды или какой-то напасти из космоса? Почему вы мне не доверяете? - По соображениям безопасности, - устало ответил посланник. Он выглядел теперь куда менее уверенно, чем в начале разговора. - Кто бы не сыграл надо мной эту шутку, мое молчание не может повредить моей родине. Олег обнаружил в словах посланника долгожданную логику и успокоился. - Ну что ж, - промыслил он. - Я уважаю ваше решение, хотя оно и перекладывает на меня все хлопоты по разрешению реальной ситуации. Я по-прежнему считаю, что все происходящее - реальность, а не внушение, и попробую помочь вам, оставаясь в рамках этой гипотезы. В ней обмен телами - реальность; сам я перенесен в тело местного демона, и в качестве его
в начало наверх
взят в плен уже упоминавшейся церковью. Чтобы предоставить вам обещанный глайдер, мне необходимо как-то сбежать, и довольно скоро, поскольку демон будет казнен с минуты на минуту. Если я погибну вместе с ним, никто на планете не сможет спасти вас от смерти, и вы можете спокойно помирать с чувством исполненного долга. Полагаю, это будет самый замечательный контакт на свете... - Я не думаю, что вы дадите мне умереть, - заявил Кагер в ответ на эту тираду. - Довольно тратить время на заведомую ложь! На будущее порекомендую вам лучше согласовывать ваши действия между собой; глупо одновременно лечить умирающего и утверждать, что это не в вашей власти. Мои условия вам известны, теперь я назначаю и срок: два часа с этого момента. - Лечить? - изумился Олег. - Вас кто-то лечит? Вот еще одно... Договорить он не успел. Контакт с посланником исчез, сверкающее облако перед глазами рассеялось. - Твое время истекло, Олег дель Мьяльс! Шорн высочайший стоял напротив Олега, покачиваясь из стороны в сторону вместе с полом и со всем залом. Оглядевшись, Олег понял, что покачивается как раз он сам: превратившегося в статую демона осторожно поднимали на грубую деревянную повозку. - Но ты имеешь право еще на один вопрос. Я жду, чужеземец! Только один вопрос? Что-то вроде предсмертного желания, решил Олег; с посланником все более-менее ясно, пора позаботиться о собственной судьбе. Шорн вновь покачнулся и стал медленно отдаляться. Олег понял, что повозка тронулась в путь. - Где мое собственное тело? - быстро спросил он. - Забудь о нем - оно принадлежит Сиянию. Прощай, чужеземец! - А вот это уже нарушение! - удовлетворенно констатировал Олег. По местным законам тело могло быть передано Сиянию только добровольно; Олег же никакого согласия на сию операцию не давал. Сложившаяся ситуация становилась таким образом прямым нарушением закона, что по правилам дипломатического корпуса давало Олегу особые полномочия. Очень вовремя, скептически оценил Олег свои возможности. Как раз когда я ни на что не годен! В полумрак подземелья хлынул свет. Олег услышал тяжелый скрежет; повозка выбралась из подземелья и на мощеной грубым камнем площади. Олег мог видеть только сложенную из огромных глыб стену храма с огромными, уже закрывшимися воротами, через которые он только что выехал наружу; однако многоголосый шум толпы за спиной не оставлял сомнений - казнь свершится здесь и сейчас. Самое время решать, что делать дальше. Во-первых, разумеется, покинуть это тело, начал прикидывать Олег. Потом - разыскать собственное и вызвать бот; ситуация ни в какие рамки не лезет. В-третьих, вернуть посланника в его тело - интересно, где оно сейчас - усадить в глайдер и скатертью дорожка. В-четвертых, разыскать Хампа и Герта - если они еще живы, конечно. В-пятых, мотать домой с самым диким за всю историю Корпуса докладом. Что еще? Ну, с демоном они сами справятся... Справятся?! Олег мысленно застонал. Демон, вырвавшийся на свободу, пребывал в обычном человеческом теле и был неуязвим для жидкости, превратившей Олега в камень! Он же их всех сожрет, испуганно сообразил Олег. И, как ни крути, виноват буду я. Так что в шестых - демон. Порешив на том, Олег принялся подыскивать подходящее тело. Прямо перед ним не было ни одной живой души; вырастить глаз на затылке не удалось - демон окаменел основательно. Ладно, придется вслепую... Зрение погасло, уступая место беспорядочным образам чувствования. Олег угодил в мешанину мыслей, желаний и ощущений, и едва не поддался панике - казалось немыслимым совершить харсунг в такой толчее! Однако привычка взяла свое. Не прошло и нескольких секунд, как ему удалось выделить в людском море одного из служителей и коснуться его сознания. Зрение вновь ожило - Олег смотрел на мир чужими глазами. Каменная статуя крылатого чудища, ломаемого жуткими судорогами, возвышалась на деревянном помосте. Вокруг копошились служители, пристегивая ее ремнями к сложной поворотной платформе. Над помостом возвышался циклопических размеров диск, напомнивший Олегу циркулярную пилу; похоже, демона собрались распиливать на куски. Толпа человек в пятьсот гудела за высоким металлическим барьером; по Священной дороге - Олег сразу узнал ее серебрящуюся поверхность - к Храму тянулась живая лента людей и повозок. Весьма многие троухорцы желали посмотреть на побежденного демона. Интересно, почему они не боятся, подумал Олег. Ведь даже превращенный в статую, демон запросто может пожрать любого из них; и вряд ли все смирители Храма способны ему помешать. Или троухорцы и вправду верят, что для пожирания демону требуется смотреть на жертву? И вывезли меня спиной вперед; что это, казнь или приглашение к завтраку?! Эта мысль должна была быть смешной; однако Олег с удивлением осознал, что абсолютно серьезен. После секундного замешательства он понял, в чем дело - окаменевшее тело потеряло способность улыбаться, и вместе с ней из мыслей исчезло все смешное. Сердце Олега остановилось: он вспомнил, что и сами мысли - лишь неощутимые сокращения голосовых связок, слова, замершие на полпути к произнесению вслух! Как только окаменение демона дойдет до гортани, я потеряю и мысли, с ужасом понял Олег. Это была именно казнь. Демон, превратившийся в статую, не смог бы пожрать и мыши, сохраняя сознание лишь для того чтобы страдать. Да и Олегу пора было думать о спасении. Служители застегнули последний ремень, и платформа, к которой был прикручен демон, начала со скрипом поворачиваться. Режущий диск над ней дрогнул и стал набирать обороты. Надо поторопиться, констатировал Олег, и тут же осекся. Куда торопиться? Меняться телами? Да ведь тот, с кем я поменяюсь, не проживет после этого и минуты! Какой уж тут обмен! Паника, охватившая Олега, была столь сильна, что несколько секунд он не отдавал себе отчета в своих действиях. Его сознание словно раздвоилось - одна часть в полном замешательстве отступила в тело демона, созерцая разрезанное пополам темно-синее небо и лихорадочно перебирая варианты один другого бредовее, другая же мигом вселилась в тело управлявшего гигантским ножом служителя, остановив казнь, и теперь оглядывалась по сторонам в поисках более подходящего тела. С точки зрения кодекса, соображала первая, я имею право только на свое собственное тело. А не вселиться ли мне в самого Шорна, подумала вторая - и тут же завопила от боли, сраженная телепатическим ударом. - Оставь свои кощунственные попытки завладеть чужим телом! - услышал Олег громовой голос. - Ты умрешь в теле демона, ибо таково твое Предназначение! Канал, еще связывавший Олега с оператором ножа, оборвался, точно перерезанная нить. Невидимый обруч сжал голову, раскаленные иглы вонзились в мозг, требуя спасительной потери сознания. Смирители, констатировал Олег, отталкивая иглы и неожиданно для себя самого успокаиваясь. Ну ладно, на войне как на войне... Он пробежал лучом внимания по телу - молнии, скованной в камне. Бешеный вихрь энергии захлестнул разум; черный обруч безмолвия разлетелся на куски. Олег ощутил себя господином доброго десятка тел и захохотал в десять глоток, радуясь вновь обретенной способности смеяться не меньше, чем возвращенной мощи. - Прочь! - взревел он, вглядываясь в мозаику мира, увиденного сотнями разных глаз. - Вы нарушили свои же законы, насильно похитив у меня тело, и лишь для мольбы о пощаде вам стоит раскрывать рты! - Олег с изумлением слушал собственные слова. - Дайте мне свободу, или никто не спасет вас от демона, перед которым бессильны ваши жалкие души! О чем это я, подумал Олег, переводя дух; какой еще демон? Но смирители прекрасно поняли, о чем идет речь. Несколько человек сорвались с мест и бросились бежать; толпа издала вздох ужаса. Олег почувствовал, что никто уже даже не пытается помешать его власти над чужими телами. Выход из западни был только один - в собственное тело. После проведенной демонстрации силы Олег был почти уверен, что сможет перейти в него на черт знает каком расстоянии; но где оно - вот в чем вопрос! Пока одна половинка его сознания лихорадочно изобретала способ отыскать неделю назад потерянное тело, Олег методично осматривал окружающих его людей, вселяясь то в одного троухорца, то в другого. Голова гудела от потока ощущений, Олега бросало то в жар, то в холод, в глазах рябило от сотен лиц - непонимающих, блажных, испуганно поднятых к небу. Это занятие надоело Олегу быстрее, чем он надеялся; однако ничего другого просто не приходило в голову. Рассмотрев добрую тысячу человек, Олег потерял всякое представление, где находится и что, собственно, делает; мир-мозаика замедлил свой бег и застыл, обретя былую простоту. Олег обалдело разглядывал последнюю добытую картинку. Опершись одной рукой на колесо повозки-эшафота, перед ним стоял, пялясь в небо огромными от ужаса глазами, Олег Соловьев. Несколько бесконечных мгновений Олег смотрел на самого себя, преодолевая чувство возвращающегося кошмара. Да, это было его собственное тело, не пришедшееся ко двору новому владельцу: в глазах его горел безумный страх. Олег молнией скользнул в чужое сознание. Его встретили бредовые видения и раскаты демонического хохота; не тратя времени на диагноз, Олег взял власть над телом в свои руки, предоставив безумцу убираться в шкуру демона. И только сжав правой рукой свое левое запястье, он позволил себе удивиться такой невероятной удаче. Впрочем, в Троухоре ничто не было невероятным. Олег вскинул левую руку к губам и прошептал условную фразу: "Воззрели агнцы горе!", а затем вытаращил глаза и пустил слюну, придав лицу выражение самого крайнего помешательства. Олегу вовсе не хотелось быть снова схваченным смирителями. Бот будет здесь через... Он прикинул расстояние - километров четыреста по болотам, да еще триста - Трит, да еще двести - горы, да еще сутки полета со скоростью чайки... минут сорок, а на форсаже - и все двадцать. Надеюсь, он вовремя начнет торможение; Храм вовсе не обязательно превращать в огненное озеро. Итак, осталось продержаться каких-то полчаса. А для этого лучше всего покинуть лобное место. Олег поскреб по организму, собирая крохи энергии - мда-с, несладко быть человеком, - и коротким импульсом наслал на стоявшего неподалеку служителя видение оживающего демона. Результат не заставил себя ждать: закрыв лицо руками и издав леденящий душу вопль, сосед Олега бросился бежать. Олег последовал его примеру, с каждым прыжком удаляясь от мрачной громады храма. Еще немного, и я укроюсь в толпе; кстати, отсюда совсем недалеко до рощи, где должен стоять глайдер... Пронзительный голос, перекрывший гомон толпы, приковал Олега к земле. Это был голос Герта! - Трепещите! - вопил он откуда-то сверху. - Я - Герт Тритский, и я мщу за своего друга! - Олег обернулся на голос и увидел маленькую черную фигурку на фоне светлеющего неба; Герт стоял на куполе Храма, у основания одного из шпилей. - Вы обратили свою злобу на человека в облике демона; пусть ярость демона в облике человека падет на ваши головы! Олег вздрогнул. Герт оказался дьявольски изобретателен в выборе орудия мести - но как он сумел сговориться с демоном?! Вопль ужаса всколыхнул толпу: в небе показалась черная точка, стремительно несущаяся к Храму; присмотревшись, Олег различил худощавого человека в развевающемся плаще. Энергетика та же, оценил он; способность к трансформации утрачена - в отличие от способности к пожиранию. Экая незадача. Три человека, в ужасе замершие на Священной дороге, вдруг закурились сизым дымком и рассыпались в прах. Демон начал свое дело. Мгновением позже площадь превратилась в ад. Люди бежали в разные стороны; Олег с трудом удерживался на ногах, безуспешно пытаясь перейти на ускоренное восприятие. Тело, обленившись под чужим командованием, не отзывалось. Слегка вдохнув и сделав ряд быстрых движений руками, Олег включил-таки повышенные обороты. Люди застыли; пикирующий на площадь демон завис в воздухе. До появления бота - двадцать три минуты; слишком много, придется обходиться своими силами. Демона надо обезвредить как можно быстрее... Олег скользнул в мыслеэфир, морщась от блеклости и невыразительности его человеческого облика. От летящего демона тянулись тонкие энергетические нити, больше десятка; он пил чужие жизни, протягивая все
в начало наверх
новые щупальца, и сиял, точно маленькое солнце. Олег покачал головой - тягаться с демоном в мощи нечего было и думать. К счастью, этого и не требовалось. Быстро оглядевшись, Олег повернулся в сторону своего предыдущего тела, бесстрастно возвышавшегося над беснующейся толпой. Вселенный в него служитель давно потерял сознание от ужаса; Олег без труда скользнул в статую демона и выскреб последние остатки сил, вновь превратившись в живую молнию. Прекрасно понимая, что второй попытки не будет, он тут же направил огненный меч своей воли навстречу приближающемуся демону. Тот заметил угрозу, но слишком поздно. Олег аккуратно коснулся жизненно важных для человека, но неведомых демону центров, и маленькое солнце погасло, обратившись остывающим шаром. Сраженный внезапным параличом, демон больше не мог контролировать энергию; в землю ударила молния, Храм закачался. - Кто?! - взревел демон голосом, который Олег ни разу не слышал. Очевидно, Хольт уже не был предводителем Братства. Взбешенный демон в поисках новых сил шарил вокруг ослабевшими щупальцами. Олег завернул два из них в свою сторону, подставляя всю свою запасенную мощь жадному взору; щупальца дрогнули - демон заглотил приманку. Остальное было делом мгновения. Скользнув в занимаемое демоном тело, Олег вышвырнул чужое сознание прочь. Демон почти не сопротивлялся - Братство с радостью возвращалось в свой дом, еще не зная, какой сюрприз его ожидает. Не дожидаясь выражений благодарности, Олег быстро спланировал вниз. Едва ноги его коснулись земли, раздался бешеный рев ярости - демон понял, что попался в ловушку. Олег не смог отказать себе в маленьком удовольствии; настроившись на контакт с Братством, он выслал демону свое изображение и произнес смиренно: - Я обещал вернуть вам ваш Дом - и я держу обещание. Ответом ему был новый отчаянный вопль. Пожав плечами, Олег поспешно огляделся, разыскивая в толпе свое собственное тело. С неудовольствием обнаружив его там, где и предполагал - под ногами бегущих прочь троухорцев - он вторично вернулся домой, предоставив освободившееся тело служителю, с которого и начал всю эту комбинацию. Поднявшись с земли, Олег застонал - потоптали его основательно. Посмотрев вверх, он увидел, что Герт по-прежнему стоит на куполе Храма, мрачно взирая на ад, который создал. Шагнув вперед, Олег с изумлением увидел, что ноги его не касаются земли. Он взлетел в воздух и коснулся сапогами ребристой поверхности купола раньше, чем успел хоть что-то сообразить. Полет его вызвал в толпе новый вопль ужаса. Герт повернулся к нему и застыл в опасливом недоумении. - Это я, Герт, - сказал Олег, делая шаг вперед. - Как ты сумел сговориться с демоном?! - Сговориться? - Герт развел руками, после чего криво усмехнулся. - А, ты о моем пророчестве? Я всего лишь заметил в небе летящую фигуру; после нашего с тобой путешествия я немножко представляю себе, чего можно ожидать от таких летунов! Но что я вижу - ты в собственном теле?! - Совершенно верно. Уникальный случай совпадения формы и содержания... - Так ты победил смирителей?.. - А также демона и... - Олег покосился вниз с тридцатиметровой высоты, - кое-что еще... Как-то на заре нашего знакомства я говорил тебе, что я бог... - Тогда я готов был тебе поверить! - Сейчас в это готов поверить и я. Олег покачал головой и сел, скрестив ноги. С начала казни не прошло и пятнадцати минут; багровый солнечный диск едва оторвался от горизонта. Его лучи тянулись вдоль Священной дороги, заливая алым людской поток, в панике отступавший от Храма. Вот так рождаются легенды, подумал Олег; статуя перед восточным входом еще долго будет внушать страх каждому троухорцу, служа живым напоминанием о Дне Возвращения Демона. - Чего ты ждешь? - спросил Герт недовольно. - Смирители побеждены, демон скован - но разве ты нашел своего друга? - Нашел, - кивнул Олег. - И даже говорил с ним. - И что же он сказал тебе? - Ничего. Он считает, что все это, - Олег обвел рукой опустевшую площадь с одиноким демоном под циркулярной пилой, - кошмарный сон. - Воистину Звезда отняла у него разум, - вздохнул Герт. - Хамп был прав... Проклятье! Я совсем забыл - Хамп все еще в плену у этих фанатиков! Или... - Он опасливо покосился на Олега. - Не знаю, - покачал головой Олег. - Мои возможности не беспредельны. Если он жив, мы вызволим его еще до захода солнца. Но сейчас надо немного подождать... Герт согласно кивнул и более не приставал с вопросами; Олег смог наконец сосредоточиться. Он помнил "направление" - насколько в телепатическом пространстве применимо это понятие - в котором находился посланник во время их последнего разговора. Отключившись от внешнего мира, Олег погрузился в бескрайний океан ощущений - своих и чужих наравне; в нем там и сям горели яркие сгустки душ - активные узлы восприятия, прикосновение к которым раскрывало полный спектр форм и звуков, чувств и настроений, означавший вхождение в чужое тело. Олег никогда еще не видел этот мир так отчетливо, но у него не было времени на радость по поводу своих достижений. Он пронзал собой сотни и тысячи душ, убегая все дальше в ту сторону, где жили боль и холодная уверенность в своей правоте - наиболее яркие чувства посланника. Он рыскал среди тусклых огоньков, находящихся на пороге смерти, и с каждым мгновением росла уверенность, что посланник где-то совсем рядом - но тот все не находился, как если бы непроницаемый барьер отрезал от мира его кусок вселенной. Неужели умер, подумал Олег, и острое чувство горечи прервало странствия по чужим сознаниям. Он сидел на жесткой черепице, положив подбородок на колени, и смотрел на восходящее солнце. Около него в небе маячила сверкающая точка. Герт обеспокоенно следил за ней; Олег поднялся на ноги. - Это мой бот, - сказал он, потягиваясь. - Дальше мы будем путешествовать с комфортом. За километр до Храма бот начал торможение, напугав и без того обезумевших троухорцев гулом реактивных двигателей, и мягко ткнулся тут же выращенным трапом в купол у ног Олега. В сверкающей обшивке семиметровой дыни открылась овальная дверь. - Прошу, - пригласил Олег Герта. Быть может, подумал он, посланник просто потерял сознание. Шанс еще есть, но нужно с поиском поторопиться. Предоставив проголодавшемуся Герту изучать отличия земного пищеблока от инопланетного, Олег уселся в свое любимое кресло и оживил компьютер. Через минуту программа поиска была введена, и бот начал двигаться по сложной траектории, сканируя местность в поисках потерянных тел посланника, Герта и Хампа. Пока бот занимается телами, улыбнулся Олег, я пощупаю души... Он устроился поудобнее и прикрыл глаза, готовясь к очередному туру поиска посланника. Однако уйти в другие тела Олег не успел. Бот резко повел носом и уверенно пошел на снижение. Так быстро, удивился Олег, открывая глаза; что он там нашел?! Поляну, на которую опустился бот, Олег узнал сразу. Именно здесь он неделю назад ждал волеизъявления Прорицателей и дождался бесцеремонного нападения. Примятая трава и несколько сломанных ветвей очерчивали место его предыдущей посадки. Однако глайдера на поляне не было. Олег хмыкнул. Бот завис в полуметре над землей и медленно повернулся, указывая направление; лобовое стекло вспыхнуло, подсветив три человеческие фигуры, в которых Олег без труда узнал Герта, Хампа и посланника. Точнее, их тела. Дверь бота открылась и упала на землю, трансформировавшись в трап. Бортовой компьютер выполнил свою задачу. Олег не заставил себя долго ждать. Секундой после он был уже снаружи, внимательно разглядывая трех неизвестных. Некто, скрывающийся в облике посланника, сделал шаг вперед и низким голосом произнес: - Мир тебе, укротитель демонов! - Мир и тебе, - машинально отозвался Олег. - Представься; я еще не научился распознавать души так же легко, как и тела. - Я Шорн Высочайший, - назвался незнакомец. - Ты не получил посвящения в искусство видения истины, и тебе придется довольствоваться моим словом. От имени Сияния я приношу тебе извинения и в знак добрых намерений возвращаю эти тела твоим друзьям. Они не давали согласия на присоединение к Сиянию, и кара судьбы была скора для переусердствовавших служителей. Прошу тебя не держать более зла на Сияние и его смиренных слуг, - и Шорн Высочайший склонился перед Олегом в низком поклоне. - Неделю назад надо было извиняться, - раздраженно ответил Олег. - Неужели дар прорицателя не подсказал тебе, чем кончится ваше незаконное нападение? Шорн вновь склонил голову: - Подсказал, но мы согласились заплатить эту цену. Демону суждено было вырваться на волю, и не было иного пути спасти мою страну, чем использовать твое могущество. Звезда явила мне свой знак, и я дозволил моим собратьями преступить закон. Они знали, на что идут, и с честью встретили мученический конец. Теперь демон повержен; прости нас за то беспокойство, что мы тебе причинили, и не держи зла на Сияние! - Так все это было подстроено?! - воскликнул Олег, лихорадочно припоминая все свои последние дни. Поток событий нес его, не давая и секунды на размышление, и он покорно следовал тайному сценарию. Олег поморщился: он считал себя более самостоятельным человеком. - Но оставим взаимные обвинения. Можешь быть спокоен - я ничего не имею против Сияния. Я даже благодарен тебе за избавление от хлопот по розыску тел моих друзей. Но у меня есть несколько вопросов, на которые тебе стоит ответить! Прежде всего - где сейчас Дино Кагер? Я должен спасти его от смерти, к которой вы его приговорили! - Дино Кагер мертв, - холодно произнес Шорн, поднимая голову, - ибо сам возжелал смерти! Сияние свершило его Предназначение, и даже ты не в силах этому помешать! - Посмотрим, - холодно ответил Олег, и Шорн попятился под его взглядом. - Где находится тело, в котором он умер? Вполне возможно, я даже успею, прикинул он про себя. Возможности реанимации достаточно велики, а прошло никак не больше получаса. Но что за идиот этот посланник... - Он умер в теле старика-охотника в Соршемском лесе, в шестистах гагах отсюда. Смотри! Шорн поднял левую руку, и перед глазами Олега вспыхнуло многоцветье осеннего леса, стеной нависшего над зеркальной гладью озера. На берегу, под огромным деревом, стоял покосившийся старый дом. Еще мгновение, и видение исчезло, оставив у Олега ясное знание дороги к этому месту. - Благодарю, - сухо сказал Олег. - И последнее. Верните мне летательную машину моего друга, которую я оставил на этой поляне. Шорн покачал головой: - Этого мы не можем сделать. Твоя машина унесена колдовской силой вчера на рассвете, и люди, охранявшие ее, клянутся, что внутрь никто не входил. Олег нахмурился: - Хорошо, я это проверю. Верни тела моим друзьям и жди меня здесь! У Олега были основание не доверять Шорну. Поднять глайдер в воздух могли только два человека на всей планете - сам Олег и посланник. Но посланник умирал в чудом теле за тридевять земель от поляны, а за собой Олег никакого криминала не помнил. В несколько секунд он добрался до стоянки глайдера. Земля еще хранила вмятину от корпуса; по состоянию травы Олег легко определил время исчезновения машины - не более суток назад. Никаких следов вокруг: глайдер был поднят вертикально вверх. Запрокинув голову, Олег причмокнул: две сломанные ветки на ближнем дереве подтверждали его соображения. И это было очень плохо. При всей своей изощренности в обмене телами троухорцы не имели сколь-нибудь развитой подъемной техники. Ни вертолетов, ни воздушных шаров, ни даже многотонных передвижных подъемных кранов. Все говорило за то, что глайдер сам поднялся в воздух и улетел по свои делам. Олег вздохнул: поляна явно требовала более серьезного осмотра. Собравшись, он переключил свое вновь обретенное тело в режим "ищейка". Цвета и звуки приобрели режущую четкость; миллион запахов наполнил воздух. Олег посмотрел по сторонам, выискивая след - комплекс необычных оттенков, неуместное сочетание ароматов - и тут же увидел. Поляну пересекала темно-сизая полоса, издающий до тошноты знакомый
в начало наверх
запах демонской слизи. Олег несколько раз моргнул, но деваться было некуда: совсем недавно некий демон прополз по поляне, сел в глайдер и был таков. Та-ак... Еще один демон; этого только не хватало. Ну ладно, откуда же он взялся? Олег запретил себе строить предположения и быстро пошел по следу. Он уже настроился на долгие поиски, но след неожиданно быстро оборвался ярко-синей лужей, издающей неприятный запах. Вернувшись в нормальное состояние, Олег склонился над своей находкой. Трава под невысоким кустом с гладкими листьями была прижата к земле на площади около квадратного метра. Ее покрывал толстый слой загустевшей стеклянистой слизи, издающей слабый кисловатый запах. - Гм! Он что, с неба свалился? - хмыкнул Олег. Как бы то ни было, дальнейшее изучение места происшествия пока смысла не имело. Олег пожал плечами и повернул назад. Шорн ждал его, стоя все там же со скрещенными на груди руками. Хамп дель Райг и Герт стояли рядом, оживленно беседуя, и Олег понял, что души их наконец вернулись в собственные тела. - Ну что же, Шорн, - произнес Олег, останавливаясь. - Глайдер действительно унесен нечистой силой. Я не знал, что демоны встречаются у вас и за пределами Плато Духов. - Очень редко, - кивнул Шорн. - С тех пор как был найден Состав Умиротворения, демоны сторонятся обжитых мест. Кто знает, подумал Олег, чьи души хранил в себе этот демон; быть может, в незапамятные времена он пожрал тело какого-нибудь разведчика. Впрочем, к чему гадать - если глайдер еще на планете, найти его труда не составит. Но сначала - посланник. - Я лечу за Дино Кагером, - сказал Олег Шорну. - Ты отправишься со мной? - Меня ждут дела Сияния. - Шорн покачал головой. - Если ты сможешь оживить труп, что говорить о прочем? Ты знаешь, где меня найти. - Знаю, - согласился Олег, поворачиваясь к Шорну спиной. - Давно бы так! - встретил его довольный бас Хампа дель Райга. - Сколько можно болтать с этим хмурым фанатиком? Я неделю просидел у них в Храме и чуть не помер со скуки - а тебе все это настолько по нраву, что ты почти готов принять сан! Странно, подумал Олег, что прорицатели так и не смогли ничего придумать для Хампа. Как бы то ни было, недельное сидение в чужом теле нисколько не сказалось на старом бандите; слова лились у него из глотки, как вино из продырявленного бурдюка. - Кажется, я проспал все самое интересное! - продолжал Хамп, уперев руки в боки. - Мои ребята надорвут животы от смеха, когда узнают, чем я занимался в Стране Ужаса! - Каждому свое, - философски заметил Герт. - Я не сказал бы, что это скучная страна. Олег не стал вмешиваться в мигом вспыхнувшую перепалку. Жестом пригласив спутников внутрь, он занял привычное место в пилотском кресле и поднял бот в воздух. Не отрываясь от управления, Олег задал борткомпьютеру поисковый образ посланниковского глайдера и с хрустом потянулся. Впервые за последние сутки у него было время побездельничать. - Моему мечу не нашлось бы здесь дела! - гремел Хамп. - Убийц здесь наказывают изгнанием в трупы убитых, а воины тренируются в глазении на стену! Я жду не дождусь, когда мы вновь обнажим мечи на доброй тритской земле! Скорость бота перевалила за звуковую, и Олег принялся выверять маршрут. Тормозить надо было начать заблаговременно, поэтому он воскресил в памяти карту Троухора, любезно оставленную там Шорном, и прикинул местоположение Соршемского леса. Еще три минуты, и пора тормозить. - И что же дальше? - с любопытством спросил Хамп. - Пока ничего. - Герт пожал плечами. - Сейчас мы летим в Соршемский лес. - Воскрешать покойника? - Хамп захохотал. - Клянусь Озром, наконец-то я увижу хоть что-то ужасное! На горизонте появилась темная полоса; Олег решил, что это и есть Соршемский лес - дальняя северная окраина Троухора, слишком холодная для массированного земледелия, уничтожившего леса в центре страны. Он начал торможение. Лес приближался, и Олег принялся высматривать на его разноцветном полотне бело-голубые водные пространства. По его прикидкам, озеро должно было появиться довольно скоро - и оно не заставило себя долго ждать. Однако не успел Олег повернуть, как снизу, от самого берега вспорхнула и быстро набрала высоту сверкающая точка. Олег коснулся пульта, увеличив изображение - и присвистнул: в небе перед ним парил потерянный было глайдер. Мгновением спустя его окаймил красный мигающий прямоугольник, и борткомпьютер коротко пискнул - цель обнаружена. Олег не ошибся: это был тот самый глайдер, угнанный неизвестным демоном для своих нужд. Но что он делал так близко от посланника?! Олег хлопнул себя по лбу. Известно что! Все принятые меры предосторожности оказались напрасны. Неведомые враги Дино Кагера раскрыли его нехитрую маскировку и теперь, торжествуя победу, на полной скорости везли пленника в свое логово. Не раздумывая ни секунды, Олег нырнул в мыслеэфир, доверив бот автопилоту. Он увидел их сразу, едва только освоился среди мерцающих звезд и темной тишины. Две еле заметные точки плыли поодаль от остальных, и Олег на миг заколебался, с которой начать. Потом решительно коснулся правой. Ожидаемого ощущения чужого не появилось. Только легкое дуновение тревоги и страха; эмоциональная окраска, в точности соответствовавшая посланнику. Вполне достаточно. - Это я, Кагер, - быстро промыслил Олег. - Куда вы летите? - Домой, как мы и договорились, - пришел мгновенный, совершенно спокойный ответ. - Моя миссия на этой планете закончена, я надеюсь... - А кто летит рядом с вами?! - перебил его Олег, чувствуя, как ослабевает и рвется с трудом установленный контакт. В эмоциях посланника появилось легкое удивление, но большего Олег уловить не успел. Контакт прервался, две звездочки исчезли в облаке светлого тумана, пробить который никак не получалось. Ткнувшись в него несколько раз без особого успеха, Олег вернулся в нормальный мир. Ну что ж, подумал он, контакт как контакт. Серия злополучных случайностей и все дела. По крайней мере, к разряду "враждебных" Содружество причислено не будет; дипломатия приносит пользу уже тогда, когда не приносит вреда. И все же я не отказался бы задать Дино Кагеру еще пару вопросов... Чужой глайдер поднялся километров на пятнадцать и теперь висел в белесом небе, готовясь продолжить полет совсем на других скоростях. Скромничать было поздно, Олег ругнулся сквозь зубы и задействовал всю аппаратуру, о которой только успел вспомнить. Увеличение швырнуло глайдер к самому лобовому стеклу; цифры и графики окаймили изображение. Олег окинул взглядом параметры - скорость, координаты, излучение, температура, энергетика... Энергетика?! Олег мрачно качнул головой. Вокруг глайдера кипел океан свернутой энергии, сравнимой с термоядерным взрывом. И это могло означать только одно. - Стойте!!! - завопил Олег на весь мыслеэфир. Но, конечно, было поздно - "проследить за ним во время нуль-прыжка невозможно..", даже если бы было чем, и как задержать рвущийся прочь из вселенной сгусток энергии? Помешать нуль-переходу? Все мышцы Олега сократились, словно выполняя чужой приказ, и он почувствовал, как разлетается на куски. Сознание изменилось, словно он вел многоступенчатый харсунг: перед ним висел чужой глайдер, и это не было изображение, он чувствовал, что может коснуться его округлых бортов. Он сделал это - протянул невидимые руки, вздрогнув от резкой боли, и коротким движением смахнул прочь жгучее энергетическое облако. Яркая вспышка, обнажившая черноту иной вселенной, сверкнула слева от глайдера, но сам он остался на месте - Олег сумел это сделать - остановить нуль-переход. Голыми руками. Олег ошеломленно смотрел на экран, где по-прежнему красовался посланников глайдер, и молча хлопал глазами. Что могло означать сие видение? Взгляд упал на строку "Энергия": обычные мегаватты. Так что же, это было на самом деле? Я остановил нуль-переход голыми руками? Как жаль, все так хорошо складывалось... Экран мельтешил цифрами, отражая вторую попытку глайдера совершить нуль-переход, но Олег лишь иронически улыбнулся этой иллюзии. Мысли его были далеко от висевшего перед ним призрака, которого таинственное расстройство психики позволяло ловить за хвост. Он дотянулся до клавиатуры и запустил комплексную диагностику состояния пилота - себя самого. Глайдер на экране окутался сияющим облаком и задрожал, расплываясь темной каплей; огненный шар дрогнул, вытягиваясь в эллипсоид, глайдер пропал на миг, потом появился вновь - вдвое длиннее, чем был, неестественно измененной формы - и наконец сгинул, погасив извергнутое им же пламя. Перед Олегом вновь расстилалось холодное осеннее небо. Все это никак не походило на нормальный нуль-переход. Если бы все происходящее не было галлюцинацией, Олег готов был поклясться, что видел попытку задержать глайдер в нормальном пространстве. Борткомпьютер просвистел короткую мелодию, и на экран выползли бесстрастные строчки с результатами тестирования. Олег с изумлением воззрился на итог: "В пределах нормы". Мгновением спустя он обозвал себя последними словами и бросился прокручивать запись, скрипя зубами и стуча по подлокотникам: глайдер действительно был остановлен в первый раз и лишь с большим трудом вырвался во второй. Олег сидел и молчал, сосредоточенно рассматривая пустоту. - Твой друг улетел на небесной машине? - констатировал Хамп, опираясь на пилотское кресло. - Он рассказал тебе все, что ты хотел услышать? - Пожалуй, да, - кивнул Олег. Впервые за многие дни мысли его были далеко от посланника. Последние события заставили Олега осознать значение факта, которому он слишком долго не придавал значения. - И что же ты теперь будешь делать? - насмешливо, но с легкой неуверенностью в голосе спросил Герт. - Вернешься обратно в свой мир? Или... Вернуться, подумал Олег. Похоже, теперь я просто обязан вернуться - миссия выполнена, точнее говоря, провалена, дипломатических полномочий нет - оставаться незачем... Но во всей этой истории слишком много загадок. - Или, - сказал он, криво усмехнувшись. - Мы остаемся.

ВВерх