UKA.ru | в начало библиотеки

Библиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежная | фантастика русская | литература зарубежная | литература русская | новая фантастика русская | разное
Анекдоты на uka.ru
orfo-175
Пирс Энтони, Роберт Магрофф

СЕРЕБРО ЗМЕЯ

Фантастический роман

Пролог

	Хелн Найт Хэклберри лежала, откинувшись на подушках. Ее карие 
глаза были закрыты, грудь легко вздымалась при дыхании. Черные 
блестящие волосы окаймляли приятный овал ее лица. Она была столь же 
красива, думал Келвин, как и тогда, в день их свадьбы, семь месяцев 
назад.
	Он лежал рядом с ней, нежно сжимая ее натруженную, но все же 
очень женственную руку. Они лежали сейчас в новой постели в своем 
новом доме, но не были в нем одни, и это было не особенно приятным 
обстоятельством.
	Он посмотрел на Джон, свою сестру, которая сейчас была 
молчалива, что было совсем не похоже на нее. Затем перевел взгляд на 
Лестера, обычно всегда улыбающегося и веселого мужа Джон, но тот 
сейчас тоже был вполне серьезен. Он снова пожалел, что позволил им 
уговорить себя пойти на это.
	Она должна это сделать! Это твои брат и отец! -  настаивала 
Джон.-  Они пропадают где-то уже в течение четырех месяцев! И когда 
же это Келвину Найту Хэклберри удавалось переспорить в чем-нибудь 
свою отважную маленькую сестренку? Конечно же она права, но в 
данный момент от понимания этого ему было ничуть не лучше.
	Рука Хелн становилась все холоднее, так, словно бы она умирала. 
Да, это конечно же было похоже на смерть, это путешествие по 
астральным мирам -  на смерть от отравления. И действительно, 
драконовы ягоды убивали людей с заостренными ушами, только люди с 
округлыми ушами, как у Хелн, могли выжить после них, пройдя через 
частичную смерть в результате временного отделения души от тела. 
Никогда нельзя было быть уверенным в полной безопасности, и он 
ненавидел тот риск, на который приходилось идти. Если она умрет, 
подумал он, то и он тоже умрет и уйдет вслед за ней, если это будет 
единственный путь для того, чтобы им навсегда соединиться. Его рука, 
удерживавшая ее руку, напряглась, но она не шевельнулась. Ему повезло, 
что он может услышать ее мысли и разделить с ней ее переживания, пока 
она находится в этом состоянии. Он мог даже держать связь с ней, пока 
ее дух странствовал, освобожденный магией, которая некогда была 
тайным искусством золотых драконов. Итак, он знал, что на самом деле 
она не была мертва -  не мертва до тех пор, пока он может нащупать ее 
своим сознанием.
	Он начал принимать ее мысли. "Я снова вернулась на берега 
подземной реки",-  сказал за нее Келвин. Он стал той вещью, о которой 
когда-то рассказывал ему отец: радиоприемником. Он настроился на 
слова и произносил их независимо от собственного желания. Таким 
образом она разделяла свой опыт с теми, кто стоял рядом с ее телом.
	Келвин начал ощущать то же, что и она: проносящиеся мимо 
холодные стены пещеры, пересекающиеся, расходящиеся и снова 
сливающиеся проходы. Тусклое свечение лишайника на стенах, каким-то 
образом отличающееся от света ламп в комнате, где находились они 
четверо. Он вспомнил еще об одном устройстве -  приемнике слов и 
картин, известном как телевидение. Может быть, он тоже становился 
похожим на него. Но он не мог показать другим эти видимые для него 
картины.
	-  Провал! Провал! Теперь я его вижу! -  Он говорил за нее о ее 
впечатлениях и видел, как вода падает и падает в темноту, наполненную 
звездами.
	Он попытался увести ее в сторону от этой роковой пустоты, 
таившей в себе угрозу.
	-  В другую комнату! В другую комнату! -  закричал он.
	Теперь она уводила его в своем сознании через круглую прочную 
дверь. Она была совершенно круглой, эта дверь, куда более круглая чем 
уши! Они вплыли в металлическую камеру, в которую могли проникнуть 
только такие, как они, люди с округлыми ушами, без того, чтобы 
вызвать ее саморазрушение. Это было условие, которой содержалось в 
том пергаменте; они прочли его лишь частично во время ее предыдущего 
визита, но он верил этому.
	Они вместе парили над книгой, раскрытой на столе, и над ящиком, 
похожим на шкаф, размером с небольшую кабину. Стены ящика были 
обрамлены циферблатами и тем, что на первый взгляд показалось 
стрелками часов. Келвин вспомнил о тех приборах, о которых 
рассказывал ему отец: это были клапаны и рычаги, с помощью которых 
можно было каким-то образом управлять положением вещей.
	-  Он ушел отсюда,-  сказал Келвин/Хелн.-  В другое измерение. Он 
ступил сюда, чтобы пройти путем твоего отца. Это удастся и нам. Мы 
можем пересечь астральный мост с помощью магии Мувара. Туда, где 
находятся Кайан и твой отец.
	Кайан был единокровным братом Келвина. Некогда они были по 
разные стороны и сражались друг против друга. Теперь они были 
друзьями, но чувство вины заставила Кайана предпринять рискованное 
путешествие через ужасный провал в поисках своих пропавших 
родителей. И он не вернулся.
	Хелн и Келвин нырнули в ящик. Поле зрения превратилось в 
сплошную черноту, такую глубокую, что она замерцала. Раздалось что-
то похожее на раскат беззвучного грома, затем вспышка пламени, 
которая расщепила их существование. Появились звезды, светящиеся и 
вспыхивающие прямо в них самих. Их сознание закружилось в вихре, 
сколлапсировало и взорвалось, разлетевшись на кусочки. Время и 
пространство перестали существовать для них. Затем они были‡
	Перенесены. В подернутую дымкой кабину внутри камеры, 
подобной той, в которую вошли. Снова возникла стена кабины с ее 
стрелками и циферблатами, выплывая из хаоса. Этот образ необходимо 
было сфокусировать, он казался очень далеким. И как только Келвин 
подумал об этом, зримые образы, звуки и запахи нового места стали 
хорошо различимы. Они прибыли куда-то -  но куда?
	Два следа вели от шкафа и направлялись к поверхности скалы, где 
была распахнута большая круглая металлическая дверь. Это могла быть 
дверь, через которую они только что вошли -  но только та дверь была 
закрыта. Следы ног могли бы быть их собственными, но только они 
направлялись в другую сторону. В любом случае физические тела 
Келвина и Хелн отсутствовали. Поэтому эти следы могли принадлежать 
Найту и Кайану.
	Они начали двигаться в определенном направлении. Келвин 
ощущал запах травы и слышал птичьи трели и звон, похожий на 
металлические колокольчики. Наверное это был населенный разумными 
существами мир.
	Они остановились, пока Хелн нащупывала дорогу. Сбоку на 
склоне скалы имелась веревочная лестница с металлическими 
перекладинами, привязанная к твердому прочному кольцу. Лестница 
спускалась вниз, прямо к кроне большого дерева, которое было похоже 
на то, с пчелиными орехами, у которого Келвин обнаружил свою 
волшебную рукавицу. Это было хорошим знаком! Они заскользили 
дальше по земле.
	Астральное тело Хелн, казалось, притягивало ее к определенному 
месту или личности по ее собственному выбору. И в этом она была 
похожа на магнитный компас, который описывал его отец -  или на 
магическую иглу, которая всегда указывала на Провал.
	Пока Хелн следовала за притяжением брата, которого Келвин 
впервые повстречал на поле битвы и пытался убить девять месяцев назад, 
Келвин осматривался по сторонам. Он видел или ощущал ясно 
различимый на высоком дереве источник, откуда доносился перезвон 
колокольчиков. Три серебряные спирали свисали с ветвей и производили 
этот звук, когда легкий ветерок шевелил их. Они были похожи на 
змеиную кожу, с беспокойством подумал он: шкуры серебряных змей, 
сухие и жесткие, но все еще остающиеся блестящими и яркими.
	Теперь они, пересекая широкую равнину и горы, мчались мимо 
возделанных полей фермеров, таких же, как и на Раде. Они мчались все 
дальше и дальше без конца, но затем резко остановились и скользнули, 
подобно ястребу, во дворец, стоявший на обрывистом берегу реки. Они 
вошли в него и понеслись через богато обставленные залы, заполненные 
различными произведениями искусства. Все дальше и дальше по 
устланным коврами коридорам с полированными стенами и лестницам с 
перилами. По направлению к‡
	К темному мрачному затхлому месту, которое казалось было 
создано для ужаса. Келвин вздрогнул от полученного шока.
	-  Что это, Кел? -  спросила его сестра, наклонившись над его 
телом. Он перестал говорить, и это встревожило ее.
	-  Это темница,-  ответил он. И действительно, это была точь-в-
точь такая же темница, какую мать Кайана, злобная королева Зоанна, 
использовала чтобы заключить в ней Келвина, его отца и Рафарта, 
славного короля Рада.
	Теперь он смог видеть в тусклом свете, проникающем через 
высокие зарешеченные окна. Там был его отец, Джон Найт, 
изможденный и грязный. Там был и его брат Кайан, чье состояние было 
не лучше. И еще один, третий человек, избитый, истекающий кровью, 
лежал на полу, подперев рукой голову, видимо слишком слабый от 
потери крови, чтобы даже шевельнуться.
	Между ними и запертой дверью, стоял полный человек, на голове 
которого сияла серебряная корона. Келвин сфокусировался на лице 
этого человека.
	-  Рафарт! -  прошептал он.
	Но нет, у этого Рафарта были округлые уши, такие же, как и у 
пленников, в то время как его двойник из Рада имел заостренные уши, 
как у Джон и Лестера. Лицо короля Рада даже после долгих лет 
заключения имело более жизнерадостный вид, подчеркивающийся 
формой лица и подбородка, который ничто не могло стереть до конца. А 
это же, почти такое же лицо, имело куда более мрачный и угрюмый вид.
	И все же какая-то часть его сознания вопила: Это же Рафарт!
	По жесту короля, человек в форме отпер дверь темницы, вошел и 
склонился над раненым. Джон Найт ухватился за решетку, казалось, 
пытаясь что-то сказать. Мучитель невозмутимо пригнул к полу голову 
несчастного пленника и наклонил ее набок, затем вытащил серебряную 
трубочку, приподнял ее, держа над ухом пленника, раскупорил и 
осторожно наклонил. Из нее вытекло что-то серебристое и полилось, 
переливаясь, в ухо лежащего человека.
	Охранник задержался ровно на столько, чтобы убедиться, что 
сосуд пуст. Затем он выпустил пленника и быстро отступил в сторону. И 
вышел из камеры, словно опасаясь чего-то.
	Пленник приподнял лицо с грязного пола. Его рука протянулась, 
чтобы дотронуться до своего уха, поскольку оно, видимо, отдавалось 
резкой болью. Казалось, он не совсем понимал, почему охранник ушел 
прочь, оставив его в покое. Он боялся думать об этом.
	Затем его лицо еще больше омрачилось. Он ухватился пальцами за 
ухо, словно пытаясь выковырять его из головы. Его глазные яблоки 
закатились, так что видны были только белки, изо рта вырвался ужасный 
крик, и лицо исказилось от боли.
	Король улыбнулся зловещей торжествующей улыбкой.
	-  Серебро теперь не так уж и чудесно, не правда ли, Смит? Теперь, 
когда эта крохотная бестия начинает пережевывать тебя изнутри?
	Крохотная бестия? Келвин надеялся, что он не так понял.
	Пленник весь затрясся от головы до пят. Его глаза широко 
раскрылись, казалось, готовые выскочить из орбит. По его рукам и 
ногам прошла судорога. Он снова закричал, словно пытаясь выплюнуть 
наружу свой язык, пока остальные заключенные смотрели на него с 
сумрачными лицами. Вопли и крики все продолжались, но стали тише, 
потому что человек не мог даже набрать в легкие достаточно воздуха, 
чтобы вопить громко.
	-  Мы должны вернуться. Мы возвращаемся,-  сказала Хелн устами 
Келвина. После этого темница померкла и скользнула куда-то в сторону. 
Их потянуло, словно увлекаемых какой-то эластичной нитью, обратно в 
камеру, потом в кабину, через темноту и звезды. Это длилось словно 
одно мгновение; их сознание, казалось, сотрясла молниеносная дрожь.
	Затем они очутились дома. Они лежали на кровати в своей 
комнате, а их друзья смотрели на них. Они вернулись туда, где все это 
время и находились их тела.
	Келвин приподнялся и сел, повернувшись к жене. Этот ужас‡
	Веки Хелн задрожали. Ее огромные мягкие карие глаза раскрылись 

 
в начало наверх
и заглянули в его синие глаза. - О, Келвин, мы должны им помочь! Мы должны! - Но‡- Он отчаянно пытался придумать что-то, но нараставший в нем ужас угрожал поглотить то, что можно было назвать мужеством.- У меня здесь еще есть дела. Это пророчество... - И ты исполнишь его, дорогой, ты его исполнишь. Но ты герой, и к тому же круглоухий. Только круглоухий может войти в камеру и совершить путешествие так, как это сделал Кайан. Только круглоухий может проделать путешествие, из которого мы только что вернулись. - Ты не можешь поехать,- сказал он, стараясь быть суровым. И тут же немедленно в глубине души понял каким-то внутренним трусливым существом, что сказал не так, как надо. Ему следовало бы сказать "мы". - О, Келвин, ты такой смелый! Я знала, что ты захочешь отправиться в этот другой мир и спасти своего отца и брата! Я знала, что ты просто не сможешь поступить иначе! Да, мрачно подумал он. Да - но что же он сделал такого, чтобы заслужить эту мантию героя? Он никогда не хотел быть героем. Джон хотела быть героиней, а он нет. А теперь, когда пророчество сбылось в одной его части, они думали, что он ни в чем не сможет потерпеть неудачу. - Не беспокойся, мы как следует о ней позаботимся,- сказал Лестер, мальчишеская улыбка на его лице стала еще шире. Келвин знал, что его сестра и Лестер так и сделают. У него не было приличного предлога для того, чтобы отказаться от еще одной нечаянно взятой на себя миссии глупого героизма. Он хотел, чтобы Хелн никогда не предпринимала это астральное путешествие. И все же этот пленник, с ужасной отвратительной серебряной бестией в ухе - это и была та судьба, которая ожидала Джона Найта и Кайана, если кто-нибудь не вызволит их из темницы. Келвин был почему-то уверен, что это так и есть, и что он был единственным, кто мог помочь им. Он боялся, но чувствовал, что должен действовать. Глава 1 ЖЕРТВА Кайан достиг нижней металлической перекладины веревочной лестницы и посмотрел вниз. От входа в камеру лестница уходила в крону огромного орехового дерева. Материал, из которого были изготовлены веревки, отличался от того, который ему приходилось видеть раньше, и казалось, что лестница растет прямо из древесного ствола, оттуда, где раскинувшиеся ветви образовывали пышную крону. Когда он был мальчишкой, он неплохо умел лазать по деревьям. Теперь ему был двадцать один год, но он все еще помнил, как это было. Что это было за веселье: заглядывать в окна дворца со своего тайного насеста и наблюдать за приходом и уходом льстецов, подхалимом и курьеров. Это был другой мир, - подумал он, легко опускаясь вниз по близко расположенным ветвям орехового дерева. Растительность здесь казалась совершенно такой же, как и в его родном мире. Его брат взбирался на точно такое же дерево в парке на Франклине и нашел там перчатку с удивительными свойствами. Кайан носил теперь аналогичную пару. Бронированные перчатки делали спуск легче; он обнаружил, что может легко повиснуть на ветке, удерживаясь за нее лишь кончиками пальцев, не чувствуя напряжения. В перчатках, видимо, были скрыты какие-то мускулы, помогающие каждому движению его пальцев. Кайан отпустил нижнюю ветку и пролетел оставшееся расстояние вниз до основания дерева. Переведя дух, он взглянул наверх, но не смог разглядеть лестницу или поверхность скалы с раскрытой металлической дверью. Секрет был хорошо укрыт от посторонних глаз; он понял, что ему следует отметить это место в своем сознании, на случай, если когда- нибудь захочется вернуться в свой собственный мир. Птицы здесь пели точно также, как и дома. Пока ничего не отличалось от его родного мира. Он обнаружил, что удивляется этому, хотя и знал, что такова суть параллельных миров. Его дедушка Затанас пытался проинструктировать его о природе действительности и магического искусства: миры могут различаться между собой, но основные законы бытия и магии остаются неизменными. Не так давно Кайан прочел написанную на пергаменте книгу, которую нашел в камере до того, как взял оттуда эти перчатки и странное незнакомое оружие и отправился на поиски приключений. Каждый пересекающийся мир, запомнил он, был почти таким же, как соприкасающиеся с ним миры, но все же имел свои небольшие, почти незаметные различия. "Ты можешь там встретить даже самого себя или кого-то вроде себя",- сказал ему Лестер Крамб. Кайан покачал головой. Это не казалось понятным для других, но он знал, что здесь он не встретит двойника своего отца. Джон Найт, в конце концов, происходил из отдаленного параллельного мира, который они называли "Земля". Он никогда не задумывался над тем, каким образом его отцу удалось попасть в их мир; кажется, на это потребовалось особая военная магия, которая была неизвестна на Раде. А поскольку Джон Найт был уникален - такими же уникальными были его сыновья. Кайан прошел только небольшое расстояние вдоль ручья, наслаждаясь его ярко-синей водой и прыгающей в нем рыбой, когда до его слуха донесся еще один звук! Звенящая музыкальная нота. Он остановился, пытаясь определить источник звука. Казалось, он доносился со стороны большого, похожего на дуб дерева. Он пошел в том направлении, внимательно рассматривая ветви там, где свисали три серебряные спирали или полосы, колышущиеся на легком речном ветерке. Изгибаясь, они касались друг друга и производили этот звук. Когда он добрался до дерева, то обнаружил, что эти полосы были действительно спиральными. Каждая обладала видимой хрупкостью змеиной кожи, но была металлической, за исключением кожаного подслоя. Спирали были серебряными, это было настоящее серебро, с накладывающимися друг на друга чешуйками. Он снял перчатку, поднес в чешуйке ноготь большого пальца и попытался отковырнуть чешуйку. Она сидела прочно на своем месте. Кайан задумался. Может ли он все еще отыскать ореховое дерево и лестницу? Да, он отметил тот факт, что река делает здесь резкий изгиб, и конечно же такое же большое дерево - достаточно большое, чтобы избежать наводнений - можно было легко обнаружить. Колокольный звон, откуда бы он ни исходил, возможно служил для того, чтобы предупреждать выше по течению об изгибе реки. Он проверил прочность чешуи на одной из змеиных шкур с помощью острия своего кинжала. Да, это действительно было серебро. Такое серебро должно было быть очень чистым! Могли ли здесь змеи иметь серебряные шкуры, таким же образом, как у драконов, живущих в его родном мире, была золотая чешуя? Нет, едва ли это было возможно. Драконы были бессмертными тварями. Их пасти и глотки могли поглощать и пережевывать увесистые камни, которые драконы глотали в течение столетий, чтобы улучшить процесс перемалывания пищи. Их пища была грубой, потому что драконы едва ли пережевывали что-нибудь, что больше не боролось, и даже эти огромные камни постепенно изнашивались. Они содержали золото в своем составе и это золото через определенное время переносилось на ярко сверкающую чешую. Таким образом, их пасть и была ключом к золоту драконов. Но змеи - кто когда-нибудь мог бы представить, что у них могут быть такие огромные глотки? Они целиком заглатывали свою добычу и предоставляли расправляться с ней своим пищеварительным ферментам. В них не могло быть никаких камней! Он пошел дальше. Когда он подумал о времени, то должно быть уже был полдень, и он остановился, чтобы отдохнуть и съесть завтрак, который Джон собрала для него.- Ничего не говори об этом Лесу,- прошептала она.- Он жалуется на то, что я плохо кормлю его. Но я не хочу, чтобы он нарастил себе такое брюхо, как его отец! Он может меня приревновать.- Кайан улыбнулся и подразнил ее так, как это всегда делал Келвин. Ее было легко дразнить и с ней было легко разговаривать - с этой симпатичной девчонкой с мальчишескими повадками, уши которой были заостренными, хотя она и была сестрой Келвина. Мысль об ушах заставила его поглубже надвинуть на голову легкую шапку. Он носил ее для того, чтобы прикрывать уши. Только глупец мог надумать носить такую штуку в такой теплый день! Но он все же может кого-нибудь встретить, и если это измерение не сильно отличается от его родного, то его круглые уши выдадут его. Заостренные уши всегда считались нормальными, а круглые - нет. Лучше, если он будет носить шапку, несмотря на все неудобства. Он взглянул на свое отражение в маленьком зеркале, которое Хелн засунула в его дорожный мешок, сначала поудобнее пристраивая шапочку у себя на голове, а потом разглаживая свои светлые пшеничного цвета усы. Необходимо следить за своей внешностью независимо от того, в каком измерении находишься! Он знал с раннего детства, что у него потрясающая фигура и относительно симпатичное и привлекательное лицо. Были времена, когда это было важно для него и может быть когда-нибудь такое время снова наступит. Он возобновил свое путешествие по дороге. Дома по этой тропинке он прошел бы по горному району около Франклина. Недалеко от страны драконов. Он улыбнулся. Что ж, он не собирается совершить вылазку и проникнуть в страну драконов, если, конечно, такая здесь существует. Если только, конечно, его отец и мать не присутствуют сейчас в этом мире и не находятся именно в этом районе. Скоро ему придется проглотить одну из драконовых ягод из своего вещевого мешка и узнать, действуют ли они. Даже Хелн об этом не знала. Если ему станет плохо от этой ягоды, как это случается с большинством людей, то он не будет больше их принимать. Но так или иначе, ведь круглоухие могут их есть и не отравляться ими, по крайней мере, не смертельно. Ягоды давали Хелн возможность совершать астральные путешествия, ее дух пребывал при этом в каком-нибудь отдаленном теле или месте, пока ее собственное тело спало. Это было так, потому что она была круглоухой - и Кайан тоже был круглоухим. Он, Келвин, его единокровный брат, их отец и Хелн были единственными людьми, которых он когда-либо встречал, с ушами этой ненормальной формы. Какое будет у него преимущество, если ягоды так же подействуют и на него! Дорога разветвлялась надвое. Импульсивно он выбрал боковое ответвление, уводящее в горы. Ему было как-то спокойнее на этом пути, хотя он и не мог сказать, почему; в конце концов, дома эта дорога увела бы его в область опасных и диких тварей. Может быть он просто пытается быть искателем приключений, каким был и его отец, кем- нибудь, кто выбирает опасные пустынные тропы. Вскоре после завтрака дорогу ему перешел деоос, а немного позже легконогий олень выскочил из кустов и пересек тропинку оживленными жизнерадостными скачками. Красный мох виднелся на каждом дереве; здесь было действительно очень тихо, так же, как и дома. Может быть, здесь были и опасности, аналогичные тем, которые были в его собственном измерении. На этой стадии он предпочитал знакомые опасности. Словно бы в ответ на его мысли из ближних кустов яблочных ягод выбрался бирвер и приветствовал его громким рыком. Затем, увидев, что он остался на месте, зверь выбрался на дорогу и начал медленно надвигаться на Кайана. Кайан стал вытаскивать меч с идеально отполированным лезвием, которое выбрала ему мать. Но бирверы, огромные и нерассуждающие звери, были слишком опасны. Он знал, что сможет убить его, но знал также и то, что шансы на это невелики. Один взмах этой огромной лапы может обезоружить его, с перчатками он или без, а потом - ну почему он не убежал в тот момент, когда только увидел этого хищника? Когда он неловко вытаскивал меч, ему пришла в голову еще одна мысль. Как насчет странного оружия, которое у него было при себе? Оно может испугать зверя, так что тот может решить, что лучше не нападать на него. Ни одно известное средство сопротивления не могло напугать бирвера, но неизвестное - могло. Кайан вытащил оружие из мягких, покрытых резьбой ножен. Он направил его на зверя, контролируя движение с помощью перчатки на своей руке. Затем попытался приказать перчатке не целиться прямо на зверя, не пытаться уничтожить его. Это надо было сделать потому, что если оружие окажется отчасти эффективным, эта попытка разъярит зверя и ухудшит положение дел, частично потому, что он предпочитал просто отпугнуть его прочь, если сможет, а частично еще и потому, чтобы посмотреть, есть у него контроль такого рода над его волшебными
в начало наверх
перчатками. Он конечно попал в беду, это точно, но если он выберется из нее, то это испытание может выучить его чему-нибудь, что в следующий раз окажется полезным. Кайан - или его перчатка - навели оружие на цель. Он - или палец перчатки - надавил на курок. Из дула, выполненного в форме колокола, вылетел сноп искр и раздалось приглушенное шипение. Бирвер гавкнул и атаковал его. Кайан не задумывался ни на секунду. Перчатка выправила оружие, в этот раз точно прицеливаясь, и нажала спусковой курок. И снова результатом были несколько вылетевших искр и шипение. Бирвер не получил никаких видимых повреждений. Что же это такое было, просто игрушка? В растерянности и теперь действительно перепуганный, Кайан уронил это оружие и поднял меч. Но бирвер, непредсказуемый, как всегда, теперь не стал атаковать и отклонился в сторону. Натыкаясь на свои собственные пятки в забавной манере, он сделал неуклюжий прыжок вбок от дороги и врезался в окаймляющие ее кусты. Там он остановился, чтобы посмотреть назад, казалось, почти улыбаясь; затем забавно заворчал и скрылся из виду. - Бирверы, это всегда бирверы,- заметил Кайан, чувствуя облегчение и слабость. Это была поговорка, часто произносимая у него дома. Бирвер может решить съесть кого-нибудь или просто позабавиться, перепугав свою жертву до того, что у нее все нутро наизнанку вывернется. Он был благодарен тому, что его внутренности всего лишь свело судорогой, когда чудовище приближалось, и его штаны не нуждались в стирке. На этот раз ему удалось избежать и стыда и смерти. Теперь дорога спускалась вниз в долину, поросшую буйной растительностью, где должно было бы быть немного верм. Но здесь не было ничего подобного. Еще на одном дубояблоневом дереве висели спиральные звенящие погремушки. Тонкие, как пергамент, но закрученные и жесткие. Он уставился на серебро и прислушался к звону спиралей, пока доедал несколько яблочных ягод. Озноб пробегал по его спине вверх и вниз; у него было такое чувство, словно что-то идет не так. Вдали за туманами, далеко внизу в долине, среди скал, которые скатывались вниз уже более столетия, он мог различить движение. Люди - может быть, толпа. С такого расстояния они казались коренастыми и невысокими, напомнив ему о Квито, ученике-карлике его отца. В середине толпы, немного спереди, удерживаемая с обеих сторон за руки, была более высокая и стройная фигура. Кайану было трудно разглядеть ее, но это могла быть только женщина или девушка нормального роста и телосложения. Он напряг глаза, пожалев, что не может ничего изменить. Карлики собирались там со своей пленницей - поскольку именно ею она и казалась - между двумя выступающими вверх скалами, размером с лошадей. Двое карликов взмахнули руками, в результате чего вспыхнула серебряная вспышка. Затем маленькие люди отступили назад, оставив девушку, видимо прикованную, между двумя камнями и скрылись той же дорогой, какой пришли. Что это было - человеческая жертва? У нее был именно такой вид. Может быть, женщина была преступницей? А карлики магическими существами? Но все-таки на что такое он наткнулся? Вероятно, было бы неразумно вмешиваться - но насколько он знал, эта женщина могла оказаться его матерью. Однако как он мог быть в этом уверен? Почти переходя на бег, жалея о том, что у него нет при себе лошади, он спустился вниз по склону так быстро, как только мог. Он не знал, как долго женщина останется там или с какого рода опасностью ему придется столкнуться. Ему просто было необходимо узнать, если он не хочет потом всю жизнь сожалеть об этом. Когда он пробрался через кусты и увидел ее лицо на близком расстоянии, ее красота очаровала его. Ее гибкие руки, прикованные серебряными цепями, были простерты в обе стороны. У нее были длинные светлые волосы, глубокие темно-синие глаза, и фигура, которая‡ - Уходи! Уходи! - молила она его. Ему нетрудно было понять ее, потому что она говорила на родном ему языке. Ее голова качнулась в направлении круглой дыры в боковой стенке скалы.- До того, как он придет! До того как он выскочит оттуда и сожрет нас! Пожалуйста, уходи! - Тебе нужна помощь,- сказал он, вытаскивая свой меч. Ее губы лгали ему, думал он, а ее глаза говорили ему правду. Она не хотела, чтобы он бросил ее на произвол судьбы. - Нет! Нет! Он скоро придет! Он, Назначенный! Тот, кто приходит всегда! - Тебя хотят принести в жертву? - он подошел ближе, держа в руке меч. Она высоко вскинула голову, волосы сдвинулись с ее левого уха и впервые открыли его. Теперь он понял в чем дело: у нее были круглые уши! Круглые, а не заостренные! Так же, как и у него. Круглоухих здесь также ненавидели за то, что они другие. - Он идет! - закричала она.- Я слышу его! И действительно, из дыры послышался странный скользящий звук. Это тихое шипение заставило встать волосы на его затылке дыбом. - Я не боюсь ничего, что бы это ни было,- солгал он. Конечно же, это было много хуже, чем то, с чем ему уже пришлось столкнуться раньше! Но что же это было, так или иначе? Бурав размером с бирвера, прокладывающий тоннели в твердой скале? Что бы это ни было, размер этой дыры заставлял его внутренне содрогаться. Кайан сосредоточил взгляд на ужасном отверстии и стал ждать, зная: что бы оттуда ни появилось, он не убежит и не станет подвергаться насмешкам. Неожиданно из дыры высунулось огромное серебристое рыло, как раз в тот момент, когда поверхность скалы осветилась лучом солнца. Затем появилась плоская серебристая голова, за ней последовало длинное-предлинное непрерывно разворачивающееся серебряное тело. Это был змей, в окружности такой же, как боевой конь! Змей, весь покрытый серебристой чешуей - очевидно, это было настоящее серебро! Точно так же, как в его родном мире чешуя драконов сделана из чистого золота. Он был так же огромен, как и легендарная анаконда, о которой рассказывал Джон Найт. Кайан думал, что это просто небылица. Какая небылица?! Эта тварь могла проглотить человека вместе с его боевым конем! Кайан сомневался, что это поможет, но потянулся к чужому оружию, которое носил при себе. Его рука нащупала только кобуру: само оружие исчезло! Он поленился подобрать его после своей встречи с бирвером. Оружие, которое могло быть здесь драгоценным, валялось теперь где-то на дороге. - Беги! Беги! - Девушка тряслась от страха и всхлипывала, но все еще пыталась заставить его уйти и предупредить его об опасности. У него нет ни малейшего шанса! Его ноги не будут теперь служить ему. Его перчатки и меч должны работать вместе, чтобы спасти их. Пока у него есть эти перчатки, верил он, у него есть по крайней мере шанс что- нибудь сделать. Змей, извиваясь, целиком выбрался из дыры на полную свою длину и, приподняв, голову отпрянул назад. Его глаза раскачивались прямо на уровне глаз Кайана. Долгий сдавленный звук, похожий на шипение истекающего слюной дракона, донесся из его пасти. Затем ужасная пасть раскрылась, показывая острые как кристалл клыки размером с кинжал. Капли прозрачной жидкости с шипением упали на землю, расплескиваясь и поднимая маленькие облачка пара. Там, где капли падали на траву, трава корчилась, обугливалась и превращалась в пепел. Что за тварь! Что за чудовище! Такое же грозное, как драконы! Ну подождите, когда Келвин услышит об этом. Если Кайан выживет, чтобы рассказать ему! Черные, мелкие как бусинки глаза посмотрели ему в лицо. Они не отпускали его, пока тело извивалось, подбирая лучшее положение для атаки. Голова и клыки придвинулись ближе. Тело свернулось вокруг приподнятой головы, словно было само по себе. Хвост дрожал и извивался. Кайан пристально вглядывался в эти глаза-бусинки. Теперь они превратились в колодцы, ведущие в ад! Он видел раскрытые ноздри и яркие пятнышки, отражающиеся от сверкающей чешуи, и чувствовал их магическую силу. Он потряс головой, пытаясь освободится от этого волшебства. Змей использует магию, чтобы привести свою жертву в оцепенение. Все, что нужно было сейчас - это отвести взгляд и убежать, и змея не сможет тогда поймать его, но он не мог отвести взгляда. Змей неожиданно сделал выпад вперед своей длинной плоской огромной головой. Пасть широко раскрылась, с клыков капал смертоносный яд. Девушка закричала. Кайан уклонился от этого удара и попытался поднять свой меч. Перчатки, на которые заклятие змея не действовало, помогли ему приподнять безвольные негнущиеся руки и сжать рукоятку меча. Левая перчатка ухватилась за нижнюю челюсть змея, а правая, размахнувшись, нанесла сильный удар мечом ему в глаз. Лезвие меча отскочило от серебряных чешуек, оставив на них едва различимую борозду. Его рука почувствовала рывок, и боль пронзила его плечо. Голова змея вернулась обратно, оставаясь невредимой, но теперь она была уже более осторожной. Может быть, змей с недоверием относился ко всему, что сопротивлялось власти его месмерического взгляда. Его брат, Келвин, убивал драконов, нанося удар острой пикой или тяжелым дротиком им в глаза, пронзая их крошечные мозги. Глаза этого змея были меньше чем у дракона, несмотря на их гипнотическую силу. У Кайана не было ни пики, ни дротика. Его меч был бесполезен, единственным уязвимым местом змея были его глаза, но не мог точно прицелиться в них. И вдруг случилось еще что-то. Его левая рука в перчатке начала неожиданно и очень сильно болеть. Было похоже на то, как если бы он положил закованную в броню руку прямо в огонь. Его рука и перчатка подверглись действию яда змея. Левая перчатка соскочила с его руки и упала на траву. Его рука продолжала болеть, как обожженная. Правая рука все еще сжимала меч - но что он мог сделать с его помощью? Он не мог правильно сориентировать его для нанесения колющего удара в глаз острием. Продолжая испускать шипение, равное по силе шипению тысячи змей, чудовище снова обнажило свои клыки и приготовилось к завершающей атаки. Словно во сне, Кайан услышал барабанный перестук лошадиных копыт. Затем услышал мужской голос, выкрикивающий что-то, похожее на: - Назад! Назад! В свою дыру, червяк! Он с удовольствием бы отступил, если бы только мог! Свистящий звук заполнил его уши, и это тоже доносилось как бы откуда-то снаружи, из-за пределов его пойманного в ловушку зрения. Его взгляд оставался прикованным к глазам змея; только его уши были свободны. С опозданием он понял, что человек кричал, обращаясь к змею, а не к нему, к Кайану. Ему прибыла какая-то подмога. Но была ли она достаточно скорой и сильной? Могла ли она развеять заклятье, которое удерживало Кайана, и дать ему хотя бы самый слабый шанс выжить? Глава 2 В РАМКАХ ЗАКОНА В дверь домика резко постучали. Хелн удивленно посмотрела на Келвина, затем поставила на стол тесто для экзотического блюда, которое она готовила: пирог из яблочных ягод, рецепт которого был известен лишь в двух семьях. "Кто там?" Келвин пожал плечами. Он складывал вещи в дорожный мешок для путешествия, в которое ему совсем не хотелось отправляться. Он чувствовал себя обязанным спасти своего отца и единокровного брата. Тем более, что он верит лазеру и перчаткам, которые спасали ему жизнь уже бесчисленное число раз. Кайан должен был тоже взять лазер, единственный действующий лазер во всех Семи Королевствах, но вместо этого выбрал незнакомое и чужое для них оружие, обнаруженное в потайной камере. Возможно, он бы взял также и пояс для левитации, который все еще был в этой камере, но Кайана чуть не убило, когда он
в начало наверх
использовал летательное устройство из мира своего отца. Конечно, это было отчасти потому, что Джон запустила в него камнем из своей пращи, и все же ясно демонстрировало ему все возможные случайности, которые могут возникать в полете. Итак, если термин "левитация" означал именно то, что они думали, то ни он, ни Кайан не хотели больше иметь с этим ничего общего. - Я думаю, это решила зайти Джон,- сказал Келвин, пока Хелн вытирала руки и направлялась к двери.- Она и Лестер не хотели отпускать меня одного без тебя и моего коня. Но мне бы хотелось, чтобы вы все отправились вместе со мной. Все мы вместе прошли бы тем путем, туда, куда бы он ни привел нас, туда, где исчезли Кайан, наш отец и наша ужасная королева! - Потому что у него одного недоставало мужества, хотя никто не говорил открыто эту правду. Особенно Джон, характер и натура которой временами были больше похожи на манеры старшего брата, чем младшей сестры. Все ее поведение сильно изменилось с тех пор, как она стала жить с Лестером. И все же‡ Хелн скорчила ему гримасу за то, что он ставил в один ряд и жену и коня, хотя по правде сказать и то и другое имело одинаковое значение в глазах многих семей Рада. Она часто корчила рожи, подобные этой, и, несмотря на отчаянные усилия, всегда оставалась неизменно прекрасной. Высунув наружу язык в показном жесте оскорбления, она подошла к двери и стала возиться с тяжелым засовом. Дверь с непривычной легкостью широко распахнулась, и она оказалась со скорченной физиономией перед гостем. - Хелн Хэклберри? Ее лицо снова приняло нормальное выражение, но было уже слишком поздно. Она должна была бы покраснеть, но вместо этого побледнела. Незнакомец у двери представлял собой великолепное и внушительное зрелище. Это был крупный, плотного телосложения человек в шапочке, глубоко надвинутой на уши, несмотря на жаркий летний день. Он был приблизительно одного возраста с Хэлом Хэклберри, у него был огромный уродливый нос и черная борода, грязная одежда и дорожный мешок за спиной. К его поясу был пристегнут большой меч. - Да, я Хелн Хэклберри,- сказала она, отступая назад. Келвин, опасаясь грабежа или чего-то худшего, принял положение, удобное для атаки.- Мое имя миссис Хэклберри. - Ты не узнаешь меня,- сказал незнакомец со значительной долей скептицизма.- Ты не видела меня с тех пор, как стала взрослой. Хелн нахмурилась. Келвин оставался в напряжении. Это было не похоже на грабеж, но‡ Человек вдруг резко вскинул руки вверх и стянул с головы свою шапочку. Форма его ушей сразу бросилась в глаза. Они были огромные и красные - и круглые. Такие же незаостренные, как ее собственные уши и уши Келвина. - Мое имя Шон Рейли, а прозвище Сент-Хеленс,- сказал он. - Сент-Хеленс! - задохнулась она в изумлении.- Вы‡ - Верно, девочка. Я твой отец.- Его темные глаза переметнулись с нее на Келвина.- А ты тот самый Круглоухий из Пророчества, сынок? Келвин и Хелн посмотрели друг на друга. Келвину показалось что пол под ним стал рушиться. - ~Круглоухому сильным и свободным быть~,- сказал человек. - ~Сражаться с драконами будет он, полководцем станет, исполнит судьбы закон~,- продолжила Хелн слабым голосом. - ~От ига спасется родная земля~,- сказал человек, произнося пророчество Мувара,- ~начнет он с двумя, завершит с четырьмя~.- Он пристально и прямо посмотрел на Келвина. - ~Пока из Семи не возникнет одно~,- неохотно произнес Келвин. Когда он был ребенком и мать рассказывала ему об этом пророчестве, оно приводило его в восторг, но став взрослым, он начал с осторожностью относиться к нему.- ~И только тогда завершится оно~. - ~И почести многие ему воздадут, но некоторые его навсегда проклянут~,- продолжал человек.- ~И только тогда, да-да, лишь тогда, героя Круглоухого свершится судьба~. К Келвину снова вернулось его старое смущение.- Я слышал об этом пророчестве всю свою жизнь, но я не уверен, что оно исполнится. - Гмм, я тоже в этом не уверен, сынок, но ведь ты действительно сражался с драконами в своей недавней юности, и это ты избавил, к своей чести, Рад от ига, причина которого была его королева. Да, действительно, это так и было - но исполнение было куда менее героическим, чем можно было судить по пророчеству. Келвин опасался, что дальнейшая проверка исполнения пророчества просто- напросто убьет его. Поэтому он сменил тему разговора. - А вы действительно отец Хелн? - Ты что, сомневаешься в моих словах? - грубовато спросил его человек. - Я вас не знаю,- сказал Келвин с некоторой резкостью. В обычных условиях он бы не стал так разговаривать с таким внушительным незнакомцем, но поведение этого человека и его круглые уши произвели на него впечатление.- Откуда я могу знать, что вы говорите правду? - Может быть, мне лучше уйти? - Нет, нет, заходите внутрь,- быстро проговорила Хелн. Келвин не протестовал. Если Хелн поверила этому человеку, то, значит, в этом что-то должно быть. Конечно, на Раде мало круглоухих! Сент-Хеленс вошел, и Хелн закрыла за ним дверь. Он стал озираться по сторонам, словно пытаясь оценить домик и его обстановку. Теперь Келвин начал замечать определенно прослеживающееся сходство между Сент-Хеленсом и Хелн. Ничего существенного, только легкое подобие в чертах лица и в манере жестикуляции. Это, он вынужден был это признать, был действительно отец Хелн: последний оставшийся в живых мужчина из отряда Джона Найта численностью двенадцать человек, происхождением с Земли с ее неправдоподобно круглоухим населением. - Я пришел из королевства Аратекс,- сказал этот человек.- Я пришел сюда, чтобы навестить мою дочь и своего знаменитого зятя. Но у меня есть определенная цель. - Правда? - конечно, было легче принять этого внушающего доверие человека, чем усомниться в нем. Сент-Хеленс и Мор Крамб были примерно одинакового сложения, решил Келвин, хотя в поясе Мор был шире, а Сент-Хеленс, казалось, весь состоял из мышц груди и мускулистых рук. Внешность этого гиганта была немного дикой и напомнила Келвину о людях, с которыми он только притворялся, что командует в войне. - Я здесь для того, чтобы одолжить тебе мой возраст и опыт. "Начнет он с двумя" вполне может означать и Аратекс и Рад. Ты согласен? - Возможно,- согласился Келвин. Но это могло точно также означать и любое другое из остальных королевств. Или, как обычно бывает с пророчествами, эти слова могли означать что-то совершенно другое. Он однажды делал предположения, что они могут относиться в его браку с Хелн или браку его сестры с его другом Лестером. - В Аратексе все идет как надо. Но недовольство и неудовлетворение властью велико. Вместе мы сможем изменить это, сынок. - Вы имеете в виду присоединить, аннексировать Аратекс? - оцепенело спросил Келвин. - "Аннексировать" - хорошее слово. Так же, как и "захватить". Келвин содрогнулся. Мысль о том, чтобы снова отправиться на войну, рискнуть всем, что он приобрел с таким трудом... Он боялся, что его лицо может его выдать. - Ты, конечно же, знаешь о Бластморе? - спросил Сент-Хеленс.- Никудышное оправдание для короля. Он конечно хороший шахматный игрок, но во всех остальных отношениях никуда не годится. По-моему, он так же плох, или даже хуже, чем ваша бывшая королева. - Я, э-э, слышал сообщения об этом,- согласился Келвин.- У него есть колдунья, с помощью которой он поддерживает порядок. - Старая Мельба? Отвратительная карга! Она приходит на Камень Фокусника, размахивает руками и выкрикивает какую-то чепуху, и все грохаются в обморок. Люди там действительно напуганы - они боятся сделать что-нибудь по-своему. Если будет помощь, то тогда, конечно, это будет другое дело. - Я слышал, что она может повелевать стихиями с помощью магии. Ветер, вода, огонь и земля. Что она может заставить ветер дуть, воду подниматься, огонь гореть, а землю дрожать. - Суеверная глупость! - вспылил Сент-Хеленс.- Ты действительно сын моего командира? Джон был скептиком. Келвин обнаружил, что ему с трудом удается не дрожать. Конечно, его отец был скептиком! Джон Найт считал, что любая магия - это предрассудки. Но все изменилось после того, как Затанас, волшебник и маг, продемонстрировал свою силу. Никто не мог бы сомневаться в этом, увидев то, что мог сделать Затанас! Но поведение Сент-Хеленса было именно таким, какое можно было бы ожидать от члена команды Джона Найта и ясно указывало на подлинность его личности. - У меня не было никаких планов по захвату Аратекса,- сказал Келвин некоторое время спустя.- Мне надо сделать еще кое-что, на что может понадобиться время. Мой отец и единокровный брат находятся в другом измерении, они попали в беду. Мне необходимо попытаться помочь им до того, как‡ - Да, да, думаю, они нам пригодятся. Верно, что королеве удалось бежать? Спастись? - Я не уверен. Кайан думает, что она жива - или была жива до того, как он ушел. Хелн не могла найти ее в астральном путешествии, так что, может быть, она уже мертва. - Или, по меньшей мере, не может действовать. Во всяком случае в нашем измерении. - Мне кажется.- Келвин все еще неуютно чувствовал себя с этой концепцией множественности миров, хотя, конечно же, он не мог сомневаться в ее истинности. Причастность ко всему‡ - Что ж, нам просто нужно отправиться вместе. Тебе понадобится моя помощь, а позже мы вместе составим планы насчет Аратекса. - Отправиться? Ты имеешь в виду, отправиться со мной? - Келвин ощутил новую тревогу.- В то самое другое измерение? Другое существование? Только круглоухие могут войти в камеру и совершить это путешествие. - Я знаю.- Сент-Хеленс улыбнулся и ущипнул себя за одно из своих очень выдающихся, заметных ушей.- У меня есть на него билеты по обе стороны моей прочной ирландской головы. Не беспокойся, ты и я прекрасно справимся. Глава 3 ВНЕ ЗАКОНА Пока змей, извиваясь, поворачивался, веревка с большой петлей на конце была ловко наброшена ему на огромную широкую голову. Гигантский черный боевой конь с крупным человеком с суровыми чертами лица в седле неожиданно появился и резко развернулся прямо перед Кайаном. Петля затянулась, и голову змея отбросило в сторону. Змей покачнулся, но не упал. Он сделал резкий выпад в сторону коня, когда веревка перестала затягиваться. Очевидно, петля для змея была не более, чем неудобством - помехой, с которой можно было легко справиться. Человек в черном с размаху опустил свой меч на голову змея. Конь отпрыгнул в сторону с инстинктивным страхом, едва ускользнув от источающих яд клыков. Оба действия были прекрасным образом скоординированы, так что вместо того, чтобы погрузить свои клыки в живую плоть, чудовище получило неплохой щелчок по носу. Кайан почувствовал, что заклятье ослабевает, когда глаза змея перестали гипнотизировать его. Он стоял там, где и прежде, держа меч с магической перчаткой на своей руке. Между тем, этот только что появившийся незнакомец сражался со змеем. Нет, так не пойдет. Кайану тоже нужно действовать, пока у него еще есть шанс. Девушка снова закричала, видимо, опасаясь за коня и этого героического всадника, но оба они были в безопасности. Мимо Кайана промелькнул круп лошади, и огромная голова змея ударилась о траву рядом с ним. Теперь всадник ходил кругами вокруг дерева, все еще держа змея на веревке. Веревка натянулась, и лошадь отпрянула назад, когда всадник соскочил на землю и побежал к змею, угрожая ему своим длинным копьем. Эта не была пика для охоты на драконов, но это было
в начало наверх
в данном случае гораздо более эффективное оружие, чем меч. Правой перчаткой Кайан отбросил меч, подтянул руку к левой перчатке, валяющейся на земле, и снова надел ее на руку. Яд все еще был в ней, и пальцы левой руки снова заныли. И все же он понимал, что ему необходимо перетерпеть эту боль. Великолепная перчатка! Отличная перчатка! Сделай меня таким же смелым, как Келвин! Сделай меня смелым! Кайан не знал, что он еще может сделать. Но ему необходимо попытаться. Он подбежал сбоку к змею, размахивая мечом и выкрикивая что-то непонятное даже для самого себя. Намерение напугать таким образом чудовище казалось нелепым, но это было все, до чего он мог додуматься. Если он сможет отвлечь его так, чтобы тот другой человек смог атаковать его более эффективно‡ Теперь копье уже летело по воздуху, прямо по направлению к одному из змеиных глаз. Оно ударилось около века и отскочило. Со стуком копье ударилось почти в ноги бегущему Кайану. Перчатки начали действовать. Они ухватились за древко копья, а его меч воткнули куда-то в землю еще до того, как Кайан успел остановиться. Из огромной пасти змея выскочил раздвоенный язык. Затем голова змея резко дернулась вверх. Веревка, которая удерживала ее, оборвалась, словно тонкая ниточка. Голова покачивалась, чтобы настроиться на темного незнакомца, который теперь отступал после своего броска копья. Приведенная в движение перчатками рука Кайана задвигалась. Копье взмыло вверх. В этот раз оно попало точно в цель, прямо в центр темного глаза змея. Острый как бритва наконечник копья и хорошо сбалансированное древко оружия сыграли свою роль; специальным образом раздвоенный наконечник погрузился глубоко внутрь. Змей дернулся всем своим телом и бешено завращался, подергивая головой, но копье оставалось на месте. Перчатки вынесли Кайана вперед. Не делая лишних движений они потянулись навстречу серебряной спине. Потом, к его полному удивлению, они привели и всего его в движение, в прыжок, который закончился на округлой вершине холма, которую представляла собой спина змея, и с удивительной настойчивостью начали подергивать его за руки, управляя их движениями. Кайан обнаружил, что бежит по медленно движущейся и временами резко дергающейся поверхности. Он был на самом змее! Чешуя змея была скользкой и угрожала в каждое мгновение заставить его соскользнуть вниз, но он ни на секунду не замедлил свое продвижение. Перчатки просто не позволяли ему это сделать! Все дальше и дальше, поднимаясь вверх на судорожно мечущееся чудовище. Теперь он уже был на огромной вскинутой голове змея! Как же он попал сюда? Он находился на головокружительной высоте, и скользкая кровь была разбрызгана по серебру, что делало опору для ног еще более ненадежной. Он и впрямь заскользил вниз, не в силах противостоять бешеным, судорожным движениям головы. Его ноги потеряли опору. Но перчатки изо всех сил напряглись, чтобы достать рукоять копья. Левая перчатка, пересиливая боль в его руке, ухватилась за край глаза змея. Правая перчатка схватилась за древко копья. Змей издал оглушающее беспокойное шипение и резко дернул голову назад. Левая рука в перчатке тоже вцепилась во что-то, когда тело Кайана полностью соскользнуло с головы змея. Он обнаружил, что держится обеими руками за копье, болтаясь в воздухе. Но наконечник копья был с шипами и не мог выйти наружу, не причинив значительно более серьезных повреждений змею, чем при попадании. Голова змея искривилась, свернулась набок - и копье оказалось нацеленным строго под прямым углом вверх. Перчатки все еще цеплялись за копье, а вес тела Кайана надавливал на копье и раскачивал его взад и вперед так, что оно все глубже вдавливалось, вонзалось в глазницу. Мощной струей наружу хлынула алая кровь, часть ее попала на него. Но он не мог выпустить копье. С оголенных клыков, шипя и пузырясь, падали ядовитые едкие капли. Одна такая капля попала на лицо Кайана, и его левая скула горела, как огонь. Но все равно он продолжал висеть, не в силах сделать что-нибудь. Перчатки продолжали вонзать копье все глубже в глазницу змея, раскачивая его на ходу, пытаясь добраться до мозга чудовища. Голова змея дернулась вверх с такой силой, что промокшие насквозь от крови перчатки не смогли удержать его. Кайан громко закричал, когда его подбросило высоко в воздух. Земля стремительно надвигалась, чтобы расплющить его в лепешку. Но перчатки снова помогли ему. Его охватила жгучая боль, когда он перекувырнулся и каким-то образом оказался на ногах. Покрытый серебром холм толкнул его. Еще один такой же холм отбросил его в сторону. Оказалось, что он все еще находился среди серебряных витков змеиного туловища! Кайан неуклюже поднялся на ноги и отбежал в сторону, не задумываясь о направлении бега, пытаясь убраться подальше от туловища змея, пока его не раздавило. На него набросили и крепко затянули веревочную петлю. Затем Кайана дернули и подняли куда-то в непонятном направлении, и он почувствовал себя совершенно беспомощным. В следующее мгновение он понял, что сидит на лошади. Рядом был незнакомец, прикладывающий к его лицу что-то прохладное. Боль отступила. Кайан приподнял свою левую руку с перчаткой, и незнакомец наложил целебную мазь на ожоги на ней; бурое пятно на перчатке тут же исчезло, как и ожог на руке Кайана. Теперь наконец он смог сориентироваться, где находится. По следам волочащегося тела он увидел, что незнакомец воспользовался веревкой, чтобы вытянуть его прочь от судорожного мечущегося змея; в противном случае он мог бы оказаться раздавлен им, поскольку не имел представления, в каком направлении ему следовало двигаться. Кайан был обязан незнакомцу спасением своей жизни. - Ты храбрый боец! - воскликнул незнакомец.- Сначала ты попал ему прямо в глаз, когда я промахнулся; потом ты подбежал к шее этой твари и вогнал копье до самого победного конца! Мне никогда не приходилось встречать людей с такими крепкими нервами! - Я‡- сказал Кайан, пытаясь запротестовать. Это едва ли было смелостью. - Но яд заставил тебя потерять ориентацию, поэтому я вытащил тебя оттуда с помощью лассо. Я знал, что ты больше не можешь хорошо видеть. Яд, когда попадает в глаза, доходит до мозга, так что даже когда ты выигрываешь, ты все равно проигрываешь. Это очень плохой ожог! Но мы наложили бальзам вовремя, и теперь с тобой все будет в порядке. - Это все сделали перчатки,- сказал Кайан.- Я‡ я только следовал за ними туда, куда они вели. - Перчатки! Они волшебные, да? Неудивительно! Должно быть, они происходят от Мувара. - Мувар? Ты слышал о нем? - Что, разве не все слышали? Где же ты был? - незнакомец взял его за руку.- Но это неважно. Мое имя Жак. Жак-ловкач, вот как меня зовут. Лучший похититель шкур во всех Семи Королевствах. А как твое имя? - Кайан. Я нездешний, пришел издалека.- Он смотрел на круглые уши того, кто сам себя признал находящимся вне закона. Круглые уши - могут ли они здесь оказаться обычными? - Ты родом из Хада? Или из какого-нибудь другого из остальных шести королевств. - Н-нет. Рад дома - Хад здесь. Но все равно те же семь королевств. - Ты знаешь эту девушку? Он отрицательно качнул головой; боль теперь была опять почти такой же сильной, а ожоги по ощущениям стали больше походить на обморожения. Потом он понял, что все-таки знаком с ней. Или почти знаком. Там, дома, это лицо, это красивое лицо и округлые формы тела с резко очерченными выступающими грудями, принадлежали той девушке, на которой его хотела женить мать: Леноре Барли. - Ты смотришь на нее так, словно ты знаком с ней. - Да, я знал почти такую же, как она.- Но у Леоноры были заостренные уши, помнил он, а у этой уши были такие же круглые, как и у него, и у Келвина или у Джона Найта, если такой все еще живет где-то в этой стране, или у этого человека вне закона. Казалось, что круглые уши были здесь у людей обычными. Затем Жак удивил его. - Проклятые лопоухие,- сказал он.- Приносить в жертву девушку- рабыню, за которую любой богатый человек отвалит целое состояние! Ну и ну! - А ты что, занимаешься куплей-продажей рабов? - Нет! Я был рабом. Я занимаюсь только их освобождением. Король Рауфорт, да будет проклято его императорское имя, есть причина тому, почему здесь до сих пор существует рабство. Его жена, поскольку она добрая женщина, хотела бы покончить с этим. Но я подозреваю, что ты знаешь это так же хорошо, как и я. - Нет, не знаю. Я действительно здесь совсем чужой.- Ему удалось усесться прямо на траву, повернувшись, чтобы лучше видеть извивающиеся витки и петли умирающего змея. Кайан все еще приходил в себя после только что перенесенного ужаса и приспосабливался к новизне своего положения. - Мы не сможем попытаться снять шкуру до захода солнца, а до этого времени лопоухие будут здесь,- сказал Жак.- Кроме того, ни одна боевая кобыла не сможет перенести шкуру, которая весила бы столько, сколько эта. Какая жалость; здесь хватило бы на целое состояние. Освобождение множества рабов со всем, что за этим последует. - Девушка,- сказал Кайан.- Лучше всего нам будет освободить ее.- Это должно было быть первым, что ему следовало сделать, но ему потребовалось время для того, чтобы прийти в себя. - Если мы сделаем это, лопоухие погонятся за нами. - После такой вот твари,- сказал Кайан, кивнув на огромного змея,- меня это не очень пугает.- Кто же такие эти лопоухие? Что, здесь действительно существуют уши другого, третьего вида? Жак отправился за своей лошадью, которая убрела куда-то в сторону во время их разговора, а Кайан поднял свой меч и побежал обратно к девушке. Вблизи она выглядела еще более похожей на Ленору Барли. Та всегда была симпатичной девушкой, но он не хотел жениться на ней. Это была идея его матери. Дома он всегда считал, что Ленора аристократка и весьма тщеславна, совсем не похожая на женщин кухни и служанок. Но сейчас, когда он заглянул в это прекрасное лицо, то удивился, почему он все-таки не женился на Леноре. Один легким взмахом перчатки разбили цепи, сначала левую, потом правую. Цепи легко отвалились в стороны, ярко блестя на солнце: настоящее серебро. - О спасибо, спасибо тебе,- воскликнула круглоухая девушка, ее грудь вздымалась от возбуждения. - Я здесь чужеземец,- сказал Кайан, пытаясь не слишком показывать, что он все заметил.- Можно сказать, что из-за пределов этого мира. А ты откуда? - Мое имя Лонни Барк, родом из Фэрвью. Дело в том, что сборщик налогов доставил меня прямиком к лопоухим. А они каждый год приносят жертву и предпочитают, чтобы она была чужеземкой, приятной внешности, белокурой и,- на мгновение она заколебалась и, покраснев, закончила,- девственницей. - Тогда ты никогда по-настоящему‡- заколебался он, потом храбро продолжал,- не была рабыней? - Мальчиков-рабов все время били для того, чтобы сломить их дух; девушек-рабынь насиловали до тех пор, пока они не переставали сопротивляться. Он пытался внушить себе, что это не влияет на его отношение к ней, но в глубине души понимал, что у него есть устоявшийся взгляд на эти вещи. - Я уже сказала тебе. Меня ни разу не выводили на базар для того, чтобы доставить удовольствие лопоухим и получить побольше серебра. Агент не давал меня в обиду. Он даже сделал мне предложение - хотел избавить меня от уготованной мне участи, если я соглашусь‡ понимаешь‡ и не отдавать меня лопоухим. Но я знала, что он женат, и к тому же он был так безобразен, что я решила предпочесть змея. - Может быть, ты поступила правильно.- Кроме того, подумал он, иначе мы бы никогда не встретились, и тогда он никогда не понял бы, что Ленора Барли и была та девушка, на которой ему нужно жениться. Ленора - самый ближайший двойник Лонни.- Ты упомянула лопоухих. Это были те самые люди маленького роста, которых я видел здесь до того‡ - Ты что, не знаешь о лопоухих? - спросила она, пораженная. - Как я уже сказал, я‡ - Они могут заморозить любое смертное существо только
в начало наверх
посмотрев на него. Вот почему мы не можем им сопротивляться. - Смертные существа? - спросил он, удивленный этим термином.- Но ведь все мы смертны! - Да,- беспомощно согласилась она. Он растирал ее запястья, где кровообращение было затруднено оковами, когда снова появился Жак, ведя под узду свою лошадь.- Я направляюсь обратно в Пустоши, до того как сюда успеют вернуться лопоухие. Вы двое хотите поехать со мной? - Если мы сможем поехать верхом,- сказал Кайан. - О, не беспокойтесь о Беттс,- сказал Жак, похлопывая свою лошадь.- Она выдержит нас всех. Только никакой шкуры, будь она проклята, и боюсь, что нельзя будет взять даже эту цепь. Достаточно для нее и без этого. - Эти Пустоши‡ - Совершенно пустая, бесплодная земля, населенная только людьми вне закона и другими опасными существами. Конечно вы о них слышали? - Да.- Там дома, это называлось Печальные Земли; здесь, конечно же, это будет почти то же самое. - Что ж, тогда залезайте на лошадь. Вы, мисс, сядьте впереди меня. А ты, как там тебя зовут? - Кайан. Кайан Найт. - Да, верно: Кайан. Ты усядешься сзади меня и будешь держаться либо за меня, либо за луку седла. Это было совсем не такое расположение, какое представлял себе Кайан, но он взял Жака за руку и позволил поднять себя на спину огромной лошади. - Я, э-э, оставил кое-что там, на дороге,- сказал Кайан.- Может быть это никуда не годится, но я не могу это утверждать точно. - Ты помнишь, где ты бросил эту штуковину? - Недалеко отсюда. Это там, где я встретился с бирвером. - С бирвером! Недалеко от основной дороги? - Не слишком далеко. Там были еще кусты яблочных ягод. Я узнаю это место. - Так же, как и я,- сказал Жак, поворачивая вверх по склону.- Есть только одно место, где растут ягоды и куда приходят бирверы. Хорошее место для ягод и плохое для бирверов. Кайан прислушался к теперь ставшему привычным для его слуха звуку. Он доносился музыкальным позвякиванием с дерева дубояблони, которую он заметил чуть раньше. - Жак, если тебе нужна шкура, серебро, почему бы тебе не взять эти колокольчики? Жак взглянул на него, удивленный. - Ты, что шутишь? - Нет. Я чужеземец. Если тебе нужно серебро, почему бы нет?.. - Потому что,- терпеливо объяснил Жак,- лопоухие накладывают на колокола свое проклятие. Нельзя брать колокольчик или даже часть колокольчика. Если ты это сделаешь, то умрешь до наступления ночи. - Неужели? - может быть, это шутка в кругу людей, объявленных вне закона? - Это правда. Кайан думал об этом, пока они ехали к тому месту, где он оставил свое оружие. - Жак, если ты не против, можно я спрошу тебя, зачем нужны эти колокольчики? Жак засмеялся. - Конечно, ты ничего не знаешь о мире, не так ли?! - Н-нет. По крайней мере, не об этом мире. - Они служат для того, чтобы отмечать границы,- сказала Лонни, повернув к нему свое прекрасное лицо.- По крайней мере, так говорят. Что-то, что имеет отношение к месту, где находятся змеи и где таятся древние секреты, которые прекрасно умеют хранить лопоухие. Никто, находящийся в здравом уме, не подойдет близко к этим колокольчикам. Ты, должно быть‡ ты должен быть из другого мира. - Я и есть из другого мира,- сказал Кайан. - Это меня не удивляет,- сказала она.- Любой, кто забредет пешком в долину Змей, должен происходить из действительно очень далекого места. Учитывая, что он пришел туда для того, чтобы спасти ее, это замечание показалось не очень любезным. - Собственно говоря, в моем измерении это‡ - Это оно? - спросил Жак, показывая на что-то, что лежало прямо на дороге, отражая свет. - Да, оно,- сказал Кайан, с облегчением меняя предмет разговора. Он соскочил с лошади, когда Беттс остановилась. У Лонни выглядывали из-под легкого платья маленькие ножки. Красивые, - подумал он, затем запретил себе думать об этом и нагнулся, чтобы поднять свое оружие. - Хорошее? - спросил Жак, когда Кайан засовывал его себе в чехол. - Нет. По крайней мере, я не знаю. Я впервые пытался применить его на бирвере. - Можно мне посмотреть на него? Кайан вытащил оружие и протянул его ему, держа за ствол. Жак взял его, и заглянул внутрь. - Лука нет? - Это не арбалет. - Я вижу. Держу пари, это опять что-то от Мувара. - Да. - И оно не действует? - У меня это не получилось. - Оставь его пока себе. Оно может оказаться ценным. Готов к скачке? К настоящей скачке? Кайан забрался на лошадь и как следует ухватился за седло. - Теперь готов. Жак вонзил шпоры в бока Беттс.- Давай, Беттс! Они помчались подобно ветру через поросшую густым лесом горную страну, которая была бы недалеко от страны драконов, если бы Хад был Радом. Они ехали мимо возвышающихся скал и малорослых чахлых деревьев долгие мили, а затем свернули на боковую тропу, которая повела их через густой кустарник и колючки. После многочисленных хлестаний ветками и царапин, полученных от лоз, они оказались в блеклой полупустынной местности, известной в мире серебряных змеев как Пустоши. Для Кайана, который задумался над этой блеклостью и мрачностью, название Печальные Земли казалось куда более подходящим. Глава 4 ОТНОСИТЕЛЬНАЯ БОЛЬ Келвин совсем не радовался, оставляя Хелн и Джон и своих друзей Крамбов, но еще менее он хотел, чтобы Сент-Хеленс сопровождал его. Он думал над его предложением все время, пока они наносили визиты и улаживали семейные дела, которыми ни один из них раньше не занимался. У него просто не было другого выхода, пришел он к выводу. Всякий раз, когда он пытался сказать, что это было только его делом и ответственность за это лежит только на нем и ни на ком больше, Сент- Хеленс был готов согласиться с ним, но поворачивал все по-своему. - Да, да, я согласен, Хэклберри! Очень важно нам найти там твоего отца, если он еще жив. Он может обучить войска и составить для нас лучшие планы. Нет, конечно не потому, что ты круглоухий, конечно. Но помни также, что и Сент-Хеленс и твой старикан тоже круглоухие.- Было очевидно, что Сент-Хеленс очень хорошо оценил неспособность Келвина быть лидером и предпринимал шаги, чтобы заполнить этот пробел. Это и была значительная часть того, что беспокоило его. Келвин попытался объяснить разумно. - Я действительно пока не знаю об Аратексе. Я чувствую, что Раду не следует вмешиваться, если нас не принудит к этому сам народ Аратекса. Кроме того, король Рафарт‡ - Рафарт, этот старый обманщик!.. - Он хороший человек. Хороший король. - Гмм. Это ничтожество, если спросишь меня о нем. Кто позволил одержать над собой верх королеве-ведьме? Кто сидел рядом, когда твой отец - я не хочу тебя обидеть, парень - улегся с ней в кровать и заделал сыночка? - К тому времени король был в темнице, а‡ - А твой старикан был слаб. Он совсем не был таким в прежние деньки! Или, может быть, ее старый муж, Затанас, наложил несколько заклятий. Немного поиграться с вином, и любой человек‡- Он умолк, видимо понимая такого рода соблазны слишком хорошо. - Возможно, так и было,- согласился Келвин, немного завидуя ему в том, что у него самого нет основания понять и разделить подобные соблазны.- Затанас был могущественным чародеем. - И уничтожен мальчишкой! Не хочу обижать тебя, парень, но ты именно таким и был. Итак, теперь, спустя несколько месяцев, ты уже мужчина, или считаешь себя мужчиной. Это неважно. Важно то, что ты прав. Этот твой старик был моим командиром, и насколько я слышал, он снова стал прежним. Он нужен нам в Аратексе и во всем, что последует за этим. - Я действительно пока не знаю.- Если бы у него только было немного больше компетентности и уверенности, которыми должен был обладать его отец! - Конечно, ты не знаешь! Откуда тебе знать? Круглоухий из Пророчества или нет, но ты все еще мальчик. - Мистер Рейли‡- вставила словечко Хелн. - Сент-Хеленс, девочка. Зови меня Сент-Хеленс или отец. Хелн покраснела. - Я бы предпочла не называть вас отцом. Для меня мой отец - это‡ - Фламбо. Да, да, хороший человек. Я знаю, каково тебе сейчас. Я не настаиваю на этом, хотя и имею право. Сент-Хеленс вполне меня устроит. - Сент-Хеленс,- сказала Хелн, с красными пятнами на щеках, которые теперь приобрели интенсивную окраску.- Чего вы хотите добиться, явившись сюда и оскорбляя моего мужа и его отца? Мы даже не знали, что вы живы, до того, пока вы не постучались к нам в дверь. Почему вы должны‡ - Эй, эй! Снимаем стружку со старого полена, а, Хэклберри? Это в точности моя собственная дочь, будьте уверены! - протянув коричневую загорелую руку, он, очевидно невольно, прижал Хелн к себе, привлекая ее мягкую нежную щеку к своей жесткой бороде.- Нет, я их не оскорблял. Я не оскорбляю лучшего командира, который у меня когда-либо был в североамериканской армии, и его сына! Нет, мэм, кто угодно, только не я! Не старый святоша! Ведь меня не просто так прозвали Правдивый Рейли, до того, как я устал от этого прозвища! Если уж я говорю, то только правду. Всегда так делал и собираюсь так делать и дальше. Она заупрямилась. - Сент-Хеленс - я действительно думаю, что этого вполне достаточно! - Да, достаточно, девонька. Действительно достаточно. Хэклберри, тебе не кажется, что эти красные пятнышки на ее щеках очень милы? У ее матери тоже были такие же. Однажды, когда я заявился домой поздно и навеселе - мощная штука эта местная смесь - они у нее действительно были очень яркие. Она задала мне такую словесную трепку, какую мне в жизни не приводилось получать, а я просто стоял там и принимал все как есть, поскольку сам вызвал огонь на себя. Она заставила меня той ночью переночевать в амбаре, и это меня, огромного здорового увальня, который и жил-то в основном только ради любовных похождений да драк. - Мистер, э-э, Сент-Хеленс,- принудил себя выговорить Келвин.- Мы очень признательны вам за ваш визит, я и моя жена не привыкли принимать, э-э, гостей. Мы только что вернулись после визита к моей матери и ее родителям, я хочу сказать, ее матери и приемного отца - семьи Фламбо. Мы только что построили этот дом и поставили сюда мебель, а потом, Хелн проводит поиски и выясняет о моем пропавшем брате‡ - Да, вы мне говорили. Согласен, ничего не остается, как только отправиться туда и спасти их. Дуракам не следует вмешиваться в запутанное дело, но всякое случается. Что касается меня, то я так сильно хочу увидеть это другое измерение, что это просто мучает меня, но из того, что мне говорили, там наверно будет почти точно так же, как здесь.
в начало наверх
Сам я в этом не уверен. Может оказаться и так, что то другое измерение - это Земля, откуда происходим родом твой отец и я. - Это не может быть Землей. Хелн и я видели это. - Да, немного видений‡ Парни в моем армейском подразделении вдыхали дым от различных трав и заявляли, что в своих видениях они могли переноситься в любое место. Может быть, так и было, что же до меня, то я сомневался в этом. - Это очень интересно, Сент-Хеленс, но в случае с драконовыми ягодами вы не просто можете смотреть видения, но и вылетаете из собственного тела со скоростью мысли. Вы отправляетесь туда, куда хотите, и‡ - Да, да, я готов поверить вам на слово. Сын моего старого командира не станет лгать. Келвин попытался проконтролировать свою реакцию. Почему эти слова заставили его занять оборонительные рубежи? - Нет, сэр, не станет. - Итак, когда же мы отправляемся? Мы тратим здесь время, болтая понапрасну, тогда как ты все время говоришь что командир в опасности - в тюрьме, не меньше того. - В темнице. Видимо, в темнице местного короля. - Тогда нам лучше начать двигаться, не правда ли? Ты готов отправляться сейчас? Я готов, если и ты готов. - Сейчас? - Келвин не мог поверить тому, что происходило. Сент- Хеленс был стихией, похожей на ураганный ветер.- Но ты же путешествовал пешком, и день давно уже начался. Я думал‡ - Отправиться завтра с утра пораньше? Очень разумно. Командир бы одобрил. Нельзя сражаться, если ты устал. Это мне напоминает кое о чем: Хелн, у тебя есть еще немного того пирога с яблочными ягодами? И как насчет местного грога до того, как мы отправимся спать - немного вина? Келвин беспомощно посмотрел на Хелн, глядя через плечо своего тестя. Может быть, утром все еще переменится. Конечно, он чувствовал, что Сент-Хеленс не был таким человеком, которого бы ему всегда хотелось иметь рядом с собой, но как мог он высказать это, не затрагивая буйного вулканического нрава этого человека? Тонкости кажется просто не существовали во вселенной Сент-Хеленса! - Я принесу вина, отец,- сказал он. Его сарказм был сильным, но он подозревал, что Сент-Хеленс не заметит этого. - Прекрасно, прекрасно, парень. Ничего слишком дорогого, хотя из того, что я слышал, могу заключить, что после тех услуг, которые ты оказал королю, ты можешь позволить себе это. Не беспокойся, сынок. Я знаю, какое удовольствие доставит тебе предложить своему новому папочке самое лучшее вино. Келвин вышел из дома и направился в местную винную лавку, надеясь скрыть свое крайнее раздражение. Он не был уверен в том, был ли действительно Сент-Хеленс отцом Хелн, и не был уверен в том, что предпочел бы, чтобы этот человек оказался обманщиком и самозванцем. Самозванца можно было через некоторое время разоблачить и выгнать прочь! Но эти круглые уши. Похоже, что этот человек говорил правду. Что за гигант! Он добрался до магазина и купил там бутылку. Отсчитав радны из своего мешочка с монетами, он поднял глаза и увидел крупного человека, у которого не хватало краешка уха. Это был Мор Крамб, отец Лестера и свекор Джон. Сегодня день для встреч со свояками, подумал он, но все равно был рад видеть своего старого товарища по оружию. - Келвин, ты плут! - воскликнул Крамб.- Что, ты и твоя малютка уже празднуете прибытие будущего Хэклберри? - Э, нет. Пока нет, боюсь. Может быть, это и хорошо. У нас есть еще кое-какие дела, кроме тех, о которых ты знаешь. У нас появились проблемы. - Что, что-то с вашей семейной жизнью? - Мор был озабочен. - Нет-нет. Ничего подобного.- Он тут же рассказал Мору о визите родственника Хелн. - И ты действительно отправляешься через Провал вместе с ним? - спросил Мор. - Нет, если что-нибудь смогу сделать. Но его трудновато отговорить. - Вот что я скажу тебе, Келвин,- сказал Мор, дружески обнимая его за плечи.- Лестер и я просто случайно зайдем к тебе рано утром. До старого дворца и этой камеры у реки дорога долгая. Самое меньшее, что мы сможем сделать, это быть где-нибудь поблизости. Если ты хочешь, чтобы твой Сент-Хеленс остался, мы позаботимся о том, чтобы так и было. Можешь считать это в порядке расплаты за те случаи, когда ты спасал мою жизнь и жизнь моего мальчика. - Если только он не убедит вас в том, что это хорошая идея! - Хм,- сказал Мор.- Этот болтун, которого ты описываешь, не может так просто заговорить зубы Мору и Лестеру Крамбам в честной встрече лицом к лицу. Келвин не ответил. Этому "болтуну", казалось, не стоило особого труда уговорить на что-то и самого Келвина. Хелн занималась на кухне, пока Сент-Хеленс доедал пирог. Оттирая сковородку, в которой готовился пирог и которая на самом деле не нуждалась в такой интенсивной очистке, она изо всех сил пыталась сдержать свой бурный нрав. Этот человек мой отец? Я не могу вынести его! Не могу вынести! Центр сковородки стал блестящим как зеркало, так как она слишком сильно скребла его песком. Она могла видеть свое лицо, и в данный момент оно ей не нравилось. В нем было слишком много от Сент-Хеленса. Этот человек обкрутил Келвина вокруг пальца. Действительно обкрутил! Сент-Хеленс видимо хотел использовать Келвина для своих собственных планов. Бедный Келвин не выступил против него, потому что он думал, что таким образом оказывает ей, Хелн, услугу. Келвин думал, что только потому, что она произошла от этого человека и унаследовала от него его кровь и имя, она была преданной дочерью. Новоиспеченный отец! Она хотела бы, чтобы он никогда не объявлялся. Лучше бы он снова оказался в Аратексе. Она хотела бы, чтобы у нее вообще его не было. Хелн замерла в ужасе, внимательно вглядываясь в свое отражение в сковородке. Как она могла даже подумать об этом? На кухне Сент-Хеленс доедал последние кусочки пирога. Яблочные ягоды в пироге имели кисловатый вкус и консистенцию ягод малины, соединенных со вкусом и ароматом яблок. Как долго держатся воспоминания о земной пище и питье! Он все еще мог вспомнить запах и вкус только что приготовленного кофе и по меньшей мере тысячи других блюд и напитков. И все же эти местные овощи и фрукты вполне съедобны. Однако, все равно нельзя прожить, питаясь одним десертом. Малютка была рассержена на него. Он мог ясно видеть, почему. Ему придется поработать над этим, спрятать свою прежнюю натуру и выработать победоносное обаяние. В конце концов это нужно лишь на короткое время, затем он будет не более обаятельным, чем ему захочется быть. Как только он обретет контроль над собой, он будет хозяином ситуации, и они поймут это так же хорошо, как и он. - Хелн,- сказал он, чуть повысив голос.- А что, у Келвина все еще есть этот лазер, который командир дал ему? Знаешь, то самое земное оружие, которое он использовал в войне? - Он есть у него, Сент-Хеленс. Его отец сказал, что избавился от него, но он сохранил его у себя. Пока он у него есть, ему можно не беспокоиться о любой опасности, с которой он может встретиться. - Я сказал, зови меня отец.- Может быть, она хочет сказать что- то? - Отец.- Интонации ее голоса позволяли предположить, что она предпочла бы называть его как-нибудь еще. Да, это уж точно его дочь! Бедный Келвин. Его можно пожалеть, если он когда-нибудь окажется плохим мужем. Она тут же поставит его на место. - Он берет его с собой в другое измерение? - Конечно! - А перчатки - их он тоже берет с собой? - Конечно. - Это прекрасно, просто прекрасно,- Сент-Хеленс улыбнулся, думая о том, как это было бы прекрасно, даже если паренек не станет выступать на его стороне. Если потребуется, Сент-Хеленс может взять лазер и перчатки, и тогда пусть старая Мельба попробует остановить его! Пусть только попробует, и он поджарит ее на вертеле, а потом покажет аратексцам, какой уязвимой бывает корона. Он знал, что сможет сделать это, если потребуется, даже и в одиночку. Если у него будет оружие. Джон закончила полировать последний из своих камешков для метания и бросила его в мешочек для боеприпасов рядом со своей пращой. Она возилась с этими приготовлениями с самого рассвета, скоро уже наступит время идти. Она отвернулась от стола как раз когда входил Лестер и, увидев, что он был один, высказала вслух свою мысль. - Лес, я думаю, нам следует отговорить его от этого. - Что? - Лестер не верил своим ушам. Как она могла? Отговорить Келвина от мысли отправиться на поиски своего отца и брата? - Есть еще и королева,- сказала она.- Мы не можем быть уверенными, что она не жива там, в другом измерении. Ты хочешь, чтобы она вернулась назад в Рад? - Нет, но это же нелепость. Война закончилась. Она правила только с помощью чародейства Затанаса. Даже если бы она могла вернуться сюда живой, она бы оказалась бессильной. - Она дочь Затанаса. А это что-то значит. - Очень мало. Недостаточно, чтобы помешать Келвину выполнить эти слова из пророчества. Джон вздохнула, понимая, что то, что ей хотелось бы сказать больше всего, будет понято неправильно. Она знала, что Келвин не так отважен, он был просто‡ просто Келвином. Без нее и ее пращи, и без Лестера и его отца, и лазера и перчаток - без них он будет самым обычным человеком. Но поскольку не было способа избежать этого, она заставила себя улыбнуться: - Ты прав. Он убивал драконов и завоевал свободу для граждан Рада и спас мою жизнь и твою. Он герой, рожденный на этот свет, и во всей истории никогда не было ему равных. Келвин, мой брат, это тот самый Круглоухий из Пророчества. Но она-то знала, как сильно этот герой нуждается в хорошей взбучке. Пророчество - это прекрасно, но оно не принимало во внимание человеческих слабостей. Глава 5 НОВЫЕ ЗНАКОМЫЕ ИМЕНА Лагерь находящихся вне закона был не более чем небольшим собранием палаток; некоторые из них были ободранными и с огромными зияющими дырами в одежде. Земля была такой же голой, как и большинство пустынь, где росло не более нескольких колючих растений, а вокруг лагеря было устроено нечто похожее на изгородь из более крупных сучков и колючек, уложенных в линию. Здесь было недостаточно материала для сооружения настоящей изгороди, которая используется в таких поселениях. Навстречу им вышел человек крепкого телосложения с широкой грудью. Он являл собой внушительное зрелище. Это было точное подобие лидера оппозиции в Раде, который поддерживал Келвина: Мортон Крамб. В точности он, за исключением того, что у него были крупные круглые уши. - Это Мэттью Бисквит,- сказал Жак, представляя их друг другу.- Мэтт, это Кайан Найт из далекой и чужой страны.- Жак соскочил с лошади и помог Лонни сойти на землю; Кайан спрыгнул на землю сам. - Это Лонни Барк из Фэрвью. Она должна была стать жертвой. Между нами, скажу, что Кайан и я убили действительно крупного змея. Тебе следовало бы посмотреть, как он сражался! - Серебро? - спросил Мэтт заинтересованно. - Конечно. Что же еще? Конечно, серебро. Но слишком много. Нам бы потребовалась дюжина хороших лошадей просто чтобы дотащить его сюда. Кроме того, ты же знаешь, что лопоухие будут настороже. - Несомненно,- Мэтт нахмурился.- Что он здесь делает? - Он ткнул пальцем, указывая на Кайана.
в начало наверх
- Что ты здесь делаешь, парень? - спросил Жак. Кайан глубоко вздохнул. - Мои отец и мать пришли в это измерение из мира, почти такого же, как этот. У нас нет никаких серебряных змеев, но у нас там есть золотые драконы. - Драконы? - Бисквит казался оскорбленным.- Это же легендарные твари! Существа из книжки. - Так же, как и змеи, достаточно большие, чтобы проглотить боевого коня. Там у нас дома, конечно. В том измерении, откуда я пришел. - Измерение? О чем ты говоришь? Кайан сглотнул слюну. - Если вы не знаете этого, то можете подумать, что я все придумываю. Есть миры, сделанные из крошечных точек, мой отец называет их атомами, и между этими атомами есть много места, так же, как и между звездами. Если рассматривать вещи таким образом, то большее пространство занято пустотой. Так и миры и вселенные лежат бок о бок, взаимно проникая друг в друга там или здесь. Каждая вселенная, каждый мир связаны через соседние вселенные и лишь незначительно отличаются друг от друга. В нашем мире у людей заостренные уши, тогда как у людей в другом мире круглые уши. В одном мире живут огромные серебряные змеи, а в другом золотые драконы. - Чепуха. Суеверный хлам! - провозгласил Мэтт. Он казался сердитым.- Правители хотят, чтобы мы поверили в эту чушь, чтобы они продолжали угнетать нас. - Но это же так и есть! Я знаю, что это так, потому что мой отец происходит из такого мира, где ездят самодвижущиеся экипажи, и у них есть движущиеся картинки и говорящие ящики и еще много других странных вещей. Потом, здесь тоже был чужеземец Мувар, который оставил после себя камеру, через которую круглоухие могут путешествовать в другие миры. Мы звали его Мувар Величественный. Он жил давно, задолго до моего рождения, и он покинул мое родное измерение после битвы с местным чародеем. Этот чародей позже был уничтожен моим братом. - Твоим братом? - Мэтт казался настроенным еще более скептически. - Да. Тем Круглоухим, который, как предсказывал Мувар, многое совершит там, в моем родном измерении. Он убивал драконов в юности, как и говорило пророчество, и он освободил Рад, свою страну, от ее язвы - тиранического правительства.- Он решил, что добавлять ко всему прочему, что этим правителем-тираном была его мать, было вовсе необязательно. - Похоже на то, что у вас во многом было точно такое же положение, как и у нас здесь,- сказал Жак.- У нас тоже тирания. Нашего правителя, короля Рауфорта, необходимо в один прекрасный день обязательно свергнуть. Не можешь ли ты намекнуть нам, как за это лучше взяться? - Боюсь, что нет. Я был‡- Кайан заколебался, зная, что он не должен говорить, что он был совсем на другой стороне.- Я сам в этом и не участвовал. Мой брат мог бы помочь вам или мой отец, если мы сможем найти его. - А ты думаешь, что он здесь? В нашем мире? - Надеюсь, что да. Я тщательно изучил все инструкции, и я знаю, что настройка машины не менялась в течение столетий. Я чувствую, что мои родители отправились именно сюда. Конечно, именно сюда должен был отправится Мувар. У вас есть легенды о нем? - У нас есть Мувар,- сказал Жак.- Или по крайней мере был. Говорят, он странный старик. Он творил кое-какие чудеса, а потом вроде как исчез. Некоторые утверждают, что он все еще здесь, но никто не знает точно. Кайан ощутил прилив надежды. Мувар - подлинный Мувар - здесь? С помощью Мувара можно добиться всего. Но тогда, в соответствии с легендой, Мувар был побежден Затанасом, а если это так, то Мувар менее могущественен, чем Келвин! - Конечно, у нас есть наш местный чародей, который утверждает, что он его ученик,- продолжал Мэтт.- Он уже годы болтает об этом. Недавно он заикнулся опять об этом,- и как раз когда Рауфорт взял его дочь в жены. Если хочешь знать мое мнение, весь этот разговор был затеян ради того, чтобы это и произошло. В стране должен быть всего один лидер оппозиции, а его дочь случайно наделена такой красотой, что короли бы продали ради нее свои троны. Он прекрасно сводит теперь концы с концами, этот старый Зотанас, но не очень много занимается магией. Могу сказать, что он постоянный гость во дворце и главный помощник короля Рауфорта. Зотанас здесь; Затанас дома. Зотанас жив, а Затанас уничтожен Келвином. Кайан покачал головой; слишком много было точек соприкосновения. Становилось все труднее и труднее не запутаться. - Что ж, конечно же я не верю в эти ваши почти одинаковые, идентичные миры,- сказала Лонни Барк. Все такая же миловидная, как и тогда при их первой встрече, она, как узнал теперь Кайан, временами была слегка надоедлива.- Я слышала все эти сказки, когда была ребенком, но до настоящего времени не появилось ничего, что могло бы подтвердить их. - Мувар. Мувар же появился,- указал Кайан. Ну почему красивые женщины кажется все имеют способность раздражать его? - Может быть и появился, а может быть это просто сказка.- Лонни насмешливо посмотрела на него, и у него появилось чувство, что она что-то знает. Почему она решила не верить ему? В конце концов, он же пришел туда, чтобы спасти ее! Расстроенно озираясь по сторонам, он удивился, увидев так много лиц, которые он почти узнавал. Людей, которых он видел во дворце во времена своей юности. Некоторых из них он мог бы опознать как своих охранников. Они были верными слугами королевы, его матери, но были врагами его отца и Келвина. Могло ли подобное совпадение быть простой случайностью? Кайан содрогнулся, подумав об этом. Он хотел бы оказаться где-нибудь еще, в другом месте - по крайней мере пока не узнает больше о положении вещей. Ему нужно быть осторожным. Из стоящей неподалеку палатки к ним выбежал человечек очень маленького роста. Это был карлик, передвигающийся на коротких ножках. Он быстро ухватился за поводья боевого коня, подвел его к месту около забора, где и привязал к кольцу, прикрепленному к большому камню. Затем карлик взобрался на камень, обвел лошадь вокруг него и обтер ее тряпкой. Потом, снова бросившись к палатке со скоростью, от которой не стало видно его ног - они превратились в сплошное мелькание - он быстро повернулся и выкрикнув: "Со счастливым возвращением, господин!", нырнул обратно внутрь. Через пару секунд он снова возвратился, неся на своей сгорбленной, но сильной спине мешок зерна для лошади. - Квито! - сказал Кайан. Квито - карлик-ученик чародея Затанаса! Уничтожен Келвином вместе со своим злым хозяином с помощью его великого очистительного огня! - Что ты сказал? - спросил Жак. - Квито. Карлик. - Здесь его зовут Хито,- сказал Жак.- Ты хорошо был знаком с ним? - Не очень.- Он не стал уточнять. Квито был самым скверным и уродливым душой и телом существом, таким же злобным и ужасным, как и его господин, чародей. Жак привлек его внимание к тому, как карлик похлопывал лошадь по морде и кормил ее с ладони. - Он просто святой. Самый добрый человек из всех, кого я когда- либо знал. И работает больше всех. Всегда самый добродушный и неунывающий из нас всех. Он и в вашем мире такой же? - Нет, не совсем такой святой,- сказал Кайан, благодарный за то, что ему не приходится говорить нелегкую правду. - И как же ты хочешь их найти? - спросил Жак. Кайан перевел взгляд с карлика на своего собеседника. - Кого? Ах, да, родителей. У меня есть план. Если только вы, конечно, сможете помочь мне. - Какой у тебя план? Кайан рассказал ему о драконовых ягодах и показал их. - У вас в Хаде есть что-нибудь похожее? Жак покачал головой. - Никогда о них не слышал. Но, кажется, нечто вроде этого может сэкономить уйму шпионской работы. - Так и было.- Он начал рассказывать о том, как Хелн следила за злой королевой и за чародеем во время войны, избегая упоминаний о том, что они были его матерью и дедушкой, и того, что он сам сражался на их стороне. - Когда ты хочешь принять одну такую ягоду? - Я думал‡- Он сглотнул слюну, почувствовав себя неуютно от этой мысли.- Может быть, когда кто-нибудь согласится присмотреть за мной. Мое сердце перестанет биться. Мое дыхание остановится. И я буду казаться мертвым. - Я посмотрю за тобой,- сказал Жак.- Пойдем в мою палатку. Кайан последовал за ним. Через несколько секунд он лежал, распростершись на шкуре бирвера на полу палатки, поднеся к свету лампы одну из маленьких темных ягод. Ничего не остается теперь, кроме как пройти через это, хотя он и боялся этой перспективы. Не давая себе возможности передумать, он бросил ягоду в рот. Вкус у нее был такой, что его чуть не стошнило. Он поборол в себе это желание и проглотил ее. Несколько мгновений Кайан ждал. Может быть, она не действовала? Он почувствовал нечто вроде виноватого облегчения. Но если она не действует, как же он найдет своего отца? Затем он заметил, что верх палатки стал значительно ближе, чем раньше. Может быть, сломался поддерживающий шест? Он повернул голову и посмотрел вниз. Там внизу лежало его тело, совершенно недвижимо, как мертвое. Бандит стоял и глядел на него сверху вниз, нахмурившись. Ягода сработала! Он оказался вне своего тела! Он совсем не почувствовал боли! Фактически, все произошло так быстро, что он чувствовал себя превосходно! Но у него было дело. Кайан подумал о том, что ему нужно выйти наружу, и тут же проскользнул через стену палатки, не дотронувшись до нее, и оказался снаружи. Там был костер, и там была Лонни, которая смотрела на палатку с беспокойным и перепуганным выражением. Очевидно, она беспокоилась о нем, и это наполнило его чувством благодарности. Не то, чтобы у него к ней был какой-то особый интерес, только ее красота притягивала его. Или, может быть, это не так? Она попыталась предупредить его о змее, и его поразило поведение человека, который совершенно не думает о себе. Может быть. Он снова подумал о своем деле. Как же Хелн делала это? Ах, да, надо сконцентрироваться на человеке. На его лице. У него в сознании возникло лицо: продолговатое лицо женщины правильного телосложения, с правильными чертами лица, обрамленное блестящими волосами, такими же красноватыми, как и сияние дракона, с глазами, полными зеленой кошачьей магии. Он тут же, двигаясь мимо холмов и деревень, был перенесен, словно в полете, во дворец, стоящий высоко на речном утесе. Дворец был почти таким же, как и тот, в котором он вырос, хотя его расположение на Раде было, наоборот, в низине, почти рядом с подземной рекой. Потом он оказался внутри него, двигаясь из комнаты в комнату так стремительно, что не мог заметить детали обстановки. Затем Кайан остановился. Перед ним было лицо: прекрасное лицо его матери. Она сидела на диване. Рядом с ней, держа ее за руку, сидел высокий пожилой человек с темными, тронутыми сединой волосами. Его дедушка. Оба они исчезли из его родного измерения, одна пропала, другой погиб - и все же здесь они были живы, в целости и сохранности. Его мать и дедушка, не подозревающие о его присутствии. Несмотря на то, что у него не было тела, его это потрясло. Он мог слышать, как они разговаривают. Его мать плакала - но была ли это действительно она? Затанас - или это был не он? - видимо, утешал ее. - Ну пожалуйста, пожалуйста, дитя мое. Помни о том, кто ты такая. Ты дочь Зотанаса, королева. - Но, но он‡ как ты можешь позволять ему, отец? Как? Старик вздохнул.
в начало наверх
- Я уже говорил тебе, что моя магия предназначена только для мелких и добрых дел. Я могу контролировать его, но я не в силах его уничтожить. - О, отец, если бы ты только мог остановить его! - Тихо, дорогая моя, мое сокровище, ты же говоришь о твоем муже-короле. - Но ведь он такой‡ такой злой! - Я знаю, и с каждым днем он становится все хуже, и все более злым. Достаточно плохо было уже даже просто вывести здесь породу лопоухих, но предложить им разделить с собой его правление, если они помогут ему победить - это гораздо хуже. Боюсь, что у меня нет ничего, что можно было бы противопоставить этому. Услышав эти слова, Кайан наконец смог понять, что эти женщина и мужчина не были его матерью и дедушкой. У них обоих были круглые уши, в то время как у его родных были такие же заостренные уши, как и у всех на Раде. Но ведь это же Хад, пришлось вспомнить ему, и здесь все совсем иначе. И все же они имели точно такие же лица. Как долго продлится действие ягоды? Он хотел найти свою мать, но промахнулся, начав с ее лица. Означало ли это, что ее не было здесь, в этом измерении? Или, может быть, что ягоды действовали только на коренных жителей? Он не мог определить это, и он знал, что времени у него мало. Его отец. Подумай об отце. Он представил себе лицо Джона Найта так ясно, как только мог. Стены дворца исчезли и он оказался над холмами, реками и фермерскими наделами, передвигаясь с этой кажущейся нереальной скоростью мысли. Затем он оказался снова в долине, где убил змея. Он скользил по земле, и все расплывалось перед его глазами, затем проник через поверхность скалы, туда, где было ужасно много лопоухих. Эти их уши - но он уже пронесся мимо них. Дальше и через дверной проем в скале. Он остановился. Там, на кровати, бледный и небритый, лежал Джон Найт. - Отец! - закричал Кайан.- Отец, ты жив! Глаза человека заскользили туда и сюда, но он не раскрывал рта. - Кто это? Кто говорил? Кайан удивленно увидел в комнате еще одного человека: молодую женщину с оттопыренными ушами. Да, эти уши действительно были так оттопырены, что свисали набок! Что за зрелище! Женщина подошла к кровати. Она подняла большую соломенную метлу и угрожающе посмотрела по сторонам. - Уходи ты, злой дух! - закричала она.- Уходи! Она слышала его! У него не было тела, он присутствовал только как дух, в астральной форме, он не мог произвести никакого физического звука, и все же, без сомнения, эта странная женщина слышала его! Нужно ли ему заговорить снова? Нужно ли ему попытаться сказать ей, что он пришел к своему отцу? Она казалась решительно настроенной на защиту. Могла ли она причинить вред Джону Найту? Хелн, жена Келвина, обнаружила, что драконы были чувствительны к астральным состояниям и могли слышать ее, когда она говорила, находясь в этом состоянии. Люди с такими странными ушами должны были обладать похожей чувствительностью! - Уходи прочь! - продолжала настаивать девушка.- Уходи! Уходи, пока я не позвала на помощь! Ты же знаешь, что Херциг может захватить тебя! Он может заключить тебя в темницу и поместить в дерево или змея! Тебе разве хочется этого, дух? - Нет, нет,- сказал Кайан. Ее манеры были такими настойчивыми, что он подумал, что лучше будет постараться смягчить ее. И ему казалось, что лучше было бы рассказать ей, кто он такой, и что он не хотел причинить ей никакого вреда. - Тогда уходи немедленно! Он ушел. Казалось, что это то, что нужно было сделать. Очевидно, она может слышать его, и значит, ее угрозы могут иметь под собой какие-нибудь основания. Кроме того, у него было чувство, что время пребывания в астральном теле было почти израсходовано. У него появилось ощущение уменьшения, пропадания куда-то, которое как бы предупреждало его. Но он все же заставил себя остановиться, чтобы посмотреть на большой котел, где лопоухие плавили серебро. Пока он смотрел, один из них подошел, неся с собой то, что казалось легкой как перышко шкурой змеи. Лопоухий поднялся по деревянным ступенькам на помост и опустил свою ношу в серебряный расплав. Был виден клуб пара. Еще один лопоухий помешивал жидкость с помощью огромного черпака. - Эй! - импульсивно выкрикнул Кайан. Лопоухий чуть не выронил черпак. Мгновение он балансировал на краю котла, подвергаясь опасности свалится внутрь. Потом снова обрел равновесие и, бешено озираясь, осмотрелся по сторонам. - Кто говорил? Кто это сказал? Кайан с усилием вернул себя назад, прочь от долины. Туда, откуда он начал свой путь. Через мгновение он снова был в лагере. Он метался от лица к лицу, пытаясь понять, скольких человек он узнает. Нашлось несколько, кто мог быть ему знаком по предыдущему периоду его жизни, но только все те были с заостренными, а не с круглыми ушами. Потом он оказался снова в палатке Жака, лежа на шкуре бирвера. Он постарался приподняться и открыть глаза. Ему удалось это сделать. - Боги,- сказал Жак, глядя на него, чуть шире раскрыв глаза от изумления.- Я думал, что ты точно помер. - Нет, не умер, только подошел к этому близко,- сказал Кайан. Так кратко, как мог, он рассказал предводителю бандитов о том, что случилось. - И ты уверен, что он сказал, что Рауфорт готовит соглашение с лопоухими? - Я сказал тебе то, что я слышал. - Если это правда, то у нас немного времени. Зотанас может ошибаться, и я надеюсь, что так и есть. Но если он заключит такое соглашение‡ Боже, старый Рауфорт кончит тем, что окажется хозяином во всех Семи Королевствах! Кайан подумал, может ли Рауфорт действительно быть таким злобным и плохим? Затем он вспомнил, что этот человек был тем, кто был полностью виновным в том, что посылал красивых девушек к лопоухим для принесения в жертву. Разве может быть правитель еще хуже этого? - Если мы спасем моего отца, то может быть он сможет помочь. Я не знаю как, но может быть он сможет отправиться обратно на землю и принести земное оружие. Лазеры, летательные устройства - они могли бы помочь. - Не уверен, что понял, о чем ты говоришь. Но если ты думаешь, что твой отец может помочь нам победить Рауфорта, тогда мы его спасем. Только это не будет простым делом. Люди Змея не такие, как обычные смертные люди. Они обладают магией - способностью остановить сражающегося человека прямо на месте одним только взглядом. Это один из их талантов. Кайан и так уже понял это! - Но должен же найтись какой-то способ! - Я уверен, что он есть. И мы найдем его, с твоей способностью выведать это. Начать с того, что мы не можем встать перед лопоухими открыто лицом к лицу. Если мы попытаемся сделать это, то они просто посмотрят на нас, и мы превратимся в беспомощные палки. Это означает, что мы каким-то образом должны выкрасть у них твоего отца, а это не будет легким делом. Из того, что ты говоришь, ясно, что они могут обнаруживать тебя даже в астральном состоянии. - Да, но я думаю, что только когда я говорю. Когда я молчал, они не знали, что я там. - Но ты ведь не держал свой рот на замке! Благодаря этому они смогут узнать, что им следует быть настороже и чего ждать. Кайан пригорюнился. Жак мог оказаться прав. Проклятье! - подумал он. Если бы только мой брат Келвин был здесь. Он герой Пророчества, я же всего лишь непредвиденная случайность. Он подумал, что никогда еще за всю свою жизнь не был так мало уверен в себе. Глава 6 ОТПРАВЛЕНИЕ, ОТПРАВЛЕНИЕ Король Филипп Бластмор Аратекский хихикнул в восторге от своей собственной сообразительности и передвинул черного ферзя на доске.- "Шах". Мельба, низенькая и толстая, приземистая и с лицом, так густо испещренным морщинами, что оно напоминало плохо залеченную шкуру животного, посмотрела на него. Ее старческие глаза, казалось, были сфокусированы не на доске, а на его искусственно подрисованных черных усах. Казалось, словно ей совсем не нужно было поглядывать на доску. - Ну как? - спросил Бластмор. Он чувствовал себя возбужденно.- Ты сдаешься? - О, король,- осведомилась колдунья своим скрипящим отрывистым голосом,- ты желаешь выиграть эту игру или предпочитаешь, чтобы Мельба продемонстрировала свою стратегию? - Демонстрируй свою стратегию,- сказал он вызывающе. Но это было лишь блефом. У него было такое чувство, что он догадывается, что она собирается сделать, и это ему не нравилось. Мельба была Мельбой, и она удивляла его уже пятнадцать лет. - Вот что я сделаю,- перегнувшись через доску и все еще не отрывая от него взгляда, она так надула свои щеки, что морщины превратились в едва различимую сеточку, и выдула струю дыхания, такого зловонного, что он зашатался. Филипп услышал тяжелый удар, и когда он закончил моргать, увидел, что его черный ферзь валяется на ковре. - Боюсь, что это не по правилам, Мельба,- сказал он.- Нельзя трогать фигуру, можно только передвигать ее. - Ты говоришь, это древняя военная игра? А в войне все средства хороши. - Да, конечно. Но‡ - Я не трогала твою королеву. Я только наслала ветер, чтобы убрать ее с поля боя. - Все равно это не позволяется.- Он вздохнул. У Мельбы слишком прямолинейное мышление. И все же здесь не было никого, кого можно было бы научить этой игре. - Тогда может быть другая стратегия,- сказала Мельба. Она ткнула пальцем, таким узловатым, что он напоминал мертвую ветку с дерева яблочных ягод, и черная королева была объята столбиком пламени. В течение пары коротких вздохов она превратилась только в обугленный кусок дерева на ковре. Бластмор заморгал. - Право же, Мельба, тебе не следовало делать этого. Теперь, когда круглоухий ушел, кто сделает мне ее дубликат? - Никаких проблем.- Мельба щелкнула пальцами - и уголек на ковре превратился в нетронутый пламенем раскрашенный кусок дерева.- Это была лишь иллюзия. В битве за твое королевство это будет настоящим. - Конечно, это производит впечатление,- сказал Бластмор. Старая карга должно быть точно выжила из ума, но ее магия производила впечатление. Это была его прихоть - научить ее игре Сент-Хеленса - прихоть, расплачиваться за которую приходилось сплошным беспокойством. - Или,- продолжала Мельба,- если бы фигурки, которые ты называешь пешками, действительно были бойцами и угрожали бы королевству‡- Она схватила вазу с цветами и поставила ее на ковер рядом с королевой. Как раз когда он недоумевал, что такое она собирается сделать, она вылила воду на его сторону доски. Когда он поспешно вскакивал со своего кресла, вода разлилась по доске и стекла на пол, унося за собой все его черные пешки. Бластмор стоял над доской и размышлял над преобладанием белых шахматных фигур. Он ухватился за прыщик на правой щеке и думал, что же такое сказать. - Я согласен,- наконец сказал он.- Это помогло бы выиграть битву. Но это же игра. - Да, игра.- Мельба подняла над доской свои сложенные в круг руки, и доска начала дрожать. Одна за одной, черные фигуры сбрасывало с доски, в то время как белые фигуры оставались на месте.
в начало наверх
Когда все черные фигуры за исключением короля исчезли, а тот был окружен белыми шахматными фигурами, тряска прекратилась. - Теперь игра закончена,- сказала Мельба. - Да, закончена.- Вообще-то, он бы хотел, чтобы она никогда и не начиналась. Ему следовало бы заранее догадаться, как она поведет себя. Но он проявил королевскую предусмотрительность и поздравил ее: - Ты хорошо себя показала. Так хорошо, что нам не придется играть еще раз. - Отлично! Здесь не нужны игрушечные фигурки. Мельба и без этого может руководить стихиями. - Я уверен, что ты можешь и будешь.- Бедная Мельба должно быть считает, что шахматы - это тренировка в военном колдовстве. Не то, чтобы ее магия вызывала симпатию. Может быть, когда-нибудь так и было. Он видел, как надулись ее щеки и поднялся сильный ветер. Он видел, что ее глаза загорелись как угли, до того, как вспыхнуло пламя. Может быть, вся магия основана на одних и тех же принципах. Мельба встала. - Я возвращаюсь к себе. Сюда идет твой генерал. - Правда? Откуда ты знаешь это? Мельба засмеялась. Это был ужасный звук: назвать это кудахтаньем было не совсем правильно. Он смотрел, как она крутится в своих черных юбках, и это было похоже на то, что она скорее плывет, чем идет к двери. К тому времени, когда он дважды моргнул, она уже исчезла, видимо исчезла не только из комнаты, но и из дворца. Именно так она уходила всегда. Он никогда не мог точно определить суть ее ухода. Конечно это внушало страх и благоговение всем остальным; у него почти не было дворцового персонала, потому что обычные слуги оказывались слишком перепуганными колдуньей, чтобы могли нормально работать. К счастью, ему не нужно было слишком много слуг по той же самой причине: Мельба могла делать почти все, что было необходимо. Он сидел на месте некоторое время, переставляя шахматные фигурки словно для игры. Черные фигуры были разбросаны по полу, что заставило его нагнуться и приняться кропотливо подбирать их. Он хотел бы, чтобы ему не пришлось ссориться с Сент-Хеленсом. Общество Круглоухого доставляло ему настоящее удовольствие, особенно его чудесные рассказы о необыкновенном мире, называемом Землей. Он снова подумал о том, как этот большой крупный человек появился у него, прося что-то, называемое "убежищем", и о том, как он заплатил за это, став другом. За всю жизнь его единственным другом был Сент- Хеленс, Круглоухий. Когда Филипп был ребенком, у него были товарищи по играм. Но когда он сердился на них, то Мельба устраивала так, что с ними случались всякие происшествия. К тому времени, когда он успокаивался и остывал, было уже слишком поздно, они исчезали и их было уже не вернуть. Потом с его родителями, братьями и сестрами тоже случались всякие вещи, одна за другой и уже не по его плану. Королевство Аратекса казалось постоянно испытывало волну несчастий, которая, однако, никогда не становилась чрезмерной. Он был бы более склонен к тому, чтобы не думать об этом, если бы это случайно не оказывалось бы ему на руку. Итак, у него были слуги и придворные и солдаты во все уменьшающемся количестве - и Мельба. В основном у него была Мельба. Она была плохой компанией, но в ней было что-то такое, что, когда ему был кто-то нужен, она всегда оказывалась на месте. Также как и в попытке только что сыграть с ней в шахматы: ему нужен был кто-то, с кем можно было бы поиграть, и она играла с ним - по-своему, конечно. Но по крайней мере, с ней ему было не скучно! А не так давно, когда он был очень несчастен, несмотря на свое все улучшающееся материальное положение, вдруг появился Сент-Хеленс. Большой грубоватый человек, казалось, полюбил молодого принца, и они прекрасно ладили друг с другом. Иногда, когда им угрожало непонимание, ему помогала Мельба; и ничего не случилось с Круглоухим. Бластмор подозревал, что она и является причиной появления круглоухого. Затем он решил, что Сент-Хеленс слишком сложен, чтобы быть ее творением, но она по каким-то своим причинам терпела его дружбу с ним. Он не спрашивал ее об этом, потому что слишком сильно ценил общество этого человека. Сент-Хеленс мог быть большим, резким и грубоватым, но он был настоящим; не было нужды беспокоиться о том, что он окажется втянутым в какой-нибудь заговор. Сент-Хеленс всегда говорил только то, что думал, и его словечки об этих, как он выражался, "лижущих задницу" придворных замечательным образом попадали прямо в точку. Если Бластмору требовалось прямое и беспристрастное мнение, Сент-Хеленс высказывал его не беспокоясь или хотя бы не слишком заботясь о возможных обидах. Даже о самой Мельбе - хотя в данном случае у него хватило осторожности понизить голос перед тем как назвать ее "мешком экскрементов". Сам по себе этот термин был ему незнаком, но сущность его была разъяснена в последовавшем комментарии. Теперь же Сент-Хеленс пропал и депрессия возвратилась снова. Единственной надеждой Бластмора было то, что скоро он достигнет возраста, в котором надлежит жениться. Он уже разглядывал нескольких придворных дам со все возрастающим интересом. Мельба никогда не подпускала его по-настоящему близко ни к одной из них, но теперь, как только он женится на одной, это будет действительно интересно. По крайней мере, у него снова будет хорошая компания. Шахматная доска закружилась перед ним, когда он сел перед ней, ожидая появления того генерала, которого ему обещала Мельба. Иногда у него появлялись такие приступы головокружения, когда он думал о Сент-Хеленсе и о том, как много для него значил этот большой человек. Они так хорошо ладили друг с другом! Если он спрашивал его о женщинах, то он мог быть уверен в том, что получит грубый, но исчерпывающий ответ - точно того рода, который ему и был нужен. Сент-Хеленс давал так много и просил так мало, только еду, питье и безопасность. "Я знаю каково это - чувствовать себя одиноким, парень",- говорил он. Но потом круглоухий начал обращать внимание на то, чем занимается Бластмор и что делала Мельба, и на всех, кто приходил и слонялся по дворцу. Он начал задавать вопросы. Неожиданно Сент- Хеленс начал на него сердиться. - Это неправильно - положение твоих подданных, паренек. Это все влияние старой карги. Тебе не нужно ее слушать! Ты должен править сам по-своему. - Но как, Сент-Хеленс? Как? - король был по-настоящему обескуражен, потому что это было в первый раз, когда кто-то сказал ему нечто подобное. - Я расскажу тебе как, парень! - Большой кулак Сент-Хеленса врезался в его собственную ладонь.- Прежде всего, ты должен понять, что она просто обычный человек. Может быть, она и знает какие-нибудь интересные фокусы, но послушай меня, там, на Земле, я видел несколько очень любопытных представлений. Она заставляет людей бояться себя ради корысти и имеет на то свои причины! Тебе нужно немного нарушить этот порядок! Пусть люди приносят тебе свои дары, потому что ты их монарх и они любят тебя. Не заставляй их приносить дань или терпеть бедствия от рук твоей колдуньи. Хороший король может править мудро и хорошо и все иметь. Мудрый король не должен беспокоиться о врагах. Скажи своим сборщикам налогов, чтобы они уменьшили дань, лежащую на плечах твоего народа. Иногда человек просто не может уплатить налог, а иногда он не хочет его платить. Если он действительно не может заплатить, тебе надо попытаться так обращаться с ним, чтобы он смог заплатить. Бластмор покачал головой. Его не удивило, что когда он ничего не сделал по поводу сборщиков налогов Мельбы, его друг исчез. Он вспомнил, казалось, никак не связанные эпизоды прошлых лет, когда среди родственников был слышен шепот о политике и налогах, и затем вдруг эти родственники терпели неудачи, а потом с ними случались несчастья. Уяснив, как это происходит, он был осторожнее с Сент- Хеленсом. Он наблюдал и следил за этим человеком. Он запретил Мельбе причинять ему вред. Оставь его в покое, и все будет так, как и раньше,- пообещал он ей.- Он не может повредить нам. У него нет твоей силы. - Это верно,- ответила ему колдунья.- Но все равно за круглоухим нужно следить. - Я уже слежу за ним,- напомнил он ей.- Если он попытается причинить мне вред, я узнаю об этом, и потом дам тебе свои инструкции. - Ты дашь инструкции мне? - Это, казалось, позабавило ее и совсем не рассердило, как он мог ожидать.- Очень хорошо, когда он начнет причинять неприятности, ты дашь мне свои инструкции. Бластмор знал, что он молод, но он уже не был мальчиком, и он позаботился о том, чтобы выучить так много о природе вещей, сколько мог. Он выжидал и знал, что он последний в своем королевском роду; если с ним что-нибудь случится, то произойдет революция, потому что люди были неспособны выбрать нового монарха без насилия. Мельба станет их первой мишенью. Так что в ее интересах было заботиться о его безопасности. В конце концов, он не стал оспаривать ее налоговую политику; он знал цену богатства и выгоду держать крестьян в бедноте. Он хотел бы, чтобы Сент-Хеленс не выбирал для спора этот конкретный предмет. Тот видимо решил, что Бластмор ничего не подозревает о том, как действуют сборщики налогов, и было бы неловко разубеждать его в этом. Но сейчас наступило время начинать отстаивать свои права перед Мельбой, понимая, что так или иначе они заключили между собой соглашение. Ему необходимо было приготовиться к тому времени, когда они может быть не будут в согласии друг с другом. Теперь, подняв глаза от шахматной доски, он обнаружил, что перед ним стоит генерал Эшкрофт. Высокий человек с густыми бровями, он всегда появлялся так неожиданно, словно бы с помощью магии Мельбы. Генерал, Бластмор знал это, был ее человеком. Он решил обязательно запоминать имена и внешность всех ее людей, просто так, на всякий случай. - Ваше величество,- сказал генерал Эшкрофт.- Следуя вашему особому приказу, я не упускал из виду круглоухого, известного как Сент- Хеленс. Как вы знаете, он пытался всколыхнуть недовольство и призвал к бунту в различных частях королевства. Каждый раз, следуя приказаниям, Мельба пробуждала в тех, кого он назначал вождями восстания, страх перед колдовством. Ураган, пожар, сильное землетрясение, наводнение - и восстание погибает еще до того, как родится. Все, кто по глупости все еще выступали против вашей политики, умерли, за исключением Сент-Хеленса, которому каждый раз было позволено спастись. - Хорошо,- сказал Бластмор. Как было мудро с его стороны, что он предусмотрел это! Это было даже не по предложению Мельбы, хотя он знал, что она с радостью займется наказаниями. Это было похоже на шахматную игру, оставляя для противника узкую дорожку, чтобы ускользнуть из ловушки - дорожку, которая вела к еще более опасной западне.- А сейчас? - А сейчас, ваше величество, круглоухий покинул границы Аратекса. - Что? - Бластмор едва верил своим ушам. - Он пересек реку и проник в Рад. Он услышал сообщения, что его дочь там замужем за Круглоухим. Мои осведомители верят, что он отправился к этому Круглоухому из Пророчества, чтобы заручиться его поддержкой, может быть также получить помощь от короля Рада. - Против меня? Против Мельбы? - Вы желаете послать наемных убийц? Гмм. Убить Круглоухого из Пророчества, и это остановит Сент- Хеленса от попыток добиться его помощи. Но возможно Сент-Хеленс не такой человек, которого можно согнуть неудачами, и кроме того, Бластмору такое удовольствие доставляли его рассказы и игра с ним в шахматы‡ Он надеялся, что после некоторого опыта общения с вырождающимися бунтарскими элементами королевства Сент-Хеленс поймет необходимость сдерживаться и переменит свое настроение. Это еще может произойти. Неожиданно его вдохновила пришедшая ему в голову идея. - Я хочу, чтобы за ним следили и в Раде. Когда это будет целесообразно, я хочу, чтобы его захватили в плен, переправили через реку в Аратекс, арестовали и доставили сюда в цепях. Генерал кивнул, отсалютовал и удалился. Отлично, подумал Филипп с удовлетворенной улыбкой. Это все поставит на свои места.
в начало наверх
Келвин пожалел, что рядом с ним находятся Крамбы и его сестра задолго до того, как они добрались до столицы и достигли места, где находился старый дворец. Сент-Хеленс был подобен ящерице, которая меняла свою окраску в зависимости от окружения. Он не только усыпил их бдительность своим грубоватым обаянием, но и завоевал их уважение. Когда он не разговаривал с Мором о битвах, которые происходили на Земле, он делился с Лестером знаниями о том, на что похожа Земля. Если он не декламировал образцы земной поэзии Хелн, которой, казалось, несмотря на свои собственные желания, это нравилось, то приводил Джон в восторг, рассказывая о чем-то, называющемся "Освобождением Женщин". - Нам здесь это тоже нужно,- сказала по этому поводу Джон. Вот и доверяй ей, чтобы она потом попалась на этот крючок. Такая же озорная, как и всегда, несмотря на свою недавно обретенную женственность, она только что продемонстрировала свою доблесть, издалека сбив летящую птицу. Когда она убирала свою пращу, Лестер поскакал за добычей. Келвин остался на месте и прислушивался, пойманный здесь в ловушку, независимо того, что предпочитал. - Я не могу понять почему мужчины должны одни иметь все развлечения. - Прикуси-ка язычок, братец Прыщик! - сказал ей Келвин, обращаясь к ней также, как и во времена их столь недавней юности.- Ты ходила со мной в страну Драконов, ты помогала сражаться в войне за Рад, ты добралась до дворца впереди всех войск, ты спасла меня от чародея и чуть не истекла кровью до последней капли. О чем большем может мечтать мужчина! - Я делала все это, переодевшись мальчиком,- напомнила она ему.- И когда ты обращаешься со мной как с равной, ты всегда называешь меня Братец Прыщик! Какое же это равенство! - Хорошо, сестренка Прыщик. Сент-Хеленс стукнул себя по мясистому бедру, там, где оно свешивалось с одолженного им седла, и засмеялся так громко и раскатисто, что смех прозвучал почти как рык. - Братцы и сестрички точно так же ведут себя и на Земле! Мэйбел, моя сестра, и я все время подсмеивались друг над дружкой. Она тоже говорила об "Освобождении Женщин", а я всегда превращал это в забаву и всегда смеялся над ней по этому поводу. Нет, не потому, что я думаю, что женщины не должны быть равны мужчинам, просто потому, что большая часть женщин все-таки не равны. - А, вот в чем дело! - сказала Джон, очевидно наслаждаясь этим разговором.- Что ж, вот что я вам скажу, Сент-Вулкан, не так просто быть женщиной.- Она узнала, что его имя произошло от названия вулкана там, на Земле, в его родном мире, и широко этим пользовалась. Казалось, она не разделяла ту неприязнь, которую Хелн и Келвин испытывали к этому человеку.- Я хотела быть мальчиком, пока не встретила Лестера! Вы думаете, я бы расхаживала, переодетая мальчишкой, если бы не была вынуждена делать это! - Ха, ха,- сказал Сент-Хеленс, становясь красным как рак.- Ха, ха, ха. - Но это же правда! Лестер возвращался со свисающим с его седла сине-зеленым дакфантом. - Хорошие новости - у нас есть еда! Джон, Хелн, разведите огонь и ощипайте птицу. Ваши мужья хотят пира! - Шовинист! - выкрикнула вслед ему Джон, но острая грань осталась позади. Она и Хелн сделали так, как их попросили, и птица, даже такими маленькими порциями, была очень вкусной, такой, какой может быть только пища, приготовленная за стенами дома. На следующий день путешествия Сент-Хеленс сел на своего политического конька, продолжая без конца читать лекцию о едином мире и о необходимости иметь единый мир. - Нет, Аратекс не прав! Это слишком похоже на Рад, каким он был до революции. Нет, у них нет рабства или рынков, где торгуют мальчиками и девочками, но у них есть сборщики налогов и жестокие солдаты, такие же грубые, как и в Раде. Люди недовольны своим мальчиком-королем, и правду сказать, не с чего им быть довольными. Правда в том, что правит-то эта старая карга Мельба! Пришло время произвести изменения. Как только уберут ведьму и страна получит хорошего сильного правителя, Аратекс сможет объединиться с Радом в точности, как это сказано в пророчестве. Самым удивительным для Келвина было то, что другие, кажется, с удовольствием приняли это за чистую монету. Верно, он всегда знал и предчувствовал, что пророчество доставит ему еще немало дополнительных хлопот, но надеялся отложить это на будущее, точно также, как надеялся отложить на будущее и спасение. Слушать и проникаться энтузиазмом Сент-Хеленса было интересно для остальных, пусть даже и не для него. Открывшееся зрелище обгорелых руин старого дворца в утреннем тумане было для него во всех отношениях облегчением. - Говоришь, нам понадобится лодка? - спросил Сент-Хеленс.- Что ж, мне кажется, под землей там есть река, и люди ездят по ней в лодках. Почему бы не достать готовую лодку вместо того, чтобы делать ее? - Эти лестницы в плохом состоянии,- напомнил им Келвин - Может оказаться легче принести вниз материал для плота и потом‡ - Глупости! - настаивал Сент-Хеленс.- Ты Круглоухий из Пророчества, а я твоя верная правая рука! Нам не нужно плота - это будет для нас неподобающе. И поэтому Джон снова обратилась к речному жителю, который приходился дедом Томми Йоксу. Именно он когда-то перевез ее через реку и помог ей с переодеванием, перед тем, как она спасла тогда Томми и отправилась во дворец спасать своего брата. Старик улыбнулся, завидев ее, и они обнялись так сердечно, как долго не видевшие друг друга родственники. - Клянусь, ты больше не выглядишь, как мальчишка! - Да я и не хочу больше этого! Но спасибо тебе за то, что ты помог мне раньше, помоги же мне и теперь, сдав нам свою лодку в наем. - Никакого найма! Я счастлив одолжить ее вам. Ты очень здорово помогла Томми, а твой брат навсегда покончил с рабством. Сейчас дела для всех пошли лучше, даже для старых тупиц и лентяев, которые живут рыбной ловлей и держат несколько коз. Но я знаю кое-кого, кто был бы рад увидеть вас только чтобы получить возможность пожать вам руки. Не беспокойся о том, как вы снесете лодку вниз по этим ступеням: здесь найдется множество людей, которые будут гордиться возможностью оказать вам услугу. Таким образом они чудесно провели время в беседе, пока наконец с помощью дюжины людей, желающих помочь, Келвин и Сент-Хеленс были снаряжены как подобает и держали путь к реке. Вода освещалась призрачным свечением лишайников. Келвин надеялся только, что это странное свечение не омрачит ход их будущей миссии. Глава 7 МАГИЯ ЛОПОУХИХ - Я понимаю,- сказал Кайан за ленчем своему хозяину и девушке, которая напоминала ту, на которой он теперь так страстно желал жениться. Забавно, что ему потребовалось увидеть и встретить ее двойника с круглыми ушами из другого мира, чтобы заставить себя понять это! - Ты понимаешь лопоухих,- сказал Жак, задумчиво пережевывая косточку от ноги дикой пустынной птицы.- Но понимаешь ли ты их на самом деле? Из того, что ты говоришь следует, что в твоем мире нет ничего на них похожего. - Только легенды,- сказал Кайан.- Старые легенды - скорее сказки. Мы слышали их, когда были детьми. Маленький бессмертный народ, который жил когда-то в горах и изобрел плавление золота. Предполагалось, что они собирали чешую, которую сбрасывали драконы. Никто на самом деле этому не верил, но для детей это были хорошие сказки. Мы все слушали эти сказки вместе с рассказами о рыцарях и драконах, о чародеях и замках. Некоторые из этих последних оказывается, существовали и в самом деле. - Гм-м. Но здесь у нас есть змеи. Из их пасти стекает кислота. Их зубы крошат скалы. Они проделывают туннели в горах, появляясь на поверхности только за тем, чтобы сбросить свою шкуру и забрать те жертвы, которые им приносят каждый год. Лопоухие собирают шкуры, и занимаются они этим с незапамятных времен. Наше правительство всегда торговало с ними, хотя они живут как отдельная раса. - Известно ли о смешанных браках? - поинтересовался Кайан. - Об этом я ничего не слышал. Может быть, это возможно, а может быть и нет. Лопоухие во многом похожи на змей, в этом отношении они каким-то образом имеют другую, более магическую природу. Я не могу представить себе, чтобы какой-нибудь нормальный человек желал бы соединиться с лопоухим. Но предметы, которые они делают из серебра, очень красивы. Они никогда не делают произведения искусства, на которых изображали бы самих себя. Другое название, которое у нас есть для них - это люди змея. - Хлопки ушами позволяют прогнать прочь маленьких змеев,- сказал Мэтт Бисквит.- Если есть какая-нибудь более ужасная смерть, чем оказаться проглоченным гигантским змеем, так это тогда, когда одна из этих маленьких змеек вбуравливается медленно, потихоньку и непрестанно в твою голову. Человек, у которого такая змейка сидит в мозгу, живет долгое время, но он сходит с ума. - Маленькие змейки? Я никогда не слышал о маленьких драконах, я хочу сказать, конечно, сразу же после того, когда они вылупляются, они гораздо меньше, чем становятся потом, но они не вбуравливаются в голову, так как при этом они целиком разнесли бы ее. - Ну, а змеи могут быть разными. Считается, что им требуется много столетий на то, чтобы вырасти большими, и что если большие змеи будут продолжать расти, они постепенно станут такими же огромными, как холмы. Кайан содрогнулся. - И что, кто-нибудь уже‡ - В легендах, конечно, встречались. Но тот, которого ты описал - из самых крупных, о которых известно. Он был просто гигантских размеров, и я не знаю, как вам удалось выжить. - Это было‡- Кайан заколебался, не желая рассказывать слишком много о перчатках,- просто удачей. - Больше чем удачей, я бы сказал,- сказал Жак.- Тебе следовало бы посмотреть на него, Мэтт! Он просто взбежал вверх по спине змея, схватил копье и вонзил его глубоко прямо в глаз! Кровь и яд потекли повсюду, но он точно вогнал в мозг острие копья, до того, как выпустил его из рук. Затем я вытащил его оттуда, иначе предсмертные конвульсии раздавили бы его. Мы, те, кто находится вне закона, время от времени убивали змеев; мы опутываем их веревками и вонзаем в их оба глаза наши копья. Но мы никогда не брались за что-то размером даже в половину этого змея. Он был просто огромен! Остальные посмотрели на Кайана с уважением. Это смутило его. - А лопоухие последуют за нами на Пустоши? - спросил он, пытаясь отвлечь их внимание. - Нет, они никогда так не делали. Вероятно, они не могут вынести здесь солнца. Пока мы находимся на Пустошах, мы в безопасности. - А солдаты короля что, не приходят за вами? - Не часто. Пустоши, как ты должно быть заметил, не особенно приветливое место. Хито, злосчастный карлик, подбежал к огню, неся с собой ярко блестевшую серебряную вазу. Никем не спрошенный, он поднес ее к Кайану и протянул ему. Кайан посмотрел на Жака. - Что это такое? - Работа лопоухих,- сказал Жак.- Но искусство лопоухих - это искусство особого рода. Он хочет, чтобы ты посмотрел на эти фигурки. Кайан взял вазу и поднес ее к свету пламени. Поворачивая ее, он разобрал на ней фигурки рыцаря в доспехах и женщину, которая могла бы оказаться принцессой. Дорога и замок были на заднем плане, и рыцарь с леди, казалось, пришли оттуда. - Я не вижу‡ - Посмотри поближе,- посоветовал ему Жак.- На людей. Он так и сделал и не увидел ничего, кроме превосходно сделанной работы. Настоящие художники делали эту вазу: фигурки казались почти живыми.
в начало наверх
- Вот здесь,- сказал Жак в раздражении. Его палец протянулся и чуть погладил узор - и тут же рыцарь и леди повернулись и, держась рука об руку, прошествовали обратно к замку, наконец исчезнув в воротах. Кайан заморгал. - А теперь сделаем так, чтобы они вышли оттуда наружу,- палец Жака погладил ворота. Они немедленно распахнулись, и двое снова вышли, рука об руку, проследовав на свое прежнее место. Кайан вернул на место свою отвисшую челюсть. - Я никогда - никогда‡ - Это искусство лопоухих. Мы не понимаем его, поэтому мы говорим, что это магия. Из того, что ты говоришь, в твоем мире есть кое- какие столь же странные вещи. - Очень мало,- слабо согласился Кайан.- Но в мире моего отца‡ - Есть что-то, что может с этим сравниться? Кайан рассказал о ящике, о котором рассказывал его отец, с изображением действительно живущих реальных людей, передвигающихся и разговаривающих внутри. Теперь он находил это менее невероятным. - Поразительно,- сказал Жак.- Значит, в его мире есть еще более удивительная магия! - Он всегда говорил, что это наука,- сказал Кайан.- Он всегда говорил, что у науки есть причина и следствие, а магия - она просто происходит и все. - Для меня они кажутся одним и тем же. - И для меня тоже. В конце концов, магия имеет причину и следствие, если вы понимаете это. Лопоухие явились причиной того, что эта ваза имеет магический эффект, как следствие их работы. Как и почему, я не знаю, и не знаю, как это можно узнать. - И я тоже,- согласился Жак. - Может быть,- неожиданно проговорил Хито тоненьким писклявым голоском, стоя около локтя Кайана,- это для того, чтобы напоминать. Напоминать о том, что лопоухие могут и действительно владеют магией. - Насчет этого,- сказал Кайан, поворачивая вазу в своих руках,- сомнений быть не может. Наступило утро, и Жак разбудил его, осторожно тряся за плечо. - Эй, Кайан, готов ли ты еще к одному путешествию. Кайан посмотрел на Жака, склонившегося над ним, и постарался решить это для себя. Он мог заявить, что сейчас было пока еще слишком рано, что он может умереть, если попробует отправиться в еще одно астральное путешествие. Но затем он подумал о своем отце, лежащем там, в той кровати, и стыд перед своей нерешительностью охватил его. Он ведь, в конце концов, и поел и поспал. Хелн может быть не предпринимала путешествий так часто, через такие короткие промежутки времени, но это не означало, что и он этого не может сделать. Он, однако, чувствовал себя чрезвычайно слабым. Кайан встал, оделся и покорно последовал за Жаком к его собственной палатке. Остановившись у полога, он обернулся назад и увидел Лонни. Она смотрела ему вслед синими пронзительными глазами, приложив к губам кончики пальцев, ее лицо было бледным. Глупая девчонка должно быть не понимала, что происходит, но в то же время чувствовала, что он подвергает себя опасности. Она выслушала все, что рассказывал Жак и что рассказывал Кайан, и не сделала никаких замечаний. Вероятно, она начинала понимать, что многие вещи, которые она раньше отвергала как невозможные и не имеющие смысла, все же существовали. В палатке он снова улегся на шкуре бирвера. Затем вытащил ягоду из мешочка, подержал ее между большим и указательным пальцами и бросил в рот. В этот раз она легко проскользнула внутрь, и хотя во рту почувствовался ее неприятный привкус, он не почувствовал тошноты. Может быть, он уже начинает привыкать к этому вкусу? Кайан откинулся назад, посмотрел на Жака, затем сфокусировался на потолке палатки. Когда он станет ближе, как это и было раньше, он выйдет из своего тела и перейдет в астральное состояние‡ Он начал считать удары своего сердца. Один, два‡ три‡ четыре‡ Над ним было небо. Кайан проскользнул мимо потолка палатки, не осознавая этого. Он определенно находился в астральном состоянии и почувствовал себя расслабившимся до такой степени, что обрел легкость, которую никогда не чувствовал раньше, находясь в физическом теле. Да, он и в самом деле потихоньку начинает наслаждаться своим новым состоянием! Может быть, ему следовало бы принять две драконовые ягоды, чтобы не слишком торопиться. Но его запас был ограничен, и он не знал свою переносимость их, так что наилучшим казалось принимать каждый раз по одной ягоде. Мимо пролетела птица, и он понял, что она находится далеко внизу, так же, как и те отдаленные предметы, которые, должно быть, являются палатками. Ему необходимо заставить себя опуститься, или он покинет эту планету и будет парить по направлению к луне и звездам. Как-нибудь в другой раз он может быть и сделает это, чтобы удовлетворить свое любопытство, но сейчас не было времени парить просто так. Он сосредоточился на лице своего отца и комнате, в которой тот находился. Затем спустился вниз около пустошей, пронесся над холмами, над горами, а потом залетел в сообщающиеся между собой долины. Он видел яркие вспышки, когда змеи в долине выползали наружу и сбрасывали свою кожу. Там было несколько больших змеев, хотя ни один из них не был таким большим, как тот, которого он убил. Рядом с ними было двое мальчиков. Двое лопоухих мальчиков, вооруженных только голубыми и розовыми цветами в руках. Эти мальчишки подбегали к змеям, разговаривали с ними, похлопывали их по бокам и подбирали их сброшенные шкуры. Кайан был увлечен увиденными картинами. То, что он видел, было новым и странным, хотя, очевидно, было вполне обычным для этого измерения. Ему было необходимо услышать то, что они говорили. Он велел себе переместиться поближе. - Шшш, шипучка,- говорил один из мальчиков.- Хороший змей, хороший даритель серебра. Спасибо вам за ваши дары, почтенные прародители. Однажды мы присоединимся к вам и будем жить вечно и станем великими. Не следовало бы ему подслушивать, подумал Кайан. Но почему-то ему казалось, что ему необходимо было слышать это. В конце концов, это было то, что доводилось видеть немногим людям, если вообще кому- нибудь доводилось. Огромные змеи, такого размера, что могли бы с легкостью проглотить мальчишек, позволяли себя похлопывать по рылам, и дотрагиваться цветками до своих ноздрей. Они не мурлыкали, как кошки, но он легко мог представить себе это по их действиям. Очевидно, у змеев и мальчиков не было естественного природного страха или недоверия друг к другу. Они вели себя так, словно гигантские змеи были домашними зверьками или действительно прародителями мальчиков. Это было тревожащее зрелище. Но хватит об этом. Он не имеет достаточно времени, как, может быть, ему бы хотелось. Он мысленно выругал себя за то, что проглотил только одну ягоду. Связанный с этим риск казался незначительным в сравнении с тем, что он мог выиграть, полностью изучив взаимодействие между лопоухими и серебряными змеями. Ему необходимо было подумать о своем отце и отправиться к нему, пока у него еще есть время. Ему необходимо было найти в этом своем путешествии что-нибудь стоящее, что может помочь Жаку и его шайке спасти Джона Найта. Кайан подумал о своем отце, пожелав оказаться там, где находится тот. Без каких-либо видимых перемещений он оказался опять в комнате, где видел своего отца распростертым на кровати. Кровать все еще была там. Также как и его отец. Девушка с оттопыренными ушами кормила его из миски. Лопоухая девушка опустила в миску ложку и выловила что-то похожее на ломоть хорошо пропитанного хлеба. В миске также были кусочки нарезанных овощей и того, что могло бы сойти за мясо. Очевидно, это был суп. - Эй, вот еда,- сказала девушка. С нежной заботой она поместила ложку перед безвольным ртом Джона Найта. Медленно, словно контролируемый силами, находящимися где-то, Джон Найт проглотил ложку супа и хлеб, пропитанный бульоном. Он прожевал его, проглотил и стал ждать следующей ложки. Мало что говорило кроме этого о том, что он еще жив. - Хорошо, хорошо, смертный! Скоро ты будешь здоров! Скоро твое тело и сознание будут снова одним целым. Герта вылечит. Герта хотела бы ухаживать за тобой всегда, но Герта не главная. Херциг хочет продать тебя смертному королю Хада. Это опечалит Герту, но Герта не скажет об этом. Герта слишком сильно любит смертных. Вот почему Герта на самом деле не настоящий человек змеи. Мать Герты лежала с ее смертным отцом, и поэтому Герта не похожа на других. Боже, подумал Кайан. Что я подслушал! Но кроме уверенности Герты в том, что у нее смертный отец, здесь еще была информация. Отца Кайана должны были вылечить и продать королю Хада. Если у короля есть хоть капля здравого смысла, он его не станет убивать его просто так. Лопоухие могут знать о том, что он из другого мира, а могут и не знать. Обладая магией, они скорее всего знают об этом. Герта кормила Джона Найта, пока миска не опустела, затем промокнула салфеткой его рот. Кайан видел, как его отец закрыл свои теперь лишенные блеска глаза и откинулся обратно на подушку. Герта отошла от его постели и унесла миску в другую комнату. Кайан раздумывал. Герта считала, что она частично смертная, и она была самой нежной сиделкой, которую ему когда-либо приходилось встречать. Может быть, пока он здесь, он может рискнуть поговорить с ней еще раз. В этот раз не случайно и не просто для того, чтобы разжалобить ее. Он постарается сказать ей то, что пытался сказать ей раньше. Если она узнает, что он дух, лишенный тела, и не является злым, тогда может быть ее смертная природа захочет ему помочь. Если его отца собирались продать, то может быть, так или иначе, у него не возникнет с этим проблем, но он доверял королю Хада меньше, чем мог бы доверять гигантскому змею. Он заставил себя переместиться в кухню, где лопоухая девушка мыла миску. - Герта, пожалуйста не бойся,- сказал он. Ее глаза расширились от испуга и она судорожно стала шарить ими по комнате. - Дух! Ты вернулся! Это неразумно! Это нехорошо! - Я не хочу тебе зла, Герта. Я не хочу зла ни одному из твоего народа. Я здесь из-за своего отца - смертного, о ком ты заботишься. - Он нездоров! - Я знаю. Но ведь ты помогаешь ему стать здоровым, да, Герта? - Д-да.- Немного неуверенно ответила она. - Тогда выслушай меня, Герта, потому что у меня может не быть много времени. Я здесь потому, что проглотил драконову ягоду. Мое тело лежит там на Пустошах, и мне необходимо вернуться к нему. Я смертный, так же как твой отец и как мой. - Как мой отец? - Да, также как твой собственный отец. И я кое-что узнал, Герта. Я узнал, что король Хада хочет вовлечь твой народ в войну с другими смертными. Ваши люди не должны соглашаться на это, Герта. Это будет большим несчастьем для смертных людей, однако не только для смертных, но и для людей змея. - Дух,- хитро сказала Герта,- я могу помочь тебе. - Ты можешь? - надежда заполнила его, как уже давно не было.- Как же? - Я покажу тебе кое-что.- Открыв шкафчик, она протянула руку и вытащила оттуда один из колокольчиков, изготовленный из шкуры змея. Она держала его за верх и провела пальцем по внутренней стороне спирали. Спираль отозвалась вибрацией на ее прикосновение и издала ясную музыкальную ноту. Кайан прислушался к перезвону колокольчика. Он почувствовал, что приведен им в движение и завибрировал в такт этому перезвону. Он стал частью мелодии. Он и был этим перезвоном! - Эй, дух - ты там? - Да, Герта,- сказал Кайан, и слова из серебра, вибрируя, донеслись из него. Мелодия была серебряной, чисто серебряной, а сам он был серебряным перезвоном.
в начало наверх
- Ну, а теперь,- сказала Герта,- ты пленник. Ты не возвратишься обратно на Пустоши. Ты сказал мне, кто ты такой. Ты злое существо, злой смертный, такой же, как отец Герты. Боже,- подумал Кайан.- Что же я сказал! Пожалуйста,- прозвенел он.- Сейчас, я только хочу уйти отсюда. Я только хочу вернуться. - Нет,- сурово сказала Герта.- Тебе не надо было приходить туда, куда запрещено приходить смертным. Херциг все решит, он решит, что с тобой делать. Он может оставить тебя таким, какой ты сейчас есть, и повесит тебя на дереве, чтобы охранять нас от наших врагов. Или он может поместить тебя в тело змея. - Змея! - подумал Кайан и содрогнулся так, что раздался перезвон. Глава 8 ИСЧЕЗ Пока лодка медленно двигалась, огибая поворот, приводимая в движение течением и опытной рукой Сент-Хеленса, Келвин думал о том, что он все это уже видел глазами Хелн. Но разве духи имеют глаза? Или, скорее, разве одно сознание без тела имеет глаза? Если сознание может быть отделено от тела, чем оно может отличаться от духа? Что ж, может быть, такое разделение не было существенным. Он видел, и это оставалось странным образом знакомым. Но в этот раз он был уже в своем физическом теле и не сможет свободно улететь от любой опасности, как могло бы сделать его астральное "я". Он смотрел на мягко светящиеся стены и продолжал размышлять так, как это было совершенно непохоже на него. - Гу-кошки понимают ваш язык? - спросил Сент-Хеленс. - Что-то вроде этого.- Этот человек использовал те же земные выражения, как и его отец. Всю свою жизнь Келвин был знаком с гу- кошками, но он никогда не видел ни одну из них, понимающей какой- нибудь язык. Он сделал заключение, что это выражение было высказано как образец юмора чужого измерения, так что, естественно, оно здесь мало что значило. - Ты думаешь о том, что я тебе говорил? О том, что нам нужно сделать в Аратексе? Келвину пришлось перестроить свои мысли. Он в основном только наблюдал за поворотом в боковой проход и за камерой, позволяя себе размышлять по поводу Хелн и об их путешествиях без тела. - Ты имеешь в виду это дело с Аратексом? Об их юном короле- мальчике, колдунье Мельбе и о войсках, которые ты хочешь набрать. - Я имею в виду революцию в Аратексе! Ты что, разве не слушал меня? Ты что не хочешь сменить там юного диктатора, избавиться от колдуньи и объединить их с Радом? Ты хоть чуточку можешь проявить энтузиазм? - Боюсь, что мне это не нравится, Сент-Хеленс. - А почему нет? Ты будешь всем управлять. С помощью своего папаши и с моей помощью тоже. - Я не люблю войны. Слава от убийства людей не для меня. Я не чувствую, когда сражаюсь, что это честно. Я не прирожденный боец, но пока у меня есть перчатки, во всех Семи Королевствах не найдется никого, равного мне. - А это плохо? - Сент-Хеленс смотрел на него недоверчиво.- Мне кажется, что ты должен радоваться тому, что такие перчатки существуют. - Иногда я чувствую себя так, словно бы все это просто какой-то несчастный случай. Я никогда не хотел, чтобы было это пророчество, и конечно мне не хочется, и никогда не хотелось, чтобы у меня были круглые уши. Моя сестра Джон всегда была более боевого склада, чем я. - Она просто как маленький викинг, не так ли? - У нее всегда хватало на это духа,- согласился с ним Келвин. Он слышал о викингах от своего отца: какие-то воины, которые когда-то жили на Земле. Он подумал, не был ли случайно Сент-Хеленс таким викингом. - Она и Мор Крамб казались настроенными с энтузиазмом. Лестер вроде согласился в этом участвовать. Но это твой выбор. Не мне убеждать пойти на что-нибудь Круглоухого из пророчества. Тогда что же собирается сейчас сделать этот человек? Отговорить его от этого? Ха! - Я никогда не чувствовал себя уютно, нося этот титул. - Это ты. Ты убивал драконов и избавил свою страну от язвы. Теперь, когда королева не притесняет Рад, наступило время перейти к следующей строчке этого пророчества. Следующая строчка. "Начнет он с двумя". Только три слова, но все достаточно ясно. - Моя мать обычно говорила: "Верно, как пророчество". - Да, так и есть, паренек. Верно, как пророчество. Это твоя судьба, нравится она тебе или нет. Я бы сказал, это перст судьбы. Что-то все время беспокоило Келвина, кроме самого этого человека и их отношений. Неожиданно он понял, в чем дело. - Я думал, что ты похож на моего отца. - Очень похож на него, паренек, в том, что имеет значение для дела,- согласился Сент-Хеленс.- И отличаюсь от него в том, что такого значения не имеет. - Он никогда не верил в магию. - И он был совершенно прав! Это просто ловкость рук, дым, зеркала и иллюзия, но доверчивые люди верят этому, что и придает фокусам их силу. - Но пророчество - это же магия. Тогда почему ты принимаешь его? - Я не принимаю его, парень. Только в той степени, в какой оно влияет на людей. Тогда это то, что называется самовыполняющимся пророчеством. - Тогда как же у меня может быть какой-нибудь перст судьбы? - Потому что люди верят этому,- сказал серьезно Сент-Хеленс.- Потому что они принимают его. Поэтому мы должны сделать так, чтобы пророчество сбылось. Они думают, что ты - это тот, кто выполнит его, потому они последуют за тобой. Если это не произойдет просто так, само собой - тебе придется заставить это произойти. Иначе ты подорвешь их веру в пророчества, и все твое дело вылетит в трубу, и наш самый лучший шанс осуществить его будет упущен. Вот почему тебе необходимо сделать это. Келвин был встревожен. Ему казалось, что он поймал Сент- Хеленса в его непоследовательности, а вместо этого Сент-Хеленс еще больше укрепил свои позиции. Он опустил руку в воду и смотрел, как на кончиках его пальцев образуются серебряные пузырьки. Воздух здесь пропах сыростью и зеленью, вероятно от лишайника. Все такое же сырое и унылое, как и его мечты о короткой передышке и об отдыхе! - Ты знаешь ведь, что ты должен это сделать! - не унимался Сент- Хеленс.- Ты должен это сделать. Это наша, гм, твоя судьба, твой перст судьбы, как я и говорил. - Возможно.- Келвин чувствовал, что выбит из колеи еще сильнее, чем обычно.- Но послушай, давай делать по одному шагу за раз. Когда отец и Кайан снова вернутся в это измерение, тогда‡- Он сделал паузу, глубоко вздохнул, не очень желая оказаться там, куда его тесть заводил его. - Да, сынок, да? - каким же нетерпеливым он казался! - Тогда я подумаю об этом. - Ты подумаешь об этом? И это то, что ты собираешься сказать? Ты что, не можешь хотя бы сказать, что я прав? Келвин покачал головой. - Нет, не могу, пока не подумаю. Сент-Хеленс выпустил весла. Его лицо сильно покраснело, когда он вглядывался в Келвина. Гнев его пульсировал где-то совсем близко к поверхности. - Я должен это понимать так, Хэклберри, что ты можешь не отправиться вместе со мной в Аратекс? - Да, могу не отправиться,- согласился Келвин. Сейчас в нем говорила только честность, но не здравый смысл. Глаза Сент-Хеленса стали жесткими, а выражение его лица суровым. Он заговорил угрожающим тихим голосом.- Как тебе понравится, сынок, если я решусь сейчас бросить тебя? Я мог бы отправиться на этой лодке назад и предоставить тебе одному отправляться в другое измерение. Предоставить тебе заниматься поиском своих родственников одному-одинешеньку. Как насчет этого? Сердце Келвина подскочило. О, боги, спасибо вам! Наконец хоть что-то идет правильно! - Сент-Хеленс, это было бы чудесно! Именно то, на что я и надеялся. Так ты вернешься назад? Сент-Хеленс взорвался. Он ругался страшными земными ругательствами, которые иногда употреблял Джон Найт, и теми, которые ему никогда не доводилось использовать. Он постоянно потрясал кулаком в воздухе, очевидно пытаясь прибить несуществующий там гвоздь. Он все бранился и бранился в течение очень долгого времени, и Келвин чувствовал себя весьма неуютно. Неудивительно, что он получил свое прозвище в честь вулкана. К несчастью, он не стал грести обратно туда, откуда они пришли. Видимо, вся эта угроза была просто блефом. - Вот она Трещина! Провал! - воскликнул Келвин. Он показался перед ними как раз вовремя.- Держи левее, Сент-Хеленс! Нам нужно держаться от него подальше. Вот наш переход туда.- Он показал на то место, где поток воды ответвлялся от основного туннеля. Это место ни с чем нельзя было спутать. Сент-Хеленс сидел на веслах. Его губы были поджаты. Он сложил руки на груди и расправил бороду. Этот человек упрям и опасен, подумал Келвин. Сент-Хеленс может попытаться даже силой вырвать у него обещание, выжидая здесь, пока ужасные ревущие водопады надвигаются на них все ближе и ближе. Он мог различить звезды, светящиеся в вышине как чрезвычайно холодные жестокие глаза: случайные яркие искры вспыхивали в том мраке, в той черноте, которая ждала их, чтобы проглотить. - Греби же, Сент-Хеленс! Сент-Хеленс не обратил на это внимания. На его лице было выражение статуи, высеченной изо льда. Опасность была вполне реальной. Перчатки, приведенные в действие, начали работать. С быстротой, которая привела в изумление как Сент-Хеленса, так и самого Келвина, его руки схватили весла. Конечно, это было неудобно и неуклюже, грести так, с носа лодки, но перчатки знали свое дело. - Отпусти немедленно! - проревел Сент-Хеленс, хватая весла. Он ухватился за них чуть ниже перчаток, но его усилия ничего не значили; перчатки продолжали тянуть и толкать, двигая руки, плечи и торс Келвина так, как это требовалось для гребли. Сент-Хеленс, навалившись на весла, пытался отвести их назад, но был отброшен далеко вперед. Он заметно побледнел, будто вся кровь застыла в его жилах. Управляемые перчатками весла прорезали воду, разворачивая лодку кругом, так что теперь Келвин смог эффективно управлять ею. Что он и делал. - Ты меня удивляешь! - задыхаясь прошептал Сент-Хеленс. Он боролся еще какое-то время, его лицо снова покраснело, а потом снова стало белым.- Я‡я теперь вижу, что ты действительно тот самый, настоящий, единственный Круглоухий из Пророчества. Ты, а не я. - Ты, Сент-Хеленс? - спросил Келвин, удивляя самого себя собственным спокойным голосом.- Учитывая, что ты не веришь в магию? Лодка вползала в проход. Прямо перед ними у небольшого выступа была привязана лодка Кайана. Перчатки подтащили их лодку поближе к ней и привязали ее к имеющемуся там кольцу. Сент-Хеленс, кажется, все-таки пришел в себя после своего удивления. - Послушай, парень, тебе не к чему ходить вокруг да около насчет‡ Совершенно независимо от Келвина и того, что он мог бы сделать, если бы сам принимал решения в данной ситуации, правая перчатка широко размахнулась и нанесла его тестю пощечину, заставив таким образом того прервать свои разглагольствования. - Ой! - воскликнул Сент-Хеленс. Он держался за щеку, и казался не столько страдающим от боли, сколько озадаченным. Затем на его лице появилось облако возобновившегося гнева.- Ну, ты, юный сопляк! Когда Сент-Хеленс поднимался со своего сиденья, перчатка нанесла ему удар по затылку, сминая его шапочку, и заставила плюхнуться обратно на сиденье. Лодка закачалась, вода начала
в начало наверх
переливаться через борта. - Оставайся здесь, Сент-Хеленс,- сказал Келвин. Теперь он полностью мог оценить преимущества, которые ему давали перчатки. Они делали из него мужчину - человека из пророчества, который не мог существовать без них.- Я отправлюсь дальше один. Ты вернешься и расскажешь остальным о том, что случилось. - Нет, сынок, нет! - задохнулся Сент-Хеленс.- Я был достаточно глуп, чтобы усомниться в тебе. Я был сбит с толку твоим внешним видом. Ты вел себя как мальчишка. Перчатки Келвина уже прилагали то небольшое усилие, которое требовалось, чтобы сдвинуть с места рычаг, открывающий круглую дверь. Без какого-либо скрежета металлическая дверь повернулась, открывая взору точно так же, как и в видении, внутреннюю обстановку - интерьер металлической сферы. Огни иноземной магии освещали камеру также ярко, как и дневной свет. В центре стола в ожидании их лежал пергамент. Рядом с ним был пояс левитации, который Кайан решил не брать с собой. В непосредственной близости от них находился шкаф- кабина с тем, что для Келвина выглядело как циферблаты часов. Келвин обнаружил, что он и впрямь ощущает себя героем. Это объяснялось тем, что ему удалось одержать верх над своим тестем. Он начал читать пергамент, быстро пробежал по тем разделам, где объяснялось устройство камеры и того, что еще содержалось в ней, так же как и записку, которую он уже прочел раньше глазами Хелн. То, что ему хотелось узнать сейчас и как можно быстрее, это как можно переправляться в другие миры. - Подожди, сынок! - крикнул откуда-то сзади него Сент-Хеленс.- Мы же родственники - ты помнишь это? Келвин, раздраженный, оторвался от своего чтения.- Мы не‡ - По крайней мере, я - отец Хелн. Если ты не хочешь, чтобы я шел с тобой, это твое право. Но позволь мне, пожалуйста, зайти внутрь. - Ты можешь оставаться там, где находишься. - Нет, я хочу увидеть камеру. Я ведь с Земли, разве ты не помнишь об этом? Я может быть смогу объяснить тебе то, чего ты не поймешь. Какой будет от этого вред? Сент-Хеленс был не хуже, чем многие люди, которыми Келвин командовал во время сражений за королевство Рад. И Сент-Хеленс был родителем его жены. Ему, может быть, ненавистна сама эта мысль, но он не мог этого отрицать. - Ну хорошо. Входи сюда.- Он снял с плеча свой лазер, может быть без особой нужды и положил его на стол рядом с пергаментом. Теперь пусть Сент-Хеленс только попробует предпринять какую-нибудь глупость, как он попытался сделать это в лодке! Одно бранное слово из этого резко очерченного грубого рта - и он наставит на него лазер и прикажет ему отправляться домой. Послушно, даже кротко, Сент-Хеленс выбрался из лодки и присоединился к нему в камере. Возможно, всего лишь возможно, он все же кое-что усвоил. По крайней мере камера не возражала на то, чтобы он входил сюда: он был настоящий, законный круглоухий. Иногда Келвин все же сомневался в этом; в конце концов, хирургическая операция, проведенная на заостренных ушах, вполне могла заставить их выглядеть по-другому. - У тебя есть выдержка, Сент-Хеленс. Сент-Хеленс осмотрелся по сторонам, широко раскрыв глаза на скудную обстановку внутри камеры. - Она у меня была всегда, сынок. Из-за нее-то я и нахожусь здесь. Твой старик хорошо это знал. Келвин решил не обращать на него внимания. Перчатки теперь беспокоили его, став горячими. Поскольку ему нечего было больше опасаться своего тестя, он снял перчатки и бросил своих спасителей рядом с поясом для левитации. Он снова приступил к изучению пергамента. Инструкции, содержавшиеся в нем, были чрезвычайно просты: "Настрой циферблаты, затем заходи внутрь траспортирующего устройства. Живая сущность внутри транспортирующего устройства приведет его в действие". - Гмм, может быть, так и есть,- сказал Келвин, глядя на кабину. Как много прошло времени с тех пор, как передвинулись стрелки на циферблате снаружи кабины? Он сделал шаг от стола, решив осмотреть их. Неожиданное движение Сент-Хеленса испугало его. Он начал поворачиваться, но в этот момент Сент-Хеленс стал действовать. Его здоровенный, похожий на окорок кулак ударил Келвина по лицу. Перед его глазами взорвались звезды. Он сделал неверное движение, зашатался и рухнул вперед. Падая, частью сознания он понял, что оказался внутри ждущего наготове транспортирующего устройства. Внутри него‡ В кабине полыхнула багрово-алая вспышка. Она была глубокая и яркая, и все же оставалась почти черной. Сент-Хеленс заморгал, когда свет исчез, а вместе с ним исчез и Келвин. - Боги! - сказал Сент-Хеленс, гораздо более благоговейно, чем делал это когда-либо в жизни.- Боги! Он дрожал с головы до ног.- Мне не следовало делать этого! Не следовало бы! Но, проклятье, пареньку было необходимо преподать урок. Лучше он, чем я. Надо убираться отсюда. Он посмотрел на пергамент, написанный этими нацарапанными, как курица лапой каракулями, которые он так и не удосужился выучить. Затем наклонился за поясом левитации и за перчатками. - По крайней мере, я могу взять лазер. По крайней мере, хоть его! - сказал он. Его рука тряслась, когда он забирал знакомое оружие, проверял его настройку и сохранность. Сойдет. Сойдет для старой Мельбы и, если необходимо, для этого королевского отродья и всей его армии. Теперь он чувствовал себя немного лучше. Оружие снова привело его в чувство. Он бы хотел взять с собой и пояс левитации. Он был уверен, что смог бы сообразить, как им пользоваться. Взять его с собой в Аратекс, пролевитировать над Камнем Фокусника и подпалить перышки старой карге. Это быстро покончит со многими проблемами! Перчатки лежали на поясе словно отрубленные кисти рук. Если ему нужно взять пояс, то с тем же успехом он может забрать и их. Наклонившись вниз, не позволяя себе об этом думать, он подобрал перчатки и быстро натянул их на себя. Он стоял несколько минут, пытаясь почувствовать что-то, хоть что-нибудь, но его руки были все теми же и ощущения были самыми обыкновенными. Интересно, однако, было то, что перчатки растянулись по его рукам, так, чтобы наилучшим образом подойти ему, а его руки были в два раза больше, чем руки Хэклберри. - Проклятье,- сказал он.- Проклятье! - Он сгибал и разгибал пальцы, чувствуя себя с каждой секундой сильнее. Они будут работать на него, эти чудесные перчатки; он знал, что они будут работать на него! Теперь он одержит победу; он просто обязан это сделать. С помощью пояса левитации, лазера и перчаток он должен стать почти неуязвимым. Поместив лазер под рубашку и засунув туда же и пояс левитации, он решил, что экипирован так хорошо, как только можно вообразить. Если только старая ведьма не припрятала где-нибудь ракету с атомной боеголовкой, с ней будет все кончено. Пребывая в хорошем расположении духа по причине своих неожиданно улучшившихся перспектив, Сент-Хеленс вышел из камеры, закрыл дверь и забрался обратно в лодку. Глава 9 ЛОННИ Утреннее солнце уже частично взошло, его согревающие лучи освещали скудно разбросанные на большом расстоянии друг от друга скалы и растительность Пустошей. Стоя лицом к этим лучам, чувствуя их тепло, Лонни Барк попыталась отвлечься от своих мыслей, целиком отдавшись физическим ощущениям солнечного света, очень легкому ветерку и песку, который она задумчиво просеивала между пальцами. Но ничего из этого не действовало. Она все еще думала о нем; о Кайане Найте и о том, что он делал для них. Она знала, что он проглотил еще одну ягоду, и она знала, почему он это сделал. Скорпионокраб размером с две ладони высунулся из-за кучи лошадиного помета, шевельнул своими клешнями, выкатил глаза на стебельках и снова втянул их обратно, а потом исчез позади палатки Жака. Они были в палатке слишком долгое время, и это ее беспокоило. Она не могла думать о том, как он лежит там, его великолепное физически совершенное тело неподвижное и безжизненное, в то время как его душа покинула его и отправилась к лопоухим. Оно было так похоже на смерть, это астральное путешествие. Жак хотел ее. Она ни капли не сомневалась в этом! Ну почему она не может желать его также, как незнакомца? Она знала, что Жак хороший человек, искусный вор и в то же время настоящий патриот, который хочет свергнуть их короля. Такой человек и должен стать идеалом для девушки из Фэрвью. Он пришел в долину змей, пришел туда, чтобы спасти ее, он и сделал это с помощью Кайана. Она видела, как он смотрит на нее, оценивая так же, как и сборщик налогов, когда вывозил ее из города на любимой лошади ее отца. Может быть, тогда его интересовала эта лошадь, но она-то знала, что нет. Так и Жак отправился в одиночку, чтобы попытаться спасти ее, украсть ее так же, как он крал обычно шкуры. Затем пришел Кайан. Жак спас Кайана, а Кайан вел себя как безумный или герой, и это спасло их всех. Затем они приехали сюда, и все стало происходить слишком быстро. Она надеялась, что ей удастся хоть раз побыть с Кайаном наедине, всего один раз до его ухода. Но Кайан едва замечал ее. Когда он ринулся спасать ее, Лонни вполне естественно решила, что он каким-то образом одержим любовью к ней, иначе почему же он бросился очертя голову на такой страшный, огромный риск? Он был красив и очевидно появился откуда-то издалека, и это так хорошо соответствовало ее представлениям об идеальном мужчине, что ее сердце заныло. Конечно, она пыталась заставить его уйти прочь, выкрикивая "Уходи!", на самом деле не желая этого, и конечно же он все понял правильно и стал еще более решителен, чем раньше, в своем стремлении спасти ее. Почему-то она сразу решила, что он смелый, добрый и благородный, когда это необходимо, и когда он повел себя с такой отчаянно безумной смелостью, просто вот взял и взбежал вверх по шее змея и воткнул в глаз копье - что ж, у нее больше не осталось никаких сомнений. Затем Жак и Кайан начали спорить, каждый из них не спешил освобождать ее в присутствии другого. Все мужчины такие; они считают, что открыто заботиться о женщинах - это слабость, и поэтому они притворились, что им все равно. Наконец Кайан подошел к ней, чтобы разрубить цепи, и она рассыпалась перед ним в благодарностях, сообщив ему, что она девственница, надеясь вызвать у него интерес к ней. Он растирал ей запястья, в то время как она вся замирала от его прикосновений. Она собиралась уже найти предлог, чтобы обнять его, может быть упасть так, чтобы ему пришлось поймать ее на лету, а потом бы их губы встретились,- но Жак подошел к ним слишком быстро. Жак вел себя безразлично, и также повел себя Кайан, как будто никто из них не имел никакого отношения к спасению ее жизни (опять-таки чисто по- мужски), но они все же спасли ее, и именно это-то было главным. Ей и впрямь не о чем было сожалеть, учитывая, что ее чуть не проглотил змей, и все же она хотела бы изменить ход событий так, чтобы поближе подобраться к Кайану и подавить его мужскую сдержанность, сообщив ему о своем предпочтении. Она вспомнила о том времени, когда ей было всего три года. Ее родители работали в поле, не в силах избежать этой повинности, а ее оставляли играть во дворе. Между ними была небольшая поросль деревьев, которая мешала ей и ее родителям постоянно видеть друг друга. И вот во время бега она споткнулась, так как это уже много раз с ней случалось. Она упала и сильно расшиблась, и кто-то помог ей, плачущей, подняться на ноги. Она увидела, что ее помощник парит в воздухе над ней, и что у него очень большая голова и зеленоватая кожа. Пальцы его руки, там, где он держал ее, были соединены между собой перепонками. - Я Мувар,- сказало существо,- а у тебя есть своя судьба.- Затем он полетел, держа ее, целую и невредимую, в своих руках над полями и фермами. С высоты она увидела, как ее родители трудятся, а на краю леса шевелятся какие-то дикие существа. Он взял ее с собой в полет над Долиной Змей, и она посмотрела вниз и увидела, как лопоухий приближается к огромному змею.- Однажды случится так, что ты окажешься здесь, но это будет еще не конец. Ты встретишь здесь одного
в начало наверх
человека, и ты полюбишь его, а потом он оставит тебя и возвратится в свой далекий мир. Помни это, когда станешь взрослой, потому что и это тоже необязательно будет конец, если ты сделаешь то, что сможешь. Затем это существо, так резко отличающееся от всех, кто был ей известен, возвратило ее обратно во двор и опустило на землю. Потом оно поднялось в воздух и исчезло в облаках. Был жаркий день, и когда она рассказала родителям эту историю, они решили, что с ней случился солнечный удар. В течение многих лет она пыталась выкинуть это воспоминание из головы, как просто выдумку или мечту, и не верила в предсказание. Люди время от времени говорили о других мирах и о Муваре, но она всегда притворялась, что не верит этому. Если Мувар не существовал, то мужчина, которого она должна была полюбить, не должен был вернуться в другой мир. (Она отказывалась признавать возможность того, что он может вообще никогда не появится). Слишком долгое время она жила с этой мечтой и пыталась выкинуть ее из головы. Но ведь это и в самом деле мог быть только сон. Она могла слишком перегреться на солнце или получить шок от падения, и у нее возникло видение, сотканное из обрывков услышанных ею историй. Какая маленькая девочка мечтает о предмете далекой самозабвенной любви? Так что, вероятно, ее родители были правы, и удивительное упорство этого воспоминания было, наверно, обусловлено только тем, что втайне она всегда желала именно такого чувства. Но когда ее приковали цепями в качестве жертвы для змея, воспоминание вспыхнуло в ней. Теперь она была просто обязана поверить в это, потому что в нем заключалась ее единственная надежда на спасение! Ее привезли сюда, но это не должен был быть конец. Это было реальностью, и Кайан пришел, и только он мог оказаться тем самым человеком! Она вспомнила теперь, что в том видении не говорилось о том, что она потеряет его, а только, что он уйдет от нее, но это не обязательно будет конец. Теперь у нее было лучшее понимание того, что ей следует сделать, так как она знала, что ее привлекательность нравится мужчинам. Так что если она сможет пленить сердце Кайана до того, как он покинет ее, может быть, будет надежда, что он передумает и решит остаться. Конечно, ей необходимо попытаться, потому что ее любовь была настоящей, хотя и возникла на такой глупой основе. Жак высунул голову из-под полога палатки и позвал карлика. Хито тут же подбежал к нему, его ноги в быстром движении превратились в сплошное мельтешение, когда он бежал от лошади, за которой в данный момент приглядывал, к палатке хозяина. - Эй, Хито, принеси сюда лопату! - сказал Жак. - Господин, он что‡ - Должно быть, да. Прошло слишком много времени. - НЕТ! - Это вырвалось у нее непроизвольно.- Нет, он не может быть мертв! Жак посмотрел на нее с внезапно постаревшим лицом. - Я тоже не хочу, чтобы он был мертв, но факты есть факты. Если бы он был жив, он бы уже начал дышать. Прошло слишком много времени. Он принял одну ягоду, как и в прошлый раз, так что мы знаем, сколько на это требуется времени. - Подожди! Подожди, он придет в себя! - Ты, кажется, очень уверена в этом? - Да! - сказала она, надеясь, что ее страстный порыв скроет ее сомнения. Жак внимательно посмотрел на нее, возможно, начиная понимать секрет ее сердца. Если Кайан умрет, то у нее никого не останется, кроме Жака. Если окажется, что Кайан умер. - Ты хочешь, чтобы я ждал, пока его труп разложится? - Да! Да, подожди до этого! - Потому что это случится задолго до того, как ее любовь умрет. - Придут муравьи. И налетят мухи. - Я буду смотреть за ним! Я отгоню их прочь. Жак покачал головой. - Это не будет приятно. Может быть, Хито‡ Она оттолкнула его и бросилась в палатку. Кайан лежал там на шкуре бирвера, и было похоже, что он мертв. Она села рядом с ним, скрестив руки и ноги, стала ждать. Жак понял, что она не отступит, и молча вышел. Когда прошло некоторое время, а в тело, лежащее перед ней, не возвратилась жизнь она протянула руку и взяла его мешочек. Затем развязала его, и четыре ягоды выкатились на ее ладонь. Она посмотрела на них, пытаясь оценить их природу и происхождение. Это были ягоды из другого мира, они вызывали у круглоухих людей отделение астрального тела от физического. Видимо, круглоухие редко встречались в мире Кайана. Здесь они были обычными; могло ли это как-то изменить положение дел? Подействуют ли ягоды на местного круглоухого так же, как они подействовали на него? Она должна была сделать что-то. Что-то, согласующееся с тем ее видением. Она думала, что это было как раз то, что заставит его полюбить ее, и он возвратится к ней, но может быть в этом было больше, чем только это. Может быть, ей придется вернуть его назад. Оттуда, куда отправился его дух, где бы это ни было. Предположим, только предположим‡ Быстро, не думая больше о том, что она делает, чтобы не колебаться в нерешительности, Лонни засунула ягоды себе в рот. Вкус был странным, хотя и не был неприятным. Она колебалась только секунду, затем проглотила их. Всего лишь через несколько ударов сердца она начала чувствовать, что действительно покидает свое тело. Она увидела вверх палатки гораздо ближе, чем он был раньше. Потом оказалась снаружи, и небо над головой было такое же синее, как и ее собственные глаза в зеркале. На нем были легкие перистые облака. Если это было еще одно видение, то оно было просто чудесным. Но она могла держать пари, что это было не видение! - Кайан, Кайан - я иду к тебе! - неслышно сказала она.- Смерть ли это или просто отделение астрального тела, я делаю то, что сделал и ты. Я отправляюсь туда, где находишься ты, Кайан. Мы будем вместе, может быть навсегда. Мир проносился мимо нее, и перед ней возникла Долина Змей. Она содрогнулась, хотя и не имея тела, вспомнив о том, что чуть было не случилось в этой долине. Она догадывалась, что Жак появился там, чтобы спасти ее, но не была уверена, приедет ли он вовремя и сможет ли освободить ее до того, как появится змей. Если бы лопоухие наблюдали за ней и увидели, как он делает это, они бы убили его. Но как только появился бы змей, они перестали бы наблюдать за ней, потому что уважали покой змея в особых случаях, таких, как кормление. Так каковы же были на самом деле ее шансы? Она должна была верить в предсказание ее судьбы, потому что ничего этого не могло бы случиться, если бы ее проглотил змей. Она была вынуждена поверить, что каким- нибудь образом ей удастся выжить - и действительно она выжила. У нее были сомнения, но Жак не появился вовремя. А Кайан появился. В этом и заключался секрет ее чувств. Потом она миновала эту долину и влетела в другую, соседнюю с ней, пронеслась прямо через каменные стены и оказалась глубоко под землей, в комнате. Это была обыкновенная комната с кроватью. На кровати сидел человек, но это не был Кайан. Мог ли это быть отец Кайана, тот, кого Кайан искал? Означало ли это, что Кайан, человек, которого она любила, все же мертв? В комнате было что-то такое, что, как показалось ей, было не совсем уместно здесь. Это была серебряная спираль-колокольчик из змеиной шкуры, такая, о которой спрашивал Кайан. Она почувствовала, как ее притягивает к ней, но не могла понять, почему. Ей показалось, что она парит над этим предметом, любуясь его яркостью и красотой чешуек. Почему она была здесь? Ведь ей нужен только Кайан, а не кто- нибудь еще! Затем услышала снаружи шаги. Вошли двое лопоухих: мужчина и девушка. - Вот он, Херциг,- сказала девушка, указывая на колокольчик. Мужчина-лопоухий уставился на колокольчик, не дотрагиваясь до него.- Ты уверена в этом? - Да. Он здесь. Он может сам сказать это тебе. - Смертный, ты здесь внутри? - обратился Херциг к колокольчику. - Он молчит,- сказала девушка.- Духи делаются угрюмы и молчаливы, угодив в ловушку. Может быть, он думает, что если будет молчать, ты подумаешь, что его там нет. - Тебе лучше знать, Герта. Я бы хотел тоже знать это. Я не могу разговаривать с духами так, как это можешь ты. - Это не важно. Я могу разговаривать за нас двоих. Возьмешь его наружу? - Возможно. Предок нуждается в обитателе. Дух, заключенный внутри колокольчика? Лонни едва ли нужно было долго догадываться, чей это может быть дух. Но как же это случилось и как можно было освободить Кайана? Она последовала за Херцигом, мужчиной-лопоухим, когда он выносил из каменного дома безмолвный колокольчик, а Герта следовала за ним. Они пересекли двор и вошли в сарай. Здесь лежало длинное тело змея, его голова и один глаз были покрыты тяжелым зеленоватым покрывалом. - Почти исцелен, но еще не способен к активной жизни,- сказал Херциг.- Лучше дух лопоухого, но духам смертных тоже нужен отдых. - Он не получит отдыха,- сказала Герта с улыбкой.- Не получит, находясь в теле предка. - Нет, может быть, нет, если ему не понравится пребывать там. Но если пройдет достаточно много времени - несколько сот или тысяча лет - смертный дух станет таким же, как и наш лопоухий предок. Может потребоваться именно столько времени, чтобы он стал таким, хотя обычно это происходит гораздо быстрее. - Да. Тоннели, подношение серебра, наслаждение от жертвы. В скором времени смертный дух и наш предок станут одним целым. О чем они говорили? У Лонни было такое чувство, что тело змея, которого убил Кайан, собирались вернуть обратно к жизни. С помощью смертного духа? Все-таки, что же происходило? Херциг взобрался к платформе на несколько ступенек вверх. Там он подержал над головой змея колокольчик и посмотрел на Герту. - У тебя есть что сказать, дух? - спросила Герта. Колокольчик заговорил, музыкально вызванивая каждое слово: - Отпустите меня! Отпустите! Отпустите! - Кайан,- возбужденно воскликнула Лонни.- Кайан, это ты? - Лонни? Лонни, Лонни - уходи! Уходи, уходи, уходи! Точно так же, как и она упрашивала его, как раз перед тем, как появился змей, совсем не желая этого! Теперь уже она должна попытаться спасти его от того же змея, хотя он и был уже мертв. - Кайан, я здесь! Дай мне дотронуться до тебя, вернуть тебя назад‡ - Нет, Лонни, нет!.. Уходи, уходи отсюда, пока они не поймали тебя! Герта осмотрелась. - Здесь есть еще один! - заявила она.- Он разговаривал с ним. - Ты можешь поймать и его тоже? - Может быть. Оживляй предка. Херциг покачал спираль-колокольчик. Он завибрировал на нежной музыкальной ноте. Змей приподнял свою массивную голову. Лонни знала, что должна быстро действовать. Она кинулась к колокольчику, пытаясь дотянуться до Кайана, ухватилась за него каким- то непонятным астральным образом и попыталась вытащить его наружу, но он был упрятан туда прочно. - Лонни, отпусти меня! - крикнул он.- Ты лишь сама попадешься в ловушку! Она неохотно выпустила его, понимая разумность предупреждения. Но в этот момент она увидела, как что-то переместилось из колокольчика к рылу чудовища. Кайана притягивало к змею! Теперь Герта взялась за колокольчик и начала покачивать его, протянув к Лонни. - Войди в колокольчик! - приказала она. Лонни отпрыгнула в сторону - но, делая так, придвинулась ближе к змею. Ею овладело странное чувство. Может ли змей, который был готов поглотить ее тело, оказаться способным поглотить ее дух? Кайан убил его, но теперь получалось, что его дух будут использовать для того, чтобы снова оживить змея. Если он поглотит и ее дух, она будет вместе с ним. Живая, и с тем человеком, которого любит!
в начало наверх
- Уходи, Лонни! - закричал Кайан.- Она захватит тебя, как уже поймала меня. Уходи и расскажи об этом остальным в лагере! В этом был смысл, но она колебалась. Возвратиться и предупредить остальных или быть вместе с ним? Каково было значение ее видения? Покинуть его - или соединиться с ним? Затем она увидела, как Герта снова размахивает колокольчиком со свирепым выражением на лице. Герта хочет заключить ее дух в колокольчик вместо Кайана! Это было неправильно. Она не вынесет этого. Она хочет быть вместе с Кайаном. Немедленно. Она тут же проникла в тело змея, глядя через его единственный глаз. И сразу же ощутила, что здесь вместе с ней находится и Кайан. - Лонни, почему же, почему? - Чтобы быть с тобой,- ответила она. - Это же на целую вечность. Или пока мы оба не забудем о самих себе. - Нет, не вечность, Кайан. Мувар говорил, что ты уйдешь потом в другой мир. - Но ведь это и есть другой мир - астральная область. Однако‡ - Мувар сказал, что это не обязательно должен быть конец, если я сделаю все правильно. Поэтому я и присоединилась к тебе. - Лонни, о чем это ты говоришь? Мувар? Ты его видела? - Однажды, очень давно. Он рассказал мне, что будет. Он рассказал мне, а потом я забыла об этом. Или попыталась забыть. - Лонни, ты сошла с ума? Ты говоришь какую-то глупость. - У тебя впереди часть вечности, чтобы определить это. В течение этого периода все, что должно быть сказано, будет сказано. - Но ты же молода и красива! У тебя впереди прекрасная жизнь! Безумие отбрасывать ее вот так просто в сторону. - Жизнь будет пустой без тебя, Кайан. Я хочу только одного - быть с тобой. Теперь я с тобой. - Они оба находятся в предке,- сказал Херциг.- Хорошая работа, Герта. Это так же хорошо, как и поместить одного из них в колокольчик. Предок был сильно ослаблен, и два духа помогут исцелить его лучше, чем один.- Слезая с платформы, он высунул голову за дверь и позвал: - Трипсик, Синплакс, Ютернейни - идите сюда! Трое лопоухих подбежали к нему со стороны каменной стенки, которую они в данный момент складывали. Они послушно встали перед Херцигом в ожидании его приказаний. - Предок готов,- сказал им Херциг.- Освободите дорогу. Трипсик, Синплакс и Ютернейни выбежали, размахивая руками и крича занятым работой лопоухим освободить дорогу. Герта шагнула наружу, а потом снова вошла в дверь, неся с собой только что сорванный цветок с синими и розовыми лепестками. Она слегка коснулась цветком к кончику змеиного рыла. Лонни ощутила своими ноздрями аромат цветка, но на самом деле это были совсем не ее ноздри и не ноздри Кайана. Они принадлежали змею, и аромат заставил их шевельнуться. Огромное тело начало изгибаться волнистыми движениями. Оно изогнулось по всей своей длине, потом выползло из сарая, следом за Гертой, вдыхая аромат цветка, который она держала в руке. - Кайан, это ты делаешь? Ты нас перемещаешь? - Нет, я не имею контроля над телом,- сказал Кайан. От змея не исходило ни звука; только мысленный сигнал доносился до нее аналогично речи.- Я здесь. И ты тоже здесь. Я не думаю, что кто-нибудь из нас сможет сделать больше, чем мы можем сейчас, в наших астральных телах. Хуже этого, мы в ловушке. Мы навсегда завязли внутри этой твари. - Нет, не навсегда, я уже говорила тебе. Аккуратные каменные домики, каменные стены и участки обработанной земли проносились мимо. Она видела это единственным уцелевшим змеиным глазом. Но у нее не было контроля над движениями змея. - О, Кайан, разве это не забавно! - ~Забавно~? - возмущенно отозвался он. - Да, как это здорово - ощущать себя частью этого! О, боже мой, я никогда не думала об этом, никогда не мечтала! - Да, это просто кошмар. - Но посмотри же, как все вокруг красиво! Мы часть этого существа, и мы в сознании. Мы живы, оба мы живы! - Хотелось бы мне знать, надолго ли. - В течение целых сотен лет, как говорили они! Значительно дольше, чем могут продержаться наши обычные тела! - Но как долго мы будем оставаться самими собой? - мрачно уточнил он. Как это удручает, подумала она. Она хотела вывести его из этого состояния. Просто то, что ты живешь и находишься с тем, о ком ты по- настоящему заботишься - в конце концов, именно в этом и заключается смысл жизни. Она не осмелилась высказать это. Кайан не знал, что она любит его. Она поняла это, но это не вызвало у нее обиды, потому что она увидела его взгляд на события. Он бросился ей на помощь, потому что считал это необходимым. Он не думал, что у него может быть какое- нибудь будущее с женщиной из этого мира, поскольку собирался в скором времени покинуть его. Она нравилась ему, он находил ее красивой, только и всего. Он не понял, что она полюбила его в тот же момент, когда он бросился ей на помощь. Он не понимал, как важно было для нее всего лишь оставаться живой и быть вместе с человеком, который ей дорог, следуя пророчеству. Но ведь у них будет время, много времени! Она в подходящий момент расскажет ему о своей любви, и она была твердо уверена, что он ответит ей взаимностью. Это будет чудесно. Это уже сейчас чудесно для нее, а тогда это будет чудесно и для него тоже. Они последовали за Гертой через долину лопоухих и прошли дальше, в долину Змей. Здесь было несколько змеев, которые в ярком утреннем солнечном свете сбрасывали свою шкуру. Они забирались все выше, в сторону более высоких холмов, а затем в горы. Здесь Герта остановилась. Она погладила рыло змея своим цветком, разговаривая с ним, говоря ему, какой он красивый и могучий предок. Затем она сказала: - Возвращайся, предок. Возвращайся, живи, радуйся жизни. Лонни заметила, что Герта скрылась из поля зрения змея. Возвращается обратно домой, решила она. А их двоих оставила внутри змея, как и должно было быть. Свет, поступающий из глаза, вдруг померк, и все показалось черным. Змей прокладывал себе туннель в скале, его зубы крошили камни, он все глубже вбуравливался в недра горы. - О, Кайан! - закричала Лонни.- Разве это не восхитительно! - Нет, не восхитительно.- Казалось, он не очень был ей рад. Придется обуздывать свой энтузиазм, пока он всего не поймет. - Мы теперь вместе! - продолжила она, хотя и понимала, что ей лучше подождать, пока он не приспособится к своему новому положению. Но в астральной форме у нее не было того контроля над чувствами, который был в физическом, настоящем теле. Она часто выражала свои мысли и чувства, не подумав.- Мы вместе, и‡ Она начала ощущать вкус того, что сейчас пробовал змей: пряный сочный привкус того, что ее - нет, его - инстинкты определяли как серебро. Змей растворял металлическую руду, переваривая ее с помощью своей кислоты. И она и Кайан тоже могли попробовать ее на вкус. - О, Кайан, о‡ - Это не продлится долго,- сказал Кайан. Он видел все в мрачном свете; она ощущала темную ауру его настроения.- Даже это огромное тело может продержаться не так долго. Позади, в теле змея пищеварительные процессы были в полном разгаре, наружу вылетали струи отходов. Они убили это существо, а теперь возвратили его обратно к жизни, их души заменили тот дух, который он потерял. Эта мысль раньше могла бы привести ее в ужас, но теперь она стала частью новой жизни змея, и все это было вполне естественно и даже великолепно. К тому же Лонни получала наслаждение от вкуса серебра. Ей нравилось то трепетное ощущение, которое возникало, когда змей проскальзывал, касаясь своей чешуей стенок образующегося туннеля, его могучее тело извивалось, ей нравилось даже выбрасывание отходов. Она знала, что Кайану это не по душе. Все ли мужчины были так безразличны, или это только он был таким? И все же, она любила его, как и тогда, когда он пришел к ней на помощь. Теперь она лучше знала его, но ее чувства не изменились. Когда-нибудь, когда придет время, он все поймет и разделит с ней ее чувства. - Боги, как же я ненавижу этот вкус! Лонни незримо вздохнула. Временами находиться вместе с Кайаном было не такой большой радостью, как она представляла себе. Она слышала, что те, кто образуют супружеские пары, в очень скором времени обнаруживают друг в друге такие вещи, которые им не нравятся. Она не верила этому, но сейчас начинала думать, что это так и есть. Однако все же это было лучше, чем позволить ему оставить ее и уйти в свой другой мир. Но если предположить, невольно подумала она, что каким-то образом он бросит ее здесь? Одну в змее, целиком отрезанную от всего мира, с каждым днем все больше и больше превращающуюся в змея? Она пришла сюда для того, чтобы вечно быть вместе с ним; без него это может быть будет совсем не забавно. Лонни задрожала, и ей показалось, что ее дрожь прошла по всему телу, в котором они находились. Не обращая на это внимания, змей продолжал прорывать туннель в темноте. Казалось, что хотя их души могли придать ему силы для исцеления, он не знал об их существовании. Это было животное, хотя и такое крупное и удивительное. Хито вошел в палатку и посмотрел на их тела без всякого удивления. Девушка приняла эти ягоды, как он и боялся, и теперь они оба были мертвы. Если только, конечно, с помощью каких-нибудь средств, о которых он ничего не знал, они снова смогут проснуться и жить. Мимо него с жужжанием пролетела муха. Он прихлопнул ее ладонью. Он потрогал их лица: холодные. Как долго должен он ждать? Если тело не живое, оно подвергается разложению. Они начнут вонять и портиться, и тогда их придется похоронить. Но до этого времени он подождет. Вздохнув, Хито уселся рядом с телами и приготовился ждать. Глава 10 ЗАХВАЧЕНЫ Джон удалось сбить птицу гука с помощью того камня, приносящего счастье, но она притворялась, что это было только ее собственное искусство, как и тогда, когда ей удалось спасти своего брата и короля от злого волшебника. Лестер, восхищенно покачав головой, переправился через реку и привез большую птицу обратно. Мор стоял, поглаживая подбородок и попеременно подергивая себя за сохранившуюся половинку уха и за целое ухо, повторяя снова и снова: "Я не верю в это! Никто не может так ловко обращаться с пращой! Никто! Особенно девушка!" Теперь, когда они сидели у костра, птица на вертеле покрывалась соблазнительной корочкой, и все внимательно наблюдали, как Хелн, неожиданно оказавшаяся большим знатоком кулинарного искусства, переворачивает ее, время от времени оставляя ее в покое, чтобы сохранить аромат. Мор был первым со своим большим ножом, который носил с собой еще на войне. Отрезал большой кусок хлеба, который им принес Йокс и, втянув аромат дичи своим огромным носом, попытался откусить большой кусок от своей порции, но обжег язык. Он отложил на время свою трапезу и достал бутылку малинояблочного вина, которое припрятал от Сент-Хеленса. Мор сделал глоток, состроил гримасу, затем передал бутылку своему сыну. Лестер последовал его примеру, правда предварительно откусив немного от своей порции. Джон отрезала еще два больших ломтя хлеба от буханки огромных размеров и присоединилась к Хелн. - Ему действительно следовало подождать,- сказала Хелн, наблюдая как сок струйкой стекает в огонь, громко потрескивая и рождая крошечные завитки пара.- Ведь ясно же было, что оно горячее. - Эти мужчины! - заметила Джон, как и следовало отъявленной либерационистке.- Все, о чем они думают, это о своем желудке и их‡
в начало наверх
- ~Джон~! - И лошадях. - Да, лошадях.- Хелн улыбнулась. Джон так и останется мальчишкой-сорванцом, пока не станет матерью. Судя по тому, как она и Лестер обожают друг друга, может быть, для этого не потребуется очень много времени. Было трудно поверить, что Джон когда-нибудь может стать матерью для кого-нибудь, но ведь она доказала, что может быть удивительно нежной и заботливой сиделкой,- факт, который, должно быть, во многом помог ей завоевать сердце благодарного Лестера. - Что ж, я хочу попробовать кусочек. - Не клади его в рот слишком поспешно. - Не буду. Джон отрезала ломтик белого мяса от ножки, предпочитая его более темному мясу груди. В этом предпочтении, по крайней мере, она вела себя типично по-женски. Хелн смотрела, как она удаляется, чтобы присоединиться к мужчинам, которые смеялись над какой-то шуткой и передавали друг другу вино. Была очень теплая ночь, и они обходились без костра. Хелн отрезала себе порцию, подбросила в костер несколько головешек с помощью дощечки, которая у нее была приготовлена специально для этой цели, и посмотрела на остальных членов своей компании. Они громко смеялись, и раскатистый хохот Мора перекрывал более мягкий смех его сына, а Джон хлопала себя по бедрам и по- идиотски хихикала. Почему же она тоже не может наслаждаться такими непосредственными приятельскими отношениями? Хелн не знала, почему. Может быть, это имело какое-то отношение к тому Освобождению Женщин, о котором рассказывал ее отец? Слишком уж эти шуточки, над которыми так смеялись люди, казались ей скорее недостойными, чем забавными. Иногда она думала, что люди смеются из-за своей нервозности или смущения. Она никогда не могла найти что- нибудь смешное в шутке, основанной на чьем-то намеренном унижении. Она подозревала, что на ее взгляд на такие вещи сильно повлияло жестокое изнасилование в печально известном Невольничьем Базаре Рабынь Франклина и почти физическое полное их уничтожение и то, что она чуть не лишилась жизни после этого. Вспоминая о том, как Келвин спас ее, Хелн взяла свой сэндвич, с которого каплями стекал горячий растопленный жир птицы гук, и прошла на берег реки. Какая чудесная ночь! Так хорошо просто выйти наружу и вдыхать ее ароматы. Она наслаждалась острыми запахами водяных розалий, расцвечивающих воду в прекрасный ярко-розовый цвет. На мелководье послышался всплеск, поднятый опоссумом, пробирающимся в поисках крабстеров и других мелких съедобных водных существ. Из воды со всплеском выпрыгнула рыба, и тут же на охоту за ней бросился небольшой волок. Ночные птицы пели где-то в лесах свои песни, с блеском затмевая все пересвисты и трели своих дневных собратьев, создавая целые симфонии. Она продолжала идти все дальше и почти не думала о возможной опасности. Война была закончена, если, конечно, ее настоящий отец не сможет достаточно убедить жителей Рада начать все заново и пойти войной на Аратекс. В глубине сердца Хелн надеялась, что ему это не удастся; люди и так достаточно хлебнули горя от войны. Даже старые товарищи Келвина по оружию, включая Крамбов, не захотят еще раз пройти через то, что им довелось вынести ради спасения своей родины. Джон, может быть, согласится, но тогда, значит, Джон должна забыть все свои муки, причиненные ей злым чародеем и карликом, его подмастерьем. Джон, если послушать, как она говорит это, прошла всю войну, спасая своего неуклюжего братца и настаивая на том, чтобы он стал храбрым и смелым и исполнил пророчество. Джон действительно кое-чего стоила, и Хелн вполне понимала, когда Келвин, будучи иногда рассержен, говорил с намеком на недовольное ворчание: "Ну так что же?" Может быть, именно мысли о Джон и о ее мальчишеских повадках заставили Хелн подумать, что тихие крадущиеся шаги за ее спиной принадлежали ей. Это было как раз очень похоже на Джон, так тихо красться за ней, подумала она, хотя Джон и знала, что Хелн такие вещи не очень-то нравились. Теперь в любое мгновение может послышаться душераздирающий крик, от которого кровь стынет в жилах, Джон выпрыгнет из своего убежища и схватит ее. Но ясно были слышны шаги двух людей. За ней крадутся двое? Что-то шевельнулось в кустах впереди. Бирвер? Ночью? Может быть, если это так, ей не следует идти так беззаботно. Хелн замедлила шаги. Может быть, ей лучше вернуться назад? Может быть, лучше громко позвать на помощь, в надежде вспугнуть зверя, и встревожить тех, кто идет за ней? Так или иначе, как там могли оказаться двое? Лестер не стал бы участвовать во всяких глупостях своей жены, так же, как и Мор. Кроме того, Мор был слишком большой и неуклюжий, чтобы красться. У основания позвоночника Хелн началась дрожь и вскоре распространилась, пробежала по всей спине. Бандиты? В пределах однодневного перехода от столицы? Возникшая неожиданно рука, которая перекрыла ей рот, прервала все ее мысли. Чуть обернувшись назад, она увидела лицо, закрытое темным капюшоном, который напоминал капюшон палача, поскольку точно так же закрывал лицо, оставляя открытыми лишь глаза. Еще одна рука обхватила ее за талию. Дыхание, остро пропитанное запахом лукочеснока, пахнуло ей в лицо. - Веди себя тихо, и ничего с тобой не случится! Она попыталась поверить этому, но все, о чем она могла подумать, было лишь воспоминание о физической и психической агонии изнасилования. Она попыталась вскрикнуть, ей необходимо было вскрикнуть. Но у нее не было шансов. Позади в кустах, вне видимости лагеря, появился огонек в виде слегка затененной свечи. Еще одна темная фигура уставилась ей в лицо, от нее тоже несло лукочесноком. - Где он? - потребовала у нее ответа фигура. - Он - кто? - Сент-Хеленс. - Сент-Хеленс? Вам нужен мой отец? - Хелн была в удивлении. Она никак не могла себе такого представить. Человек пристально посмотрел на нее, поднеся к ней свечку.- Это его дочь! Посмотрите только на эти уши! Кто-то еще придвинулся поближе, посмотрел и кивнул головой, скрытой капюшоном. - Он ушел с моим мужем в‡- Что-то заставило ее замолчать.- В одно место. - Ага. И Сент-Хеленс прислушался к голосу рассудка. - Нет! - Сделала ли она ошибку? Может быть, ей не следовало говорить этого. - Корри! Бимоуд! Мы забираем ее с собой назад в Аратекс! Двое мужчин придвинулись поближе. На обоих были черные капюшоны и темная одежда. Корри был высокий; Бимоуд крупный и приземистый. Корри взял ее за левую руку, Бимоуд за правую. Еще один человек, тот, который отдавал приказания, шел впереди и нес затененную свечу. Они прошли через лес по тропинке, вероятно проложенный здесь оленями. Ночные птицы пели так же, как и всегда в любом другом лесу. Луна и звезды виднелись в просветах между ветвями деревьев. Когда деревья, росшие вдоль тропы, поредели, человек, шедший впереди, остановился, поднял фонарь, приподнял его колпак и задул свечу. Теперь дорогу им указывал только естественный свет. - Теперь нам не так далеко идти,- прошептал ей Корри.- Мы переправимся через реку и будем уже в Аратексе. - Корри, заткнись! - огрызнулся Бимоуд. Они продолжали идти дальше в молчании, тишину нарушал только хруст гальки под ногами и трели птиц. Они вышли из леса и ждали достаточно долго, чтобы мужчины смогли обшарить глазами оба освещенных луной берега реки. Когда они вошли в воду, никого поблизости не было видно, и вода холодом обдала ее лодыжки. Хелн пожалела, что на ней нет ее башмаков. Когда они шли по тропинке, она уже успела занозить себе правую ногу. Мужчина, несший погашенный фонарь, заплескался в воде где-то впереди. Вода поднялась ему до колен, а потом до пояса. Но он по- прежнему продолжал пробираться вперед, в уверенности, что хорошо знает реку в этом месте и что ни один невидимый выступ не сможет поймать его в западню. Хелн шла сразу после него, частично подталкиваемая и направляемая руками мужчин по обе стороны от нее, и была очень рада, что на ней вместе юбки надеты зеленые панталоны. Человек, идущий во главе процессии, добрался до противоположного берега и выбрался на сушу. Когда Хелн собралась последовать за ним, она споткнулась и чуть не упала. Корри отпустил ее левую руку, и она хорошенько испачкалась в грязи, пока Бимоуд рывком не поднял ее снова на ноги. Что ж, по крайней мере ей удалось оставить знак, подумала она, не беспокоясь о дальнейших событиях. Человек с фонарем откинул капюшон, открывая свои темные волосы и глаза на суровом лице. Корри и Бимоуд в свою очередь тоже откинули капюшоны. Каждый из них казался самым обыкновенным человеком. Это, конечно, было некоторым облегчением, но мужчины в большей мере способны изнасиловать женщину, чем сверхъестественные существа. Как хорошо она это знала! Все еще не говоря ни слова, предводитель повел всех вверх по берегу к четырем лошадям, привязанным на небольшой лужайке. Он сделал несколько жестов, и Корри и Бимоуд оседлали лошадей, пока он присматривал за Хелн. Она подумала о бегстве, но поняла, что это не приведет ни к чему хорошему. Даже если бы она могла обогнать мужчин, она никогда не сможет обогнать лошадь. Если им придется гнаться за ней и потом поймать, они обязательно свяжут ее и может быть сделают что-нибудь гораздо более плохое. Самой лучшей в данный момент линией поведения было неохотное сотрудничество и подчинение. Корри закончил свою работу и подвел ее к кобылице. Он помог ей сесть в седло, а сам взялся за поводья. Остальные присоединились к ним. Все ехали верхом. Похитители следовали по дороге, хорошо освещаемой луной, мимо возвышающихся скал, нависающих над ними, как высокие ярко освещенные часовые. Они проехали мимо огромной скалы с дорогой, извивающейся и ведущей к самой вершине. Они скакали сквозь ночь, и никто не произносил ни слова, затем они подъехали к дворцу с воротами. Ворота открыли стражники в доспехах и с мечами. Это выглядело очень внушительно. Хелн поняла, что шансов на спасение у нее нет. Они остановились у конюшни, пока слуги в ливреях принимали на себя заботу о лошадях, а затем ее провели внутрь дворца. - Ну так что, майор? Высокий человек с темными бровями появился так неожиданно, что напугал ее еще больше, несмотря на усталое и испуганное состояние. Он внимательно оглядел ее сверху вниз. - Это его дочь? - Да, генерал Эшкрофт.- Майор отсалютовал ему; так же сделали Корри и Бимоуд. - Очень хорошо. Вольно. Теперь я сам позабочусь о ней. Генерал сделал Хелн знак идти впереди, и войти во дворец. Она повиновалась ему, не будучи однако уверенной, что это обычная процедура обращения с пленниками. Солнце взошло, освещая дворец и его окрестности первыми жемчужными лучами. Старый слуга провел их по коврам и через холл в спальню. Там, широко раскрыв глаза, сидел темноволосый молодой человек с прыщавым лицом, которого она знала как его королевское величество король Филипп Бластмор. - Ваше величество,- сказал генерал.- Простите за вторжение в столь ранний час. Это дочь вашего недавнего друга, компаньона Сент- Хеленса, круглоухого. Она также жена того выскочки, который уничтожил чародея из Рада и погубил королеву Рада и положил конец ее правлению. Он известен как Келвин, Круглоухий из Пророчества. Молодой король испустил долгий вздох. - Спасибо тебе, генерал Эшкрофт. Ты хорошо сделал, что доставил ее ко мне. Хелн ощутила на себе взгляд Филиппа, и ей не понравилось его лицо с розовато-красным румянцем. Он не был еще взрослым мужчиной, но он был в том возрасте, в котором его железы начинают внушать ему разные вещи. Она не доверяла этому хитрому, почти робкому выражению лица молодого монарха и тому, как побелели его пальцы
в начало наверх
там, где они схватились за постельное белье. - Может, вы хотите, чтобы я оставил ее наедине с вами? - Нет! Нет, генерал Эшкрофт.- Теперь лицо мальчика покраснело, как утренняя заря.- Это не обязательно. Пока. - Но она вам нравится? - Да. Хелн знала, что сейчас она выглядит не наилучшим образом. Ее ноги были перемазаны подсохшей грязью, а волосы спутались и были в совершенном беспорядке, и она была уверена, что и ее лицо тоже все в грязи. Но она знала также, что любой человек сможет рассмотреть ее красоту и сквозь этот слой грязи, если он того захочет. Если она понравилась королю, то это означало настоящее несчастье. - Может быть, из нее получится симпатичная игрушечка,- сказал генерал.- А мужчине вашего возраста нужны игрушки, ваше величество. - М-может быть, королева? Мне нужна королева. - Может быть, ваше величество? Хелн передернуло. Она вслушивалась в их тихий разговор, заглядывала в их странные глаза, и теперь не было никаких сомнений в том, что именно они обсуждали. - Но я же замужем! - воскликнула она.- У меня есть муж! - Это был единственный способ напомнить им, что она не девственница, хотя она и опасалась, что этот факт не отпугнет короля-подростка. Мужчины очень сильно заботились о девственности, когда им это хотелось, и совсем не заботились, когда решали не думать об этом. - Мужья умирают,- промурлыкал Эшкрофт.- Девушки становятся вдовами. Это чересчур для такого слабака. Она уже понимала, что ее дела пойдут гораздо лучше, если она притворится, что полностью забыла о своем муже, не важно, что именно это повлечет за собой. Но она просто не могла этого сделать. Хелн переводила взгляд с одного лица на другое. Она сделала шаг назад от кровати, затем шагнула еще раз. Она попыталась отступить на третий шаг, но генерал Эшкрофт взглядом своих темных желтоватых глаз заставил ее замереть на месте, и ощущение было такое, словно она прикована к полу. - Я предлагаю, ваше величество, поместить ее в комнату для гостей. Там за ней можно присматривать, и если вы пожелаете навестить ее и позабавиться‡ - Нет, нет. Нет. Только после королевской свадьбы‡ Тяжелые брови Эшкрофта опустились. Очевидно было, что он думал о Хелн, как о заложнице и о возможной забаве для короля, но не как о потенциальной невесте. - Как желает ваше величество. И, конечно, Мельба может приготовить ей немного вина. Она может забыть круглоухого из Рада и даже своего отца. Заколдованный напиток! Отворотное зелье! Это полностью уничтожит ее шансы на спасение, если таковые когда-либо и существовали. - Нет! Нет! - завопила она в ужасе. - Да, это будет чудесно, генерал. А в настоящий момент она моя гостья. - Я не хочу быть вашей гостьей! Я хочу домой! Я круглоухая, вы можете это понять? Круглоухая! - Она отбросила назад свои волосы и показала уши, полностью проясняя свое положение. Ее уши делали ее почти бесполезной для Рынка Девушек. - Его величество не подвержен предрассудкам,- сказал Эшкрофт.- Хотя, может быть, эти уши окажутся способны помешать вам принять королевский статус. Хелн закрыла рот, поскольку своими словами она навлекала на свою голову еще больше неприятностей. Потенциальная королева, конечно, могла надеяться на лучшее обращение, чем просто игрушка и, может быть, ей не дадут заколдованного отворотного зелья, если она согласится принять их условия. Ей было тошно даже подумать об этом, но, может быть, будет лучше, если она попытается подыграть этому желторотому королю. - Сюда, пожалуйста.- Генерал показывал на просторный коридор, начинающийся за спальней короля. Король не протестовал, хотя его глаза делали все, что могли, чтобы содрать с нее остатки ее разорванной одежды. Очень скоро его юношеская стыдливость превратится в жгучее юношеское желание, и она хотела бы отсрочить это на как можно большее время. Хелн обнаружила, что ее ноги начали двигаться, хотя она и не понимала, каким образом. Она молча прошла через холл и поднялась на несколько пролетов вверх по лестнице, по обеим сторонам которой были изящные отполированные перила. Еще одна лестничная площадка и еще ступеньки. Третий набор ступенек, и наконец утомительный четвертый пролет. Наконец, под самой крышей, генерал Эшкрофт открыл перед ней изолированную дверь. Она вошла внутрь. Это была красиво обставленная комната с окном, из которого открывался широкий обзор окрестностей. Окно не было зарешеченным, но падение вниз на булыжник конечно же, без всякого сомнения, убьет ее. Генерал смотрел ей в лицо, закрывая выход. - Я должен быть уверен, что вы не сделаете никаких глупостей. Она еще раз выглянула в окно и задрожала. - Не волнуйтесь, генерал. Я не выброшусь в окно.- Еще и потому, что это уж точно уничтожит все ее шансы на спасение. Она уже перенесла когда-то изнасилование и после этого пыталась убить себя. Выжив после того и другого, она сделала вывод, что еще одно изнасилование будет ничем не хуже успешного самоубийства. Тогда у нее не было никого; теперь у нее был Келвин. Она должна жить, какова бы ни была цена этого. - Раздевайся,- сказал Эшкрофт. - О, нет, только не ты,- воскликнула она, почти вне себя от гнева. Она была готова собраться с силами и вытерпеть ощупывание королевских рук; но это было уж слишком! - Необходимо убедиться, что у вас нет при себе оружия, до того, как я оставлю вас наедине с королем Бластмором. Вы разденетесь, и я заберу вашу одежду; потом вы можете привести себя в порядок, вымыться и одеть новую одежду. В его словах был смысл. Несомненно, ей довольно скоро могла бы прийти в голову мысль попытался убить короля и убраться из дворца, пока остальные думают, что он погрузился в романтические развлечения. Она знала, что если сейчас она воспротивится этому, то генерал обыщет ее насильно. Она скрипнула зубами и разделась. Эшкрофт безучастно наблюдал за ней. Когда она стояла перед ним обнаженная, его взгляду открылся нож, который она носила привязанным к бедру. Она сняла его вместе с чехлом и бросила на кучу своей промокшей одежды. Эшкрофт собрал все и направился к двери. - В том шкафу вы можете выбрать подходящую вам одежду,- сказал он, кивнув в его направлении.- Я запру вас здесь, но если вы позвоните в колокольчик, к вам придет служанка.- Он указал на шнурок, который, очевидно, приводил в действие колокольчик.- Повторяю, для вас будет лучше, если вы не будете делать никаких глупостей. Она кивнула. Генерал отступил на шаг назад и стал закрывать дверь. Он двигался так же бесшумно, как прежде, даже неся ее одежду. - Подождите! Подождите! - закричала она.- А как же мой муж? Как же Келвин, которому было по Пророчеству предсказано стать героем Рада? Брови Эшкрофта опустились. - О нем будут там помнить. О вас будут помнить тоже. Только вы сами помнить ничего не будете. Это потому, что они намеревались напоить ее зельем, чтобы заставить все позабыть. Как может она избежать этого? - Вы имеете в виду, что он будет‡- Она судорожно глотнула.- Убит? - Она надеялась, что эта угроза окажется пустой или высказанной только для того, чтобы принудить ее к подчинению. - Конечно. Чем быстрее, тем лучше. К несчастью, его величество во многом нужно подталкивать. Неожиданное понимание своего положения вспышкой сверкнуло в ее сознании. Странное поведение генерала, очевидное отсутствие всякого интереса к ее обнаженному телу.- Вы не‡ - Да, моя дорогая? - Вы не мужчина. - Я не мужчина? Тогда кто же я? - Колдунья. Колдунья Мельба. - Очень проницательно с твоей стороны, моя дорогая.- С этими словами высокая фигура исчезла, а вместе с ней и военная форма. Вместо нее перед Хелн оказалась приземистая безобразная старая карга, все еще держащая в руках груду одежды. Хелн вся дрожала. - Ты контролируешь его! Ты управляешь мальчиком-королем! - Конечно, моя дорогая. Но я стараюсь, в свою очередь, снабдить его подходящими развлечениями. Хелн решила не позволять ей отвлекать себя подобными намеками. - И ты хочешь уничтожить Келвина, так, чтобы он не смог уничтожить тебя. И ты хочешь, чтобы мой отец‡ - Король решит судьбу твоего отца, как только его закуют в цепи согласно его приказанию. - Так вот почему меня доставили сюда - для того, чтобы мой муж или отец пришли сюда, чтобы меня спасти. - Ну конечно же. Это очень, очень хорошая причина. У тебя еще есть шанс остаться в живых и стать умной и проницательной королевой Аратекса. - Но ты-то не хочешь, чтобы я стала королевой. Ты хочешь, чтобы я служила королю только забавой! - Может быть, я изменила свое мнение. Ты можешь стать и тем, и другим. Надлежащим образом подготовленная, ты сможешь стать ценным дополнением для успеха нашего дела. - Твоего дела! Если король вдруг‡ вдруг влюбится в меня, у тебя будет еще более хороший рычаг, чтобы его держать под контролем! Колдунья кивнула. - Да, я считаю, что ты сослужишь нам хорошую службу, моя дорогая. Эти круглые уши удержат население королевства от мысли когда-либо оказать тебе поддержку, так что у тебя не будет основания для власти, даже для той, на которую ты будешь иметь право. Только я смогу заставить людей принять тебя как королеву - пока того будет желать король. С этими словами большая дверь захлопнулась без малейшего прикосновения со стороны колдуньи. Раздалось громкое щелканье замка и скрип тяжелого засова, задвигаемого на всю ширину двери. Хелн уже знала, что попала в беду. Теперь она поняла, насколько ее положение было серьезней, чем она первоначально представляла себе. Хелн посмотрела на кровать и шкаф, затем снова взглянула на окно. Если бы у нее только были драконовые ягоды! Как бы ей хотелось полететь домой и посмотреть, что там делают остальные. И тогда, может быть, только может быть, полететь дальше, в другое измерение, к Келвину и Сент-Хеленсу. И если она как-нибудь смогла бы найти способ связаться со своим мужем, предупредить его‡ Но потом действительность снова вернулась к ней. У нее не было ни малейшего шанса сделать все это. Она бросилась на кровать и зарыдала. Глава 11 РЕШИМОСТЬ Лазер и пояс левитации были скрыты под коричневой рубашкой, а перчатки спрятаны в глубоком кармане зеленых кожаных панталон, когда Сент-Хеленс достиг конца лестничного пролета. Не стоит позволять им сразу же увидеть их. У них будет для этого шанс, когда его планы станут готовы. Они все еще располагались лагерем около развалин старого дворца. У Джон, Лестера и Мора были обеспокоенные лица. Сент- Хеленс внимательно изучил их в ярком свете раннего утра. Что-то определенно было не так. Где же была Хелн? - Где Келвин? - спросила Джон. - Ну, э-э, он ушел один. Мы решили, что так будет лучше.
в начало наверх
- Он отправился туда, а ты остался? Что, эта проницательная девчонка пытается в чем-то его обвинить? Сент-Хеленс ощутил не очень приятное чувство, у него засосало под ложечкой, хотя это был не страх. А вдруг они уже знают, что там произошло? - Неважно,- сказал Мор.- Дело в том, что уже утро, а твоя дочь еще не появилась. Ее не было целую ночь. Мы как раз собираемся отправиться на поиски. - Она пропала? - Сент-Хеленс попытался осознать, что произошло.- Вы думаете, она отошла в сторону и заблудилась? - Нет. Более вероятно, что она похищена. И кем-то, кого ты можешь знать, Сент-Хеленс. - Я уверяю вас, если Хелн пропала, я не знаю, что могло случиться.- Что, какой-то агент из Аратекса выслеживал его, а не найдя, обнаружил вместо него его дочь? Эта мысль вызвала у него дрожь. Сент- Хеленс не очень-то сильно беспокоился об этих людях, но его дочь - совсем другое дело. Он всегда чувствовал, что со временем снова воссоединится со своей крошечной дочкой. Ее имя было производным от его имени с тех самых пор, когда она впервые попыталась произнести его и оно превратилось у нее в односложное Хелн. Это получилось так хорошо, что они сохранили его. Теперь она была уже взрослой девушкой, но все еще нуждалась в его защите. Конечно же, он не позволит заполучить ее этим негодяям из Аратекса! Если этот мальчишка-король попробует положить на нее глаз‡ - Что ж, не будем терять времени,- сказал Лестер.- Мы знаем, что она находится на другом берегу реки. Мы могли разглядеть ее следы даже в темноте. Келвин сказал, что ей нравилось бродить в одиночестве - почти так же, как и ему. Просто для того, чтобы смотреть на звезды, слушать птиц, дышать чистым речным воздухом и размышлять. - Это похоже на мою дочь,- сказал Сент-Хеленс. Он и сам часто так поступал, когда она была еще маленькой девочкой. Ее мать тоже не всегда была довольна этим, опасаясь, что он попадется в лапы одного из агентов королевы. Теперь, более дюжины лет спустя, Хелн имела те же самые привычки, которые она переняла от него, точно так же, как и Келвин мог научиться этому от Джон. Быть непоседой, казалось, лежало в самой природе круглоухих. Здесь нет никакого телевидения, радио или баров, и что же еще можно сделать, когда наступает ночь и приходит желание побыть одному? - Идем, Сент-Хеленс! - распорядился Мор и двинулся вместе со всеми остальными по направлению к реке. Они не дают ему времени даже перевести дух. Он с трудом выносил любого, кто пытался командовать им, даже человека, который напоминал ему его сержанта. Но он заглушил свое недовольство и отправился вслед за ними; он не мог позволить себе вызвать у них какие- нибудь подозрения. У реки обнаружился выгоревший костер с валявшимися вокруг косточками от жаренной дичи, которые были уже обглоданы снующими вокруг грызунами. Эти пушистые крохотные негодяи моментально, казалось, появлялись там, где кто-то обронил что-то съестное. Он хотел бы тоже поесть этой птицы, кажется это был гук или большой дакоз - отличная дичь для употребления в этом измерении, пусть даже ему иногда и вспоминалась фаршированная индейка и цыплята-гриль. Можно забрать круглоухого с Земли, но нельзя забрать Землю у Круглоухого, подумал он. Джон Найт сказал это людям, которыми командовал, в одну ненастную ночь, когда было много ворчания по поводу незнакомой пищи и непривычных обычаев. Он был тогда прав, его командир, по этому поводу и по другим еще много раз. Очень плохо, что его командир не вспомнил свои слова, когда та злющая королева творила свои темные делишки. - Вот здесь видны ее следы,- сказала Джон. Она показывала на отчетливо различимые отпечатки в глине у кромки воды. Хелн на этот раз опять была босиком. Она любила снимать тяжелые кожаные туфли- башмаки, которые здесь носили все, и ходить босиком по траве. Но это могло быть и опасным. Она могла поранить палец или уколоться обо что-нибудь. Сент-Хеленс покачал головой. Он начинал, потрясенно осознал он, думать и чувствовать, как настоящий отец. Конечно же, он всегда был отцом, но такое было только в его мечтах. Он говорил себе, как это будет здорово. Теперь это было уже настоящее, но это было не здорово, это было очень тревожно. Он и впрямь был по-настоящему обеспокоен ее судьбой. Если ее действительно похитили‡ - Она задела об этот камень большим пальцем ноги,- прокомментировал Лестер.- Видишь, как ее пятка скользнула и оставила след вот здесь, а затем здесь, а потом она снова восстановила равновесие и пошла дальше. - У тебя наблюдательный глаз,- заметил Сент-Хеленс. Это было еще одна характерная для остроухих особенность - у многих из них было острое зрение образцового стрелка и способность к выслеживанию, характерная для легендарных пограничных следопытов. Он отметил, что ему следовало бы побольше подумать об этом перед тем, как вернуться в Рад. Глава 11 РЕШИТЕЛЬНЫЙ Лестер не терял зря времени. Словно гончая, которых Сент-Хеленс встречал на американском Юге, он мчался вдоль по берегу, разыскивая отпечатки на влажной глине и знаки, которые были едва заметны. Вот здесь она остановилась, полуобернулась, очевидно к чему-то прислушиваясь. Здесь - ой-ой, здесь были и другие следы. Следы ботинок, и они совсем не похожи следы каблуков, оставляемые ботинками, изготовляемыми в Раде. Они появились из леса, как бы крадучись в темноте: двое мужчин появились сзади, и вот здесь они схватили ее, она боролась, и они утащили ее в лес. Здесь к двум мужчинам присоединился третий. Теперь, по мере того как становилось светлее, Лестер быстрее двигался вперед, обыскивая траву и кусты в поисках признаков того, что те проходили здесь раньше. Его зоркие глаза находили множество подтверждений догадкам, и он не останавливался, чтобы объяснить это остальным - если его вообще еще можно было остановить - то, что для его глаз было также ясно, как если бы перед ним была разложена карта. Вот сюда, вот сюда, а теперь сюда. Здесь один из мужчин остановился, чтобы облегчиться. Хелн наступила босой ногой на колючку, оставив крошечное пятнышко высохшей крови. Они пошли прямо через чащу, шипы выдирали клочья из их одежды. Здесь на голую землю был поставлен фонарь-свечка, капли воска попали на камень, когда свеча была погашена. Здесь их путь пересек след оленя, и они пошли вдоль него. Их ноги еще больше разрыхлили землю и перекрывали отпечатки копыт животного, оставившего этот след. След привел их к реке и к месту брода, а за рекой указатель на другом берегу предупреждал, что это граница королевства Аратекс. Теперь сомнений не оставалось. Агенты короля Бластмора действительно похитили дочь Сент-Хеленса и увели ее в соседнюю страну. - Эге, мы ведь не можем пересекать границы. А эту границу в особенности,- сказал Мор. - Они-то ее нарушили! Значит, и мы можем это сделать! - ответил его сын. Спорить с этим было бесполезно; они не могли спасти Хелн, если не пойдут по ее следу. Но где-то впереди, и Сент-Хеленс знал это, их будет ждать засада. Они хотели захватить, в конце концов, его, а не его дочь, и хотели, чтобы он последовал за ними - вот почему они не побеспокоились о том, чтобы уничтожить свои следы. Но то, что не знали агенты, и то, что не могли понять ни Лес, ни Мор, ни Джон - это то, что Сент-Хеленс был подготовлен к этому. Агенты неосознанно играли ему на руку. Имея лазер и перчатки, он мог победить троих или даже целую дюжину агентов и спасти свою дочь. Затем он станет героем, каким и должен быть, чтобы рассчитывать на помощь жителей Рада в битве за Аратекс. Да, конечно, ожидающая их впереди кампания будет, несомненно, победоносной. Это будет самая первая схватка, как будет записано в истории освободительной войны Сент-Хеленса. Мор ехал впереди вместе с Лестером, а Джон следовала за ними. Сент-Хеленс замыкал их строй. Нет, это не то место, которое ему следовало бы занимать, подумал он. Лошади расплескивали воду, переправляясь через реку, их ноги увязали в илистом дне, а он усиленно думал о том, как лучше всего будет справиться с засадой, поджидающей их впереди; как только это будет сделано, он будет действовать сам, на свой страх и риск. Мор остановил лошадь на противоположном берегу реки. - Вот отпечатки ее ладоней и колена,- сказал он.- Должно быть, она споткнулась, вероятно умышленно. - Прекрасно сработано, Хелн! - сказала Джон. Лестер посмотрел вдоль берега и на край Аратекского леса. - Здесь может оказаться засада. - Именно об этом я и подумал,- ответил Сент-Хеленс. Для него пришло время действовать, теперь или никогда.- Я думаю, что будет лучше всего, если вы все трое подождете меня там, в Раде, а я отправлюсь дальше один. Я знаю эту страну, и не думаю, что остальные ее знают так же хорошо, как я. Если я не вернусь вместе с ней в течение разумного промежутка времени, скажем, до наступления ночи, отправляйтесь за помощью. - Ты думаешь, что сможешь спасти ее в одиночку? - спросил Мор. - Думаю, что мне стоит попытаться. Если я не смогу, тогда позову остальных. - Ты думаешь, что сможешь пробраться туда незаметно и выкрасть ее? - Недоверчивость Мора была очевидной. - Я знаю тех людей, которые могли бы мне в этом помочь. Я знаю, как можно избежать разоблачения и пробраться во дворец. Но мне придется оставить лошадь и отправиться пешком. Лестер подъехал поближе. - Сент-Хеленс, ты и впрямь считаешь, что сможешь избежать военного патруля? - Я был хорошим солдатом,- сказал Сент-Хеленс. Джон подбросила свою пращу. - Сент-Хеленс, может быть‡ - Нет! Доверьтесь мне, вы все. Думаю, что я смогу доставить Хелн обратно. Она моя дочь, значит, я тот, кто должен попытаться спасти ее первым. Если я не смогу сделать это, тогда, может быть, мне потребуется ваша помощь, ваша готовность к действиям. Крамбы посмотрели друг на друга. Сент-Хеленс спешился и протянул Лестеру поводья своего коня. "Я вернусь",- пообещал он. Затем, до того, как кто-либо успел произнести хоть слово, повернулся к ним спиной и пошел по старой лесной тропе на полянку, где еще совсем недавно были лошади и те, кто захватил в плен Хелн. Он старался не оглядываться назад и пошел по оленьей тропе, которая должна была вывести его из леса в стороне от дороги. Еще несколько шагов, и он оставил тропу и углубился в чащу, позволяя колючкам и шипам рвать на себе одежду, пока не отошел на достаточное расстояние. Он подождал немного, оглянулся назад, но не увидел ничего, кроме зеленой стены леса. Пора готовиться к действиям. Вытащив перчатки из карманов панталон, он надел их на руки. Ну теперь пускай солдаты попробуют его атаковать! Пускай попытаются хоть трое или целая дюжина! Он знал пару фокусов с мечом, но в гораздо лучше умел управляться с лазером. Сент-Хеленс вытащил его и проверил настройку. Лучше установить ее на широкий диапазон, просто на случай, если ему удастся обнаружить засаду. Он настроил лазер и, прицелившись, устроил быструю проверку. Луч лазера дотронулся ближайшей листвы, срезав ее, словно невидимым мечом. Да, лазер действовал! Затем он вытащил пояс левитации. Это, может быть, несколько более трудно, но, конечно, с ним его возможности и сила значительно увеличатся. Сент-Хеленс быстро застегнул пояс вокруг талии и взглянул на контрольные рычаги. Они казались достаточно простыми: вертикальный и горизонтальный рычаги движения, которые должны будут управлять его полетом, и кнопка, приводящая пояс в действие. Он перешел на место, где над головой не было веток деревьев. Теперь нужно и впрямь действовать медленно, чтобы не потерять управление и не пораниться; незнакомое оборудование всегда опасно! А это было не только незнакомым, оно было чужеродным. Однако, время шло, и ему было необходимо испытать его.
в начало наверх
Сент-Хеленс осторожно поместил оба больших пальцы на красную кнопку в середине пряжки и надавил на нее. Не было ни гудения, ни вспышки света, но он понял, что это пришло в действие. Отлично, теперь медленно подняться вверх, по вертикали, затем пролететь несколько ярдов по горизонтали, а затем опуститься вертикально вниз на землю. Если все будет работать так, как следует, это будет вполне достаточным испытанием. Ему не хотелось тратить лишнюю энергию, потому что он не знал, сколько ее еще осталось. Сент-Хеленс поместил указательный палец на рычаг, который должен был быть предназначен для вертикального подъема, и сдвинул его в том направлении, которое, как он считал, должно было поднять его вверх, и немедленно обнаружил, что пояс тянет его вниз к земле с такой силой, что панталоны соскользнули с него и обнажили часть задницы. О- о-ох! Очевидно, верхнее положение рычага не означало, что он должен лететь вверх, а то, что земля поднимается навстречу относительно него. Чужеземная логика. Он торопливо ухватился за контрольный рычаг и передвинул его в другом направлении - и слишком резко. Он взлетел выше вершин деревьев, а его панталоны поднялись обратно и не в надлежащем им положении, а выше него; и теперь он морщился и висел на промежности. Сент-Хеленс перевел рычаг в нейтральное положение и завис над лесом. Он изогнул свое тело так, чтобы оно заняло более удобное положение и осмотрелся по сторонам. Он мог видеть Крамбов там, позади, переправляющихся на лошадях обратно через реку. Если они посмотрят в эту сторону, они его увидят. Это было совсем не к лучшему. Он опустился с помощью чрезвычайно аккуратного нажатия на рычаг, а затем перевел рычаг обратно в нейтральное положение и завис около вершин деревьев вне поля зрения отряда, находящегося на земле. Теперь горизонтальный полет: еще одно чрезвычайно осторожное испытание. Вперед, и он плавно сдвинулся вперед; по меньшей мере, чужеземная логика не перевернула это понятие! Назад, и он сдвинулся назад. Ему совсем не нравились эти ощущения и высота полета, но чувство всемогущества доставляло удовольствие. Рычаг должен работать и при движении в стороны. Он попробовал и это, и все прекрасно сработало. Влево, вправо, вперед, назад. Итак, ему удалось. Он повелитель этого устройства! Сент-Хеленс опустился на землю, приземлившись с едва слышным хлопком. Он закончил свои испытания, и его могущество было таким надежным и безусловным, что у него должно оказаться еще очень много резервов. Кто бы ни сделал это устройство, он должен был быть мастером своего дела! После десятилетий, а может быть даже столетий, оно все еще безупречно работало. Он мог бы воспользоваться этой штукой прямо сейчас и нанести свой удар гораздо быстрее, чем враг посчитал бы это возможным. Сент-Хеленс приготовился добраться до места назначения так быстро и без усилий, как только это возможно. Он закрепил пояс так, чтобы тот действовал в большей мере на него, а не на его панталоны - в конце концов, он хотел бы еще немного поухаживать за девушками! - и снова включил его. Передвигая рычаги с помощью легчайших прикосновений, он поднялся до удобной высоты над землей и вернулся обратно к оленьей тропе, держась подальше от колючек. Затем решил попытать счастья и подняться повыше так, чтобы получить обзор получше. Сент-Хеленс парил на высоте, чуть большей вершин лесных деревьев. Проход Мертвеца был там, сзади, если идти этой дорогой, а вон Скала Фокусника. Он хорошо знал, где находится. Если бы он мог добраться до западной стены дворца и остаться не обнаруженным, то его старая комната для гостей будет прямо перед ним. Хелн, как он разумно полагал, должна быть там. Он сможет спасти ее без большого труда, если, конечно, доберется до места незаметно. С этим поясом было так быстро и легко путешествовать, что он мог бы преодолеть за считанные минуты те расстояния, которые потребовали бы многочасовой ходьбы пешком. Сент-Хеленс выполнил все необходимые маневры и скоро оказался под укрытием леса, выходившего к западной башне дворца. Он подождал, пока кто-нибудь не покажется, но никого видно не было. Наконец, в то время, когда он был уже готов потерять надежду, в окне появилось лицо Хелн. Какое подтверждение его догадок! Наступило время действовать! Но инстинкт, который так хорошо послужил ему в прошлом, заставил его подождать. Хитрая и коварная колдунья Мельба могла расставить свою ловушку прямо здесь. Наконец на крыше он заметил солдата, пристально вглядывающегося вниз, и, несомненно, вооруженного арбалетом. Солдат, казалось, проделывал обычный обзор близлежащих лесов. Да, это было как раз там, где и сам Сент-Хеленс установил бы стражу, если бы ситуация была обратной. Он вынудил себя выждать, пока голова солдата не исчезнет из виду. Затем быстро выступил из-за прикрытия деревьев, нацелился на окно и снова включил свой пояс. Он взлетел вверх, перевел рычаг управления в нейтральное положение и заглянул через окно в комнату женщины, о которой он думал, как о своей дочери. Тщательно сберегавшийся образ маленькой девочки постепенно угасал у него в памяти, и образ взрослой Хелн уже начинал занимать надлежащее ему место у него в сердце. Сначала она показалась ему совершенно чужой и незнакомой со своим мужем- слабаком, но теперь он знал, что она такой не была. Хелн посмотрела назад, повернувшись, чтобы выглянуть в окно как раз в этот момент. Так как пояс не издавал никакого звука, а он сам тоже молчал, то это было лишь чистой случайностью, совпадением или инстинктом женщины. - Отец! - воскликнула она. Не Сент-Хеленс, а отец. Его сердце подпрыгнуло от гордости. Затем в его левое бедро стремительным потоком пронзительно ворвалась боль, застав его в полной неожиданности. Глава 12 БЕГСТВО ПО ВОЗДУХУ Сент-Хеленс в панике чуть не ударил по рычагам управления. Он нагнул голову, пересиливая боль, не поддаваясь желанию закричать. В его левом бедре торчала арбалетная стрела. Внизу на камнях мостовой был арбалетчик, прицеливающийся в него, чтобы выстрелить еще раз. Быстро, почти рефлекторно, Сент-Хеленс выхватил лазер, отбросил предохранитель, прицелился и выстрелил. Однако арбалетчик первым выпустил свой снаряд и промахнулся; стрела пролетела мимо, едва не задев Сент-Хеленса, но тот успел дотронуться до рычага на поясе и отскочить в сторону. Арбалетчик, не имея ни малейшего понятия о природе оружия, которое было перед ним, не сделал никакой попытки отодвинуться в сторону - да и действительно, ни к чему хорошему это бы все равно не привело. Лазер выстрелил - и широкий красный луч проделал отвратительную дымящуюся дыру на том месте, где только что был арбалетчик. Не дыру в человеке, а дыру на земле. Какая мощь заключена в земном оружии! - Отец! Отец! - это кричала Хелн у окна, в беспокойстве и изумлении. - Помоги мне забраться внутрь! - распорядился Сент-Хеленс. Его пальцы самую малость передвинули контрольный рычаг, и он пролетел сквозь оконную раму. При этом он ударился раненой ногой, сморщился от боли и чуть не потерял сознание. - О, отец, ты ранен! - Конечно же, я ранен! Оторви рукав и сделай из него жгут! И, пожалуйста, не надо причитаний; времени у нас нет. Подождав, пока, дрожа и волнуясь, она сделала все, как он просил, он стиснул зубы, ухватился за древко стрелы и выдернул ее из раны на бедре. Новая боль молнией обожгла его, но он был к ней подготовлен. Стрела вышла наружу, и Сент-Хеленс отбросил ее прочь. Ему пришлось балансировать на своей правой ноге и смотреть, как кровь струится вниз по раненой ноге и скапливается внизу в небольшую лужицу. Хелн не была ни брезглива, ни слабонервна, с некоторым внутренним удовлетворением заметил он по ходу дела. Она потянула за рукав своего шелкового платья - он с удивлением заметил, что она была одета как принцесса,- а когда рукав не захотел отрываться, она быстро повернулась к нему спиной и сняла платье. Внизу под платьем у нее были только трусики. Неожиданно он понял, что, должно быть, они забрали у нее собственную одежду для того, чтобы сделать зависимой от дворца и того, что в нем было. Как же она могла убежать, когда на ней надето королевское платье? Она бы сразу стала выделяться среди крестьян, как королевская пленница, которой она на самом деле и являлась! - Быстрее, девочка! Быстрее, времени у нас нет! - Ведь вспышка выстрела заставит охранников взобраться вверх по лестнице в эти комнаты; с секунды на секунду он ожидал, что раздастся стук. Если бы он следил за землей так же хорошо, как и за крышей, то успел бы заметить этого арбалетчика! Он был таким идиотом, что просмотрел очевидное. Он был таким же и раньше, в былые времена, вот почему Джон Найт и был командиром. У старины Джона были свои особенности, "пунктики", плохие и хорошие, но он был неплохим командиром взвода. Хелн обернулась, держа перед собой скомканное платье. Она заметила размер бедер Сент-Хеленса и растянула платье так, чтобы оно превратилось в нечто вроде веревки или жгута. Она заколебалась, очевидно, не желая отказываться от того скудного прикрытия наготы, которое давало платье; затем решила, что щепетильность в данном случае нелепа. Хелн опустилась на колени, чтобы обернуть платье вокруг его ноги и завязать его впереди. Не имея под рукой подходящей палки, чтобы затянуть жгут, она потянулась, чтобы взять лазер Сент- Хеленса. - Э-ге-ге. Я подержу его. Просто завяжи это так туго, как только можешь, и забирайся ко мне на спину. - К тебе на спину! - В изумлении она выпрямилась, открывая обозрению обнаженные груди. Какая же из нее выросла красавица! - Помнишь, когда ты была крохой? Я обычно так и носил тебя. Но возьми, пожалуйста, что-нибудь еще из этого шкафа! Я не собираюсь допустить, чтобы все наше измерение, разинув рот, глазело на обнаженное тело моей дочери! Нет, ты пойми меня правильно, у тебя совсем неплохое тело‡ - Отец! - воскликнула она с чуточку преувеличенным негодованием, но затем поспешила к шкафу и схватила там еще одно платье. Если бы она не была сбита с толку его внезапным появлением и его раной, она бы раньше придумала взять для жгута новое платье из шкафа, вместо того, чтобы обнажать свое тело. Она не увидела самого очевидного решения - точно так же, как обычно делал и он. Хелн нырнула в платье и всунула ноги в роскошные тапочки. Они слетят с ног в тот самый момент, как только она попробует побежать, и будут мешать ей передвигаться, но бежать ей не понадобится. Сент-Хеленс услышал громыхание башмаков на лестнице. - Теперь забирайся на меня! - скомандовал он.- Обхвати руками за шею. Вот сюда, я подойду к кровати.- Он сделал два прыжка, остановился, ухватившись за спинку и поманил ее лазером, чтобы она забиралась к нему на спину. - А где Кел?.. - Позже, девочка, позже! Просто ухватись за меня! Двигаясь осторожно, она взобралась к нему на спину. Ее левая нога лишь чуть-чуть касалась его ноги, но боль была нестерпимой. Однако он уже бывал ранен и раньше, и мог с этим справиться, потому что это все равно было необходимо. Ему нужно было доставить ее в безопасное место до того, как он потеряет сознание от потери крови. Он позволил себе не больше, чем приглушенное восклицание, усиленно стараясь сосредоточиться на ее проблемах так же, как и на своих собственных. - Соедини руки! Ухватись за меня как следует - я не хочу, чтобы ты упала вниз. - Я готова,- храбро сказала она.- И готова лететь. - Обхвати меня ногами за талию. Хелн попыталась выполнить его приказ-распоряжение, снова причинив боль его ноге. - Я‡ я боюсь, что не смогу‡ - Да, мне это слишком больно. Ладно, просто держись за меня крепче.- Сент-Хеленс дотронулся до контрольного рычага, в то же время сгибая свою здоровую ногу для болезненного, но необходимого прыжка.
в начало наверх
Он хотел передвинуть рычаг лишь незначительно, ровно на нужное расстояние. Теперь требовалось поднять больший вес, так что ему требовалось больше и подъемной силы, чем раньше. Громыхание башмаков достигло двери. Она была заперта; у них была передышка, пока кто-то рылся в поисках нужного ключа. Надо действовать! Он нажал и передвинул рычаг, отпустил спинку кровати, подскочил, подпрыгнул и упал на подоконник. Сзади них дверь широко распахнулась. Медленно паря, почти как во сне, он нагнул плечи и голову и почувствовал, что Хелн распласталась у него на спине. Затем он выпрыгнул из окна и закувыркался в воздухе, пытаясь сохранить равновесие, постоянно нарушавшееся весом ее тела. Там внизу были солдаты, и у всех них были арбалеты. Еще один солдат был в окне позади них. Сент-Хеленс перевел на максимум рычаг управления, и они вознеслись вверх и в сторону от окна на высоту крыши. Повернув голову, он увидел, что арбалетные стрелы пронзают воздух в том месте, где они только что были. - Отец - ты‡ ты меня спасаешь! - А как же иначе? - Мимо него слишком близко пролетела арбалетная стрела. Пущена с крыши или из окна. Ему необходимо защититься от этого, и быстро. Он толкнул рычаг, и они стали подниматься вверх со скоростью, от которой желудок выворачивало наизнанку. Когда они оказались выше дальности полета арбалетной стрелы, он снова вернул рычаг в нейтральное положение и посмотрел вниз на игрушечный дворец и его миниатюрные окрестности. - Отец! О-тец! - Ты только держись за меня! Скоро привыкнешь к этому.- Что за чудо, что за прелесть это летательное устройство! Определенно оно оставляет позади реактивные двигатели, на которых его тренировали. Не только более маневренное, но и не издает никакого шума. Да, и впрямь у этого народа Мувара была великолепная технология! - Отец, я не могу удержаться! Это была как раз та самая новость, которую он меньше всего хотел услышать! - Нет, ты можешь! - резко ответил он ей. - Я‡ я не могу! Я сейчас, сейчас‡ - Нет, ты этого не сделаешь! Ты не потеряешь сознание! - Этого ему еще не хватало! Он и так с трудом пытался сам не потерять его! Но он почувствовал, что руки, обхватившие его за шею, разжались. Отчаянно, все еще держась правой рукой за лазер, он попытался ухватить ее левой. Ему не удалось схватить ее за левую руку, и его раненая нога отозвалась на это протестом, тогда он бросил лазер и ухватился за нее правой рукой. Он поймал ее правое запястье и удержал его. Они парили в воздухе, пока лазер, падал, вращаясь и переворачиваясь в воздухе. Он проследил за ним взглядом, но знал, что все это было бесполезно. Получить его обратно будет невозможно, а он знал, что это единственный существующий лазер, и считал его своим непобедимым оружием. Там, далеко внизу, лазер подпрыгивал и ударялся о камни мостовой и снова подпрыгивал. Сент-Хеленс знал, что теперь из этого лазера стрелять будет невозможно. - О-тец! Кажется, ему угрожает потерять больше, чем лазер. - Эй, ухватись за меня! Крепче обхвати руками мою шею! Хелн сделала так, как он ей приказывал. Какое облегчение! Ее проблемой, очевидно, была только высота; теперь, когда они опустились пониже, она могла с этим справиться. Но что же он может сделать без лазера? А ведь у него все еще есть перчатки и этот пояс. Может быть, победить будет потруднее, чем думалось первоначально, но ведь так всегда и бывает. Ветер налетел на них словно бы ниоткуда. В одно мгновение все было тихо и спокойно, а в следующее их уже рвал и трепал невероятный ураган. Держа Хелн крепче, радуясь тому, что перчатки умножают его силу и влияют на ловкость, Сент-Хеленс посмотрел вниз и увидел маленькую темную фигурку, распростершую руки в их направлении. Мельба! О, если бы только у него был лазер! Теперь они двигались, на самом деле двигались, а пояс не оказывал этому никакого сопротивления. Им надо было преодолевать порывы ветра и пробиваться против его движения, противостоять ему всей силой пояса. Сент-Хеленс поднес перчатку к контрольному рычагу и попытался сосредоточиться. Ветер сорвал с него шапочку, разметал волосы Хелн и развеял ее платье. Перчаткам пришлось передвинуть рычаг управления, чтобы оттолкнуть их обратно. Он сосредоточился, и перчатка изо всех сил надавила на рычаг. Теперь они противостояли ветру и двигались назад. Но они вдруг стали двигаться назад слишком быстро, когда ветер прекратился также неожиданно, как и начался. Сент-Хеленс перевел рычаг в нейтральное положение. Затем, точно также неожиданно, они снова начали двигаться. Независимо от того, хотел он этого или нет. Они неслись над дворцом по кривой, земля и камни ограды превратились под ними в сплошное пятно. Они двигались по более и более крутой кривой, по спирали. Они попали в воздушный смерч! Сент-Хеленс отчаянно ударил по контрольному рычагу. Они летели теперь горизонтально, но по-прежнему теряли высоту. Лес был внизу под ними, а огромное большое дерево возникло прямо впереди. Он прижал Хелн поближе к себе, когда ветка дерева просвистела мимо, словно острый серп, и ветви раскрылись, словно жадные злобные руки. Что-то ударило его. Все закрутилось перед ним, быстрее и быстрее, превращаясь в сплошное пятно. Затем все померкло. Наступила тьма. Хелн почувствовала, что перчатка, удерживающая ее, соскользнула с руки. Затем она стала падать. Она вытянула руки, пытаясь ухватиться за что-нибудь и удержаться, и уцепилась за жесткий кусок коры. Она держалась за него и посмотрела на землю, которая была далеко внизу. Хелн чувствовала головокружение, сильнее, чем когда они были много выше. Ее пальцы болели от соприкосновения с грубой древесиной, но неожиданно она поняла, что ее удерживают ветки дерева, и что она все-таки не упадет вниз. Она посмотрела на Сент-Хеленса, которого удерживал его пояс. Пояс со всей силы пытался оттолкнуться от древесного ствола. Сам Сент-Хеленс висел вниз головой и дышал, но был без сознания. Кровь из его раны просачивалась через грубую повязку, стекала вниз по ноге и капала через листья, падая на землю далеко внизу. Прежде всего ей было необходимо остановить этот пояс. Лицо Сент-Хеленса было прямо напротив ствола, и оно выглядело разбитым, хотя Хелн думала, что, возможно, это просто только от прилива крови. Ей необходимо было остановить этот пояс, чтобы он перестал его подталкивать - но как? Отец передвигал этот маленький рычажок, но если она передвинет его не в ту сторону, что может тогда случиться? Сент-Хеленс мог взвиться в небо, и тогда снова появится этот смерч и снова утянет его вниз. Но ей все равно было необходимо попытаться. Перчатки - может быть, ей стоит надеть их? Предполагалось, что они знают, что нужно делать, не так ли? Келвин говорил, что так они и действуют. А где же сам Келвин? Почему ее отец носит перчатки ее мужа и почему у него оказался его лазер и этот пояс? Много было вещей, которых она не знала и не понимала, и некогда было сейчас думать надо всем этим. Может быть, Келвину нужна ее помощь - но как же она узнает об этом? Ее беспокоила кровь на ноге Сент-Хеленса. Возможно, наконечник арбалетной стрелы и не задел кость, но, конечно же, он сильно повредил мягкие ткани! А то, как он выдернул стрелу из своей раны - она бы никогда не смогла этого сделать! Может быть, лучше было бы оставить все как есть, пока не поспеет помощь. Так или иначе, она надеялась, что задеты только мягкие ткани. Их у Сент-Хеленса достаточно много, и может быть это для него и к лучшему. Но ей было необходимо остановить кровотечение. Платье было завязано так же, как и раньше, но оно соскользнуло. И теперь оно прижимается к обломку стрелы, еще оставшемуся в ране, и рана частично открылась. Она пожалела, что является такой чувствительной и слабонервной и что у нее нет отношения Джон к вещам такого рода. Но ей было необходимо сделать с этим все, что можно. Она подвинула намокшее от крови платье чуть повыше на бедре. Затем вытащила из ножен меч Сент-Хеленса и, отрубив им ветку с дерева, воткнула в развилку. После этого она немного расслабила узел на красной от крови повязке, пропихнула палку в центр узла и затянула жгут так, как и следовало. Вот так, подумала она, может быть, я не такая уж и беспомощная, как иногда о себе думаю. Сент-Хеленс не поблагодарил ее за это. Он оставался без сознания. Кажется, он нормально дышал, а его сердце поддерживало устойчивый ритм. Но его лицо оставалось прижатым к стволу дерева. Что ж, может быть, вот это поможет. Она стащила перчатки с его рук. Мягкая кожа с металлическими накладными пластинками с готовностью поддалась ее прикосновениям. Она засунула руки в перчатки, пока ее кисти не оказались полностью внутри них. К ее удивлению, огромные перчатки превосходно подошли ей и теперь казались словно дополнением к ее собственной коже. Было очевидно, что их может носить любой круглоухий, хотя пророчество относилось только к Келвину. Поколебавшись, она потянулась своей рукой в перчатке к рычажку на поясе Сент-Хеленса. Этот маленький рычажок должен двигаться вперед и назад. Куда же теперь ей его передвинуть? - Перчатки, решайте это сами,- подумала она. Ее пальцы сработали. Она не была уверена, она ли контролировала их движение, или перчатки. Рычажок шевельнулся, все время двигаясь назад. Пояс изменил свой нажим, и тело Сент-Хеленса пролетело между веток с такой скоростью и резкостью, которой она не ожидала. Она беспомощно смотрела, как оно покинуло их дерево и было остановлено стволом другого. Ей необходимо было снять его! Она знала это - но до соседнего дерева никак нельзя было добраться. Хуже того, дерево, на котором сейчас находился Сент-Хеленс, росло прямо как свечка, без веток на нижних уровнях. Как же она сможет дотянуться до него, не говоря уже о том, чтобы спустить его на землю в целости и невредимости? Она думала, что перчатки помогут ей, а вместо этого они только сделали все хуже! Ее внимание привлекло какое-то движение на земле. Там были двое всадников, верхом на конях, и смотрели наверх. - Вот он, Корри. Как же мы достанем его оттуда? - Не спрашивай меня, Бимоуд. Нам понадобится помощь. Посмотри-ка туда! - Что там? - Его дочь. Как она туда попала? - Не знаю. Что это там блестит? - Меч. Должно быть, Сент-Хеленса. Эй ты, девушка, там наверху, ты не ранена? - Н-нет,- сказала Хелн.- Но мой отец‡ - Слезай вниз и захвати с собой меч. Она колебалась. Но если верить Келвину, перчатки хорошо помогали при лазании. Кроме того, в прошлом она и сама немного лазила по деревьям. Однако же есть еще и меч. Если она попытается спуститься с мечом, не вложенным в ножны, то легко может им пораниться. Она начала спускаться вниз без меча. - Захвати с собой меч, я тебе говорю. Ничего не поделаешь. Она была совершенно беспомощна, с мечом или без меча, и если она попытается перечить этим грубым мужикам, то сделает все только хуже. Она потянулась вверх левой рукой в перчатке и взяла меч так легко, словно бы он принадлежал этой руке и был ее частью. Когда она подтянула его пониже к себе, то заметила, что на лезвии имеется надпись, которой она не видела раньше. Ее глаза неосознанно прочитали эту надпись: "Дано в знак вечной дружбы от Его Величества Короля Филиппа Бластмора, правителя Аратекса". Так что же это значило? Может быть, Сент-Хеленс украл этот меч, или он и король действительно были друзьями? - Спускайся побыстрее! Голос у этого Бимоуда был отвратительный. Вероятно, он способен на подлость, дай ему только шанс. Лучше не сердить его. Она попыталась отбросить все свои мысли кроме той, что ей нужно спуститься вниз. - Посмотри на эти ножки! - воскликнул Бимоуд. Она забыла, что на ней надето! Это шелковое платье снизу открывало все на обозрение. Но что же она могла поделать? Если она попытается остаться наверху на
в начало наверх
дереве, они подстрелят ее арбалетной стрелой. Она покрепче стиснула зубы и продолжала спускаться вниз, хотя почти физически ощущала взгляд двоих мужчин, устремленный на ее движущиеся ноги. Ей казалось, что теперь их словно покрывает корка грязи. Скорее, чем она ожидала, правая перчатка раскачала и развернула ее на ветке и позволила ей пролететь по воздуху оставшееся небольшое расстояние. Мужчины стояли, словно загипнотизированные, их глаза округлились, рты удивленно приоткрылись. Это из-за ее ног? В других обстоятельствах, она могла бы принять это за комплимент. В данном же случае она испытывала только отвращение, но не говорила об этом. - Ты видел это, Корри? Должно быть, она наполовину кошка! Я думал, что она упадет. - Да, это была бы потеря! - согласился Корри. Бимоуд спешился. - Женщина, дай мне этот меч! Хелн переместила меч из левой перчатки в правую. Кажется, перчатки не очень-то торопились с ним расстаться. Если верить Келвину, они делали того, кто их носит, мастером во владении мечом. Но могли бы они сделать это для женщины? - Помогите моему отцу,- сказал она. - Мы поможем ему, когда получим помощь. У нас наготове для него цепи. Не правда ли, Корри? Хелн увидела, что большой отрезок тяжелой цепи пристегнут к седлу Бимоуда. Пока она наблюдала за ним, он отстегнул ее, и цепь упала на землю. - Вы собираетесь заковать моего отца в цепи? - Мы должны. Это приказ короля. Но, может быть, к тебе это не относится, если окажешь нам некую услугу. Давай сюда твой меч. Услугу? Ей не приходилось долго догадываться, что это означало. Она вспомнила тот первый раз, когда ее изнасиловали. Корри тоже спешился. - Не будь грубым, Бимоуд. Королю это не понравится. Он не хочет, чтобы на ней остались какие-то отметки. Хуже того, это не понравится Мельбе. - Мельба об этом не узнает. - Все же‡ - Какая жалость,- сказал Бимоуд, очевидно напуганный мыслью о гневе Мельбы.- И все равно, мы можем потом заставить ее сказать, что все в порядке. А тогда‡ Меч, удерживаемый перчаткой, поднялся, когда этого совсем не ожидала и сама Хелн. К ней вдруг пришла неожиданная решительность. Решительность, что если она овладеет ситуацией, то сможет хотя бы отправиться за помощью для Сент-Хеленса. В конце концов, он из-за нее угодил в это положение. А что касается того, что эти двое планировали для нее - она не хотела в этом участвовать. Бимоуд протянул руку, чтобы взять меч: - Отдай мне его. После чего она окажется без оружия и совершенно беспомощна и не сможет им противостоять. - Нет - сказала она. Меч ткнулся в лицо Бимоуда, и снова вернулся обратно, не коснувшись его. - Ну, идиотом я буду! - воскликнул Бимоуд. Он со свистом выхватил свой собственный меч и взмахнул им. Но в это время перчатка сделала ложный выпад, изогнула ее запястье, и лезвие Бимоуда отскочило, удар его меча был отражен. Не только отражен, но и сам меч улетел прочь с огромной скоростью. Меч упал где-то в кустах, а сам Бимоуд так и остался стоять с разинутым ртом. Корри потянулся к мечу, пристегнутому у него на бедре, но остановился, глядя на острие меча Хелн, которое неожиданно оказалось приставлено к его горлу. Его мозг перестал сосредоточиваться на зрелище голых ножек и перешел на лицезрение обнаженной стали. - Ты,- сказала Хелн Бимоуду,- достань эту цепь и подтащи ее вон к тому дереву. Бимоуд сделал все, как ему было приказано, обеспокоенно глядя на Корри. Его лошадь заржала: это было очень похоже на смех. - Отлично, встань там спиной к дереву.- Она говорила так, как, ей казалось, на ее месте должен был говорить мужчина. Мужчины подчинились ей. Не спуская с них глаз, пока они смотрели на лезвие ее меча, она взялась за конец цепи и обошла с ней несколько раз вокруг дерева. У Бимоуда был такой вид, словно он собирался сделать неожиданное движение, но регулярно наставляли острие меча на его левый глаз, и он передумал. А что теперь? Ага, вот здесь на конце есть замок. Она соединила вместе два конца цепи и замкнула ее. Затем она встала перед ними. - А сейчас я отправлюсь за помощью. Если ваша помощь прибудет раньше моей, моего отца не должны заковывать в кандалы. О его ране необходимо позаботиться, он должен получить пищу и отдых. Если это не будет сделано, ваш король и ваша Мельба ответят перед самим Круглоухим из Пророчества! - Что такое она говорит? Это казалось безумным! Было почти так, как если бы сами перчатки заставляли ее разговаривать таким образом! Корри и Бимоуд посмотрели друг на друга. Бимоуд судорожно сглотнул. Они могли не соглашаться с ней, но были сейчас не в том положении, чтобы спорить. - И еще одно.- Ее перчатки воткнули меч в землю острием вниз.- Когда мой отец придет в себя, ему понадобится его меч. Хорошенько позаботьтесь о нем; ведь это подарок от вашего короля. Сама изумленная тем, что делает, Хелн села на коня Корри, и всезнающие перчатки умело и ловко ухватились за поводья. Она думала, что сможет вспомнить дорогу к границе, но сомневалась, что ей придется это делать. Если твердо держать в уме свои желания, то во всем остальном можно будет полностью положиться на перчатки. Когда она проезжала на лошади мимо своих недавних похитителей, Корри сказал Бимоуду: - Ты‡ Ты надутый идиот. И тебе взбрело в голову сказать ей, чтобы она захватила с собой меч! - Ну что ж, если бы ты не был так занят рассматриванием ее платья, ты бы мне, конечно, напомнил об этом! - парировал Бимоуд. Хелн едва не улыбнулась. Может быть, это платье все-таки принесло ей какую-то пользу. Глава 13 ПЛЕННИКИ Джон Найт лежал на набитом соломой тюфяке и смотрел, как Герта, его лопоухая сиделка, наливает ему черпаком суп. Чудесным образом его раненая рука и сломанный палец совершенно срослись, словно бы ими занимались лучшие хирурги Земли. Должно быть, здесь отчасти не обошлось без магии, подумал он уныло. Он, который всегда и всюду заявлял, что магии не существует на свете, даже перед горой свидетельств, утверждающих совершенно противоположное - он своим выздоровлением был обязан магии! Это напомнило ему о Шарлен, его остроухой жене, а теперь его вдове, из другого измерения. Чудесная милая Шарлен! Она верила в магию, и теперь он знал, что она была права. У нее от него были чудесные сын и дочь. Если бы только ему не пришлось тогда покинуть ее! Но если бы он остался с ней дольше, ее жизнь тоже оказалась бы подвергнута опасности, а он не мог этого вынести, поэтому он и ушел. Он сделал это с глубоким и не исчезавшим с тех пор сожалением, но он никогда не сомневался в необходимости этого. Он не мог возвратиться к ней, пока судьба королевы Зоанны была неизвестна и пока был жив второй муж Шарлен, Хэл Хэклберри. Герта протянула ему серебряную миску с красивой чеканкой и ложку с самой изысканной отделкой. Он взял их, снова удивившись тому, как чудесно действует его рука. Ему также очень нравилась движущаяся картинка на миске: когда ложка приближалась к миске, лицо на ней улыбалось. Это казалось настоящим изменением изображения, а не просто иллюзией. Какими же удивительными мастерами и умельцами были эти люди! Он не спеша глотал бульон, по- настоящему оценив его чудесный вкус и аромат. Герта улыбалась, глядя на него сверху вниз. Ее такие большие уши, прикрывающие по обеим сторонам лицо, были похожи на уши щенка. Такие нежные глаза, такое милое лицо, хотя и с большим щелевидным ртом. В ней было всего три фута роста и, будучи слегка полноватой и коренастой, она имела вид женщины-гнома. - Ты хочешь хлеба? - Спасибо, Герта. Да, пожалуйста.- Он наблюдал, как она пересекает комнату, стены которой были из цельного камня, а обстановка напоминала обстановку небольшого уютного домика- коттеджа. Она отрезала ему от буханки большой ломоть хлеба, использовав большой зазубренный нож. Он заметил, что его ручка тоже была богато украшена. - Герта, не принесешь ли ты мне и нож? Она принесла его, доверчиво протянув его вместе с толстым куском хлеба. Он впился зубами в его корочку, наслаждаясь грубоватым вкусом овса и каравайных семян с небольшим привкусом пиццы. Ручка ножа была выполнена в форме серебряного змея, его хвост продолжался и на лезвии ножа. Когда он дотронулся до кончика рукоятки, глаза змея тоже задвигались, чтобы проследить за его движением. Он знал, что это всего лишь магия изображения, но это было слишком сверхъестественно. Как же им удается оживлять эти вырезанные и вычеканенные фигуры? - Вы называете себя людьми змея, Герта? - Да, это так, Джон Найт. Но все остальные неизбежно будут звать их лопоухими. Он подумал о своей необыкновенной удаче. Раненый, плывущий вниз по реке к тем невероятным водопадам, которые, казалось, падали в совершенно черный, заполненный звездами космос. Они приближались все ближе и ближе, эти водопады, и он греб, чтобы спасти свою жизнь. Затем и вода и его плот и он сам падают, снова плывут, выплывают на поверхность, и вот‡ он уже здесь. Это был другой мир, другое существование, отличающееся как от Земли, откуда он был родом, так и от мира, который был населен остроухими людьми, считающими странными людей с круглыми ушами. Он обнаружил, что находится на плоту на совершенно другой реке, а кругом поют птицы и понял, что какая-то сила доставила его сюда. Какая-то атомная сила, такая же, как та, которая была высвобождена при взрыве артиллерийского снаряда, который забросил его и несколько человек из его команды в почти сказочный мир магии и остроухих людей. Это случилось странным и непонятным образом. Эта дыра, этот провал в реальности. Провал каким-то непонятным образом забросил его сюда. Он снова подумал о Зоанне, рыжеволосой королеве Рада, которая околдовала его магией, хорошо известной на Земле: магией сексуального влечения. Он подумал о том, какой злобной она была, как она убивала и уничтожала хороших добрых людей без всякой совести и во всех отношениях была жутким монстром. Но он долго не мог оценить по достоинству эту ее сторону, будучи очарован той ее единственной гранью, стороной, которую она показывала только ему одному: ее красотой и ее влечением к нему. Как же глупо он был обманут лестью, как же одержим вожделением к ее телу - вожделением, которое она всячески поощряла и поддерживала в нем. Он намеренно забывал обо всех свидетельствах ее истинной природы в течение неопределенно долгого срока; теперь ему было стыдно вспоминать об этом. В конце концов, он попытался ее уничтожить, уже тогда, когда его чудесный сын Келвин от милой Шарлен сражался за то, чтобы освободить королевство от ее власти. Он чувствовал и ему казалось, что он уничтожил ее, но все же он не был в этом уверен. Но он по крайней мере попытался это сделать! Если это никак не компенсировало его длительное пребывание не на той стороне, то все же это было лучше, чем ничего. Он все еще многим был обязан тому миру, хотя понятия не имел, как сможет отдать свой долг. Все это теперь было очень далеко, в другой жизни и, возможно, лучше всего было бы позабыть об этом. Джон обмакнул в суп кусок хлеба и стал высасывать из него жидкость. - Ты знаешь, Герта, сегодня я уже почти здоров. - Да, твои разум и тело исцелились. - Разум? - Что могла она знать о его бурных внутренних сомнениях. - Ты был безумен. Неужели? Он попытался вспомнить. В его сознании возникали беспорядочные образы. Словно картинки, мелькающие на телевизионном экране, пока его разум дремал, время от времени
в начало наверх
просыпаясь. Может ли он придать им какой-то смысл, если попытается расположить их в хронологическом порядке? Падение в Провал, вниз, вниз, целую вечность. Затем, каким-то образом, он уже не падал, он парил в звездном море. Дрейф без направления, без ориентации. Это странное ощущение, наполнившее его сознание, сделавшее его сумасшедшим? Отрывочные мысли: как глупо скитаться через этот Мальстрем без карты! Поэтому он где-то достал карту или сам ее выдумал и нацарапал не ней маршрут. Маршрут к Мувару. Это имело так мало смысла, даже в его безумии, что он все смеялся и смеялся, но, тем не менее, двигался по этому обозначенному маршруту, который теперь превратился в мерцающую впереди в тумане ленту. Лента превратилась в поток света или темноты и течение понесло его вдоль него, пока тот не стал слишком быстрым, и Джон был выброшен на другой уровень безумия. Он карабкается вверх по скользкому склону. Неожиданно понимает, что на самом деле это панцирь черепахи, такой большой, как и галапагосская. Или еще больше. Но ведь это совсем не та черепаха, на которой покоится мир. Неправильная мифология. Возможно. Бежит, падает, снова ранит свою и так сильно израненную правую руку. Эта рука была ужасным образом искалечена, из нее сочилась и капала кровь, она все нарастающими волнами посылала импульсы боли. Деревья, кусты, скалы. Бежит, бежит, бежит. Падает, падает, падает. Боль. Что-то длинное, серебристое. Веревка? Он вытянул вперед левую, не пораненную руку. Громкое шипение, и веревка начинает разматываться. Челюсти змея, широко раскрытая пасть. На клыке висит капелька чистого яда, затем отрывается и падает. Боль, боль, боль. Чей-то крик. Его собственный. Затем цветок ласково похлопывает по голове змея. Голубовато-розовый цветок, что-то среднее между фиалкой и дикой розой. Ладонь с короткими, словно обрубленными пальцами, держащая его стебель. Челюсти змея закрываются. Змей снова опускается на землю, затем ускользает прочь. Теперь над рукой, держащей стебель цветка, появляется лицо. Очень синие глаза и очень большие уши, похожие на уши щенка. Лицо Герты. Она смотрит на него, ее рот кривится, в глазах набухли слезы. По щеке стекает слезинка. Цветочные лепестки касаются его лба, мягко, нежно поглаживая. Аромат цветка, слегка похожий на аромат мака, успокаивает его усталый мозг, облегчает давнюю боль. Щеночек с цветочком. Принужденный болезненный смех. Затем снова забвение. Он мысленно одернул себя. Все это было так похоже на сон и все же так реально. Это было больше, чем галлюцинация, или же галлюцинация, возможно, могла возвращаться в его памяти со слишком многими реальными чертами, слишком сильно похоже на реальность. Это действительно была Герта. Эта комната была освещена огромными фосфоресцирующими поганками, размещенными повсюду. Стены, сделанные из камня, очевидно из твердого. Это было похоже на комнату в пещере или нору, но стены были совершенно гладкими. Здесь известна техника лазерного строительства? Или это магия? - Ты хочешь поесть? - спросила Герта. - Пожалуйста.- Язык, по крайней мере, был все тот же. Странно, но он, как и все другие вещи, изменялся от измерения к измерению лишь незначительно. А может быть, это и не настолько странно и указывало, что люди во всех мирах имеют общее происхождение, и эти несколько измерений они колонизировали и заселили. Очевидно, между мирами имелось сообщение, потому что Мувар создал свою легенду среди остроухих в Раде, и если можно было верить этим легендам, то Мувар был вовсе не первым. Как же мог он предсказать объединение королевств, если не было самих этих королевств, которых требовалось объединить? Круглоухие и остроухие могли вступать в брак и производить потомство: он сам это доказал! Это означало, что они были близкородственными друг другу видами. Но эти лопоухие, среди которых он был сейчас - насколько они были близки к другим видам людей? Герта принесла ему одежду. Она была белой, гладкой и блестящей, и на Земле он бы решил, что это сатин. Было и нижнее белье из менее блестящего материала, напоминающего хлопок. Джон заколебался: привычка, оставшаяся с Земли, где люди разных полов смущались обнажаться друг перед другом, затем вылез из постели и быстро схватил одежду. В конце концов, Герта была его нежной сиделкой в течение промежутка времени, который теперь он никак не мог оценить. Возможно, это были целые недели, хотя он думал, что прошли только дни. В течение этого времени она помогала ему всем, чем только можно, или же ее магия была того рода, которая помогла ему исцелиться, сохранив все телесные функции. А это казалось маловероятным! Поэтому, хотя его память и была затуманена, он был уверен, что Герта видела все его тело и все его функции. - Я не вставал до этого, а, Герта? - Нет, вставал. А я помогала тебе ходить. - Я не помню. - Так и должно быть. Исцеление затуманивает память, но утешает и перестраивает сознание. Он подумал об этом, а также о том, как уверенно он чувствует себя на ногах. Герта протянула ему пару мягких тапочек с загибающимися кверху носками. Когда он уселся, чтобы надеть их на ноги, то подивился тому, что оба тапочка были украшены большими пряжками, и что пряжки были серебряными. Картинки на серебре изменились, когда его ноги вошли в тапочки. Он уже перестал удивляться и гадать, в чем же заключалась эта магия. Искусству не нужно знание этого. Он встал, осмотрелся и заметил дверь. Джон был уверен, что смотрел на эту дверь целыми часами, но теперь было похоже на то, что он видит ее в первый раз. Она тоже была украшена серебряными панелями, которые по-своему все время менялись. - Я отведу тебя в мастерскую, Джон. Теперь ты вполне здоров. Магия закончила свою работу. Он не переставал удивляться, идя за ней. Герта двигалась довольно быстро для человека с такими короткими ногами. Он испытывал по отношению к ней доброту и нежность, те чувства, которые мог бы питать к младшей сестре. Они прошли под каменными арками, через несколько комнат без окон и, наконец, вышли в большой природный амфитеатр. Здесь было много лопоухих мужчин, носивших остроконечные шапочки, не сильно отличающиеся от колпаков из Рада, и кожаные фартуки. Они работали у индивидуальных наковален. Котел, вокруг которого кипела работа, содержал серебро в расплавленном состоянии. Огонь, пылавший так ярко под котлом, должен был, понял он, иметь магическую природу, чтобы расплавить серебро. Пока он смотрел, один из лопоухих подошел к котлу, неся с собой охапку серебряных чешуйчатых кож. Он повертел кожу в руках и бросил ее в котел. Еще один лопоухий, стоящий на помосте, помешивал содержимое котла длинным черпаком. - Боже мой! - сказал Джон. Он присвистнул, потом не нашел ничего лучшего, чем повторить это восклицание: - Боже мой! Эта кожа была змеиной шкурой и состояла из чистейшего серебра! Аналог драконов с золотой чешуей! Неужели нет ничего, что не могло бы быть реальностью в каком-то из измерений? Его разум снова ушел в прошлое, отчаянно сражаясь хотя бы за капельку здравого смысла. Высшая школа, преподаватель, пытающийся привлечь его внимание: "Эта статья рассказывает о том, как моллюски поглощают тяжелые металлы, и о том, как эти металлы перемещаются к их панцирю. Мясо, мякоть этого моллюска не годится для употребления в пищу, и он имеет металлическую окраску. Я предлагаю тебе прочесть эту статью и сделать доклад по ней на завтрашних занятиях в классе!" Джон кивнул, жалея о том, что он выбросил потом ту пачку бумаги, и сейчас ему хотелось крикнуть назад, через все эти годы: "Да, и бессмертные драконы живут и живут в течение столетий!" Змеи были так же бессмертны, как и драконы, они поглощали и усваивали серебро вместо золота, и серебро потом в течение столетий откладывалось в их сияющих чешуйчатых шкурах. Лопоухий, который переходил от наковальни к наковальне, проверяя работу, подошел к ним. Он был не выше Герты, но его голова была больше и выражение лица было, как у обеспокоенного ходом работ десятника. - Он исцелился, Герта? - Да, исцелился. - Отлично. При продаже мы неплохо получим за него. Герта поежилась. - Мне не нравится об этом думать, Херциг. - Неважно. Ты знаешь обычаи. - Да. Джон уставился на них.- Продать? Меня? Другим таким, как вы? - Нет, другим таким, как ты, Джон. - Как я? Людям, таким же, как я, только с заостренными ушами? - С заостренными ушами? Нет, Джон. С такими, как у всех вас, смертного народа. Крошечными ушами, расположенными низко по обе стороны вашей головы.- Она попыталась не показывать свое отвращение к этой ненормальной форме. Джон думал об этом после того, как они вышли из мастерской и заковыляли обратно той же дорогой, какой пришли сюда. На обратном пути он увидел, что здесь и впрямь было много небольших домиков- коттеджей, но что комнаты, в которых он находился, на самом деле располагались внутри скалы. В скале были вырублены и другие двери, и какие-то круглые отверстия, которые могли были быть просверлены лазером. - Что случится со мной, Герта? Стану ли я рабом? - Я не знаю, Джон. Круглоухие живут по-своему, а мы по-своему. Их король Хада скупает всех пленников лопоухих, которые здоровы. Они покупают людей, подобных себе. А что они потом делают, я не знаю. Джон Найт поразмыслил над этим и не увидел повода для самоуспокоения. Вполне вероятно, что гораздо лучше ему удалось бы прожить, оставшись у лопоухих, если бы у него было бы в этом деле какое-то право выбора. Кайан попытался сосредоточиться на других вещах, кроме их наказания. Он обнаружил, что может думать сам за себя, и Лонни не будет знать его мысли, но если он начинал думать так, как если бы собирался заговорить, то она мгновенно понимала его. Было приятно сознавать, что они собираются провести целую вечность вместе. Но проведут ли они ее на самом деле? Смешаются ли постепенно их мысли и мысли змея, пока не станут одним целым? Может быть случится именно это, но, может быть, процесс можно замедлить, если и не остановить совсем. Что им необходимо делать, чувствовал он, это концентрироваться на тех мыслях, которые были чисто человеческими. Это может быть даст им возможность слиться со змеем, сохранив человеческую природу и интеллект и не опуститься до его уровня. Джон Найт, его отец, как-то говорил о животных-оборотнях. Он сказал, что все это суеверия и выдумка, но некоторые люди все-таки верят в них. На Земле всякое могло быть возможным. Волки, кошки и другие земные существа, содержащие в себе человеческий дух, душу и время от времени обменивающиеся ими с человеком. Может быть эти истории обязаны своим существованием таким созданиям, как лопоухие. Если духи действительно существуют, а теперь он был склонен считать, что это так и есть, и они и вправду могут существовать, тогда почему же не может быть двух различных видов, содержащих дух одной и той же природы? Если змеи - это действительно бессмертные предки лопоухих, то не было ли странным, что‡ Его мысль прервалась, отвлеченная процессом питания змея. Скала имела острый перечный привкус, сдобренный добавками серебра. Плохой стороной всего этого было то, что ему это начинало нравиться. Он думал о поглощении пищи и не мог сосредоточиться ни на чем другом. Природа змея начинала побеждать человеческую! - Кайан? - спросила Лонни. - Да, Лонни.- Ему необходимо было быть осторожным. Он хотел бы слиться с ней, соединить вместе их души, но сомневался, что ему следует делать это. Ведь слияние их душ будет лишь прелюдией к последующему слиянию со змеем, а это будет означать конец их человеческой сущности. Каким-то образом ему было необходимо выбраться из этого тела в свое собственное и отправиться обратно домой
в начало наверх
в родное измерение, в Рад, и найти там девушку, которую напоминала Лонни. Только как давно все это было? - Кайан, как ты думаешь, мы когда-нибудь сможем вернуться? Снова оказаться в своих собственных телах? - Конечно. Что за вопрос.- И все же это было лишь эхом его собственных сомнений. Его вера в возвращение уменьшалась, но он не хотел ее разубеждать. Он припомнил слова песни и попытался напеть ее ей: "О, верни, о, верни, верни мне мое тело-о-о-о." - Это была пародия, которую он пел, когда был ребенком, но она подошла для этого случая. - Я боюсь, Кайан. Я только просто хочу попробовать серебро и ощутить, как функционирует наше тело. - Не НАШЕ тело, Лонни! Выкинь это из головы! - Конечно в данный момент у нее не было ее собственной головы, но некогда было подыскивать подходящие термины и обозначения.- Ты человек, а не змей! Ты красивая девушка! - Да, Кайан? Ты и на самом деле так думаешь? - Конечно, это так и есть! Конечно! Я хочу жениться на одной девушке, которая выглядит точно так же, как и ты. Я собираюсь‡- Он переборол свое сомнение.- Я собираюсь вернуться. - Ты и вправду так думаешь, Кайан? - Да, мы оба вернемся обратно.- Как они это сделают, он понятия не имел, но цеплялся за эту свою уверенность. - Я имею в виду, что я красивая? - Да, да, я же тебе сказал. - Ты действительно хотел это сказать? Он засмеялся, и мысленный смех прозвучал даже более натурально, чем его физическая версия. Как могла она сомневаться в этом? В их возможное спасение поверить трудно, но ее красота была совершенно бесспорна! - Конечно же! Она очевидно уловила в этой мысли нечто большее, чем он намеревался сообщить ей. - Ты находишь меня красивой,- сказала она, поверив ему.- А ты бы хотел обнимать и целовать меня и‡ - Я этого не говорил! - запротестовал он. - Но ведь это же верно, не правда ли? К своему удивлению он обнаружил, что это правда. Он действительно хотел заниматься всем этим с ней! - Да, но‡ - И все же ты собираешься жениться на той другой девушке.- Теперь она была сердита. Он почувствовал нарастающий приступ ее гнева и не мог отрицать его справедливости. - Мне придется это сделать, Лонни. Я не могу на тебе жениться. Я ведь из другого мира, из другого измерения. Это будет просто не так, как надо, неправильно. - Неправильно? - Мой - мой отец пришел в наше измерение из другого и‡- Он попытался выделить клубок затруднений, которые породила связь его отца с двумя женщинами из Рада. Одним результатом всего этого был сам Кайан, а другим Келвин. Какое несчастье! Неужели он должен распространять это еще дальше, сделав то же самое? - Кайан, Кайан, я люблю тебя! - закричала она и прилив эмоций обрушился на него, уничтожив его бастион объективности так, как волна уничтожает замок на песке. - Я тоже люблю тебя, Лонни,- беспомощно ответил он ей. - Я хочу - я хочу проделать с тобой все эти вещи. Обнимать тебя, целовать тебя и‡ - Нет! - И заниматься с тобой любовью,- закончила она.- А ты чувствуешь то же самое. Было похоже, что они словно сливаются, сплавляются вместе, как серебро. Он знал, что не должен позволить этому произойти. Он попытался противостоять этому, но просто не мог ни о чем думать. - У нас - у нас нет тел,- в отчаянии произнес он. Что это, обещание проделать все это в то время, когда они снова вернутся в свои тела? Тогда, как же он сможет вернуться обратно, в свое измерение? Оба пути кончались тупиком. - О, Кайан! - О, Лонни! Я не имел в виду‡ - Мне кажется, мы сможем сделать это сейчас, Кайан. Дай мне попытаться. - Сейчас? Но‡ Затем он почувствовал ее поцелуй на своих губах. Возможно у него сейчас и не было рта, но он имел представление о своей человеческой анатомии также, как и она, и поэтому это, конечно же, был поцелуй. Он еще раз попытался сопротивляться. - Нам не следовало бы‡- Она обняла его. Ее дух внутри змея вступил во взаимодействие с его духом, и чувство, которое он ощутил, было в точности чувством физического объятия, только больше чем объятием, потому что сейчас ничего не мешало им, не было ничего, что могло встать у них на пути. В физических телах никогда не может быть полного взаимопонимания; люди более или менее притворяются, что понимают друг друга, как это и было с его отцом и матерью. Его отец едва ли вообще знал, что за человек была его мать! Но здесь между ними не было никаких физических барьеров. Он знал, что Лонни говорит правду и говорит искренне, а она понимала, что он сопротивляется ей неискренне. Сам половой акт, в физическом смысле слова означал, как говорили, познание, но ничто не могло сравниться с этим! Он отбросил прочь неравную борьбу. - О, Лонни! Лонни, Лонни, Лонни! - В одном смысле он произносил ее имя, но в другом он высказывал саму ее сущность, в этом повторении ее имени обладая ею и сам ей принадлежа. - Кайан, Кайан, Кайан! - То же самое творилось и с нею. Они больше уже совсем не боролись с этим. Они приблизились друг к другу, слились более близко, чем кто-либо из них считал возможным и ‡чавкающим и всасывающим движением дневной свет втянулся в их единственный видящий глаз. Выбитые из своего начинающегося слияния они подняли серебристую голову навстречу заходящему солнцу и вдохнули воздух через ноздри и проходы для воздуха, прикрытые чешуей. Они разогнули свое тело, поползли и выбрались из проделанного скального туннеля. Там их уже поджидали мальчики с большими оттопыренными ушами. Они задрожали всем своим телом, предвкушая мягкое прикосновение цветка, легкие и нежные поглаживания, восхитительный, но одновременно и успокаивающий аромат. Мальчики выставили вперед свои цветки и прикоснулись к их ноздрям розовато-голубыми лепестками. Они втянули в себя аромат этих цветков большими дозами и он заполнил их существование, забирая прочь все сомнения, надежды и вопросы. Забирая прочь от них, наконец, любое чувство двойственности и осознания самих себя. Они стали одним целым со змеем. Глава 14 НА СКАЛАХ Жак колебался, стоя у входа в палатку и опасаясь войти внутрь. Смерть всегда была печальной, хотя в свое время он достаточно повидал ее. Он подумал о том, как Хито и девушка сидят там бок о бок и смотрят на тело. Он очень сильно желал ее, но невозможно было ошибиться и не понять, кому принадлежало ее сердце. Он попытается утешить ее, и затем, если тело незнакомца уже разложилось хотя бы самую малость, он сам похоронит его. Приготовившись заранее к этому неприятному зрелищу, он откинул полог палатки и вошел внутрь. То, что предстало его зрению, было ужасающим даже для него. Красивая, милая, недавно предназначавшаяся в жертву девушка, растянувшись во весь рост, лежала рядом с телом незнакомца, и оба были очевидно совершенно мертвы. Она совершила самоубийство и присоединилась к нему! Хито сидел у их изголовья, скрестив ноги, держа в руках кожаный веер. Нигде не было жужжащих мух. - Господин, я не сумел остановить ее! Она приняла ягоды! Она последовала за ним. Весь дрожа, Жак вытер пот со лба. Эти тела были так совершенны. Прошел целый день, и ни одно из них не вздулось и не начало разлагаться, нет никакого запаха. Это прекрасное лицо, это тело с совершенными линиями - все это должно было отправиться в землю еще даже до того, когда оно начнет гнить и разлагаться. Похороны их тел должны были стать самым неприятным делом, которое ему случалось выполнять в жизни! И все же это требовалось сделать, и быстро. - Когда она?.. - Еще утром, господин. Как только вы ушли. И надо же ему было выбрать именно день, чтобы заготавливать припасы для лагеря! Он должен был догадаться, что Лонни задумывает что-то вроде этого, и забрать ягоды до того, как она до них доберется! Однако ему требовалось немного отвлечься от этой проблемы, а работа и другая активная деятельность хорошо помогает в таких делах. - Нам бы лучше‡- он запнулся на слове "похоронить" и просто махнул рукой в их сторону. - Господин, я не верю в то, что они мертвы. - Они же не дышат. А сердце у них бьется? Хито покачал головой. - Не дышат, и сердце не бьется, но нет ни разложения, ни мух. - Я не уверен, что это что-нибудь означает, Хито.- Но может быть, просто может быть, это действительно что-то значило! - Я дотрагивался до них, господин. Я брал их за руки. Странно, господин, но я почувствовал еще что-то, кроме их холодных тел. Я парил, господин, или мне показалось, что я парил, потому что я не покидал эту палатку. Я был где-то в темном месте. Там кругом были камни, и земля, и глина, и я мог чувствовать это всей длиной своего тела. Это было не ее тело и не его; это было тело змея. - Тело змея? - Да господин. Я ждал вас, чтобы рассказать вам об этом. Я думал, что, может быть‡ - Да, да, я хочу попытаться! - Я не это имею в виду, господин. Я подумал, что вы будете знать в чем дело. - Я знаю только то, что Кайан, чужеземец, рассказал мне. Но если они у змея - то их дух‡ - Возможно ли это, господин? - Я не знаю.- Он сел рядом с карликом, постарался овладеть своими чувствами и потянулся, чтобы прикоснуться к рукам Лонни. Они были холодными, но окоченения не было. Может быть, это доказательство того, что на самом деле это не смерть. Он ухватился за ее руки и закрыл глаза.- Ты так же делал это, Хито? - Да, господин. Это было утром. У меня не хватило мужества попытаться повторить это еще раз. Может быть, теперь это не сработает. Может быть мне только показалось это. - Нет, нет, что-то происходит! Я ощущаю темноту и шершавость, и - вкус. - Вкус, господин? - Земля! Дрянь, тьфу! А вот теперь более пряный перечный вкус. Серебро! Серебряная руда! Ей нравится это; ему нет. Они внутри него, они внутри змея! - Я же говорил вам, господин! - Теперь я кое-что вижу. Что-то вижу глазом. Единственным глазом. Глазом змея! - У него только один глаз, господин? - Да, только один. А вот теперь они разговаривают - разговаривают, находясь внутри змея. Не знаю, что они говорят, но кажется‡ они‡- Он проглотил комок в горле, ему не очень нравилось все это, но он был вынужден примириться с правдой.- Они притягиваются друг к другу. Они целуются и обнимаются и‡- Он глубоко вздохнул.- И кажется, что они сливаются, соединяясь вместе в одно сознание. Это похоже на секс, только очень странно и‡- Как бы ему хотелось самому испытать это! - А теперь - о! Свет! Они снаружи, земля. Мальчики с цветками, протягивают их к единственному глазу. Цветки прикасаются к ноздрям, змей вдыхает их запах‡- Жак отшатнулся прочь, выпустив ее руки. Это было такое ощущение, какое он никогда не мог даже вообразить. Он посмотрел на Хито и на тела, дрожа и трясясь всем своим телом. - С вами все в порядке, господин? - руки Хито лежали на его плечах, касались его лица.
в начало наверх
Он продолжал трястись. - Это‡ это‡ я думаю, оно переваривает их! - Он попытался успокоиться, сдержать дрожь в руках.- Думаю, что они должны умереть! Думаю, что должны! И, Хито, это безумие, но‡ но мне кажется, что одноглазый змей - это тот самый, кого он убил! - Убил, господин? Вашим копьем? Вонзив его в глазницу? - Да, он! Тот самый змей! Готов в этом поклясться! - Успокойтесь, господин! Успокойтесь! - Мы не можем их похоронить, Хито. Не можем, пока не‡ - Пока не наступит утро? - Пока мы не будем вынуждены это сделать! Пока мы не узнаем, что они исчезли навсегда и что остался только змей. - Господин, это так печально. - Очень печально, Хито,- тяжело вздохнув, согласился Жак.- Очень, очень печально.- С большим трудом он заставил свои руки больше не трястись. Это было так ужасно - думать о том, что она там, представлять себе, что ее дух, ее "астральное я", как называл это Кайан Найт, становится частью этого гигантского змея. - Мы оставим тела в палатке столько времени, сколько сможем. А сейчас нам лучше всего устроиться на ночлег снаружи. - И мы ничего не можем сделать, господин? Ничего, чтобы спасти их? - Ничего из того, что мне известно,- ответил Жак, жалея, что это так, а не иначе. Этой ночью Жак никак не мог уснуть, постоянно сбрасывал свое одеяло, вставал, расхаживал вокруг, а потом снова ложился. Все, о чем он мог думать, это о ней, о ее прекрасных глазах и длинных белокурых развевающихся волосах. Если бы только существовал какой-нибудь способ, чтобы спасти ее, чтобы вернуть к жизни это великолепное тело‡ На рассвете он тихо прошел по лагерю так, чтобы никого не разбудить, достал свое самое лучшее и большое копье и на цыпочках прокрался вместе с ним к своей лошади. Жак оседлал и взнуздал кобылицу, потрепал ее по морде, обращаясь к ней при этом "Беттс, моя дорогая". Затем прикрепил копье к седлу самой крепкой веревкой и повел кобылицу на поводу, пока они не вышли из лагеря и не удалились на порядочное расстояние. Там Жак пристегнул меч, оседлал свою лошадь и поскакал легкой рысью. Он успел проскакать лишь небольшое расстояние, когда услышал стук копыт другой лошади. Повернувшись назад, он был весьма удивлен, увидев Хито, скачущего вслед за ним. Он подождал, и карлик поравнялся с ним. - Господин, я хочу поехать с вами. Я захватил с собой это.- Он держал в руках оружие, которое Кайан Найт принес с собой из другого мира, потом потерял, а потом снова нашел. Оружие, "не имеющее никакой цены" для его прежнего владельца, хотя он все же не бросил его. Оружие Мувара все еще оставалось оружием Мувара. - И, как ты думаешь, что из этого может выйти хорошего? Какая от него может быть польза? - Я не знаю, господин. Я просто захватил его. - А ты знаешь, что я не рассчитываю вернуться? - Если вы не вернетесь, то и я не вернусь. Они продолжали ехать по направлению к Долине Змеев, к ее огромному изгибу среди окружающих скал. В скале были отверстия, которые он уже видел раньше, некоторые из них большие, некоторые - маленькие, многие были среднего размера. Туман все еще был густым, когда они приблизились к ней. Жак, поглядывая на Хито, получше прикреплял копье к седлу. Самая большая дыра в твердой скале могла быть проделана тем змеем, за которым они охотились. Но если они поедут по ней вглубь скалы, найдут ли они там змея? Используют ли змеи те же самые туннели? Удивительно было то, как на самом деле мало они знали о змеях или о лопоухих, которые их охраняли. И все же утро за утром Жак проскальзывал в эту долину, чтобы собрать сброшенные змеями шкуры, до того, как мальчики-лопоухие появятся, чтобы их подобрать. Раньше или позже его бы поймали, почти наверняка бы поймали, но сейчас он сознательно искал встречи со змеем. Результатом этой встречи будет его смерть и смерть Хито, но это может означать и угасание жизненной силы в организме змея. Из одной довольно широкой норы донесся какой-то свистящий звук. Он сделал знак Хито следовать за ним и въехал на лошади в одно из более малых отверстий, располагавшихся напротив этого большого. Пока звук приближался к ним, они выжидали. Затем им почудилось какое-то движение, колыхание темноты внутри большого отверстия, и в нем появилась голова змея. Жак вздрогнул и уставился на нее, когда увидел, что один глаз змея был слеп; он все еще мог разглядеть те повреждения, которые причинил этому глазу наконечник копья. Не давая себе ни секунды на размышление, Жак пришпорил лошадь и атаковал с копьем, поднятым так, чтобы пронзить оставшуюся зрячей глазницу. Голова змея взлетела вверх. Она издала длинное и низкое шипение, разгоняя утренний туман. Огромная пасть змея раскрылась. Глаз, этот странный единственный глаз вбуравился в него. В его темном зеркале он увидел лицо Лонни, и в то же мгновение оказался парализован. Извиваясь всем телом, змей выбрался из туннеля. Его огромная пасть распахнулась. Капельки яда появились на клыках и стали падать на землю, дымясь и шипя. Жак видел все это, но он не мог понять, что происходит. Он был заморожен на месте, не имея возможности пошевелиться и хотя бы даже подумать об этом; его кобылица, будучи всего лишь смертной, была точно в таком же состоянии. Глаза их обоих видели, как к ним приближается огромная голова, откидывается назад, и широко раскрывается пасть. У них не осталось ни мыслей, ни желания, чтобы попытаться избежать рокового удара, и еще меньше сил для ответной атаки. Оставаясь позади, в темноте, Хито увидел, как его господин выехал наружу с занесенным для броска копьем. Он увидел, как поднялась вверх голова змея, хотя туман скрывал от него детали. Он увидел, как остановилась лошадь; оба - и лошадь и всадник - были недвижимы. Оба они ожидали смерти. Хито увидел, как смерть вылезает из отверстия прямо перед ними, когда змей вытащил все тело наружу и приготовился нанести роковой удар. Они не шевельнулись. Нет, этого не должно случиться! Ему необходимо чем-то помочь! Едва ли думая о том, что он делает, Хито вытащил оружие из другого мира и поднял его, пока оно не оказалось нацеленным поверх головы господина на гигантскую голову змея. Он нажал на спусковой крючок оружия так, словно бы это все должно было решить. Он знал, что оружие не действовало; ведь об этом сказал чужеземец. Яркий свет заполнил туннель и выплеснулся наружу. Хито был ослеплен им; он чувствовал себя так, словно свет ударил его прямо по голове! Послышался звук "ХУМПФ", громкий и неожиданный, каким-то образом он начал отдаваться эхом от стен, вместо того чтобы стихнуть. Пальцы Хито, державшие оружие, разжались. Оно выскользнуло у него из рук и упало на пол. В страхе он закрыл глаза ладонями и закричал, не столько от боли, сколько от шока. Тишина. Хито опустил руки. Теперь он снова мог видеть, к этому моменту его зрение прояснилось, и он взялся за поводья лошади. В тумане, который быстро рассеивался, он мог различить господина на своей лошади и покачивающиеся очертания змея, не делающего больше никаких движений. Хито выехал наружу из туннеля, едва ли способный думать о чем- нибудь, только моргая и прищуривая в тумане глаза. Змей остался замороженным в атакующем положении; он казался почти что собственной статуей. Однако его господин неожиданно дернулся, а лошадь подпрыгнула и чуть не сбросила его. - Господин, господин, убейте его! Жак удержал кобылу, поднял копье и поднес его к глазу змея.- Ее нет здесь, Хито! Я не могу ее больше видеть. Она вернулась обратно в лагерь! - Господин! - закричал Хито, не веря своим ушам. - Я не знаю, что случилось. Он больше не движется. Может быть он мертв. Из соседних отверстий до них донесся громкий шипящий звук. Это змеи, выходят наружу, сюда, к ним! Господин казался таким же изумленным, как и сам Хито, может быть даже еще более, чем Хито. - Господин, давайте уйдем отсюда! Сейчас, пока у нас еще есть возможность! Челюсти Жака задергались так, словно он все еще был частично парализован. Наконец он кивнул, и они вместе ускакали прочь на такой большой скорости, какую только могли развивать их кони. Кайан открыл глаза и потянулся. Над ним был знакомый потолок, верх палатки; под ним шкура бирвера. Он повернул голову направо, ожидая увидеть Жака, и вместо этого увидел безжизненное тело Лонни. Но едва он уселся с криком ужаса на губах, дыхание вернулось к ней, а щеки порозовели. Она молча посмотрела на него, а потом села так же быстро и резко, как и он. - Кайан? - ее щеки порозовели еще больше, стали пунцовыми.- Кайан, мы‡ Он лихорадочно думал, не веря глазам своим. Он наперекор себе желал, чтобы это было правдой, в то же время понимая, что этого просто не могло быть. - Должно быть, это была иллюзия, то что мы были вместе,- наконец заключил Кайан.- Как же мы могли быть живыми, без тел, внутри змея? Но даже если бы это не было сном, то едва ли это имеет большое значение. Это было совсем не так, как если бы мы лежали здесь с соединенными телами. Астральные тела похожи на тела, которые нам снятся во сне. Чем бы они ни были, они не идут в счет. - Неужели, Кайан? - она казалась слегка разочарованной.- Да, не идут.- Но в чем же все-таки была правда? Если хоть что-то из того, что он так ясно помнил, было правдой - а это казалось таким правдивым, таким настоящим - то что же это означало? - Что все-таки случилось? Последнее, что я помню, это то, что мы были‡- теперь и он почувствовал, что краснеет.- Вместе, внутри змея.- Больше, чем просто вместе. Они занимались любовью! Больше, чем просто любовью! - Я помню, что было после этого,- сказала она почти нетерпеливо.- Я помню, что видела Жака. Он сидел верхом на своей лошади и у него было копье и‡ и потом я увидела свет. - Я помню этот свет.- Ему было жалко, что змей вырвался на свет, отвлекая их от слияния внутри. Он знал, что это означает забытье, потому что как только они сольются друг с другом, то это будет означать, что они готовы слиться и со змеем. И все же все это было таким чудесным! Он потянулся к ней и взял ее за руку. Она была такой же холодной, как и его собственная.- Должно быть, Жак пришел за нами и убил змея. Снова убил его, как мне кажется. - Да.- Ее глаза расширились, выражая внутреннюю боль.- О, Кайан, как я ненавижу мысль о том, что он мертв. - Я тоже,- признался он. Ведь он увидел чудовище совершенно с другой стороны, и эта сторона была не плохой и не злой. Змей, понял он, был снова возвращен к жизни присутствием их астральных тел и, может быть, теперь хорошо сможет прожить и без них. Мальчики спрятались у входа в один из более узких туннелей предков, когда двое смертных уезжали прочь от скал. Они оба оставались молчаливыми и тихо наблюдали. После того, как всадники исчезли в тумане, они выползли и подошли к предку со своими цветками. Предок уже пришел в сознание и отпрянул назад при их появлении. - Тсссс, старый шипун,- сказал мальчик, протягивая ему свой цветок. Серебряное рыло змея дернулось вперед. Раздалось громкое чавкающее фырканье. Предок уже начинал забывать, что случилось. Но должно ли это было случиться так скоро? - Херциг должен узнать об этом,- сказал другой мальчик. - Да,- согласился с ним первый.- Мы должны поспешить домой и рассказать Херцигу о том, что случилось. Смертным нельзя позволять мучить наших предков. Предок громко фыркнул, наслаждаясь ароматом цветков. Он казался несколько зачарованным, но теперь уже приходил в себя.
в начало наверх
Они почти добрались до Пустоши, когда Жак почувствовал, что его голова прояснилась. Повернувшись к Хито, который ехал рядом с ним, он спросил его о том, что было для него наиболее загадочным. - Этот белый свет - что это было, и как это все случилось? Хито так сильно дернул за поводья своей лошади, что чуть не выпал из седла. Его лицо было озадаченным, как и его голос.- О, господин, я забыл об этом! Оно подействовало, господин. Я уверен, что оно подействовало! Только я не уверен, что знаю, как оно сделало это и почему! Я направил его, я нажал на спусковой крючок и‡ и затем я увидел свет. - Боже! - воскликнул Жак. Он попытался переварить это.- Оружие Мувара‡ А где же оно сейчас? - Там, где мы были, господин. В скалах, внутри туннеля. - Боже! - повторил Жак. Он покачал головой.- Это, должно быть, было оно! Потому что после вспышки змей изменился. Может быть, это оружие и не подействовало на бирвера, но ведь змеи совсем другие; в них заключены плененные духи.- Он покачал головой, едва ли веря в то, что сам говорит. Не бредит ли он? - Нам необходимо забрать его оттуда! Это может быть ответом на все вопросы! Если оно действует, то мы сможем дать отпор лопоухим и Рауфорту! - Мы не можем сейчас вернуться, господин. Солнце уже высоко. - Да, это так, правда! - Он позволил этому факту дойти до его сознания. День делал все вещи такими ясными. Но эти откровения, этот опыт, который он пережил недавно, если, конечно, это все вообще имело какой-то смысл‡- Если мы сейчас вернемся, то они до нас доберутся. По-моему, сейчас мы этого не сделаем. Мы сделаем это, как только сможем сделать безопасно.- А это означало вечером или ночью. Они продолжали ехать верхом по направлению к лагерю, следуя по их собственному слабому следу через Пустоши. Он был так знаком им обоим, словно был отмечен путеводными знаками, хотя никто другой, кроме них, вообще не сумел бы найти его. Когда они добрались до лагеря, то увидели подтверждение своим догадкам без всяких вопросов: Кайана и Лонни, стоявших перед палаткой Жака рука об руку. Его последняя надежда завоевать сердце Лонни разбилась. Но каким-то образом теперь эта боль несколько притупилась, была слабее. Он был счастлив, что она жива - а в его деятельности открывались новые горизонты. Когда Жак приветствовал их, он уже строил новые планы о том, как снова достать оружие, которое так странно подействовало и спасло их. Глава 15 ЗАСАДА Жак прочертил палкой линии на песке и сделал всем, находящимся рядом знак подойти поближе. Это был план битвы, и все его люди - все пятьдесят шесть человек, включая Хито и, конечно же, новичков, Кайана и Лонни - собрались снаружи около его палатки. - Мы должны будем отправиться этой дорогой.- Его палец указал на пятнышко на его грубой карте.- Прямо сюда, по главной дороге, где ты заблудился, Кайан. Мы спрячемся за деревьями и будем ждать.- Смит,- сказал он человеку, стоявшему позади него,- ты наш лучший арбалетчик, поэтому мы поместим тебя на дереве, откуда ты сможешь подстрелить их вождя. Подстрели его сразу же, как только они начнут сопротивляться, и у нас тогда, может быть, будет шанс на успех. Если, конечно, лопоухие не доберутся до нас первыми. Кайан почувствовал, что должен что-то сказать. Он мысленно пересчитывал их численность с тех пор, как они собрались снаружи, и пытался угадать численность войска, которое он видел, и число находящихся поблизости круглоухих. - Я не могу быть уверен, что они выберут именно этот путь. Я знаю только то, что слышал во дворце. Между прочим, это была моя последняя драконовая ягода. Если мы не выиграем, а у вас здесь нет драконовых ягод, то это конец астральным путешествиям. - Да, ты прав, это наш единственный шанс,- согласился Жак.- Потом, когда борьба будет в самом разгаре - а борьба будет, приготовьтесь к этому! - может быть, Хито и я сможем снова добраться до этого туннеля и вернуть себе оружие Мувара. - А ты уверен, что это принесет нам какую-нибудь пользу, если оно у нас будет? - Кайан с трудом мог в это поверить. Хотя и он, и Лонни были спасены с его помощью, он не знал, что именно оно сделало. Может ли оно быть эффективным средством против самих лопоухих, не говоря уже о закованной в доспехи армии Рауфорта - все это казалось слишком чудесным, чтобы оказаться правдой. - Посмотрим,- сказал Жак.- И, Лонни‡ - Мы поставим тебя на высоком месте, с которого хорошо просматривается долина. Если ты заметишь лопоухих, то предупредишь нас. - А мой голос будет слышен на таком расстоянии? - Нет, тебе придется бежать обратно. Если ты крикнешь нам с той высокой скалы, вон там, с того места над дорогой, мы тебя услышим. Она кивнула. - У меня не будет лошади? - Мы не можем дать тебе лошадь. Все зависит от твоих ног. Это расстояние примерно вдвое превышает длину лагеря по окружности. - У меня крепкие ноги,- сказала она, бессознательно преуменьшая этим их достоинства.- Я буду следить за лопоухими. - Слишком плохо, что здесь нет другого места для засады. Но может быть тогда солдаты не додумаются отправиться за подмогой к лопоухим и лопоухие не придут к ним на помощь. Здесь есть шанс. Кайан подумал, как сильно Лонни отличается от Джон, оставшейся там, дома. Джон запротестовала бы, стала бы настаивать, чтобы ей дали лошадь, пращу и запас камней. Джон захотела бы участвовать в сражении, а Лонни знает то, что она женщина, а сражение дело только мужское. Что же касается Леноры, которую Лонни так напоминала по внешности, то он просто не знал, что и подумать. Все, что он мог вспомнить о Леноре, это то, что он всякий раз в смущении отворачивался от нее, когда она была близко. А ведь ее внешность была почти такой же, как и у Лонни. Как же он был слеп! Мэтт Бисквит протолкался через толпу людей, пока не оказался рядом с Жаком.- Тебе лучше использовать его,- сказал он, ткнув пальцем на Кайана.- Его и его перчатки. - Правильно. Кайан, ты будешь в авангарде, на переднем крае атаки. Если, конечно, будет атака. Но она точно будет. Люди Рауфорта не отдадут нам твоего отца без боя. Поэтому и ты, и я, и Бисквит будем во главе отряда. Бисквит хорошо умеет обращаться с мечом, я тоже неплохой боец, а из того, что ты сказал, я думаю, что перчатки сделают тебя более искусным и ловким. - У меня, э-э-э, в действительности не было настоящей практики,- признался Кайан. Теперь, когда предстояла битва, он чувствовал себя совсем больным. Келвин, герой, никогда бы не почувствовал ничего подобного! - Ты хочешь, чтобы я надел твои перчатки? - спросил его Бисквит. - Нет! Я сам надену их, и я хороший боец! Я однажды надевал их в сражении там, у себя дома, в моем родном измерении, и там был только один воин, боец, который был равен мне по силам. - Твой брат, Келвин,- подсказал ему Жак. - Да, Келвин.- Он не добавил, что Келвин носил левую перчатку, а он правую. А также что они сражались друг с другом, и их поединок закончился вничью. Кое-какие вещи эти местные бандиты могут о нем узнать, а некоторые он не хотел им открывать даже под пытками. - Тогда все решено. Мы знаем из твоей последней разведки то, что они придут на рассвете. По пути домой мы остановим их и отобьем у них твоего отца. Если мы сделаем это, то ты нам обещал, что он поможет нам в борьбе против Рауфорта и лопоухих. Правильно, Кайан Найт? - Ты сам знаешь, что правильно.- Жак казался чересчур воинственно настроенным, но здесь все они были такими. Этому, вероятно, было виной нервное напряжение перед боем и тот факт, что пока что он был скорее источником всяких проблем, чем их решением. Когда он посмотрел на солдат уже своими собственными материальными глазами, Кайан удивился тому, как же мало он заметил астральным зрением. Они были обычными людьми по мнению Жака, но, очевидно, все они были первоклассными бойцами. Крепкие, сильные, хорошо дисциплинированные, и эти их достоинства были отчетливо видны. Армия его матери была совсем не похожа на эти войска! Они не освободят его отца без боя, и, рассматривая их из своего укрытия, Кайан мысленно спросил себя, а может ли вообще разношерстная команда Жака победить и одержать над ними верх? Затем он вспомнил о перчатках, которые носил, и понял, что у них все же еще есть шанс. Если конечно, он сможет удержаться на лошади и направиться в самую гущу схватки, где они смогут ему помочь. Кайан вздохнул. Он знал, что в скором времени ему придется убивать, отнимать у людей их жизни, а он ненавидел это делать. Но альтернативой этому было потерять своего отца и возможно, хотя он и не видел ее здесь, свою мать. Он сильно желал начала этой схватки. Несколько арбалетных стрел ударилось о землю прямо перед марширующими солдатами, когда Жак выехал из-за деревьев и поднял вверх руку. - Нам нужен ваш пленник! Сопротивление или отказ передать его означает смерть! - Клянемся Богами, мы этого не потерпим! - Краснолицый капитан повернулся к своему войску и скомандовал: "Приготовить щиты! Готовься к бою!" Удачно пущенная арбалетная стрела Смита нашла свою цель. Капитан ухватился за утыканную перьями колючку, пронзившую ему горло выше кольчуги. Ужасно захрипев и издав горлом громкий булькающий звук, он перегнулся через голову своего боевого коня, разбрызгивая по сторонам кровь, пока валился на землю. - Атака! - скомандовал Жак своей армии головорезов, и у Кайана едва нашлось время, чтобы услышать этот приказ до того, как он уже атаковал передних бойцов. Еще через мгновение он скрещивал с ними свой меч, мастерски нанося рубящие, колющие и режущие удары. Его перчатки знали, что делать, и делали то, что было необходимо. Он увидел отца через клубы пыли и после того, как расправился с пятым человеком, он понял, что вот-вот освободит отца. - Лопоухие! Лопоухие! - Это кричала Лонни со скалы. Если бы не пыль, он смог бы откинуться назад, посмотреть наверх и увидеть ее. Бой едва успел начаться, а она была уже здесь и кричала им. Очевидно, лопоухие были не слишком далеко. Может быть, они с помощью магии знали, что должно произойти? Может быть, кто-нибудь из них находился здесь в астральном виде и шпионил за ними? Или может быть потому, что долина с ее лопоухим населением была слишком близко расположена к бандитскому лагерю? Какова бы ни была причина, сомнительно, чтобы всадник успел добраться до них, прося помощи. Лопоухие теперь были полностью на стороне Рауфорта. В прошлом, как доверительно сообщил ему Жак, дела обстояли совсем по- другому и всякое их общение со смертными было ограничено жертвой, которую приносили один раз в год. Перевес в битве наступил быстрее, чем можно было ожидать. Кайан обнаружил, что перчатки полностью обрели контроль над его руками, плечами и почти подчинили себе его сознание. Блокировка, колющий удар, взмах мечом - его меч был занят, а щит скрывал от него лица умирающих от его руки людей. Но их ужасные крики разрывал уши. Он не мог уже ни о чем думать, даже удивляться скорости своего клинка и искусным малозаметным движениям руки. Он просто-напросто превратился в убивающую машину. Затем его лошадь жалобно вскрикнула, и он вылетел из седла, перелетев через ее шею. Каким-то образом перчатки отбросили в сторону меч и щит и заставили его тело совершить акробатический прыжок. Он вскочил на ноги, увернулся от режущего удара мечом, увидел как Бисквит всадил меч в напавшего на него человека, проткнув его насквозь и вытащил свое оружие почти из-под копыт лошади. Эти перчатки орудовали с таким риском, что мороз пробегал по коже. - Мы должны отступить! Быстрее, пока здесь не появились лопоухие! - Это был голос Жака, раздававшийся из-за клубов пыли. Бисквит протянул руку Кайану, но перчатка, державшая меч, сделала ему знак уходить.
в начало наверх
Думая только о том, что он должен найти Лонни, Кайан взобрался вверх по склону холма, выбравшись из пыльного облака. Как приятно снова вдохнуть чистый воздух! Один раз кто-то попытался достать его мечом, но щит отразил удар, даже не двинув вперед руку. Затем он уже оказался выше голов лошадей, пробираясь по скале к Лонни. Было очень трудно идти по крутому склону, но перчатки ни в чем не знали поражения. Они захватывали молодые поросли деревьев и кустарника и подтягивали уже слабо державшие его ноги вверх по тропинке, по которой, казалось, было невозможно взобраться даже горному козлу- гуппу. Как было бы здорово, если бы у него были бы волшебные ботинки, которые управляли бы его ногами, так же, как те волшебные перчатки, которые управляли его руками. В считанные секунды он был уже на гребне холма. Лонни была наверху скалы, ее глаза остекленев смотрели на лопоухого, который приближался к ней с занесенной дубинкой. Через несколько мгновений лопоухий разобьет ей голову и сбросит ее безжизненное тело вниз. Не удивительно, что перчатки так быстро поднимали его сюда наверх; если бы он понял причину такой их спешки, он бы еще больше старался бы помочь им сделать это быстрее. Он не смог бы добраться вовремя; разделяющее их расстояние все еще было слишком большим. Но пока он еще только начинал осознавать это, его правая перчатка уже начала действовать. Она взмахнула мечом, подцепив камень, и забросила его в цель приемом, который отец называл "ударом в гольф". Небольшой камень пролетел по воздуху прямо в лицо лопоухому. Затем, как будто бы уже закончив свою работу, перчатка вложила меч в ножны. Лопоухий не был растяпой, он увидел летящий в него камень и пригнулся, снаряд пролетел мимо. Но этот маневр отвлек его внимание от девушки. Он посмотрел в сторону и увидел, что на гребень холма взбирается новый враг. Лопоухий тут же переориентировался, собираясь с силами, и занял со своей дубинкой защитную позицию. Затем поняв, что ему придется противостоять только одному новому врагу, он занес дубинку для удара. Нет смысла разбивать голову беспомощной девушке, если сразу же после этого твоя голова тоже полетит с плеч! Перчатки Кайана доставили его на вершину холма, туда, где прямо перед ним стоял лопоухий, уже в полной готовности защищаться и отражать удары еще до того, пока тот смог окончательно повернуться к нему и нанести свой удар дубинкой. Но он больше не держал наготове свой меч! Он зря убрал его в ножны, и теперь у него не оставалось времени, чтобы снова вытащить его. Кайан наклонился, стоя на ногах, когда дубинка ударилась в его щит. Несмотря на свои перчатки, он чуть не упал. Лопоухий был настоящим бойцом, готовым отразить любую атаку, которой бы он подвергся, а Кайан был полнейший глупец! Затем его правая перчатка вынеслась вперед, чтобы ухватить лопоухого за левое колено, а левая резко отпихнула щит назад, защищаясь от дубинки и лица атакующего. Лопоухий попытался отступить назад, но не смог, потому что его левое колено оказалось пойманным. Он был застигнут врасплох недостойным себя противником. Он громко закричал и отбросил в сторону свою дубинку, попытавшись сохранить равновесие, но не смог этого сделать. Он упал, и перчатка выпустила его колено с резким толчком, и лопоухий повалился назад. Он потерял опору на краю крутого склона и, перекатываясь вниз по склону холма, стал падать, ударяясь о камни. Бум, бум, бум, бах. Затем последовала тишина. Другие лопоухие очень скоро будут здесь. Кайан победил снова благодаря чудесным перчаткам, но не было причин считать, что он сможет выстоять один против троих или четверых. Этот был очень искусным борцом, и Кайана спасло то, что он застиг его врасплох. Если бы лопоухий посмотрел ему в лицо, с ним было бы все кончено, так же как и с Лонни. Он схватил ее за руку и позвал: "Идем!" Они побежали, и его перчатки помогали ему выбирать дорогу. Но Лонни пыталась помешать ему. - Кайан, это не та дорога! Змеи‡ Неожиданно он понял, что руки принуждают его двигаться по направлению к шесту, на котором висел серебряный колокольчик из змеиной шкуры. Повернув голову, он ясно смог разглядеть коротконогих лопоухих, взбирающихся вверх по холму. Идти в ту сторону означало либо самоубийство, либо захват в плен. Впереди же была большая из двух долин: та, которую народ Лонни называл Долина Змеев. Не колеблясь ни секунды, мощные перчатки потащили их дальше вниз по крутому склону холма, туда, где лениво грелись на утреннем солнце серебряные змеи. Джон Найт с трудом мог поверить, что они прибыли на место, но они все же прибыли, и они выглядели точно так же, как и войска там, дома, там, где некогда правил Рафарт. Только на сей раз это был Рауфорт, и если он правильно понял выражение лица Герты, когда она говорила о нем, он не был идеальным монархом для этой сказочной страны. - Мне очень жаль, что ты уходишь, Джон,- сказала Герта, когда выводила его из своего домика.- Ты хороший человек. Не похож на большинство смертных. Не такой, как они. Прищурив глаза от яркого солнечного света, Джон оценил великолепную мужественную выправку войск, аккуратность их зеленой униформы и блеск тщательно отполированных начищенных доспехов. С такими вот войсками мог ли Рауфорт оказаться плохим? Возможно у него была жена, такая же как у Рафарта - королева Зоанна, подлая и злобная властительница людских душ и любовница Джона Найта. Злобные женщины, как начинал он уже думать, существовали везде. - До свиданья, Герта,- сказал он, устремляя на нее свой благодарный взгляд. Лопоухая девушка была добра к нему. Она вела себя странно, когда разговаривала с этим колокольчиком так, будто в нем находилось что-то живое, какое-то существо, но он узнал какая она по характеру, а не просто со стороны. - Влезай на свою лошадь, ты! - скомандовал капитан. Он сел на лошадь. Седло было немного тесновато ему. Езда верхом на лошадях была лишь редким развлечением, отдыхом в его земной жизни. Полеты на реактивных ранцах или лазанье по горам были ему больше по вкусу. Конечно, он, будучи мальчиком, ездил на велосипедах, а позднее на поездах и водил автомобили и грузовики. Процессия тронулась с места. Обернувшись и глядя назад, Джон заново удивлялся домикам и отверстиям в скалах, превращенным в жилища, которых было так много в окружающих скалах. Круглая форма отверстий заставила его подумать о норах червей. Может быть, он просто вспомнил огромные размеры змея, которого повстречал? Герта не говорила об этом, но он живо вспоминал, как она держит розовато- голубой цветок перед этой огромной плоской головой. Джон вдохнул в себя воздух, наслаждаясь восхитительными, пахнущими свежей зеленью запахами весны. Здесь стояла весна, он мог бы поспорить. Можно ошибаться во многих вещах, но невозможно перепутать время года. Нельзя, невозможно, когда ты находишься на открытом пространстве и являешься частью окружающего пейзажа. Теперь они выезжали из долины по дороге, которой он не помнил, но, должно быть, однажды уже ездил по ней. Он мог видеть, что это была долина, и рядом с ней, соединенная с первой, была еще одна долина. Холмы и горы очень напоминали такие же холмы и горы на Раде. Некоторым образом это очень напоминало и отдельные районы Америки, если они не были бы закрыты ледниками. Но если бы здесь не было ледников, должны ли здесь быть такие равнины? Раздумывая над этим, он мысленно покачал головой. Он не был геологом, поэтому его предположения едва ли были объективными. Что бы ни вызвало появления и образования долин в этих горах, они получились большими, и что бы ни вызвало образование гор, они получились высокими и крутыми. Сейчас, также как и в других вещах, он хотел бы быть большим знатоком в данном вопросе. Впереди были дикие места: деревья и кустарники. Ему показалось, что он уже бывал в этих местах. И все же он едва ли смог что-то вспомнить об этом. Магическая медицина, которую Герта использовала при его лечении, затуманила любую память о том, что могло считаться возвращением назад в уже посещенные когда-то места. Было очевидно, что он добрался сюда от реки и что он должен был пройти по этой дороге. Больше он просто не мог ничего вспомнить. Они останавливались. Капитан разговаривал с кем-то и, о, каким красным и разъяренным выглядело его лицо! Затем капитан начал падать, схватившись за горло. Лошади ржали и пританцовывали. Мечи выпрыгнули из ножен. Щиты были подняты. Через мгновение разгорелась настоящая битва. Это походило на старые времена, такое внезапное начало, свист мечей, лязг щитов и люди, кричащие от ран или издающие свой предсмертный хрип. Кругом сновали разномастно одетые люди мрачной дикой внешности, они атаковали людей в зеленой униформе. Какой-то человек закричал и упал с лошади, а другой человек устремился еще за кем-то. Огромным облаком поднялась пыль. Это было характерно для всех сражений: они всегда были ужасно грязными и неряшливыми, пыльными и безобразными. На какой-то короткий миг он увидел лицо человека, не носящего форму: молодое, теперь очень суровое лицо. Кайан! - подумал он.- Кайан! Мой сын! Кайан, должно быть, последовал за ним в это измерение. Но кто же были эти люди, которых он видел? Кто были эти грубые, плохо одетые, недисциплинированные нападавшие? Они выглядели, как бандиты из Печальных Земель! А был ли это действительно Кайан, или может быть он просто выглядел на него похожим? Когда в этом измерении так много людей, похожих на его знакомых людей в Раде, трудно быть уверенным. Ему необходимо было узнать это! Он вонзил шпоры в бока лошади и низко пригнулся к ее гриве, пытаясь прорваться. Лошадь рванулась вперед, как он этого и ожидал, и он попытался сбросить с коней солдат, которые окружали его с обеих сторон. Однако его раскинутые руки не многого добились. Затем он промчался мимо. Человек, который показался ему похожим на Кайана, был где-то впереди. У самого Джона не было меча или какого-нибудь другого оружия. И все же‡ Удар достал его сзади из-за спины и, вышибив из седла, заставил рухнуть в пыль. Он выбросил перед собой руки, чтобы защитить лицо. Земля бросилась ему навстречу очень, очень быстро. Следующее, что он еще помнил, это то, что кто-то тянул его за руки. Кто это делал и почему, он не знал. Все, что он мог еще делать, это цепляться за свое угасающее сознание. Глава 16 ЗМЕИНАЯ НОРА Кайан почувствовал как перчатка напряглась и дернула его руку. Он знал, что Лонни была загипнотизирована взглядом змея или лопоухого. По крайней мере, он надеялся, что это было именно так, и стрела здесь ни при чем! Он почувствовал, как поворачивается кругом, увлекаемый своей левой перчаткой, и ее глухой удар, нанесенный в качестве защиты, пришелся как раз по лицу лопоухого. Лопоухий упал вниз на землю и, падая, выпустил из рук свою дубинку. Кайан быстро шлепнул Лонни, похлопал ее по плечу и увидел, что ее глаза оживились. Он слышал, что где-то совсем рядом с ними лопоухие, что они резко крича идут сюда. Единственный лопоухий, находившийся в пределах его видимости, был именно тот, кого он только что оглушил. Им нужно срочно спрятаться! Невозможно бороться с этими лопоухими! Если они не скроются из виду, их убьют или захватят в плен. Он заметил в скалах какое-то отверстие. Пещера? Ниша в скале? Какая разница! Это было укрытие! Он дернул к себе Лонни и подтолкнул ее вперед себя в темноту норы. Они смогут остаться там до тех пор, пока не пройдут лопоухие - возможно, до наступления ночи. Снаружи лопоухие переговаривались друг с другом, крича своими хрипловатыми голосами. Да, им придется пока прятаться здесь. Их еще не видели и не обнаружили. Лопоухие нашли обломки дубинки и пытались определить, что случилось. - Кайан,- прошептала Лонни, придвигаясь поближе.- Кайан‡ - Не сейчас, Лонни.- Боже, как он хотел ощутить объятия и
в начало наверх
прикосновения ее рук! Но он не хотел, чтобы она почувствовала, как он дрожит. В конце концов, известно, что герои должны быть храбрыми. - Кайан‡ я ‡ я люблю тебя.- Это было именно то, чего он так боялся услышать! Его так влекло к ней - и это в чужом-то измерении! - Кайан, есть что-то, что тебе следует знать.- Он боялся, что он уже знал это. Это слияние внутри тела змея - оно произошло потому, что они оба хотели этого. Они оба хотели этого и сейчас, уже находясь в своих физических телах. Его руки нашли ее и прижали к себе. Он мог чувствовать, как бьется ее сердце под тонкой легкой рубашкой. Дрожь его собственных конечностей в данный момент не имела никакого значения. Через мгновение, не будь угрожающей им опасности, он мог бы полностью забыться. Будь благословенна эта опасность, думала какая-то его часть. Проклятье! - отвечала ей другая. Но если им угрожает опасность гибели, то почему он сдерживает себя? Зачем беречь себя для женщины из другого измерения, если ему все равно с ней никогда не встретиться? Может быть, лучше будет воспользоваться этим скудным временем, сколько бы его ни осталось? - Кайан, мы скоро погибнем. - М-может быть и нет,- удалось ему выговорить. Очевидно, ее логика была такой же, как и у него. Она была драгоценным сокровищем в его объятиях, мягкая, нежная и женственная.- У меня все еще есть меч и щит и перчатки. Даже если они нас обнаружат, то не смогут загипнотизировать в темноте. Я могу долгое время защищать эту пещеру.- Но было ли это тем, что он на самом деле хотел сказать? Насколько проще забыть все и просто раствориться в ней! - Кайан, это не пещера. Это туннель, из тех, что проделывает крупный змей. Он задрожал, несмотря на всю свою выдержку. Он подозревал, где они находились, но подавлял в себе эти мысли. Он предоставлял Лонни, с которой было столько беспокойства, как и со всякой красивой девушкой, первой произнести это. Кайан прислонился спиной к стенке туннеля. Он снова засунул меч в ножны и положил на него руку в перчатке. В его сознании ярко вспыхнула мысль: Если мы отойдем назад, назад, назад, может быть, они не пойдут туда за ними! Может быть, они не найдут нас никогда! Лонни приблизилась к нему еще ближе, напугав его этим больше, чем окружающая темнота, но совсем по-другому. Он взял ее руку в свою, крепко сжал ее и тихо прошептал ей, чтобы их не услышал ни один лопоухий, обладающий острым слухом. - Если мы отойдем назад достаточно далеко‡ - Но, Кайан, кто знает, что там такое? Там может быть‡ э-э‡ э‡ - А может быть и нет. Не все норы заселены. Он надеялся на это! - Пойдем‡ Он повел ее, спотыкающуюся и согнувшуюся в три погибели, в темноту, его перчатка ощупывала боковую стенку туннеля. Перчатки ведь не заведут его прямо к опасности, если ее можно будет обойти, не так ли? В любом другом месте он бы легче поверил в это. Не было никаких указаний, но он чувствовал, что туннель очень стар. Им не пользовались в течение длительного времени и, может быть, они смогут пройти по нему до того места, где вынырнул на поверхность его первоначальный обитатель. Это была возможность, хотя и маловероятная. В конце концов, тот змей, внутри которого они были, питался серебром, а затем поднялся на поверхность. Змеям нравилось нежиться на солнце после кормления. - Кайан, там свет не виде? - Он задумался. И остановился. Ему казалось, что они принимают желаемое за действительное, но нет, там был свет. Путь наружу! Они в конце концов выживут. Но нет, он не чувствовал никакого ветерка, никакого намека на свежий воздух. Его нос на самом деле, казалось, был наглухо забит пылью. Значит, если это был вовсе не дневной свет, что же тогда это было? У них не было никакой альтернативы, кроме как двигаться обратно ко входу. Но лопоухие даже теперь могут еще поджидать их там; лопоухие не боялись змеев! Перчатки тянули его, принуждая отойти от стены и последовать туда, куда они вели, угрожая нарушить это временное спокойствие. Это может оказаться дневной свет! - думал он без настоящей убежденности.- Это может оказаться дневной свет! - продолжал он твердить сам себе, сомневаясь все больше. Но внутренний голос говорил ему, что это ложь. Свет был зеленоватым, а это означало‡ Дома это могло означать мох некоторых светящихся люминесцентных разновидностей, который позволил ему выгрести в русло подземной реки и добраться вдоль каменистых стен к потайной комнате Мувара. Здесь же‡ Он увидел вспышку зеленого света и остановился, схватив Лонни за руку. Они стояли прямо у выхода из туннеля змея в широкую подземную естественную пещеру! Стены подземного зала были покрыты светящимися лишайниками. Другие змеиные туннели, не такого же размера, а поменьше, тоже сходились в этом зале, разделенные примерно равными промежутками. Кайан глубоко вздохнул.- Может быть, мы еще сможем найти отсюда выход! Если пойдем по другому туннелю. - Да, Кайан! Да, да! - Она была такой покорной, так быстро соглашалась с ним. И это ему нравилось. Он разбудил ее надежду, подумал он, и теперь ему придется разбираться с этим. Перчатки, опасался он, на самом деле не знали больше того, что знал он, и не могли точно подсказать ему, какой змеиный туннель сможет вывести их к относительно безопасному выходу. Откуда они могли узнать это? Они не принадлежат этому измерению! Держа руку Лонни в своей, чувствуя себя охваченным благоговейным страхом перед огромными размерами подземного зала, он ввел ее туда. Над ними были выступы и свисающие с потолка огромные сталактиты, а сталагмиты поднимались с пола, как направленные на врага пики. В зеленом сиянии все было ясно видно на удивительно большом расстоянии. Было похоже на то, как если бы они вошли в какое-то огромное здание. Здесь было мало пыли, а свежий воздух поступал через отверстия, проделанные змеями, располагавшиеся высоко над головой. Лицо Лонни отражало тот же самый благоговейный страх, который ощущал и Кайан. Зал, в котором они сейчас были, простирался так далеко, насколько они могли видеть в его свечении - казалось, ему не было ни конца ни края. Даже если один из туннелей змея и даст им возможность тут же выйти поверхность, стоило получше исследовать эту пещеру. Они шли, держа друг друга за руки, восхищаясь тем, что их окружало. Страх почти исчез, так как кругом была удивительная красота. Повсюду были выступы и наросты кристаллов, естественные карнизы, полки и лестницы с кажущимися дверными проемами. В некоторых кристаллах виднелись капельки, которые светились синеватым, желтоватым и даже красноватым светом. С некоторым удивлением Кайан понял, что эти капельки были настоящими бриллиантами такого размера, о котором даже не слыхали в его родном измерении. Серебряная руда повсюду была похожа на замерзшие реки светящихся кристаллов, вытекающих из-за скал. Водопад из кристаллов, зеленоватый и искрящийся, был таким же высоким, как самый большой водопад, который когда-либо доводилось видеть Кайану. - О, Кайан! О! - воскликнула Лонни. Чтобы увидеть это место, пожалуй, стоило подвергнуться опасности.- Оно так же чудесно, как работы лопоухих из серебра,- продолжала она. Он должен был с ней согласиться. Люди, живущие в этом районе, черпали из этих мест красоту своих образов, наряду с ужасом перед змеями, своими спутниками. И все же, после того, как он немного побыл внутри змея, он понял, что ужас зависел в основном от того, под каким углом зрения взглянуть на ситуацию. В змеях тоже была некая красота. Они прошли между сталагмитами и оказались в узкой тесной каморке. Здесь росли светящиеся грибы, такие же, какие лопоухие использовали для освещения, а дальше за грибами было пространство и что-то похожее на лестницу, ведущую куда-то вниз. Кайан глубоко вздохнул, благодарный тому, что здесь был хороший воздух - кто бы мог подумать, что он сможет оценить змеиные норы, подобные этой! - и повел Лонни дальше. Казалось, не было конца чудесам, таящимся в этом месте. Впереди них серебро. Уйма серебра! Он остановился, оцепенело вглядываясь. Серебро было выделано в форме длинных тонких ремней и изготовлено из перекрывающихся чешуек. Это серебро было сброшенными змеиными шкурами, многие из них были просто гигантскими! - Боги, Лонни! - сказал он.- Здесь же целое состояние! Они, должно быть, скапливались здесь веками! - Его глаза скользнули вдоль сверкающего блестящего ковра. Он тянулся так далеко, насколько он мог видеть, и затем скрывался за выступом пещеры. Если бы только Жак и его люди могли бы забраться сюда вниз! Им бы больше никогда не пришлось воровать серебро у лопоухих! Они стали бы так же богаты, как и любой король! Они могли бы выйти из своего убежища и купить себе армию, которой было бы достаточно для любого королевства! - Кайан,- прошептала Лонни. Ее лицо было очень бледным; в чем дело, почему она так реагирует на такое огромное богатство? - Все в порядке,- сказал он. - Кайан,- прошептала она, задыхаясь,- помни о том, где мы находимся! - Да, ей следовало бы напомнить ему об этом, подумал он. Напомнить ему, что по всей вероятности они наверное никогда не вернуться к Жаку и его головорезам. Но все таки было бы неплохо узнать, что это за место. Прислушиваясь, он услышал громкий, сухой шелест. Он становился все громче и громче, и затем в одном из змеиных туннелей блеснуло серебро. Они стояли, словно примерзшие к месту, когда огромное змеиное рыло, еще больше, чем рыло того змея, внутри которого они были, высунулось из отверстия одного из туннелей. Вот почему тот туннель, в который они вошли, был пустым: он был слишком мал для змея такого размера! Змей не увидел их, и Кайан оттащил Лонни прочь оттуда, назад, под прикрытие естественной ниши. Послышались еще и другие шорохи и звуки. Было похоже на то, как если бы стены пещеры внезапно ожили. Змеи различных размеров, огромные, средние и совсем маленькие, размером с небольших червячков выползали из открытых туннелей. Кусочки камней, мелкие камни и пыль отпадали от скал то там, то здесь по мере того, как змеи выбирались из скал, теперь напоминающих соты. Шелест становился все громче и громче и все сопровождалось шипением, когда змеи вползали в пещеру. - О, Кайан, Кайан, держи меня! Держи меня, пока еще не слишком поздно! - Он так и сделал, дрожа и трясясь от ужаса. Каждую секунду за их спинами тоже могла вынырнуть голова. В любой момент змей мог направить на них свои гипнотизирующие, замораживающие на месте глаза. Как только их обнаружат, они погибнут. Не было ничего, что могло бы спасти их и помешать змею схватить их, пережевать, проглотить, переварить и физически превратить в часть этого чудовища. Магические перчатки, меч и щит были для них столь же малой защитой, как и одежда. Ничего нельзя было сделать, кроме как оставаться в своем укрытии и ждать. Шурр! Шурр! Шурр! Звук скользящих змеиных тел, скользящих, падающих на камни. Эта огромная пещера, казавшаяся наилучшим средством спасения от погони, оказалась самым опасным местом. Он крепко держал ее, не осмеливаясь произнести больше ни слова. Удивительно, что змеи до сих пор не почуяли их, но, может быть, запах людей был слишком слаб, чтобы их встревожить. Однако любой звук сейчас‡ Через некоторое время он увидел, что она повернула к нему свое лицо. Молча, он поцеловал ее, и это было чудесно. Может быть, очень скоро они погибнут ужасной смертью, но пока они чудесным образом живы. Херциг появился с такой скоростью, какую могли развить его короткие ножки. Лопоухий показал на тело, лежащее на земле, и он подтянулся к нему и посмотрел на него сверху вниз. Данзар, подумал он, вглядываясь в черты лица человека, лежавшего без сознания. Его дубинка лежала рядом с его рукой и на его лбу была царапина. - Херциг, как ты думаешь, у них есть способ отразить взгляд змея? - спросил Касцар. Касцар склонился над Данзаром, его короткие толстые пальцы приподняли веки Данзара и обнажили белки глаз. Херциг фыркнул. - С такой-то царапиной? Нет, если бы они могли сопротивляться глазу, они бы взяли его с собой. Посмотри, здесь в грязи следы двух
в начало наверх
смертных. - Тогда Данзар был слишком беззаботным? - Да. Никогда не недооценивайте смертных. Они глупы, но некоторые из них не так глупы, как остальные. - Как Рауфорт? - Рауфорт, король Хада, слишком жесток, чтобы быть полностью глупым. Он не глуп, но и не мудр, и не тот, кого смертные зовут хорошим. Данзар застонал и открыл глаза, глядя на них. - О-о-о,- сказал он, поднося руку к своей ране.- Двое смертных. Мужчина и женщина. Я думал убить дубинкой женщину, но он бросил камень, чтобы отвлечь меня, и затем подобрался, не глядя на меня. - Он подобрался, не глядя? - Это было очень интересно. Это предполагало определенную силу, пусть и не обычную магию, если вообще не магию. - Да, дело в его щите. Он быстро развернулся кругом, и его щит ударил меня так быстро, что я этого не увидел. И мое колено - он схватил меня за колено так, что я упал. Я не думал, что он будет действовать так проворно, когда мне казалось, что с ними все кончено. Херциг кивнул. На самом деле ему не нравилось сражаться со смертными. Они были слишком слабыми и уязвимыми в своем большинстве, и лишь немногие могли участвовать в цикле. Это был акт милосердия и доброты - поместить духи этих двоих внутрь предка, так же, как именно жалость к несчастному обездоленному существу вынудила Герзу, мать Герты, пойти на совокупление с одним из них и родить ему ребенка. Но в большинстве своем все смертные не стоили доверия, так же, как и отец Герты. Бедная Герза очень рано присоединилась к предку, а ее дочь Герта не имела ни супруга, ни ребенка. Вот что в конце концов получается от доброты к смертным. И все же, как выяснилось позже, смертное наследство Герты давало ей возможность понимать смертных лучше, и она хорошо помогала им выздоравливать. Это было самым полезным в случае смертного Джона Найта. Касцар указал на расщелину в скале. Это был скорее старый туннель предков, а не естественное углубление. В пыли у входа в туннель ясно виднелась пара следов. Херциг глубоко вздохнул. Такая глупость невероятна. Войти в область, принадлежащую предкам. Глубоко под землей предки найдут их и проглотят, и потом, так же, как пища постепенно становится плотью, они станут частью цикла. - Идти ли нам вслед за ними, Херциг? - Этот вопрос, подумал Херциг, был чисто риторическим. - Почему? Ты знаешь, что с ними случится. - Но должно ли это случиться? - Лицо Касцара побагровело от гнева.- Эти смертные станут частью наших предков, воссоединятся в цикле? - У цикла есть свои сезоны,- ответил Херциг.- Мы - это только мы сами, и все же нас формируют наши давно жившие предки. Смертные устроены точно так же, но они не понимают этого. В следующем цикле это уже будет неважно. Ты когда-нибудь просыпался с воспоминанием того, как тебе приходилось туннелировать, Касцар? Нет, и я тоже. Жизнь древних змеев не является частью нашего повседневного существования. - О,- произнес Касцар. Он кивнул, очевидно успокоенный, протянул руку и сжал плечо своего предводителя. На его лице появилась улыбка, рот широко приоткрылся.- Я слышал это и раньше, всю свою жизнь, но мне нужно было, чтобы мне об этом напоминали. - Каждый из нас не являются пылью, Касцар, и все же мы все - это пыль. Смертные тоже, как и люди змея. - Да. Это верно. - Что ты хочешь сделать с этими смертными? Теперь, когда тебе напомнили о том, кто они такие и кто такие мы, и о бесконечном цикле, который управляет всем? Касцар снял руку с плеча своего предводителя и прошел к входу в туннель. Он приложил ко рту руки, сложенные воронкой и прокричал: - Смертные! Мы идем, чтобы схватить вас, смертные! Бегите! Прячьтесь! Бегите, пока ваши сердца не выскочат из груди! Мы идем, смертные! Мы идем! Херциг посмотрел на Данзара, лежащего на земле, и увидел, что большой воин с дубинкой удовлетворенно и широко улыбается. Он помог ему подняться на ноги. Затем все трое оставили туннель с бренными смертными наедине со своими предками на очень короткое время оставшейся им жизни. Хито наблюдал из укрытия в скалах, как лопоухие ушли от входа в туннель. Он видел, как Кайан и Лонни побежали прятаться в туннель, и он видел, как трое лопоухих разговаривали, а потом удалились. Они вернутся, подумал он, и приведут подмогу. Следует ли ему спуститься в этот туннель и попытаться вывести оттуда этих странных молодых людей? Нет, он знал, что у него не было времени. Было простой случайностью, что он до сих пор оставался необнаруженным, когда лопоухие пронеслись мимо его убежища. - Хито! - Он повернулся и увидел Жака верхом на своей кобыле. Жак подъехал к нему сзади, зная где он находится, пробравшись с помощью короткой дороги, о которой знали очень немногие. - Хито, мы не можем победить,- сказал Жак.- Слишком много лопоухих пришло на помощь солдатам. Мы не можем отбить и забрать у них Джона Найта. Мы не можем незаметно проскользнуть в Долину Змеев и забрать оттуда оружие. Мы побеждены, Хито, побеждены! Хито с жалостью и огорчением посмотрел на своего господина. Он все время был против засады, зная, что лопоухие были слишком близко и обладали большой магией. Сражаясь против одних только солдат, Жак и его люди и магические перчатки еще могли бы иметь какой-нибудь шанс, но как только подоспели лопоухие, исход битвы был предрешен. - Господин, Кайан и Лонни находятся в том туннеле. Трое лопоухих только что ушли отсюда. - Тогда они все равно что мертвы,- сказал Жак. На его лице была скорбь. Девушка, как понял Хито, имела для него особое значение. - Кайан сбил с ног лопоухого с помощью своего щита, господин. Затем подошли еще двое других. Эти двое их не видели, но я понял, что они знают, что они там, внутри. - Хороший парень, этот Кайан. Молодой, но хороший. Конечно, все это сделали перчатки. Они сражались, и это они ударили лопоухого. - Я понимаю. - Лопоухий был захвачен врасплох, потому что он думал, что сражается с человеком. Если бы он знал, что сражается с магией, все могло бы оказаться по-другому. - Да, должно быть так и было,- согласился Хито.- Но змеи - перчатки не смогут их одолеть! Только не там, внизу, в их исконной области! - Пойдем.- Хито нехотя позволил господину взять себя за руку и усадить на лошадь спереди. Он всегда считал, что верховая езда является малоприятной и некомфортабельной. К тому же, если скакать на лошади полулежа на гриве. Лошадь шла медленным шагом тем же путем, каким добралась сюда. Скоро они уже выехали из кустов и увидели, что повсюду валялись тела убитых людей. Некоторые из них были похожи на статуи, замороженные на месте случайным взглядом какого-нибудь лопоухого. Жак позвал Мэтта Бисквита, который оказывал помощь человеку, раненому в плечо стрелой. - Начинай собирать уцелевших! Мы уходим обратно в Пустоши. - Мы проиграли, не так ли? - спросил Бисквит.- И все потому, что доверились этому чужеземцу! Ему и его магическим перчаткам и его героическим отцу и брату! Я всегда знал, что это было ошибкой! - Нам надо было попытаться,- сказал хозяин Хито.- Теперь по крайней мере мы знаем, что Рауфорт может рассчитывать на помощь лопоухих. Теперь мы знаем, против чего мы боремся и с кем. - Мы! Как ты думаешь, сколько нас осталось? Может быть, двадцать человек, и половина из них ранены. И ты думаешь, что сможешь завоевать с их помощью целое королевство? Но его господин продолжал ехать, ведя себя так, словно бы не замечал кругом смерти и не слышал ни слова из того, что ему сказал Бисквит. Глава 17 ВЫХОДЫ Кайан затащил Лонни обратно за выступ скалы и не осмеливался выглянуть из-за него, чтобы посмотреть на змеев. Насколько он понял, это было место сбора для них, где они иногда сбрасывали свои шкуры и где они спаривались. Может быть, у них на уме были и другие вещи, кроме одной только еды, так что, возможно, они не были сейчас наготове и не ожидали здесь появления добычи. В конце концов, много ли он сам думал о пище, когда целовался с Лонни, ощущая при этом свою вину? Так что, может быть, змеи обычно готовились к охоте, когда выходили на поверхность, где было много живых движущихся существ, занимались поглощением серебра, когда прорывали свои туннели, и отдыхали, находясь в этой пещере, и, может быть, в одно определенное время они могли заниматься только каким-нибудь одним определенным делом. Поэтому, может, они и не почуют, что здесь находятся вторгшиеся к ним сверху живые существа, и, поскольку они не голодны, то они не обратят на них внимания. Если это так, то это будет счастливый поворот событий для них двоих, на который они едва могли надеяться. Его отец рассказывал о кладбище слонов, месте, куда звери приходили, чтобы умирать, и оставляли там свои драгоценные бивни. Но разве может существовать кладбище змеев, если эти создания бессмертны? Но откуда было известно, что они бессмертны? Это могла быть еще одна байка. А как насчет маленьких змеев? Им-то совсем незачем являться на кладбище - а к тому же, в этом бессмертном обществе вообще не должно быть молодых. Шелест и шипение убедили его наконец, что кое в чем он был прав: здесь собирались змеи всех возрастов, они сбрасывали свою кожу и спаривались. Может быть, в змеином понимании в процессе сбрасывания кожи было что-то очень сексуальное, так что за этим естественным образом следовало и спаривание. А может быть, и нет - но несомненно змеи здесь сбрасывали свою кожу, и этого было достаточно, чтобы объяснить то, что он здесь увидел. В конце концов, если бы они приползли сюда умирать, здесь должны были быть скелеты, а их здесь не было. Лонни вся дрожала в его объятиях. Никто из них не осмеливался произнести ни слова. И все же в скором времени одно из этих скользящих серебряных существ могло подобраться поближе и обнаружить их здесь. И его теория безопасности подвергнется проверке. В конце концов, даже если змей и не намеревался охотиться за дичью в данный момент, он едва ли пройдет мимо двух лакомых кусочков, оказавшихся прямо у него под носом. Если бы они только могли бы уйти отсюда! Но как? Ощупав пространство в темноте позади себя, Кайан не обнаружил стены. Может быть, сзади них есть проход? Путь к спасению? Или это еще один змеиный туннель? Он подтолкнул Лонни в этом направлении, и его перчатки помогли ему при этом. Он был вынужден доверять перчаткам; по крайней мере, их догадки совпали с его собственными! Змеи щелкали, шипели, грохотали на камнях и скалах. Какой должно быть интенсивный диалог они ведут друг с другом! Может быть, это была их ежегодная встреча, во время которой они могли возобновить свои знакомства. Что ж, сейчас чем больше змеи будут развлекаться, тем лучше. У них был некоторый шанс остаться незамеченными и уйти в эту неизвестную темноту. Но неизвестно, что находится в этом туннеле. Если там и нет спешащего им навстречу змея, может быть просто крутая пропасть немыслимой глубины. Или, может, просто тупик. Если он и колебался, то его перчатки не колебались ни секунды. Они подталкивали и тащили его, и ему оставалось только следовать за ними. Гладкость пола туннеля означала, что им не обо что будет споткнуться, и перчатки видимо чувствовали каким-то образом возможные повороты и изгибы, о которых он и не подозревал. Не осталось никаких сомнений: это была змеиная нора. Но, видимо, перчатки считали, что она свободна. Здесь было ужасно темно; здесь не было никакого свечения. Кайан чувствовал себя так, словно идет прямо вглубь стены из черного бархата, почти ощущая физическое прикосновение черноты. Почему здесь нет
в начало наверх
тусклого зеленого свечения? Потому что огромное тело скользящего по туннелю змея начисто вытерло весь этот проход? Постепенно звуки позади них стали тише, превратившись сначала в отдаленный рокот, потом в неясный шум. Наконец звуки стали неслышны. Но это всего лишь позволяло темноте еще плотнее смыкаться вокруг них, и она теперь казалась такой густой, что даже звуки не могли проникать сквозь нее. Они шли уже долго и прошли такое расстояние, которое его отец назвал бы милей. Лонни начинала хныкать, и это разрывало его душу вдобавок к его собственным страданиям. Даже хотя они и пытались убежать от самой смерти, он не хотел, чтобы она страдала и мучилась. Затем впереди показалось зеленое свечение! Была ли это пещера, которую они недавно покинули? Могло ли оказаться так, что этот изгибающийся туннель просто-напросто возвращался к тому же самому месту, где они уже были? Это казалось ему бессмысленным, но его мнение здесь было не в счет; здесь было важно только то, что имело значение для змеев. Настойчивые перчатки, казалось, стали более медлительными, может быть, они были не вполне уверенными в правильности дороги, но они не останавливались. Постепенно свечение стало ярче, и скоро они вышли из кромешной темноты. Неожиданно в полу показался большой провал, трещина. Он отсекал часть туннеля, и за ним стена была совершенно черной; по другую сторону трещины туннель расходился, и это уменьшало оставшийся проход. Должно быть, поэтому здесь не было змеев: даже они не осмеливались проскальзывать мимо провала такого размера! Гораздо легче было использовать ранее пройденный туннель. Или, может быть, они еще раз просверлили его, и в результате трещина стала шире, а оползень еще больше. Может быть, это была область небогатая серебром, поэтому они не трудились содержать этот туннель в порядке. Свечение исходило из трещины. Путники остановились. Кайан не имел понятия о том, как им двигаться дальше, а у Лонни был такой вид, будто она боится даже и думать об этом. Интересно, а перчатки сейчас испытывали такие же колебания? Он более тщательно осмотрел трещину. Казалось, она заросла тем же видом мха, который окаймлял стены пещеры. Царапины и сколы в камне имели такой вид, словно были порождены землетрясением или же движением огромного тела. Это разрушило змеиный туннель, рассекая его пополам, сделав его бесполезным. Вероятно, здесь было много таких туннелей, испорченных подобными трещинами. Странным было только то, что мох так свободно рос именно здесь, в трещине, и совсем не рос в туннеле. Может быть, здесь в воздухе было более высокое содержание нитридов. А циркуляция воздуха здесь была, он почувствовал легкое движение холодного ветерка вдоль трещины. В свете свечения мхов он смог разглядеть испуганное осунувшееся лицо Лонни.- Кайан, что‡- Тссс,- сказал он. Это было все, что он считал безопасным и возможным сказать. Змеи и вправду могли их услышать, но основной причиной его молчания была необходимость казаться оптимистически настроенным, а все, что он мог сказать, в скором времени могло бы рассеять это впечатление. Если бы этот роскошный мох можно было захватить с собой, то для него было бы достойное применение. Его свечение могло служить источником света, и хотя давало лишь ограниченный обзор, это было намного лучше, чем вообще ничего! Он вытащил свой меч из ножен, думая соскоблить со скал немного мха. - Кайан,- прошептала Лонни.- Вон там внизу, подальше, ты видишь это? - Он прижался щекой к ее щеке, действие, которое было бы восхитительным при любых других обстоятельствах и может быть даже оставалось таким и сейчас, и постарался разглядеть то, что она увидела. Да, там что-то было! Далеко-далеко внизу в узкой расселине он смог разглядеть более мягкое и белое свечение. Казалось, оно исходило от ряда шариков размером с кулак. - Грибы-"фонарики",- прошептала Лонни.- Лопоухие используют их для освещения. Они держат их в своих домах и носят с собой как лампы. Кайан вспомнил, что видел их в домике, где держали его отца. Он ничего не знал о них, кроме того, что уже сказала Лонни. - Я принесу один,- сказал он. - Будь осторожен! - Буду. Подожди меня здесь.- Протиснувшись вниз по расселине, он больно ударился головой и оцарапал спину. Медленно, пробираясь на четвереньках, работая руками и ногами, а иногда ползком на животе, он спускался к источникам белого свечения. Наконец он добрался до них, туда, где они гроздью росли вокруг еще одной трещины, из которой тоже исходил зеленоватый свет. Кайан чуть не задохнулся от ужаса, когда увидел, что трещина находится почти прямо под ним. Медленно сползая ниже так, чтобы избежать неожиданного рывка и падения вниз, он смог разглядеть далеко внизу освещенную флуоресцирующими мхами воду. Еще одна подземная река, на этот раз не относящаяся к его родному миру. Но разве другой мир сильно отличается от его собственного? Интересно, ведет ли эта река к Провалу, Трещине, которая проходила через многие миры? Чтобы попасть в это измерение, он использовал машину Мувара, но могло быть так, что и реки пересекают сразу несколько различных измерений. А Мувар мог просто найти надежный механический способ правильно проделать то, что реки и Трещина делали лишь время от времени, случайно. Он непроизвольно задрожал, когда видение, возникшее в его мозгу, стало обретать все большую реальность. Какой же обширной и сложной штукой может оказаться эта система! - Кайан, ты можешь достать его? - Да-а,- ее голос хотя бы отчасти вернул ему здравый смысл. Он даже осмеливался думать о том, что может случиться, если скала и глина чуть пониже его головы обрушатся. Эта трещина, как он чувствовал, была достаточно широкой, и в нее можно было провалиться, она может совершенно внезапно открыться и поглотить его. Падение вдоль этих светящихся стен к текущей далеко внизу подземной реке несомненно убьет его, а это оставит милую Лонни без всякой помощи и надежды на спасение. Он осторожно срезал толстые поганки и насадил три из них на лезвие своего меча, затем изогнулся, пытаясь перевернуться, при этом оцарапавшись еще раз, но все же в конечном счете оказался повернутым головой в нужном направлении. - Кайан, теперь я хорошо могу тебя видеть! Кайан, эта дыра идет еще дальше! - Я знаю. Там под нами река. Далеко внизу! - О, Кайан! - Лучше не говори! Мы не можем быть уверенными, что здесь поблизости нет змея.- Но, увидев эту призрачную реку, он понял, почему здесь не было змеев. Должно быть, у них был тот же благоговейный страх перед окрестностями Провала, как и у него! Щель соединяла туннель с той темной рекой внизу, а змеи не доверяли этому. Не зря их считали мудрыми! - Д-да. Он добрался до края покрытой мхом расселины и поднял над головой меч с "фонариками". Туннель продолжался дальше и за расселиной, после изгиба в сторону; им надо было только протиснуться между скалами и перебраться через трещину. - Нам придется попробовать пройти дальше, Лонни. Этот туннель должен где-то выходить наружу.- Острие его меча коснулось и поцарапало свод змеиного туннеля.- По крайней мере, сюда как-то поступает воздух. Он помог Лонни перебраться с помощью своей перчатки. Они прошли в следующую секцию туннеля, и скоро трещина осталась позади. Он начинал уставать физически и думал, каково же сейчас приходиться Лонни. Кайан поглядел на нее в свете поганок и подивился тому, какой грязной и изможденной она сейчас стала. Он, должно быть, выглядит точно так же. Это было грязным делом, это хождение под землей по змеиной норе. Он подумал, не пользовался ли этим же туннелем тот самый змей, частью которого они были некоторое время. Этот туннель был таким же старым, как и тот змей. В воздухе чем-то запахло, и запах был довольно приятным. Он так привык к тому, что запахи земли в этом заброшенном змеином туннеле преобладали над всеми другими, что сначала ему даже было трудно определить, что это за запах. Он втянул в себя воздух и принюхался. Потом Кайан наконец понял, что это за запах - и в то же время понял, что умирает от голода. Запах хлеба! Здесь? Но как же это могло быть? В свете поганки он увидел, что по обе стороны туннеля есть отверстия, очевидно проделанные змеем более мелкого размера. Видимо, более мелкий монстр прорывал свой туннель, пересекая этот совсем недавно. Он не был уверен в том, есть ли у змеев какие-то права собственности на свои личные туннели, и наверное тот туннель, с которым было пересечение, был для них запретной зоной. Однако это правило не должно было распространяться на давно заброшенный туннель. Запах свежего хлеба приходил из отверстия, находящегося справа от него. Сделав знак молчать, он прошел на цыпочках к пересекающемуся туннелю и снова втянул ноздрями воздух, принюхался. Это определенно запах хлеба! Глядя на Лонни, он понял, что и она тоже узнает этот запах. - Пекарня? - прошептала она.- Здесь внизу? - Или жилое помещение. Лопоухие используют старые туннели для устройства своих комнат или домиков. - Я знаю. Мы были там вместе. - Интересно, как далеко вниз ведет этот туннель. Если я пойду по нему туда, я по крайней мере смогу принести нам немного хлеба. - Кайан, помнишь, что случилось, когда они поймали нас! - Но теперь у нас ведь есть наши тела. Может быть, они просто передадут нас Рауфорту. - Рауфорту! Он хуже, чем змей! - Возможно.- Кайан избавился от щита и ножен и протянул ей свой меч.- Оставайся здесь и поддерживай свет. Я хочу только посмотреть, куда ведет этот туннель. Если нам придется просто уйти, что ж‡ Но, может, нам это все же удастся. - Кайан, я боюсь! - Он на мгновение заколебался, затем снял перчатки и протянул их ей.- Поноси их некоторое время. Если я не вернусь, то может быть они помогут тебе выбраться наружу. Она натянула перчатки на руки. - О, ну они же подходят мне превосходно! Как же‡ - Магия. Просто подумай о том, что ты хочешь, чтобы они сделали для тебя, и они это сделают. Иногда они делают даже больше, чем можно от них ожидать. - Будь осторожен, Кайан. - Я постараюсь.- Он начал ползти на четвереньках, и скоро свет исчез, и он очутился в полной темноте. Его колени скоро начали досаждать ему, и он надеялся поскорее добраться до конца туннеля и обнаружить там только небольшое отверстие, откуда доносился этот чудный запах. Повернуться назад окажется невозможно, если он не выползет на более широкое место. Конечно он всегда может просто попятиться назад, но эта мысль была не из тех, над которыми он бы предпочел поразмышлять. Достаточно тяжело было даже просто продвигаться вперед. Неожиданно он вытянул вперед правую руку и опустил ее в точку, которая находилась ниже уровня его тела. Проход круто уходил вниз. Он сунул вниз и свою левую руку рядом с правой, и тут же поднялся громкий грохот и испугал его так, что он забыл упереться. Следующее, что он помнил, это то, что он скользил, вытянувшись во весь рост, и отчаянно пытался остановиться. Его лицо было оцарапано, рот полон пыли, а грохот становился все громче и громче, внизу виднелось круглое окошко света и‡ Он упал. Это была залитая белым светом комната, и его обступили изумленные лица лопоухих. Он упал на что-то твердое, а его лицо погрузилось в какую-то мягкую массу, заполнившую его нос и рот до того, как он понял, что произошло. На мгновение он ослеп, у него перехватило дыхание, а его лицо, как он понял, утонуло в большом куске теста. - Что это такое? - лопоухий повернулся к нему со сковородкой свежевыпеченного хлеба как раз тогда, когда Кайан разлепил свои глаза от налипшего на них теста. Он увидел четырех лопоухих, муку и ломти хлеба, отбросил хлебное тесто, которое прилипло к его лицу, и вдохнул в себя запах пекарни. Он стал лихорадочно озираться по сторонам и увидел, как ему на голову опускается сковородка для выпечки. И уже не оставалось времени ни увернуться от нее, ни подумать об этом. Он провалился в забытье. Когда после этого, страдая от боли, он
в начало наверх
снова открыл глаза, то увидел перед собой знакомое лицо. Лицо Герты. Лонни пыталась заглянуть в отверстие, но свет проникал внутрь только на расстояние не больше двух длин человеческого тела. Источник аромата свеже выпекаемого хлеба был дальше, чем думал Кайан, как она и боялась. Ей показалось, что он отсутствует уже довольно долгое время. Нужно ли ей последовать за ним? Нет; если Кайан захвачен лопоухими, ему потребуется помощь. Казалось маловероятным, что она сможет доставить ему эту помощь, но ей придется попытаться. Ему следовало бы оставить себе перчатки, тогда с ним было бы все в порядке. Но тогда их не было бы у нее, а без них она не могла бы даже и подумать о том, чтобы отправиться за помощью. Откуда-то далеко из глубины отверстия донесся грохот. Послышался грохот, стук, лязг, клацанье, шум от падения какого-то тяжелого тела и крики. Голоса лопоухих были на удивление громкими и хорошо слышными. - Позовите Герту! Позовите Герту! Позовите Герту! Они поймали его! Она и боялась, что они могут поймать его. Лонни не хотела, чтобы он спускался туда. Но она была так голодна, а этот запах свежего хлеба был таким соблазнительным! Ей надо было побольше протестовать; во всем этом была и ее вина. Но теперь, когда он был в руках лопоухих, Лонни должна была действовать. Она сделает все, что только сможет. В конце концов он спас ее от змея, когда ее привязали туда как жертву. Она любила его и даже если он не собирался здесь оставаться, она хотела, чтобы он был в безопасности. - Перчатки, помогите мне выбраться отсюда! - скомандовала она.- Доставьте меня наружу, Перчатки! - Она чувствовала себя глупо, произнося это и все же раньше перчатки, казалось, тянули Кайана вперед в полной темноте, когда его желанием было только уйти подальше от входа. Теперь она хотела вернуться назад, к этому входу всем сердцем или по, крайней мере, отыскать какой-нибудь выход. Безопасный выход! Даже если она будет захвачена в плен лопоухими, это будет лучше, чем умереть здесь. Но она не хотела оказаться пойманной, она хотела спастись и спасти Кайана. Не попытаться ли ей все это объяснить перчаткам? Перчатки стали тянуть ее за руки. Лонни последовала в том направлении, которое они указывали ей, неся в правой руке меч с тем светом, который он давал, а щит в левой. Ножны от меча она пристегнула к своему поясу, отодвинув их немного в сторону, чтобы они не болтались у нее между ногами. Как только солдатам удается носить такие вещи? Очевидно она не очень похожа на воина! За удивительно короткое время она обнаружила, что бежит, несмотря на свою усталость и следует тому направлению, куда ее тянут перчатки. Они казались способны были одолжить свою силу всему ее усталому измученному телу, хотя, может быть, только решительность противостояла ее смятению и заставляла ее казаться сильнее, чем она была на самом деле. Большие тени, отбрасываемые светом грибов-фонариков, танцевали и прыгали на стенах. Перчатки были более настойчивыми, чем она думала! Лонни попыталась замедлить свой шаг, помня об опасности упасть на обнаженный меч. Но перчатки стали теплее, они сжимали ей руки и тянули ее вперед с такой скоростью, которая пугала ее. Кайан никогда на рассказывал ей об этом, но может быть он это и не испытывал. Ее сердце болезненно колотилось, а дыхание было похоже на короткое всхлипывание, готовое разорвать ей сердце. Она не была бегуном на длинные дистанции, она была только бедной слабой девушкой! И все же перчатки не позволяли ей остановиться и передохнуть. Было так, что словно бы ее жизнь - или жизнь Кайана? - зависела от того, как она проявит сейчас свои возможности. Впереди нее на стенах танцевали тени и неистовая фигура, ее отражение, танцевала в озере влаги. Она попыталась остановиться или, хотя бы по крайней мере, замедлить темп своего бега, но перчатки заставили ее продолжать движение. Ледяная вода охватила ей лодыжки, заплескалась выше, поднимаясь по ее ногам. Она поспешно пересекала озерцо, так, как будто в нем могла таиться некая опасность, ее ноги хотели замедлить бег и остановиться, а перчатки неумолимо тянули все дальше. Она споткнулась, поскользнулась и почувствовала, что перчатки словно бы послали сильный толчок в ее ладони и запястья, заставив окунуться в воду с головой, огибая неожиданно появившийся выступ. Она обогнула его в туннеле, почти валясь с ног в быстром беге, темпа которого не выдержала и упала на камни лицом вниз. Меч с насаженными на него грибами-фонариками оказался лежащим перед ней на расстоянии вытянутой руки и она не успела коснуться его рукоятки, когда потолок туннеля обрушился с неожиданным и устрашающим грохотом, пыль поднялась облаком вокруг нее и окутала ее с ног до головы, глина и камни каскадом обрушились прямо на тот поворот, около которого она только что была. Лонни поперхнулась пылью, закрыла глаза и почувствовала, как грязь и грунт сыплются прямо на нее. Но через мгновение грохот прекратился, а вибрация остановилась. Теперь она понимала, почему перчатки так безжалостно понуждали ее идти вперед! Без них она была бы убита! Она оказалась похороненной под слоем земли, но ненадолго. Волшебные перчатки выпустили щит и меч и отгребли с ее лица и головы пыль и землю. Она села, пытаясь нащупать свои светящиеся грибы-фонарики и меч и обнаружила их под слоем земли. Лонни встала, трясясь и задыхаясь, ее глаза слезились, она была поранена и исцарапана, но жива. Раздавленные грибы-фонарики на острие меча все еще давали кое-какой свет, хотя перчатка быстро сломала и раздавила их до конца и поместила семь отдельных кусочков на самый кончик меча. Туннель сзади нее был полностью заблокирован обвалившейся стеной из земли и камней. Ее могила - если бы не перчатки. Кайан, о, Кайан,- подумала она.- Я должна найти для тебя помощь! Я должна! Перчатка мягко сдавила ее руку и потянула за собой. Теперь, когда опасность для жизни миновала, она собиралась вести ее дальше в более медленном темпе. Лонни ощутила прилив благодарности. Спасибо вам, Перчатки! - подумала она.- Вы самые лучшие друзья, которые только могли бы быть! Неужели перчатки немного сжали ее руки в ответ на эти мысли? Она не была в этом уверена. Но она чувствовала себя намного лучше и увереннее, когда носила их теперь, понимая манеру, в которой те оказывали свою помощь. Она подумала,- интересно, каково происхождение этих перчаток, и существуют ли еще и другие, подобные этим; может быть есть целое сообщество перчаток, которые используют людей, лишь как средство передвижения. Когда двое таких людей пожимают руки, это перчатки вступают в контакт между собой, а не люди! Она улыбнулась и еще раз спросила себя, ощущает ли она их ответную реакцию, слабое подрагивание, похожее на смех. Может быть она вообразила себе это, может быть ей это просто показалось, потому что она одна, усталая и испуганная. Но она все же приподняла свою правую руку и поцеловала тыльную сторону перчатки, просто так. Пыль постепенно оседала, по мере того, как она двигалась дальше. Когда она достигла места, где уже смогла разглядеть кусочки гриба- фонарика на лезвии меча, она начала думать о своем положении. Весь туннель вплоть до этой точки обвалился, она видела это собственными глазами. И все же она еще не выбралась из него и не знает, выберется ли вообще когда-нибудь. Ее желудок жаловался на то, что его не покормили, а во рту все пересохло от недостатка влаги. - Эти тела,- подумала она.- Какая с ними морока! Насколько лучше вообще не иметь мускулов, которые болят и ноют от синяков и царапин. Но у астрального тела есть и свои ограничения. В астральном теле они зависели от жизненного цикла змея и были обречены на постепенное поглощение внутри него. И все же в самом акте слияния заключалось неслыханное и редкостное наслаждение и восторг. А соединят ли они с Кайаном когда-нибудь свои физические тела так же, как они начали это делать со своей астральной сущностью? Она надеялась на это. Кайану придется принимать решение. Каковы бы ни были достоинства той девушки, с которой он был знаком, она была уверена, что та девушка не сделает для него больше, чем сделает сама Лонни. И все же, если он и на самом деле так желал ту, другую‡ Казалось, что она шла пешком уже целую вечность. Ее икры ныли, а лодыжки сильно болели. Сколько времени прошло с тех пор, как Кайан спустился в тот маленький проход? А с тех пор как обвалился этот туннель? Казалось, что прошло много часов, даже дней. Она не ела ничего и была такой измученной и усталой‡ Перчатки резко дернули ее в сторону. Она последовала за ними без сопротивления и через некоторое время оказалась в камере, которая заканчивалась глухой стеной. "Что?" Но перчатки продолжали тянуть ее дальше и вниз. Она стала ощупывать стену и обнаружила отверстие у основания стены. Лонни приложила к стене лицо, чтобы заглянуть в него, поднеся поближе к отверстию светящееся острие меча - и ощутила легкий аромат хлеба! Запах доносился до нее из этого отверстия! Одна перчатка залезла внутрь отверстия. Она ухватилась за что-то и аккуратно вытащила его оттуда. Это был каравай хлеба, который пекли лопоухие! Это наверное отверстие в стене позади кухни лопоухих или кладовой. И она только что украла у них хлеб! Лонни остановилась, держа в руке каравай. Теперь перчатки подвели ее к еще одному темному месту, где струилась свежая вода. Она, ощущая сильную жажду, прильнула к ней губами и напилась. Затем уселась и вонзилась зубами в каравай хлеба. Перчатки успокоились, позволяя ей поесть и отдохнуть, поэтому она не беспокоилась о том, что ее могут обнаружить. Какое же наслаждение наконец поесть и вытянуть свои утомленные ноги! Она доела каравай. Ей надо было идти дальше, но было так соблазнительно отдохнуть еще немного. Перчатки, конечно же, очень скоро заставят ее мчаться дальше. Лонни легла на камень и положила руки под голову, устраиваясь поудобнее. Она хотела бы, чтобы Кайан был рядом с ней, она бы прижалась к нему, а он, защищая, обнял бы ее своей рукой, и если бы было еще что-то, что она могла сделать, чтобы заставить его понять, что же именно она предлагает ему, она бы нашла достаточно сил для этого, прежде чем погрузиться в сон. Это было бы так хорошо‡ Она проснулась. Наверное она спала всего лишь секунду, но ей казалось, что она проспала много часов! Она встала, но ее ноги задеревенели от ходьбы и бега, поэтому она снова улеглась, чтобы отдохнуть еще немного и через секунду снова уснула. После того, как она съела еще два каравая хлеба и еще немного поспала, она чувствовала себя значительно лучше. Перчатки должно быть дали ей несколько дней для того, чтобы она пришла в себя. Но что же с Кайаном? Внезапно почувствовав себя виноватой, она снова приступила к действиям.- Перчатки,- сурово сказала она,- вы не должны были мне позволять спать так много! Мне нужно помочь Кайану! Вы это знаете! Перчатки чуть заерзали на ее руках. Они, казалось, извинялись перед ней. Может быть и им тоже нужен был отдых, после всех их трудов! - Извините, я не подумала о том, что нужно было вам,- добавила она, раскаиваясь,- но может быть, теперь‡ Немедленно перчатки потянули ее вперед, ведя ее дальше, возобновив движение по тому маршруту, которым они вели ее до того, как она поела и поспала. Они снова пришли в действие! Она надеялась только на то, что эта задержка не окажется гибельной для Кайана. Ей все еще было далеко идти. Она устала быстрее, чем раньше, видимо ее силы были более истощены, чем она думала. Уже очень скоро она опять тащилась с трудом, но на этот раз она не просила никакого отдыха. Перед ней был еще один извилистый поворот. По крайней мере здесь нигде не сочилась вода. Каждый раз, когда она огибала эти повороты, она думала, не таится ли за ним змей. Или может быть, совершенно невероятная вещь, небольшой, неправильной формы выход наружу. Перчатки снова подтолкнули ее за руки. Они знали ответ на ее вопрос! Они знали, куда они идут, и она доверяла им. Теперь носить их было вполне удобно, они не заставляли ее бежать и позволяли ей идти спокойным, если не совсем медленным шагом. Она не хотела идти медленно, но она была так вымотана, так утомлена! Кайан нуждался в ее помощи; вот и все, что на самом деле заставляло ее идти.
в начало наверх
Она прошла за поворот и чуть не упала. Здесь перед ней был большой туннель, пересекающий этот, как и там раньше, только там было пересечение с туннелем небольших размеров. Перчатки тянули ее дальше, не слишком грубо или настойчиво в змеиный туннель большего размера, находившийся слева от нее. Все это похоже на путаницу пересекающихся дорог, подумала она. Этот новый туннель, казалось ей, был так же давно заброшен, как и предыдущий. Весь этот район наверное уже давно не использовался змеями. Она подумала, что может быть они с Кайаном раньше уже пользовались этим туннелем в облике змея. Вероятно нет, здесь было слишком много пыли, а времени на самом деле прошло не так уж много. Если бы они тогда двигались именно этим маршрутом, то змеиное тело вытерло бы туннель дочиста. Она также сомневалась, что сделала под землей круг и вернулась к месту начала своего подземного путешествия; направление было безнадежно утрачено, но ей казалось более разумным, что змеиные туннели должны идти скорее по более или менее прямым линиям, чем по окружностям. Зачем пробуравливаться через скалу и камень только для того, чтобы вернуться к месту своего старта? Так что это вероятно было какое-то другое отдаленное место. Впереди - могло ли это быть на самом деле? - виднелось округлое отверстие, через которое проникал солнечный свет! Может быть, у нее галлюцинация? И слышны голоса - голоса людей! Она остановилась, хотя ее перчатки не скомандовали ей остановку. Это могли быть лопоухие, и вероятно, это они и были! Может быть, ей следует подождать, пока голоса не удалятся? Перчатки подталкивали ее с нетерпением, пойдем же, наконец. Она решила им довериться. Дрожа от вновь появившегося страха, несмотря на свою веру в перчатки, она сделала шаг вперед, затем остановилась. Грибы-фонарики тут же увидят! С некоторой опаской, но в то же время и решительно, Лонни сдернула их с лезвия меча и попыталась скрыть их свечение, засыпав грудой земли. Когда она сумела довольно эффективно захоронить их и стояла уже в полной темноте, она перевела свое внимание на вход. Именно тогда она и увидела предмет, лежавший на полу туннеля. Проникавший в туннель дневной свет заставлял его светиться. Она заморгала, но он оставался там же, где лежал. Если только сам Мувар не был в этом туннеле, то это было то оружие, которое оставил здесь Хито. Это должен был быть тот самый туннель! Что означало, что снаружи могут быть и Жак и Хито! Но если это окажутся лопоухие‡ Ей надо обязательно взять это оружие. Оно могло оказаться средством спасения Кайана и победы над Рауфортом! Она не должна допустить, чтобы оно попало в руки лопоухих! Лонни подползала все ближе и ближе к свету. Теперь, если бы только она могла просто протянуть руку и ухватив оружие метнуться обратно в темноту‡ В дневном свете появился какой-то человек. Она подождала, надеясь узнать, кто он такой. Она не осмеливалась подойти поближе, хотя он был прямо около оружия. Может быть он не увидит его. Человек наклонился, чтобы подобрать оружие. Когда он делал это, солнечный луч осветил его худощавую фигуру и лицо. Этого человека Лонни никогда раньше не видела. Глава 18 ПОЗДНЕЕ ПРИБЫТИЕ Келвин постепенно увидел мягкое голубоватое свечение комнаты и почувствовал острую пульсирующую боль у себя в висках. Сент-Хеленс! Этот человек так предательски ударил его, что он упал прямо в транспортер. Что же случилось? Он попытался вспомнить это, но у него ничего не получилось. Он проверил, что из снаряжения было у него с собой. Его лазер исчез, оставленный там, куда он так по-глупому положил его. Перчаток тоже не было на нем, они остались лежать рядом с лазером. Теперь Сент- Хеленс должно быть завладеет и тем и другим. У него еще оставались его щит и меч, как и подобало герою Рада. Да, и много пользы они принесут без его перчаток! Без магических перчаток, которые сражались за него, он был совсем не супермен и герой, а просто обычный и, как казалось, не слишком выдающийся человек. Сент-Хеленс обыграл его и показал ему, какой же он идиот. Когда Келвин осмотрелся по сторонам, то смог различить небольшие различия в этой комнате, казавшейся так похожей на ту, первую. Та, в которой он стоял сейчас должна была быть в другом мире, а не в мире драконов с золотой чешуей. Это должен был быть мир, в котором где-то король, который выглядел также как король Рафарт, держал в плену в темнице его отца и сводного брата. Это также мог быть и мир, в котором находилась прежняя королева Рада, только, конечно, если она не была мертва. Его первой, практически самой первой мыслью было то, что ему следует отправиться обратно. Без своих перчаток и лазера, ему лучше всего отправиться домой. Но если Сент-Хеленс ожидал этого и сейчас поджидает его там, готов ли он противостоять ему? Он мог оказаться просто удобной неподвижной мишенью, а на этот раз он может потерять не только свое оружие, но и жизнь. С другой стороны если бы Сент-Хеленс не забрал лодку и пояс левитации и оружие, неужели он застрял бы надолго в этой камере? Лучше попытать счастья в этом мире, неважно каким он может оказаться, этот мир. Келвин поднялся, чувствуя как задеревенели его мышцы, и как они ноют, и как у него кружится голова. В пыли были следы, которых не было в той, другой камере. Они вели через камеру к синеватой завеси света и, к его удивлению, к большому и светящемуся знаку "ВЫХОД". Сквозь световую завесу он мог различить каменистый уступ горы. Кайан прошел этим путем и, значит, им же должен пройти и Келвин. Он прошел через завесу и оказался снаружи. Нет, не в подземной пещере и не около темной реки, но совершенно снаружи. Посмотрев назад, он не увидел никаких признаков синего мерцающего занавеса света. Повсюду был лишь почти совершенно вертикальный каменистый склон горы. Веревочная лестница вела вниз, спускаясь с утеса прямо в крону дерева. Он осторожно приблизился к краю, чувствуя себя довольно слабым и испытывая сильное головокружение. Одна только мысль о том, как высоко он находится чуть не заставила его потерять равновесие и не рухнуть вниз. - Мне необходимо держать себя в руках,- подумал Келвин.- Необходимо вести себя героем. Он понимал, что пытается возродить в своей душе доверие к самому себе. Как и большинство задач типа "сделай сам" это была работа на любителя. В конце концов, необходимо было иметь солидную основу, чтобы было на чем строить. Он повернулся назад, чтобы осмотреть место спасения на случай нужды. Оно выглядело как голая скала, но когда он протянул туда руку, она прошла насквозь. Через секунду он уже находился опять внутри станции около светящегося указателя выхода. Снаружи завеса имела вид обычной скалы, что совершенно скрывало ее истинный характер. Но что если какой-нибудь туземец заберется сюда по веревке и ворвется на станцию? Что ж, этот занавес вероятно покажется обыкновенной скалой для любого человека или существа, которое не является круглоухим. Конечно, такого вторжения уже давно не было, если оно было вообще; лежавшая повсюду пыль доказывала это. Он снова вышел наружу и направился к лестнице. Теперь он увидел, что веревка была не обычной, а изготовлена из какого-то металлического материала, которого несомненно хватит еще на многие тысячелетия. Она была сероватого цвета и свита из очень тонких волокон, если это слово было применимо в данном случае и была прочно закреплена с помощью металлического кольца надежно вделанного в скалу. Это придало ему уверенности и решимости воспользоваться лестницей. Может быть, этот металл был еще одной формой того мате риала, из которого был изготовлен транспортер. Все это были несомненно плоды рук Мувара или одного из существ, принадлежащих к расе Мувара. Он схватился за лестницу, поставил ноги на ступеньки и постарался не смотреть вниз. Этот спуск вероятно не сильно обеспокоил Кайана, но даже одна только мысль об этой высоте заставляла ладони Келвина стать мокрыми от пота - а это было самое худшее из того, что они могли сделать в этот момент! Он вытер каждую ладонь о рубашку стоя между перекладинами лестницы, так, чтобы они стали сухими и готовыми осуществить следующий захват. Он прикрепил поудобнее свой пояс с мечом - Ну и герой! - саркастически подумал он,- позволяющий своим ножнам запутаться у себя между ног - и весь дрожа, от одной мысли, что он собирается делать, начал спускаться вниз. Он никогда не любил высоты. Одно только лазание вверх по ореховому дереву тогда, во Франклине, было весьма трудным для него делом. Что же до подъемов и спусков по скалам и горным склонам - это дело было совсем не для нашего героя. Сестрица Джон могла бы справиться с этим - у нее были все задатки, чтобы стать героиней. Он почувствовал легкую тошноту и дурноту и попытался не думать об этом и отвлечься от всех мыслей по этому поводу во время своего медленного спуска, опасаясь, что ему станет очень дурно. Келвин вообразил, как он пытается объяснить какому-то воображаемому наблюдателю: "Почему меня вырвало там на лестнице? Ну, э‡" - это заставило его устыдиться, но от этого не стало лучше. Ветви дерева поднимались вверх как длинные руки, хотя это был всего лишь легкий ветерок, который заставил их двигаться так, что казалось они соединяются и норовят схватить его. По крайней мере, он уже спустился до их уровня! Его ноги нащупали ветку у края последней ступеньки и потом он придержал лестницу, пытаясь взглянуть через ветви на все еще казавшуюся такой далекой, землю. В его голове что-то запульсировало, и головокружение снова возобновилось. Почему меня вырвало там прямо на ветвях дерева? Ну, э‡ Он покачнулся, продолжая висеть на лестнице, затем опустил свое тело на более низкую ветку. После этого спуск стал сильно напоминать спуск по лестнице, только он не мог видеть так далеко как раньше. Келвин держал глаза устремленными на скалу строго у себя под носом, поэтому это едва ли имело какое-то значение. Все, о чем он мог думать, пока спускался, это о том, насколько более уверенно он ощущал бы себя, если бы носил перчатки. Его ладони в них никогда не покрывались потом! Наконец он добрался до земли и некоторое время стоял неподвижно, ослабев от одного чувства огромного облегчения. Но у него все же еще не было ясного маршрута для путешествия. Огромное дерево, которое вросло корнями на краю густо заросшего леса, и в котором не оставалось никакой лазейки для того, чтобы попытаться пройти. Ему видно придется пробиваться сквозь него, только для того, чтобы пройти вперед. Река тихо журчала рядом с ним, когда он, спотыкаясь, двинулся в путь вдоль нее в поисках тропы. Куда пошел Кайан? Он увидел один слабый след, может быть олений, или принадлежащий еще какому- нибудь зверю и направился в этом направлении, ощущая сильное желание присесть и отдохнуть, чувствуя, что он может упасть. Здесь он будет просто еще одним круглоухим,- подумал он,- всего лишь одним презренным уродцем, у которого случайно оказались уши не той формы. Полдень; в реке послышался легкий всплеск рыбы, выпрыгнувшей из воды. Джон наверное заинтересовалась бы и захотела бы порыбачить. Он хотел бы, чтобы она оказалась здесь со своим неиссякаемым оптимизмом, неизменным мужеством и своей пращей. Но у нее были острые уши, поэтому она не могла пройти через транспортер и, так или иначе, он не хотел, чтобы она прошла через те же опасности, которые так испугали его. Ее храбрость была как раз той самой вещью, из-за которой она так часто попадала в беду. Дринь! Др-риинь! Дррр-рии-ннь! Приятный металлический перезвон доносился с большого дерева дубояблони. Эти три серебряные спирали он видел глазами Хелн во время их астрального путешествия. Дерево было достаточно близко от него. Келвин подошел поближе и увидел, что колокольчики-спирали находятся близко, в пределах его досягаемости. Они казались ему змеиными шкурами с отчетливо различимой чешуей, но они были изготовлены из какого-то легкого металла. Серебро, выкованное в виде ремней или поясов так, что оно напоминает шкуры, которые сбрасывают змеи. Что бы это не означало, серебро было драгоценным металлом там, откуда он прибыл. Если эта страна была аналогична его родине, как это
в начало наверх
и должно было быть, на серебро можно было купить таки вещи как лошадь, пищу, ночлег и узнать дорогу в тюрьму, если провести дело как следует. И все же это серебро принадлежало не ему, и он совершенно не знал, с какой целью оно здесь вывешено. Он обдумывал это, пока его желудок не воспротивился, громко заурчав, напоминая этим, что он нуждается в пище. Одной спирали могут и не хватиться, а кроме того он сможет снова вернуть ее на место по пути домой. Таким образом он принял решение, что позаимствует одну из этих спиралей. Он обнажил меч, разрезал кожаную петлю, удерживающую спираль-колокольчик и подхватил на лету серебряную безделушку, когда она падала. Дринь! Др-риинь! ДР-РРИИННЬ! Казалось, что два оставшихся колокольчика рассердились. Что ж, его нужда была очень большой и придется выдержать их гнев. Он сжал спираль, делая ее плоской, и обнаружил, что та сохраняет новую форму. Затем он засунул ее в задний карман своих брюк и продолжал идти дальше. В течение одной-двух секунд Келвин почувствовал себя сильным. Когда он делал что-то по своей собственной инициативе, эффект был именно таким. Он чувствовал, то на что он был способен. Впереди него виднелась горная тропа - настоящая, а не просто звериный след. Она казалась очень похожей на ту тропу, по которой он и Джон однажды шли в стране драконов. Он надеялся, что здесь нет драконов; если бы они здесь были ему бы потребовалось забрать побольше, чем один серебряный колокольчик, чтобы спасти свою такую негероическую личность. Он заметил, что становится все слабее; он становился все слабее с тех пор, как он взял эту спираль. Могла ли здесь быть какая-то магия, связанная с этими вещами? Да сейчас как раз было время призадуматься над этим! Но вряд ли в этом был какой-нибудь смысл. Может быть, у него просто трудности с привыканием к новому измерению, поскольку раньше ему никогда не приходилось путешествовать таким образом. Келвин совсем немного успел подняться вверх по тропе, когда головокружение и слабость одолели его. В то же самое время он почувствовал стук копыт: лошади. Его колени подогнулись, а ноги ослабли и сложились под ним. Его голова гудела как целое гнездо слепней. Лошади показались из-за угла и он увидел грубоватого, плохо одетого человека на лошади, за которым следовали по меньшей мере двое людей, одетых точно также. Лошадь была вороной, и у человека тоже были черные волосы; что-то в этой комбинации почему-то обеспокоило его. Туман воспоминаний пронесся в его неясной, затуманенной голове. Джон, громко кричащая, когда ее уносят, перекинув через спину лошади. Он сам, пошатываясь, отступает от удара, нанесенного ему всадником. Всадник был одет во все черное, у него были черные волосы и он скакал на угольно-черном коне. На лице того человека был шрам, который был вероятно старой раной от меча. Лицо, которое сейчас смотрело на него сверху вниз, не имело такого шрама и было гладким. Во всем остальном, оно было в точности таким же. Келвин попытался отогнать мысль, которая пришла ему в голову и не смог. Джек! Нахальный Джек! Негодяй и бандит с Печальных Земель, поставленный вне закона. Кайан нащупал на голове шишку и поморщился от боли, когда Герта протянула вперед свой палец, смазанный каким-то целебным снадобьем и отвела в сторону его руку. Они добрый народ, эти лопоухие, могут быть добрыми. Он повиновался ей со смешанными чувствами, когда она дотронулась до его шишки и начала делать круговые движения. С кончиков ее пальцев распространилась прохлада, и боль и головокружение исчезли, и сними исчезли и такие соблазнительные ароматы хлебопекарни. Он сел, впервые полностью осознавая, что находится в кровати. Это была, как он догадывался, та же самая кровать, которую занимал и его отец, а его сиделка теперь была сиделкой Кайана. Это была та самая комната, где он появился в астральной форме. - Герта! - задыхаясь, прошептал он ее имя, твердо решив им воспользоваться.- Герта! - Тебе известно мое имя? - она совсем не выглядела такой удивленной, как он ожидал от нее.- Объясни же. - Я уже был здесь раньше. Мое имя Кайан Найт. Ты поместила меня - мой дух - в змея. - Это был мой кузен Херциг, который поместил тебя в предка- змея. Ты можешь пожалеть о том, что не остался там. - Я прибыл сюда из другого мира, Герта, также как и мой отец. Вот почему я здесь. Я прибыл, чтобы забрать его домой. - Джон Найт, это твой отец? - Да. Ты заботилась о нем, может быть спасла ему жизнь. Герта пристально, немигающим взглядом уставилась ему в лицо. Он застыл на месте, словно под действием парализующего взгляда змея. Нет, неспроста, они называли себя змеиным народом, подумал он. - Теперь, Кайан Найт, мы посмотрим, не лжешь ли ты Герте. Может быть, ты думаешь, что Герта глупа. Может быть, ты думаешь, что все люди змея глупы. Он хотел ответить ей, уверить ее в том, что говорит правду, но не мог. Он был неспособен пошевельнуться. Ее ладони захватили его лицо. Глаза, лишенные зрачков уставились в его глаза и расплавились, превратившись в синеву моря. Он почувствовал как она входит, проникает внутрь него, и почувствовал, что сейчас он более обнажен, чем ему когда-нибудь случалось бывать раньше, даже тогда, когда он сливался вместе с Лонни, находясь в астральном теле. Она отпрянула назад, испугав его. Кайан почувствовал слабость, которая распространилась по всему его телу. Причиной этого был ее взгляд, и он все еще был как парализованный. Герта подошла к двери домика. Она крикнула куда-то наружу вне пределов его видимости: - Приведите сюда Херцига! Быстро! Она снова вернулась к нему и опять заглянула ему в глаза, и ее глаза снова расплавились при этом. Глаза Кайана, казалось стали широко раскрытыми окнами в его мозг. - Херцигу надо будет посмотреть на это. Как вождь нашего народа он должен решить, что с этим нужно сделать. - Сделать с чем? - хотел он спросить, но не смог пошевелить губами. Эти глубокие, очень глубокие темные глазницы - не совсем такие, как у змея, но каким-то образом столь же могущественные. Это может быть то, что его отец называл гипнозом, и он сказал, что змеи делают такие вещи с птицами. Тогда он всего лишь как птица для народы Герты? Вошел Херциг и подошел к кровати, его тело при ходьбе перекатывалось и колыхалось как и у всех лопоухих. Когда-то это казалось почти смешным Кайану; сейчас он едва ли считал, что это так. Херциг стоял на своих коротких ножках, пристально глядя на него. - Ты должен увидеть это, Херциг,- сказала Герта. Кузен и вождь пристально уставился в лицо Кайана. Его глаза были черными, и они, казалось, начали шипеть во время этого взгляда, так словно бы что-то случилось с ними. Кайан вспомнил о пустоте Провала. Затем Херциг нахмурился и, озадаченный, повернулся к Герте. - Это все так, как он сказал. Они не отсюда, они из другого места. У них самих нет магии, но они используют магические предметы, то, что может дать магия: драконовые ягоды, перчатки, оружие Мувара, которое останавливает, но не причиняет вреда. - Оружие лежит в туннеле предка, оброненное коротконогим. - Да. Этот, здесь, не знает, в каком оно туннеле. - Ты кажешься нерешительным, Херциг. - Да. Я думаю, что захочет сделать Рауфорт, когда он узнает об этом месте от отца этого смертного. Не захочет ли он отправиться туда как завоеватель? - Ты знаешь Рауфорта лучше, чем я. Херциг снова посмотрел на Кайана. - Могут ли знать смертные люди змея? Даже таких смертных как этот. Может быть, обладая таким взглядом, мы это можем. - Ты бы стал заглядывать в глубины мрачного сознания Рауфорта? - Я должен это сделать. Только тогда я узнаю, что он на самом деле замышляет. Только тогда я смогу узнать, должны ли мы нарушить наш союз. - Если он хочет завоевать этот мир и другие миры‡ - Тогда мы должны будем удалиться. Люди змея не могут надолго оставлять эти горы, не говоря уже обо всем этом мире. - Вмешается ли Мувар, Кузен? - Да, вмешается, если победит Рауфорт. Мы не должны выступать против Мувара. Его раса обладает магией, еще большей чем наша и в отличие от нас, он не привязан к одному миру в одном измерении. Как ты думаешь, может ли быть так, что Рауфорта свергнет его же собственный народ? И его заменят кем-нибудь другим, так же как ты заменил Данцига, став нашим вождем? - Нет, не может, если мы окажем ему нашу всестороннюю поддержку. Но может быть нам не придется делать этого. Ты и я, мы отвезем Рауфорту подарок. - Кайана? - Да. Он должно быть мало что понял, но лучше будет если он сейчас забудет все, что здесь говорилось. Он будет нашим подарком Рауфорту и он не будет помнить ничего из того, что сейчас говорилось здесь. Херциг щелкнул пальцами прямо под носом у Кайана. Кайан на мгновение понял, как много было сказано. Но он не смог в точности вспомнить, что же именно. Глава 19 МЕРТВЕЦ - Брат Кайана, произнесло лицо бандита. Эти слова были адресованы крупному человеку, которого Келвин не мог отчетливо разглядеть. Тревожным было то, каким слабым он неожиданно стал; незадолго до полудня он уже думал, что выздоравливает после удара, нанесенного ему тестем. Эти бандиты, если они ими были, знали Кайана по имени. И они не только знали Кайана, но они также знали и кто такой Келвин. - Ты болен? - спросил его бандит.- Ты кажешься нездоровым. - Удар кулаком,- прошептал, задыхаясь, Келвин.- Я много прошел по солнцепеку. Чувствую головокружение. - Гм-м, да. Мне знакомо это чувство. Меня зовут Ловкий Жак. Твой брат рассказывал нам о тебе. Ты не очень-то сильно похож на героя. - Я не герой. Не здесь. Я вообще на самом деле нигде не являюсь героем. Все это было только удачей. Удача и, может быть, немного магии, и много слепой веры со стороны остальных. - В своем собственном мире ты герой. - Вынужден был им быть. - Может быть так будет и здесь,- Жак поднес руку ко лбу, откинул назад прядь длинных волос. Взгляду Келвина открылись его уши, они были такими же округлыми как и собственные уши Келвина. - Ты, ты же - круглоухий! - В этом мире большинство людей такие. Кайан рассказал нам, что в вашем мире заостренные уши являются нормой. - Да.- Он знал это или по крайней мере подозревал. Его удивление было всего лишь довольно глупой реакцией. Эта сцена в темнице, которую он видел астральным зрением Хелн: правитель, казавшийся внешне Рафартом, их собственным любимым королем. Пленник. Не только лица, которые могли казаться знакомыми, лица совершенно других людей, но также и круглые уши. Жак выпрямился. - Мы доставим тебя в наш лагерь на Пустошах, Келвин. У нас там есть лекарства и ты сможешь отдохнуть и исцелиться. Ты сможешь ехать верхом? - Я, я попытаюсь.- Он хотел встать, почувствовал головокружение
в начало наверх
и отбросил попытки. - Бисквит,- скомандовал Жак.- Подними его на лошадь. Привяжи его. - Тебе что, недостаточно чужеземцев? - спросил Бисквит.- Его брат был причиной смерти большинства наших. Говорю тебе, давай оставим его здесь. Кто это такой? Человек, к которому обращались как Бисквит был самой точной копией Мортона Крамба. К черту это головокружение, вещи становились все более и более непонятными. - Мэтт,- сказал Жак, притрагиваясь к рукоятке своего меча.- Мы никогда не сражались друг с другом. Ты принял меня как предводителя и всегда делал то, что я говорил. - Это не изменилось, сказал Мэтт.- Просто хочу, чтобы ты узнал, каково мое мнение.- Он спешился, поднял Келвина и забросил его в седло. Келвин почувствовал, что его привязывают к лошади за руки и за ноги. Затем крупный человек сел в седло сзади него, тихо шепча про себя.- Проклятые чужеземцы. - Готов, Мэтт? - Готов, вождь. - Зови меня Друг. Компаньон. Жак. - Да, вождь.- Не угрюмо или вызывающе, но и не добродушно. Было ясно, кто здесь командует. - Поехали.- Если напряжение и было, то оно никак не сказывалось в голосе. Жак говорил точно также, как и сначала. После бесконечного числа толчков и встрясок Келвин очнулся и понял, что он видит, как песок летит ему в глаза и то, что он регулярно то терял, то снова приходил в сознание. Через некоторое время после этого он почувствовал, что его вынимают из седла и стаскивают с лошади. Около его уха прогрохотал голос того крупного верзилы: - Он выглядит весьма плохо. Интересно, почему. Эта небольшая ссадина у него на лице не может это объяснить. - Может быть, яд. - Может быть. Эй, парень, ты чего-нибудь ел или пил с тех пор как прибыл сюда? Келвин отчаянно попытался вспомнить. - Нет, ничего вообще.- Он изо всех сил пытался отрицать возможность того, что он вот-вот умрет.- Может быть, поэтому я так ослаб. - Тебя кто-то укусил или ужалил? - Нет. Ничего подобного. - Нам придется позвать Хито, чтобы тот осмотрел его,- сказал Жак.- Он больше понимает в медицине, чем все мы вместе взятые. - Безнадежно,- сказал Бисквит.- Тоже мне, спаситель! Еще хуже, чем первый. - Полегче, Бисквит. Он ни в чем не виноват. Келвин почувствовал, что его куда-то несут. Своим затуманивающимся зрением он увидел лица бандитов: все они, судя по их внешности, были отъявленными головорезами. Полог палатки коснулся его лица и затем под собой он ощутил твердую жесткую шерсть шкуры бирвера. Он сконцентрировался на процессе зрения и то, что он увидел было небольшим человечком с огромным широким ртом. Лицо было знакомым ему, до жути знакомым. Он застонал. - Эй, эй, сынок! - голос Жака был ободряющим. Это же просто Хито! Он карлик, а не лопоухий. Лопоухий? Что же это такое? Не Квито, а Хито? Не этот злобный ученик чародея? Мысленно он снова увидел медленно падающие капли крови Джон, капля за каплей. Он снова ощутил эту боль и покалывание в своих ладонях, когда перчатки, которые он носил, сомкнулись вокруг шеи злого карлика словно челюсти дикого зверя и переломили ее. Он удил ученика чародея или же это сделали за него перчатки. Позже его тело было сожжено вместе с телом злого волшебника, а также и их ужасная мастерская в крыле старого дворца. Казалось, что все это происходило когда-то в другой жизни - собственно говоря, вообще в другом мире. - А, а, а,- сказал он, его язык распух, голосовые связки были так сильно напряжены, что они отказывались его слушаться. Ему было необходимо что-то сказать, но он не знал, что. Карлик смотрел ему в лицо, делая какие-то успокаивающие движения. - Я Хито,- пропищал он.- А ты Келвин, брат Кайана. - Д-да, удалось произнести Келвину. - С тобой что-то неладно. Может быть, я смогу тебе помочь. - Нет! Нет, нет, н-е-е-е-т.- Он не хотел, чтобы его касалось это существо. Только не после того, что Джон пришлось вытерпеть от рук того, другого карлика в параллельном мире. - У него истерика и бред - сказал Жак.- Он умирает, вне всякого сомнения. - Да,- отозвался Хито. В его голосе слышалась печаль, как будто бы смерть Келвина что-то значила для него. - Где Кайан? - удалось спросить Келвину. У него вырвался хрип.- Где мой брат? - Он мертв,- ответил Бисквит.- Проглочен змеем. - Мы не знаем этого наверняка,- ответил Жак.- Что ты думаешь, Хито? Что убивает его? Кайан, мертв? А он сам, умирает? Это не может быть, не может быть! - Где у тебя больше всего болит, Келвин? Расскажи нам. - Где больше всего болит? Что-то вбуравливается в его ягодицу слева. Тот серебряный колокольчик-спираль, который он сдавил в плоскую пружину, теперь пытается снова возобновить свою прежнюю форму спирали. - О, о,- простонал он, его голос неожиданно проявился от внезапной боли.- Задний карман. Моих брюк. - Давай-ка, посмотрим,- Большая грубая рука Бисквита приподняла его и ощупала его карман сзади.- Да, здесь и впрямь что-то есть! Я вытащу это и мы посмотрим. - О-о-о,- Келвин снова застонал. Он чувствовал себя так, как если бы у спирали выросла змеиная пасть и она глубоко вонзилась своими клыками в его тело. Затем он почувствовал как клыки медленно вытаскивают наружу. - Боги, посмотрите-ка сюда! - воскликнул Бисквит. Он держал колокольчик, немного отпустив его так, что он тихо зазвенел, словно бы празднуя свое освобождение.- Скажи-ка, расскажи нам теперь о нехватке своего разума! Пустоголовый чужеземец! - Он не знал,- сказал Жак. - Бедняга,- сокрушался Хито, поглаживая Келвина по лбу.- Бедняга, он не уберегся от магии. - Он умрет вместе с солнцем,- сказал Бисквит.- Словно кожа змеи, сбрасываемая на закате. Когда закатится солнце, умрет и он. - Бедный, бедный парень,- убивался Хито. Карлик издал какой-то тихий звук, который был похож на рыдание. - Я слышал кое о чем,- сказал Жак.- Не знаю, верно ли это, но я слышал, что если колокольчик вернуть обратно на его дерево и повесить его как положено до наступления ночи, то жертва остается жить. - Старушечьи сказки,- возразил Бисквит. - Но может быть это правда. Это имеет смысл, потому что смысл и цель этого заклятия предотвратить пропажу и причинение ущерба той вещи, которую оно охраняет. Не приведет к добру, если люди начнут красть эти колокольчики, а затем выбрасывать их или продавать, когда они заболеют. Ты слышал эту легенду, Хито? - Нет, господин. Я никогда не слышал о том, чтобы кто-нибудь взял себе колокольчики. - Я тоже. Но это могло случиться. Поскольку это наша единственная возможность, нам лучше попытаться поверить в нее и сделать все, как там сказано. Келвин, где ты это взял? - он дотронулся до колокольчика и тот издал жалобный звон, от которого в голове Келвина тоже что-то начало звенеть, повторяясь снова и снова. - Я - я,- Келвин отчаянно пытался вспомнить.- Я нашел его на большом дереве дубоклена. Их было три вместе. Я взял только один. Около реки, перед горой. - Гм-м, три колокольчика вместе. Большой дубоклен. Гора. Я знаю это место. Оно слишком далеко. - Может быть и нет, господин. Может быть, если я поскачу на вашей лошади‡ - Ты, Хито? Один? - Я легкий, господин. Ваша лошадь может донести меня быстрее, чем кого-либо другого. - Но, Хито, чтобы добраться туда до наступления ночи, тебе придется выехать прямо сейчас и скакать во весь опор все дорогу. - Я так и сделаю, господин. И я отдохну и накормлю лошадь до того как отправиться обратно. - Думаю, что тебе следует попытаться, и я думаю, что мы все так считаем. Но может случиться и так, что это не спасет его, даже если ты доберешься туда вовремя. - Как вы говорите, господин, нам всем следует попытаться. Бисквит фыркнул. - Хм! Если главная цель спасти его для того, чтобы он смог спасти Хад от власти короля Рауфорта, то я говорю, не стоит скакать туда. Побереги себя, Хито. Для чего-нибудь важного, что может возникнуть. - Ты скептик, Мэтт. Но пойдем и помоги отправить его в дорогу. Это легкое седло, которое было у тебя тогда вчера‡ Скосив глаза на полог палатки, Келвин увидел, что все трое вышли. Оставшись один, он закрыл глаза. В палатке было жарко, на его лбу выступили бисеринки пота. Не было никого, кто мог бы помочь ему вытереть их со лба, и у него не было больше сил сделать это самому. Муха шумно прожужжала рядом и уселась ему на нос. - Хелн, Хелн! - подумал он.- О, Хелн! Вскоре Келвин услышал, как копыта лошадей стучат по песку, когда они проносились мимо палатки. Затем наступила тишина, он сражался сам с собой, пытаясь не засыпать - потому что боялся, что пробуждения уже не будет. Солнце находилось прямо над вершиной горы, когда Хито ехал верхом на Беттс, спускаясь со склона. Он заметил две спирали, висящие на большом дереве дубоклена еще сверху, солнечные лучи отражались от них и отсвечивали яркими отблесками. - Солнце, пожалуйста, подожди немного. Пожалуйста! - просил Хито. Он говорил громко, не беспокоясь о том, что это было безумием. Его бедра ныли, натертые жестким седлом и он сочувствовал Беттс, когда она сопела и пускала черную пену из своего взмыленного рта. Такая долгая скачка, Такое огромное усилие для них обоих, и почти наверняка напрасно. Дринь, Дрриннь, ДРРРРИИННЬ! Колокольчики звенели, понуждая его скорее приступить к делу возвращения их компаньона. Но солнце уже садилось, темная тень неуклонно наползала сзади из-за спины вниз по склону горы. - Пожалуйста, позволь мне спасти его! Пожалуйста, позволь мне спасти нас всех,- молился Хито. Он не думал о том, кому или чему он молится, он просто молился. Молодой человек из другого мира был героем. Его брат рассказал, что Келвин спас свою собственную страну, такую похожую на Хад и может спасти и Хад тоже. Но этот молодой человек выглядел как высокий мальчик, слишком легкий и слабый, чтобы носить меч. И все же он пришел сюда, точно так же как и его брат, и если для него была хоть какая-то возможность выжить и найти оружие Мувара - что ж, тогда все это может оказаться не напрасно. Но сначала Келвина необходимо спасти самого. Его нужно спасти с помощью Хито. От солнца остался лишь узкий серп на самой вершине гребня горы, оставляя солнечный луч размером не более ногтя мизинца. Дерево было уже почти в тени, но оно стояло там, где на него падали последние солнечные лучи. Понукая Беттс придвинуться поближе с помощью острых шпор на своих каблуках, Хито продолжал молиться: - Солнечный свет, останься! Останься, солнечный свет! Он, покачиваясь, привстал на седле, чуть не упав со спины лошади и схватился за ветку. Свободной рукой быстро ухватился за кожаный ремешок, развязал его и упал, свалился с седла лошади, выпустив из рук ветку. Дринь, ДРРиннь, ДРРРИИННЬ! Удалось ли ему? Все ли он правильно сделал? Сделал ли он вообще
в начало наверх
что-нибудь? Дринь, Дрриннь, ДРРРИИННЬ! Последний проблеск солнца исчез. Глава 20 ПАКТ Кайан был удивлен, когда Герта и Херциг вернулись к нему сразу же, как только он поел. Почему-то он думал, что они намеревались держать его в этой комнате неопределенно долгое время. Вероятно, и от этой мысли у него внутри все похолодело, у них есть голодный змей. - Кайан, ты хочешь быть вместе с твоим отцом? - спросил его Херциг. Он кивнул. Глупый вопрос. - Тогда мы втроем можем немедленно отправиться в столицу Хада. Как тебе кажется, ты можешь идти? Он мог. Их пища и медицина удивительным образом были способны восстанавливать силы. Дни (это было просто догадкой, время пребывания у них исчислялось для него чем-то средним между часами и месяцами), которые он провел в змеиных туннелях прошли так быстро, словно их никогда и не было. Но как же Лонни? Блуждает ли она все еще там по туннелям со своими грибами-фонариками, или, что еще хуже, в полнейшей темноте? - Ты выглядишь озабоченным, Кайан,- сказала Герта. - Со мной был еще кое-кто,- признался он.- Кто-то, кто был вместе со мной под землей. Герта и Херциг посмотрели друг на друга. Он пожалел, что не может угадать значение этого взгляда! - Я бы не стал опасаться за нее,- сказал Херциг.- Она выживет. - Но‡ - Немного магии, Смертный. Магические заклинания могут защитить от предков любого, кого мы выберем. - Предков? Ты имеешь в виду змеев? - Мы между собой называем их так. Мы верим, что наш народ ведет свое происхождение от змеев, точно так же, как вы произошли от обезьян. Кайан был озадачен. Это было почти тоже самое, что ему говорил его отец. Он предполагал разные линии происхождения круглоухих и остроухих. Но он говорил также, что два этих вида были очень близко связаны между собой, потому что они могли производить совместное потомство. Когда Кайан, тогда еще очень юный, спросил, что это означало, Джон Найт рассмеялся и сказал: "Ты доказательство этого, сынок!" Кайан сомневался, что существует какая-то материальная линия эволюции от змеев до человекообразного существа. Но его опыт астрального присутствия внутри змея предполагал, что между ними и впрямь была какая-то совместимость. Могло ли быть так, что предки лопоухих жили в астральных телах в предках змей, а сознание змеев перешло в тела лопоухих? Тогда в настоящее время у лопоухих действительно будут змеиные предки на астральном уровне, а у змеев будут предки среди лопоухих. Это имело определенный смысл, особенно если учитывать змеиную силу взгляда лопоухих и то, как змеи совместно уживались рядом с ними. - Тогда мы пойдем,- сказала Герта.- Пешком, так, как мы ходим всегда. - Пешком в столицу? Это,- думал Кайан, должно будет занять целые дни! Но попав туда, он снова воссоединится со своим отцом. Тогда, может быть, он сможет что-нибудь узнать о матери и о том, что за союз король заключил с лопоухими. Он был готов и чувствовал себя возбужденным перед открывающимися перед ним перспективами. В конце второго дня они покинули горы и шли параллельно реке. Большое дерево дубоклена с тремя висящими на нем серебряными колокольчиками-спиралями, которое Кайан запомнил, было приятным для него зрелищем. Он слушал их музыку так долго, как только мог. Было похоже на то, что колокольчики приветствовали их появление и затем сердечно распрощались с ними. - Помнишь, как ты был внутри такого колокольчика? - спросила Герта, увидев, куда направлено его внимание. - Да,- сказал он.- Я помню все вплоть до того, как я стал частью змея, а после этого моя память становится неясной и затуманенной. - Это потому, что у змеев простой мозг. Ты стал частью того простого сознания, внутри которого оказался. - Но ведь тот змей был мертв! Мы же убили его с помощью копья! Откуда у него могло оставаться сознание и работающий мозг? - Он не был мертв, только сильно ранен. Мы лечили его тело и вылечили его до той степени, до какой были способны. Затем мы поместили в него твое сознание, и то, другое сознание, и вы оживили его собственный разум также, как новая искра позволяет старому костру разгореться. - Что бы потом случилось со мной и - и с Лонни? - Вы оказались бы поглощены. Много поколений спустя вы могли бы стать частью нового разумного змея или же не смогли бы. У нас, у змеиного народа, много магии, но мы не знаем всего, что нужно знать о жизненной силе. Существуют тайны, в которые не проникли даже наши самые большие мудрецы. - Когда я был в своем астральном теле, я оставался собой,- размышлял Кайан.- Такой же живой и сознающий, что я живой, также как и всегда. И все же, внутри змея‡ - Внутри змея ты стал изменяться, становясь все более похожим на то тело, которое населял, внутри которого находился, но не целиком. Вот почему мы поместили тебя туда; мы знали, что ты увеличишь умственные способности змея, после того, как его мозгу был нанесен такой большой ущерб. Сможешь ли ты превзойти, поднять его мозг выше его естественного природного уровня, мы не могли судить точно, но конечно ты бы помог сделать это. - И все же я чувствовал себя так, как будто у меня есть тело, когда я был в астральной форме, и внутри змея тоже, но в другой форме. Ничего такого, что бы могло болеть или передвигать предметы, но вес же тело. Когда Лонни и я‡- но он не хотел обсуждать это взаимопогружение, их слияние, хотя вероятно лопоухие уже знали об этом. - Мы думаем, что это была в основном иллюзия. Ты привык к телу и поэтому думаешь о себе, что у тебя есть тело. Но наш дух просто добровольно возвращается к нашим змеиным предкам и поглощается ими. А ваши души - кто может сказать, что бывает с ними? - Я не могу,- признался Кайан. Он продолжал тащиться дальше, осознавая как сильно болят его ноги и размышлял над природой вещей. Столица, когда они прибыли туда, была именно такой, какой он ее помнил. Точно таким же был и дворец. Он будет чувствовать себя здесь совсем как дома. Херциг разговаривал со служителем, и после этого два дворцовых стражника уже эскортировали его прочь от лопоухих по направлению - он узнал этот маршрут - по направлению к темнице. В течение одного мгновения он был очень близок к панике. Затем заставил себя расслабиться, думая: "Коварные змеи! У них в конечном счете есть пакт с Рауфортом. Они не для того привели меня сюда, чтобы сделать мне добро. Рауфорт плохой человек; мне все говорили об этом". Их шаги гулко отдавались по длинной винтовой лестнице. Сырой, пыльный воздух темницы ударил в его ноздри. О, да это будет весьма забавно! Точно также как это было и там, дома, только здесь узниками станут он и его отец, в точности как дома, где пленниками были его отец и брат. Свет, проникающий через высокое зарешеченное окно, осветил безобразные угрюмые камеры. В первой камере был побитый и очевидно пораненный Смит, один из арбалетчиков Жака, которого он узнал, но который не был ему хорошо знаком. Во второй камере был высокий изможденный человек, который смотрел на него во все глаза, постепенно и с удивлением узнавая. - Отец! - Кайан! Стражник отпер дверь и впихнул его внутрь камеры прямо в объятия отца. Херциг смотрел вместе с Гертой, чувствуя что его дурные предчувствия постепенно нарастают все больше, как солдаты отводят озадаченного Кайана туда, где он соединится со своим отцом. Они стояли в окрестностях дворца, крепкие ноги поддерживали их, они имели вид обычного для них безразличия. Скоро их проведут внутрь самого дворца, где у них будет аудиенция у короля Рауфорта. Со свое стороны Херцигу не очень-то хотелось этой встречи. - Кузен Херциг, поместят ли они их вместе? - Почти что наверняка, Герта. Для того, чтобы они могли говорить, а стража могла бы шпионить и подглядывать за ними и слушать все, что они говорят. Для того, чтобы отца можно было пытать на глазах у сына или сына на глазах у отца. - Они действительно так жестоки, кузен? Рауфорт был таким жестоким в прошлом. Данциг должно быть знал это, но и Данциг сам был жесток. Если бы король знал все наши способности, он бы захотел, чтобы мы доставали для него информацию. Только Рауфорт так жесток, что он вероятно подвергнет их пыткам. - Я рада, что мы не смертные,- сказала Герта. Служитель из дворца приближался к ним, его манера поведения была торжественной и целенаправленной, как и подобало его положению. Он остановился, склонил голову в коротком полупоклоне и сказал: - Вы можете войти. Его величество сейчас примет вас. Они последовали за человеком, который пошел впереди, показывая им дорогу. Пара стражников присоединилась к ним, по одному с каждой стороны и еще двое маршировали сзади. Рауфорт не доверялся никаким случайностям со стороны своих гостей. Застать его одного или пощупать его мрачное сознание было бы удачей и требовало тщательной подготовки. Верно, конечно, что стражников можно было в любое время поразить взглядом змея, но было обязательно, чтобы Рауфорт ничего этого не заподозрил. Херциг украдкой посмотрел на свою кузину. Она рассеяно рассматривала низкие по качеству скульптуры, ковры, гобелены и картины, которые содержались во дворце. Самые худшие из ремесленников змеиного народа могли бы значительно улучшить самые лучшие образцы работы смертных, подумал Херциг, оглядывая статую со сломанной рукой, когда они проходили мимо. Огромный зал для аудиенций был пуст, за исключением Рауфорта, сидящего на своем троне. Они медленно приблизились к нему, наклонили головы, как того требовал обычай и стали ждать. - Добро пожаловать, дружественный змеиный народ,- сказал Рауфорт. Это было почти что самое искреннее приветствие, которое кто- либо мог рассчитывать получить от него.- Я доволен вашим подарком, доволен тем, что вы подарили мне этого чужеземца-смертного и теперь говорю вам: добро пожаловать в королевский дворец Хада. - Спасибо, ваше величество,- сказал Херциг.- Мы считаем за честь для нас находиться здесь в вашем присутствии. Король кивнул, показывая на Герту: - Это твоя жена? - Кузина. Она ухаживала за обоими смертными-чужеземцами и восстановила их здоровье.- Для того, чтобы ты мог подвергнуть их пыткам,- подумал Херциг, сам этот факт внушал ему отвращение. - Ага.- Его величество казался заинтересованным.- И может быть она сможет рассказать нам что-нибудь из того, что они говорили. - Ваше величество,- сказала Герта,- я разговаривала с ними только о том, что требовалось. То, в чем вы были бы возможно заинтересованы - военные секреты и государственные дела - это не обсуждалось. - Жаль,- сказал Рауфорт. Его глаза снова взглянули на Херцига, очевидно оценивая его точно так же, как он должно быть оценивал его предшественника, Данцига.- Думаю, что нам потребуется составить план. Эрротакс, наше соседнее королевство, начинает мне сильно досаждать. Я планирую захватить этот трон и думаю, что вы могли бы
в начало наверх
помочь мне его занять. - Боюсь, ваше величество, что у змеиного народа нет желания управлять смертными. Это, ваше величество, ваша привилегия. - Гмм, да. Но конечно вы захотите что-нибудь получить. Данциг хотел этого. - Данциг и я не были связаны непосредственно и не были прямыми родственниками,- ответил Херциг.- И мы не всегда грелись у одного и того же огня. Он желал власти над смертными для себя и для змеиного народа. Его желание, страсть захватить власть, привели его к заключению альянса. Одна смертная жертва в год, постановил он, предоставляемая нам вашим величеством. В ответ мы будем замораживать змеиным взглядом любого врага, который будет противостоять вам. - Вы связаны словом Данцига? - Я связан,- согласился Херциг. - Но сейчас вы уже не хотите управлять смертными? - Я этого никогда не хотел, также как и большинство змеиного народа. - Вы бы хотели получить богатство? - У нас уже есть богатство.- Больше чем ты себе можешь вообразить. Смертный! - Тогда кроме жертвы и товаров, доставляемых к вам в долину, только дружба? - Этого достаточно,- сказал Херциг. Рауфорт едва ли выглядел довольным; он не доверял тем, кто не отличался алчностью. - Я, э-э, вижу. Но может быть в будущем? - Возможно. Но сейчас, только дружба. - Хорошо.- Рауфорт казался умиротворенным.- Когда вы захотите чего-нибудь, вы попросите? - Да. Рауфорт кивнул с хитрым и проницательным видом так, как это может делать только монарх. - Завтра мы еще поговорим о моих планах. А пока, ты и твоя милая кузина наслаждайтесь дворцом и его окрестностями, фруктами из его садов, тенью его деревьев. Когда вы будете уезжать, я подарю вам отлично снаряженный экипаж, лошадь и кучера. - Спасибо, ваше величество, но мой народ предпочитает использовать только свои собственные ноги. Мы позволяем себе пользоваться какими-нибудь средствами передвижения, но крайне редко и только если на то есть серьезные причины. - Я, э-э, вижу.- Недоверие снова вернулось к королю.- Чего бы вы не пожелали во время вашего пребывания здесь, просто позовите слугу. Любое специальное блюдо, любой деликатес, напитки, развлечения, вообще все, что вы захотите. Темница, где сейчас находятся смертные, будет заперта и усиленно охраняться стражей, но если вы этого захотите, вы сможете заглянуть и туда. - В этом нет нужды, ваше величество. Одна темница похожа на другую, и судьба смертных не заботит змеиный народ.- Он чувствовал себя подлецом, говоря такие слова! - Тогда просто наслаждайтесь вашим пребыванием здесь.- Монарх сделал отпускающий жест, и слуги и солдаты эскортировали их к выходу, избавляя от его присутствия. Этой ночью Херциг выскользнул из своей кровати, оделся и легонько постучал по двери, ведущей в смежную комнату. Герта в ту же секунду присоединилась к нему, и ему показалось, что она вообще не спала. - Будь готова со своим змеиным взглядом,- прошептал он. Посторонние думали, что этот взгляд всего лишь одна из функциональных возможностей зрения, но едва ли это было так; змеиный взгляд требовал сильной единовременной концентрации воли, и лучше всего было, если заранее подготовиться.- Даже в такой поздний час ночи здесь могут оказаться служители, даже стража. Она кивнула, и они вместе вышли из комнаты и стали подниматься по лестнице. Они почти дошли до комнат короля, когда в лунном свете, проникающем через окно, увидели, как к ним приближается высокая женщина, облаченная в тонкое дымчатое белое платье. У женщины были рыжие волосы и зеленые глаза и никому из них не приходилось встречаться с ней раньше. И все же не оставалось никаких сомнений в том, кем она была: королевой. Херциг очень быстро обдумал ситуацию, затем использовал свой взгляд, чтобы перехватить королеву. Они не могли допустить того, чтобы она шпионила за ними! Будет просто заставить ее потом забыть все, что она видела. Она замерла на месте. Затем ему пришло в голову, что королева может оказаться источником полезной информации. Стоит ли ему тратить время и энергию, чтобы прочесть ее сознание? Он колебался всего лишь один момент; затем, стоя на цыпочках, обхватил ладонями ее подбородок, чуть нагнул вперед ее голову и глубоко, глубоко проник внутрь через остекленевшие глаза. Это был шок! Он получил куда больше информации, чем ожидал! он отшатнулся, потрясенный. Он повернулся к своей кузине, контролируя себя как только мог. - Нам не нужно будет отправляться в комнаты короля,- сказал он.- Он спит там с другой женщиной. Он терзает свою добродетельную королеву постоянными изменами и теми злыми делами, которые он творит. Он самый злобный из всех злобных смертных. Нет необходимости будить его, поскольку я обнаружил то, что он замышляет. - Он замышляет завоевания? - Да. Захват всего. Даже нашей долины. Любую страну, в которую могут проникнуть он и его армии. Он бы хотел захватить даже сами звезды. Только смерть или свержение заставит его остановить свои завоевания. А у королевы есть отец - отец, которого мы теперь должны пойти и навестить. - Отец? - Он настолько же хороший смертный, насколько король плохой. Она не будет ничего помнить о нашей встрече. По ночам она бродит по этим залам, сдерживая внутри свои мучения и терзания. Пойдем.- Он поманил Герту обратно к двери и поближе к тени, затем щелкнул пальцами. Королева немедленно зашевелилась и продолжала идти дальше; ее разум, как он знал, был в смятении, когда она снова и снова думала о тех злых делах, которые творил ее муж. Они спустились вниз по лестнице, и затем прошли еще через один проход к другому лестничному маршу. Взобрались в темноте по ступенькам, открыли дверь и оказались внутри башни, в комнате Зотанаса, престарелого чародея. Сквозь высокое окно почти не проникал лунный и звездный свет, но зрение представителей змеиного народа было таким, что им требовалось совсем немного света, также, как и для люминесценции. Херциг подошел к большой кровати, где спал старый чародей. Мягко, очень осторожно он разбудил его. Глаза Зотанаса раскрылись. Он увидел склонившегося над собой Херцига или по крайней мере очертания его фигуры. Не путаясь в словах и мыслях, как это сделал бы на его месте любой старик, он просто спросил: - Лопоухий? - Да, Зотанас? - Зачем? - Шелестящий голос, задающий все вопросы, укладывающиеся в одно слово. - Потому что может оказаться так, что ты сможешь помочь нам. Ты хочешь освободить свою дочь от уз этого брака, а свою страну от тирана. Я знаю, я заглянул внутрь сознания твоей дочери, хотя ни она, ни король никогда не должны узнать об этом. В королевстве Хад есть смертные, которые стали бы сражаться с солдатами и освободили страну, но им нужна помощь. Мы, змеиный народ, такие же коварные, как и все змеи, хотим нарушить наш союз с королем. - Зачем? - еще раз повторил Зотанас. - Я вождь нашего народа. Я знаю, что последовать за вашим королем, значит принести нам несчастье и катастрофу. В других мирах, почти таких же, как наш, наш народ не смог длительно существовать со смертными. Только отдельно наш народ может выжить и процветать. - Чего вы хотите от меня? - спросил Зотанас. Очевидно эта новость не была для него особенно неожиданной. - Будь готов помочь чужеземцам из другого мира, которые попытаются помочь другим смертным свергнуть вашего короля. Мы, змеиный народ, связаны неразумным соглашением о сотрудничестве и помощи с вашим королем, но это такое соглашение, которое мне бы очень хотелось нарушить. - Но если вы окажете помощь, то король победит. Смертные не могут сражаться с вашим народом. - Нет, не могут. Но и змеиный народ не должен сражаться со смертными. - Я не уверен, что я правильно понял. - Это и не обязательно. Ты спал, тебе это все приснилось, но ты задумаешься над тем, что тебе приснилось. Когда придет время, ты воспользуешься своей силой и своей магией. А теперь спи. Зотанас покорно закрыл глаза. Его впалая грудь заколыхалась, и он захрапел. Херциг и Герта молча прокрались вниз по лестницам и, осторожно ступая на цыпочках, проскользнули в свои собственные комнаты и улеглись в кровати. В течение трех дней Херциг и Герта оставались во дворце, для видимости наслаждаясь гостеприимством короля, но на самом деле изучая каждый аспект его правления. Они знали, когда король и его самый жестокий доверенный стражник отправились в темницу, чтобы запугивать там пленников Джона Найта и Кайана Найта, пытая перед ними их раненого товарища, но они не вмешивались, потому что это раскрыло бы и их знания и их симпатии. Но Герта была шокирована этим и разгневана. - У них есть наш маленький предок? - воскликнула она.- Как это могло случиться? Херциг также был разгневан. - Один из людей короля должно быть нашел его заблудившимся и далеко уползшим от своего гнезда и запрятал в бутылку. Заставлять его насильно питаться мозгами смертных - это постыдное преступление и осквернение нашего предка! Но мы не должны вмешиваться. Змею придется самому защищать себя. Может быть, когда ему удастся спастись оттуда, мы сможем перехватить его и попытаемся улучшить эту его плохую пищу, пока она не стала слишком вредной для него. - Мы должны быть настороже,- согласилась она.- Какое безобразие! Но маленький змей не спешил вылезать наружу, и через два дня для них пришло время уходить, не имея возможности помочь ему. Подавленные, они покинули мрачный дворец. По дороге домой они должны были пройти мимо большого дубоклена с тремя спиралями-колокольчиками. Но когда они приближались к нему, Херциг увидел, что на дереве осталось только два колокольчика. Дрын, дрын, дрын! - сердито звенели они без всякой мелодии. - Здесь был смертный и забрал освященную шкуру,- сказал Херциг Герте.- Это еще одно надругательство! Кем бы ни был этот смертный, он обязательно умрет. - Да, кузен. Но вдруг этот смертный тот, кто должен остаться в живых? Может быть это пришелец из других миров, который не знал об этом заклятии? - Она говорила это, поскольку у нее еще свежи были в памяти воспоминания о двух чужеземцах. Она знала, что на нее слишком сильно влияет смертная часть ее наследственности, но она ничего не могла с этим поделать. Этот отсутствующий колокольчик - она знала, что это необычное дело. Он увидел, что у Герты есть какое-то предчувствие, и попытался проследить и понять, в чем оно заключается. У каждого представителя его расы способности незначительно отличались друг от друга и они могли превосходно улавливать и контролировать астральные сущности духов, независимо от того, находятся ли они в своих физических телах или отделены от них. Магия колокольчиков была связана с этим, так как она действовала именно на астральную часть смертного сознания, когда колокольчики кто-нибудь тревожил.
в начало наверх
Неосторожность означает смерть. Так было всегда. Это была бы безумная вселенная, если бы все было иначе. Но может быть так не обязательно должно быть. - Каким же образом? - этим она хотела сказать, что данный случай был совсем другим и заслуживал его внимания. - Я подумаю и направлю свою мысль так далеко, как только смогу. Талисман должен быть возвращен вором до наступления ночи. - Но если вор уже слишком слаб, и слишком далеко? - Она определенно что-то знала! - Я спроецирую свою мысль так далеко и так хорошо, как только смогу. С помощью предков это может оказаться возможным. Мы должны спрятаться и ждать. - Это хорошо. Он начал думать, направляя в нужном направлении свою мысль, вспоминая историю, которую не слышал ни один смертный от другого смертного уже больше времени, чем длится человеческая жизнь, за исключением Зотанаса. Способом избежать смерти на закате солнца было вернуть талисман на место. Он послал эту мысль, следуя слабому астральному следу, оставленному вором. Через дикую страну и в глубину Пустошей, туда куда отправлялись только бандиты и истинные патриоты. На расстояние слишком далекое, чтобы умирающий человек мог успеть возвратится. Но мысль может быть направлена не только на одного умирающего; ее можно направить на любого человека, находящегося поблизости. Херциг направил ее на главного серебряного вора, который время от времени приходил к ним в долину, предводителю, вожаку смертных, который атаковал людей Рауфорта. Он направлял, проецировал свою мысль в течение долгого, очень долгого времени, но хотя он знал, что его мысль была получена, вожак бандитов не появлялся. Сознание смертных было так сильно ограничено! Но он все же продолжал выжидать, зная, что вожди иногда посылают других исполнять свои распоряжения. Когда солнце спускалось вниз по склону и начало скрываться за линией горизонта в направлении Пустошей, в его поле зрения появились лошадь с всадником на ней. Это был смертный маленького роста, который фигурой и осанкой напоминал людей змея. Они ждали, пока талисман не был возвращен на место, и маленький смертный не стал протирать свою взмыленную лошадь. Тогда и только тогда Херциг протянул свою руку. И энергетическая стрела астральной материи слетела так быстро, как было присуще только такой энергии. ДРИНЬ! ДРИНЬ! ДРИНЬ! - запели талисманы. Они снова обрели свою мелодию. Маленький смертный обернулся, чтобы посмотреть на них, у него было удивленное лицо оттого, что звук доносился без всякого ветерка. Затем черты его широкого лица расплылись в улыбке, поскольку эта песня была приятней его слуху, чем любая другая. - Спасибо,- прошептал смертный, устремив свой взгляд на талисманы.- Спасибо вам, за то что вы помогли. За то, что вы помогли нам всем. Укрытому в тени горы Херцигу осталось только удивляться, не почувствовал ли что-нибудь маленький смертный. Но еще более важным было то, почему все-таки Герта так заботилась об этом конкретном смертном, о том, который украл колокольчик? Она возможно сама не была в этом уверена, но конечно же это казалось ей важным. Глава 21 ПОЯВЛЕНИЕ НЕЗНАКОМЦА Хелн выехала на лошади Корри из кустов и помахала Крамбам и Джон, стоявшим на другом берегу реки. Они вероятно думали о том, чтобы отправиться за помощью, подумала она, когда ее руки, находившиеся внутри магических перчаток направляли лошадь вниз по берегу и в реку. Но это был как раз брод, где Корри и Бимоуд пересекали реку вместе с ней. Они должно быть прошли по ее следам до реки, а дальше ее отец, наверное, отправился в одиночку. Даже сестра Келвина не проникала в Аратекс, и этот факт весьма удивил ее. Джон была первой, кто приветствовал ее по ту сторону границы. - С тобой все в порядке, Хелн? - Не может быть лучше! - Это было сильно преувеличено, но в данных обстоятельствах это подойдет. Конечно, она могла бы чувствовать себя и хуже! Неужели Джон и вправду думала использовать эту свою пращу против солдат? Неужели бы Лестер и Мор разрешили бы ей? - Я не знала, что ты можешь скакать таким образом! - воскликнула Джон.- И эти перчатки и это платье! - Я все расскажу тебе об этом по пути в столицу. - Столицу? Почему? И зачем? И где этот твой старик? Где Сент- Хеленс? - Вот поэтому мы и отправляемся в столицу. Я все расскажу вам, пока мы будем скакать.- И она так и сделала, пока они ехали верхом тем же путем, которым пришли и затем по главной дороге в столицу и к новому дворцу Рада. - Ты уверена, что он пленник? - спросил ее Лестер, когда она закончила свой рассказ. - Должен им быть. Я беспокоюсь за него. Он все еще был без сознания. А эта Мельба такая отвратительная личность! - Отвратительная, верно,- согласился Мор.- Самое лучшее, что можно сделать с ведьмой, это сжечь ее. Как только их сжечь, они уже не возвращаются. - И все же эти перчатки заставили меня оставить его там - и его меч тоже,- сказала Хелн, задумавшись.- Они почти что вкладывали в мой рот свои слова и говорили за меня, и от этого мои слова звучали как речь женщины-воительницы! Все засмеялись, думая что она шутит. Кто бы мог представить ее в качестве воительницы! Хелн была вынуждена признать, что это было нелепо, особенно когда она была одета таким образом. Она не рассказала им о том, какими глазами мужчины смотрели на нее, когда она слезала вниз по дереву, но вероятно они и сами обо всем догадались. И все же, как позже выяснилось, это их гадкое занятие помогло ей потом одержать над ними верх. Перчатки, казалось, и вправду знали то, что они делают и могли быть вполне надежными. - Почему же мы тогда просто не отправимся туда и не захватим его? - потребовала Джон.- Мы же граждане Рада! Мы могли бы попасть туда еще до того, как они снимут его с дерева. - Нет,- сказала Хелн.- У нас нет шансов. Мы не были настолько далеко от дворца в Аратексе. Я не думаю, чтобы Мельбу обеспокоило то обстоятельство, что мы граждане Рада, хотя может быть Филипп может оказаться совсем другим делом.- И здесь была еще одна деталь, о которой она решила не упоминать, это о том как мальчик-король решил воспользоваться ею не только как заложницей. - Король Рафарт может не захотеть посылать солдат! - запротестовал Мор.- Он очень осторожен в вопросах войны и мира и не только из-за Мельбы. - А есть ли у нас какой-нибудь выбор? - горячо спросила Хелн.- Они похитили меня и теперь они схватили моего отца! Рад не может позволить, чтобы его граждан похищали, потом увозили Аратекс и бросали в темницу! Это они сделали ошибку, а не мы! - Но можем ли мы у них выиграть? - спросил Лестер.- Из того, что ты рассказала нам о Мельбе‡ - Да, Мельба могущественна,- согласилась Хелн.- Но у нас есть кое-что, чего нет в Аратексе: у нас есть Келвин! - Как только она сказала это, ей пришлось задать вопрос: Ну, кстати, а где же он? - Он не вернулся назад. - Но ведь отец вернулся! И у него был этот пояс левитации и перчатки и лазер Келвина! - ТПРУ! - прокричал Мор, останавливая свою лошадь и давая сигнал остальным проделать то же самое. Уже полностью показался переливающийся всеми красками новый дворец Рада, вместе с башней для наблюдения и вновь посаженными садами, но он остановился не поэтому. - Извините меня, девушки и сынок, но старый Мор чувствует запах гнили на обеденном столе и он думает, что этот запашок идет от Сент-Хеленса! - Что? Что ты имеешь ввиду? - настойчиво спрашивала его Хелн. Она действительно была очень сердита на себя, потому что как только Мор заговорил, она тоже подумала об этом же. - Он вернулся назад, а твой муж нет. У него было при себе оружие, которое Келвин собирался использовать, чтобы спасти своего отца и брата и возможно еще одну персону, о которой я не собираюсь здесь упоминать. Это кажется тебе нормальным? - Нет,- вынуждена была признать Хелн.- Но у него должна была быть причина.- Она надеялась на это. Что же это могло быть? - У кого была причина - у Сент-Хеленса или у твоего мужа? Немедленно Хелн припомнила то, как сильно ее отец хотел войны между Радом и Аратексом. Мог ли он - мог ли он причинить вред Келвину? А кстати, так или иначе, сколько она вообще о нем знает? Он был смелым и он мог быть милым и обворожительным в той манере, в какой мог быть разговорчивый авантюрист, но он был таким занудным, когда навещал их. Казалось, что словно бы Сент-Хеленс изо всех сил старался разрушить первое неблагоприятное впечатление о себе. Стоило ли доверять ему? - Хелн, ты совсем побледнела! - закричала Джон. Она и впрямь чувствовала слабость и головокружение. Я не упаду в обморок! - думала она. - Быстрее, держи ее! Она сейчас упадет! - Это был голос Мора. Все становилось серым перед ее глазами. Она почувствовала, что скользит, и затем, перехода к этому она не могла вспомнить, она уже лежала и смотрела снизу вверх на лицо человека, которого никогда раньше не видела. Он был бородатым и ей казалось, что это был кто-то, обладающий незаурядным умом. Через его худощавое плечо она увидела Джон, которая с беспокойством смотрела на нее, и держала в руках ее перчатки. - Кто, кто вы такой? - спросила Хелн у бородача. - Мое имя доктор Ланокс Стерк, персональный врач его королевского величества короля Рафарта из Рада. Вам не следовало бы ехать верхом так далеко и так быстро, молодая леди. Этого нельзя делать в вашем положении. - Что вы имеете в виду под моим положением? - То, как он говорил, заставило ее почувствовать больше, чем легкую тревогу. Ведь она была ранена! - Вы ждете ребенка. Она проглотила эту новость, издав короткий задыхающийся вскрик восторга смешанного с протестом. Она думала, что у нее может быть ребенок, надеялась, что он будет, но сейчас - сейчас едва ли было время для этого. - Я, со мной все будет в порядке. А ребенок - с ним не было ничего плохого? - Нет, с вашим ребенком все в порядке. Но это идиотское платье и эти царапины и ссадины на вашем теле свидетельствуют о том, что вы были неосторожны. Вам нужно будет начать правильно питаться и хорошо отдыхать. Отдыхать? В это время? Невозможно! - То, что мне сейчас нужно,- ровным голосом сказала она,- так это проглотить парочку драконовых ягод. Доктора, казалось, ужаснули эти слова. Она торопливо объяснила, как на нее действуют драконовые ягоды. - Так что вы видите,- заключила она, выбившись из сил,- мне нужно узнать, где Келвин! Я должна узнать, что с ним все в порядке! Доктор Стерк подергал себя за заостренное ухо и наклонил голову набок, это придало ему вид, чрезвычайно похожий на бородатую птицу. - Боюсь, молодая леди, что я не могу вам этого позволить. - Вы не можете, но я-то могу! Благодаренье богам и моему отцу за то, что я узнала о Движении за Освобождение Женщин! - Хелн,- неожиданно сказала Джон,- тебе лучше бы подумать вот о чем. Ты знаешь, что за герой Келвин. Только круглоухие могут последовать за ним туда, где он сейчас находится, и это означает, что это будешь либо ты, либо твой отец. - Да! Да! - согласилась Хелн, неожиданно успокоенная.- Ты права, Джон, я могу отправиться, прямо как я есть, а не в астральном теле. Вот чего мне нужно! О, Джон, спасибо тебе! Спасибо тебе, что ты указала мне путь!
в начало наверх
- Это совсем не то, что я хотела сказать! - возразила Джон.- Расскажите ей, доктор. Скажите ей, что она не может отправится в другое измерение в любой форме! - Хорошо сказано, согласился доктор.- Молодая леди, если вы хотите сохранить ваше дитя и хотите, чтобы оно родилось здоровым, вы сделаете так, как я вам сказал. - Но, но Келвин‡ - Ему придется самому позаботиться о себе, сказала Джон.- Ему уже приходилось делать это раньше. - Но ведь отец бросил его! Он вернулся обратно с перчатками, которыми могут пользоваться только круглоухие и с лазером, который достался Келвину от своего отца со времен войны и - и с эти поясом! - Нам придется расспросить твоего отца, сказала Джон, чувствуя себя как-то неуютно. - Отец! Но он же в Аратексе! Может быть в темнице! - Да. Лестер и Мор уже предпринимают меры. Они на приеме у короля Рафарта. Хелн села. Тут она обнаружила, что лежит на большой двуспальной кровати с четырьмя столбиками в большой спальне, где повсюду были расставлены причудливые скульптуры. Они внесли ее во дворец! - Джон, как долго я находилась без сознания? - Вообще почти не была, уверила ее Джон.- Лестер внес тебя прямо через главный вход. Я думаю, что перчатки поддерживали твою силу, пока ты не добралась сюда, а затем они что-то сделали с твоей нервной системой, от чего ты потеряла сознание. Хелн, тебе и впрямь нужен отдых! - Вздор,- сказала Хелн. - Это ради ребенка,- Джон смотрела на доктора, который кивал, как будто это было совершенно верно и очевидно. Беременные женщины не должны галопом скакать верхом и слоняться по окрестностям, вмешиваясь в государственные дела. - Проклятье! - сказала Хелн. Это здесь пришлось как нельзя к месту. Движение за Освобождение Женщин позволило ей высказать хотя бы это. Кто-то постучался в дверь спальни. - Джон,- позвал Лестер. - Все в порядке. Входи,- сказала Джон. Вошел Лестер, посмотрел на Хелн, лежащую на кровати, затем на доктора, а потом на жену. Очевидно, новости были ему еще не известны. - Она ждет ребенка,- сказал доктор, испытывая к нему жалость. Лицо Лестера прояснилось от одолевавших его волнений и беспокойства, он захлопал в ладоши и сказал: - Поздравляю! Келвин будет так счастлив! Хелн нахмурилась. - Ну, я-то сейчас не так счастлива по этому поводу. Нет, только бы не теперь. Я хочу узнать что с Келвином и Кайаном и его Отцом и что с моим отцом в Аратексе. - Что ж, конечно теперь ты не можешь принимать никаких драконовых ягод,- сказал Лестер.- От них ты становишься слишком близка к смерти - и что тогда они сделают с твоим ребенком? Особенно если твой ребенок окажется остроухим, как вполне может быть. Хелн не подумала об этом. Один из ее родителей и один из родителей Келвина был остроухим; конечно же так могло быть! - Так что ты и близко не можешь подойти к эти ягодам,- повторил он.- Может она это сделать, доктор? - Нет,- ответил тот твердо и уверенно. - Я бы сама приняла их вместо тебя, если бы могла,- сказала Джон.- Но только вы, круглоухие, можете их принимать. Но если бы я попыталась сделать это, я бы наверное заболела. - Вы бы умерли,- сказал доктор Стерк.- Любой нормальный остроухий умер бы. Извините, миссис Хэклберри; в других вселенных все может быть иначе. Все это означает, что в нашей вселенной круглоухие так или иначе имеют преимущества в этом отношении. - Подозреваю, что это благословение Мувара,- сказал Лестер.- Но любое астральное путешествие ослабляет. У ней это отбирает массу энергии. - Тогда ты не будешь этого делать, хорошо Хелн? Хелн обнаружила, что смотрит на них свирепо. Но ведь это были ее друзья, и они хотели ей помочь, а не удержать ее от Келвина. Она знала, что они были правы. - Каков был ответ короля Рафарта? - спросила Джон, повернувшись к Лестеру. - Он посылает делегацию в Аратекс. Мой отец и я отправляемся вместе с ней. - Предполагаю, что это означает, что я должна буду остаться здесь? - Правильно. Ты и Хелн. Вы двое оставайтесь во дворце, пока мы не возвратимся вместе с Сент-Хеленсом. - Если возвратимся, хочешь сказать ты,- сказала Джон, и Хелн увидела, как она прикусила свой язычок. - Опять правильно, дорогая женушка,- ответил Лестер со своей мягкой иронией. Ты же знаешь, сражения может и не быть. Мы можем добраться до короля и без всяких трудностей. Глава 22 ПЕРЕХОД ЧЕРЕЗ ГРАНИЦУ Мор и Лестер ехали во главе вооруженного пиками войска с генералом Бротнером во главе. Было решено, что наилучшим выходом будет демонстрация силы. Они должны были пересечь границу, доехать верхом до столицы и потребовать возвращения Сент-Хеленса. Поскольку все солдаты были надлежащим образом облачены в униформу Рада, а доспехи и оружие отполированы до яркого блеска, они действительно представляли собой величественное зрелище, которое могло потрясти воображение мальчика-короля. - Что ты думаешь об этом, Отец,- прокричал Лестер свой вопрос прямо в укороченное войной ухо отца. Он подъехал на лошади поближе, так что их кони чуть ли не соприкасались боками. Разгульная лирика непристойной кавалерийской песенки "Лошадиный помет! Лошадиный помет!", ее настоящее название было несколько более грубым и менее вежливым, чем этот официальный заголовок, только что затихла в воздухе. - Боги, сынок,- ответил Мор, голос которого казался почти разгневанным.- Откуда же мне знать? Если у этого Филиппа были бы мозги, хотя бы такие, как у ползучего таракана, он бы держал Мельбу в узде. Он на самом деле, по-настоящему не может желать войны с нами. Кроме того, он не может знать, что Келвина у нас нет. Да, Келвин, подумал Лестер. Теперь все считали, что он может сделать все, и чем дальше от Рада, тем более преувеличенными были рассказы о нем. Мифическими героями нельзя ни пренебрегать, ни вызывать безнаказанно на поединок! Филипп может быть мальчишкой, но он был мальчиком-королем. Мельба может управлять делами, но Филиппу принадлежит решающее заключительное слово, и он должен удостовериться в том, чтобы его команды были бы приказами короля. - Ты думаешь, что нам удастся просто въехать в Аратекс без битвы и затем спокойно выехать оттуда вместе с Сент-Хеленсом? - Думаю, выехать оттуда, мы выедем, так или иначе, но я не думаю, что нам следует беспокоиться о битве. - Ты имеешь в виду Мельбу и ее магию,- сказал Лес. - Конечно. - О чем это вы там вдвоем разговариваете,- спросил генерал Бротнер, гарцуя неподалеку от них на своей лошади. Лестер всегда невольно улыбался, когда думал о нем, как о генерале, хотя конечно же он сам был лучшим, самой подходящей кандидатурой; перед войной за Освобождение Рада он был одним из вечно нуждающихся прощелыг во Франклине, напиваясь до ярко-синего румянца на лице и ежедневного остолбенения и спячки. - Просто рассуждали о Мельбе,- сказал Лестер. Ну вот, он и высказал это и теперь должен рассказать и о своих неподобающих ему сомнениях. - Мудро все заранее спланировать,- сказал Бротнер.- Если Филипп натравит ее на нас, мы потребуем ее голову. - И это остановит ее? - Лестер не мог быть вполне уверен, что Бротнер шутит. - О, Боги, конечно же. Она не так уж могущественна. Если она прибегнет к своему большому удару, мы просто прижмемся к земле и переждем его. Никто из нас не будет летать так, как Сент-Хеленс. Я бы мог отсоветовать ему делать это! Магия, сама по себе достаточно плоха, но когда вы притворяетесь, что все понимаете в ней и называете это наукой, то это еще хуже. - Она так же ненадежна? - Конечно! посмотрите на то, какие неприятности она вызвала во дворце Рада. - Мы не знали, что это был лазер Джона Найта, который вызвал такие разрушения. Но вероятно это нам помогло. - Я только надеюсь, что он сжег этим лазером бывшую королеву Рада. Лично я сомневаюсь, что она или ее супруг могли бы выжить. - Келвин считает, что ей удалось бежать,- сказал Лестер, не рассказывая все, что ему было известно: если Бротнер и не слышал ничего о путешествии Кайана и о том, что Келвин последовал за ним, ему совсем не обязательно было просвещать его на этот счет. - Келвин мог и ошибаться. Помнишь, я ехал вместе с ним, когда тебя сбили с ног, оглушили, а его захватили в плен. Это чуть не стоило нам поражения в войне. - Только потому, что никто кроме его маленькой сестренки не верил в то, что мы можем выиграть, сражаясь против магии. Но мы все же выиграли, случайно, хотя нам потребовались лазеры Джона и перчатки Келвина. Одновременно выиграли и магия и наука. - И еще пророчество. Не забывай о пророчестве! - Да, может быть, это-то больше всего и помогло нам.- Они приближались к боковому ответвлению дороги, которое вело к реке и к Аратексу. Генерал высоко поднял голову и колонна, которая была образована шеренгами из четырех всадников, теперь перегруппировалась в шеренги по двое. Они продолжали ехать вперед, впереди всех генерал на своем большом белом коне, сзади Мор на вороной лошади, а рядом с отцом - Лестер на своей чалой лошади. Они подъехали к реке и стали переходить ее вброд. Лестер поднял глаза и посмотрел на небо; ясное, чистое, только с несколькими небольшими облачками. Ветра не было, даже легкого ветерка, колышущего рябью неглубокие воды. Копыта боевых коней монотонно шлепали по воде. Время от времени капли мутноватой воды попадали Лестеру в лицо. Комок глины угодил ему прямо в глаз: он счистил его и снова посмотрел на небо. Небо теперь стало немного темнее. Над головой стремительно неслись облака, вероятно приводимые в движение магией. Луч солнечного света упал прямо на плоскую вершину Горы Фокусника, которая как молчаливый часовой возвышалась над проходом Мертвеца. Была ли там наверху старая Мельба? Или она превратилась в орлокоршуна или, то более вероятно, в стервятника-бузвала? Он легко мог себе вообразить, что она была одной из кружащих там над головой черных птиц. Мог ли мальчик-король контролировать ее или управлять ею, если она обладала таким могуществом, как об этом рассказывали. Было ли вообще у слабого Филиппа желание и воля хотя бы попытаться сделать это? Нельзя ничего начинать делать просто по собственной прихоти. Делегация из одного королевства в другое, даже хотя бы она и была составлена из вооруженной кавалерии при полных боевых доспехах, едва ли была достойна такой атаки. Неожиданно громко завыл ветер. Волны, увенчанные белыми барашками возникли на воде прямо перед ними и под брюхом у их лошадей. Огромные капли начавшегося дождя вздымали фонтанчики. Над всадниками зловеще прогрохотал гром. Генерал Бротнер высоко поднял вверх знамя Рада: флаг, на котором был изображен большой плод яблонегруши, который пересекал стебель кукурузобоба на поле из чередующихся коричневых и зеленых полос. Такой символ, поднятый над колонной означал мир или, по крайней мере, невраждебные намерения. Это был план, по которому их должны были принять как дипломатическую миссию от одного суверена к другому, из одного королевства в другое. Позднее, если их миссия потерпит поражение, а это вполне могло произойти, они могли бы решить, что предпринимать в конкретных обстоятельствах. Там, в Раде,
в начало наверх
король Рафарт уже тайно и осторожно отправил посольство в Троод, чтобы договориться о наемниках в случае войны. Ветер дул все сильнее и сильнее, много сильнее. Наклонив голову от порывов ветра, почти задыхаясь от воды генерал Бротнер не отдавал им приказа поворачивать назад. Потому что это выглядело бы не очень правильно? Не так как надо? Или потому, что если они уступят этим угрозам он и его войска и все жители Рада будут посрамлены? Но предположим, что это были не просто пустые угрозы? Предположим, старая Мельба и впрямь хотела атаковать и прикончить их? Ветер стих, хотя вода продолжала подниматься. Над головой летала огромная черная птица. Была ли это колдунья? Мельба? - Ак! Ак! Уходите прочь! Уходите прочь! - кричала птица. Этого было достаточно, чтобы рассеялись все сомнения! Лестер посмотрел на Бротнера, затем подъехал поближе к генералу. - Для нас было бы лучше‡ - НЕТ! - сказал Бротнер. Он принял решение. Его нельзя было так просто запугать и заставить повернуть войска. Мор подъехал к ним поближе.- Я хотел бы, чтобы твоя Джон была рядом, чтобы прихлопнуть колдунью камнем из своей пращи, Лес. - Не говори так, отец! Джон уж точно попыталась бы это сделать! Генерал повернулся к ним лицом. - Лучники, подстрелите эту отвратительную птицу! Немедленно дюжина стрел была вытащена из дюжины колчанов, были подняты луки, натянуты тетивы, и стрелы выпущены в цель. В это время птица взлетела все выше, видя их намерения.- Вы пожалеете об этом,- пронзительно прокричала она. Затем стрелы поравнялись с ней: четыре стрелы оказались выше, три пониже, две с каждого ее боку и одна стрела угодила прямо в ее тело. Кровь и черные перья разлетелись, когда наконечник стрелы вонзился прямо в сердце создания. Птица стремительно рухнула вниз и упала ниже по течению. Какое-то время она держалась на воде, а затем исчезла. Там, где она упала, на воде показались пятна крови. Мужчины радостно закричали. Лестер обнаружил, что он ликует наравне со всеми. Старый добрый Бротнер, он сделал в точности все так как надо! Это закончит власть колдуньи над мальчиком-королем из Аратекса: прикончит ее навсегда и восстановит королевство таким, каким оно и должно быть, самым точным и близким подобием Рада. Снова, так же резко, как удар грома, небо стало темным. Дождь возобновился, а река, казалось поднимается сама по себе выше берегов и выше нормального уровня паводка. Ужасный кудахчущий смех заполнил воздух. Их лошади теперь уже плыли, сражаясь за свою жизнь, против бурного течения, которое неожиданно стало таким сильным, что сбивало с ног. В нем кипели водовороты и неслись большие древесные сучья. - Не оставляй свою лошадь! - посоветовал Лесу Мор.- Не пытайся сделать это, иначе твои доспехи потянут тебя на дно словно камень! Лестер попытался ответить ему, но огромная волна грязной воды ударила его прямо в лицо, чуть не утопив на месте. Его едва не оторвало от седла, но он продолжал держаться за него. Других всадников тоже сносило вниз по течению, кое-кто уже потерял своих коней. Река была больше и безобразнее, чем любая, которую Лестеру приходилось видеть в течение всей своей, как он мимолетно подумал, возможно такой короткой жизни. Мимо него проносились берега, листья, а теперь уже и целые древесные стволы. Его чалая кобыла отчаянно сражалась за свою жизнь также, как и все другие лошади. Теперь уже и речи не было о том, чтобы достичь другого берега, только бы спастись. Если на это еще было время. Они действительно угодили прямо в ловушку колдуньи! Сент-Хеленс открыл глаза и обнаружил, что смотрит с большой высоты на землю. Его лицо было прижато к древесному стволу, а удерживал его пояс. На руках не было перчаток, меча тоже не было. Там внизу к деревьям цепями было приковано двое мужчин - солдаты из Аратекса, и он был уверен, что одного из них он узнал. Где же была Хелн? Схватили ли они ее, а может быть она упала. - Эй ты, там, наверху! - прокричал человек по имени Бимоуд.- Ты, Сент-Хеленс, ты проснулся? - Какое тебе до этого дело, похититель детей? - Сент-Хеленсу не нравился этот человек. Он принял определенное решение об Аратексе и о необходимости устроить там революцию в стиле Келвина, после того как увидел то, что этот человек считал забавой и тем, на что солдаты имеют полное право. Сент-Хеленс однажды наехал на него, когда он и пара его дружков развлекались с маленькой остроглазой крестьянской дочкой. Отец девушки упрашивал его прекратить издевательство, но тот только смеялся ему в ответ. Только Сент-Хеленс и его меч, подаренный ему юным королем положил этому конец. Если бы Сент-Хеленс настоял бы тогда на своем, в тот день, Филипп бы повесил Бимоуда или, по крайней мере, хотя бы лишил его звания и бросил в темницу после хорошей порки. - Какое мне до этого дело? Вот что я тебе скажу. Когда наши друзья сюда доберутся, мы скинем тебя вниз. Затем, после того как мы переломаем все твои руки и ноги, так что ты больше не сможешь летать, затем выбьем тебе все зубы, да так, что ты даже плюнуть на нас не сможешь, а уж после этого мы передадим тебя старой Мельбе и вот тогда-то по настоящему и позабавимся. А между тем, я и мой дружок Корри погонимся за твоей девчонкой. Мы позволим ей доскакать до самой границы, а затем мы схватим ее и используем так как ее еще никогда не использовали, и если она все еще будет жива, мы привезем ее обратно, так что ты сможешь еще немного полюбоваться, как мы с ней позабавляемся. - Ага, значит, эта ловкая девчонка направилась в сторону границы, правильно? - заметил Сент-Хеленс.- Благодарю. Это все, что я хотел от вас узнать; теперь вы можете заткнуться, пока все эти нечистоты, скопившиеся у вас во рту не отравят вас. - Болтливый рот! - сказал Корри Бимоуду. Сент-Хеленс надавил на рычаг на поясе, оттолкнулся от ствола и медленно спустился вниз. Там, воткнутый в землю, был его меч! Очевидно Хелн была так уверена, что он очнется до того, как солдаты получат помощь, что она оставила ему оружие, чтобы он мог подобрать его. Он поднял свой меч, оглядывая вдруг резко замолчавших солдат, прикованных к дереву. Было бы так просто пронзить их обоих прямо сейчас! Но как бы не был велик его соблазн, он не мог просто так сделать это; они были беспомощны, и это было бы не более, чем убийством. Вместо этого он вложил меч в ножны, притронулся к поясу, поднялся и перевел рычаг в режим полета. Он держался поближе к земле, чтобы не привлечь к себе внимания Мельбы. Если налетит еще один смерч, он опустится на землю. - Лови его! Лови его! - закричал Бимоуд. Мимо него просвистели стрелы, но они были выпущены слишком с далекого расстояния. Он повернул голову назад и увидел солдат, отчаянно скачущих через лес, а затем начал петлять между древесными стволами; он нашел оленью тропу и стал ей следовать. Ему следовало бы убить этих прикованных к дереву солдат, когда у него был шанс сделать это! Тогда они бы не смогли подать сигнал тревоги еще до того, как он не убрался подальше. Если бы он смог находится вне поля зрения Мельбы и при этом не напороться на стрелу, он бы догнал Хелн и переправил ее через границу, и все еще могло быть спасено. Но он очень оплакивал потерю лазера; с его помощью у него было бы значительно меньше проблем. Неужели Хелн взяла перчатки? Маленькая, падающая в обморок Хелн? Это казалось сомнительным, но он предполагал, что очевидно это так и было. Перчатки, должно быть, придали ей мужество и мастерство, и этот росточек Движения за Освобождение Женщин, который он насадил своими речами, возможно тоже помог. Она была слабая, легко падающая в обморок молодая леди и даже рядом с такой золовкой, она едва ли казалась его дочерью. Но сейчас, если он прав, она была на пути к своему спасению. И, может быть, просто может быть, она приведет подмогу для своего старенького папочки. Этот жест с мечом - перчатки должно быть придумали его для того, чтобы он все понял. Мысль о той возможности, которую он только что рассматривал, поразила его: война, которую он так хотел начать, теперь могла очень скоро разгореться. Но что может быть сделано без лазера? Что ж, если бы он смог заполучить обратно перчатки, и если бы Келвин выжил каким-нибудь образом‡ но он вовсе не был уверен, что ему хочется думать о Келвине. Там, справа от него мрачной громадой возвышалась Скала Фокусника высоко над верхушками деревьев, словно гигантский часовой старой колдуньи из Аратекса. Ему придется снова обойти ее, а также Проход Мертвеца и надеяться только на то, что Хелн далеко впереди. Теперь, когда угроза его жизни ослабела, его рана невыносимо болела, а его голова раскалывалась от столкновения с деревом. Возможно он повредил также и одно-два ребра. Но он предпочитал видеть положительную сторону вещей: на самом деле он потерял не очень много крови, благодаря жгуту, наложенному Хелн. То, что ему сейчас было необходимо сделать, это вернуться обратно, залечить свои раны и потом ухе для Сент-Хеленса наступит время боевых действий. Он как следует проучит эту старую каргу и задаст юному Филиппу давно назревшую порку, самую капитальную порку за всю его жизнь! Да, сэр, как только Сент-Хеленс начнет действовать, можно будет считать, что сражение выиграно! Но как быть с колдуньей? Старая Мельба может наделать большой вред с этим свои ураганным ветром. Какой же вред тогда она сможет причинить другими своими трюками? Он обдумывал эту ситуацию, пока внизу под ним проносилась земля. Трава, камни, кустарник, олени, гуси, крысобелки, зайцекролики, цветы и сорняки. Коричневые, серые и зеленые. Его голова пульсировала от боли, но не так сильно, как его нога, и ему хотелось, чтобы он смог мчаться побыстрее. Будь проклят этот арбалетчик! Если бы только все остальное его тело было таким же стойким и твердым как и его голова! Ну, так что же на счет Мельбы? Он поймает ее, даже если ему придется за ней гнаться. Рано или поздно он поймает ее несмотря на все ее трюки, и если бы при нем были его перчатки, он бы схватил ее за узловатое горло, и они бы сдавили его и задушили ее до смерти так же, как когда-то другая пара таких перчаток задушила карлика, помогая Келвину. Да, вот это он возможно сделает, только дайте ему шанс! Впереди него река текла и искрилась среди деревьев. Такая мирная, такая прекрасная. Ради безопасности и в надежде увидеть Хелн, ему придется остановиться. Он направился к высокому ясеню и аккуратно приземлился на его верхние ветки. Оттуда он мог посмотреть на реку с высоты. Там, спускаясь с противоположного крутого берега реки, переходили реку вброд кавалеристы Рада. Во главе колонны ехали друзья Келвина - Крамбы. Невозможно было ни с кем перепутать Мора, восседающего верхом на большом коне с широкой подпругой. Это были точно они, так что Хелн, должно быть благополучно добралась обратно в Рад. Стоит ли ему выйти навстречу им? Нет, решил он, это будет означать остановку. Если он останется спрятанным и станет выжидать, то война начнется. Тогда он сможет выйти из своего укрытия, получить немного медицинской помощи, забрать у Хелн перчатки, а потом вернуться обратно за победой и военной славой. Да, именно это он и сделает. Четыре очень черных стервятника пролетели совсем близко с его веткой. Один из них посмотрел на него и, казалось, подмигнул ему. Забавно, он и не знал, что они могут это делать! "Карр, карр" - произнесла птица. - Нет, каркай уж ты, а не я,- сказал Сент-Хеленс и чуть не потерял равновесие, едва не выпустив ветку. Птица пролетела мимо. Он смотрел как стервятник летит над приближающимся войском. Птица что-то выкрикивала. Солдаты стали пускать в нее стрелы, и, подстреленная она начала падать вниз. Сент-Хеленс мысленно присоединился к ликованию солдат. Одного безобразного стервятника подстрелили. Хорошо бы это была Мельба! Но сейчас происходило еще что-то. С небом было что-то не так. Собирались тучи, небо темнело. Начали капать крупные капли дождя, сверкнула молния. Но ведь еще всего лишь несколько мгновений назад небо было совсем ясным! Проклятье! - сказал Сент-Хеленс, держась за ветку, и борясь за
в начало наверх
свою жизнь, чтобы не упасть. Было ли это естественным? Нет, так быть не могло! Так же, как не могло быть и этой птицы! Далеко внизу в реке, у солдат были свои проблемы. Вода в реке поднималась с совершенно невообразимой скоростью, вместо того, чтобы течь не спеша и размеренно. Ветер хлестал холодную ледяную воду и гнал ее на людей. Теперь небо темнело еще быстрей и становилось еще темнее, чем раньше. Оно очистилось лишь на мгновенье. Действительно начинал идти дождь, и река еще сильнее выходила из берегов, а ветер резкими порывами налетал на дерево и встряхивал его так сильно, что Сент- Хеленсу подумалось, что у него должны застучать зубы. - Мне необходимо спуститься вниз,- подумал он; - необходимо спуститься вниз. Но с поясом левитации было невозможно спуститься вниз. Когда ветер дует так, как он дует сейчас, он попросту врежется в какое-нибудь дерево и разобьется в лепешку. Мельба должно быть одна из этих птиц или смотрит глазами какой-нибудь из них. Он слышал о том, что колдуньи могут это делать - проецировать свое зрение на зрение птиц или животных. Он раньше в это не верил. Теперь он подозревал, что он сильно недооценил колдунью. Первый пролетающий стервятник просто издевался над ним! Колдунья видела его и знала, что его должно сшибить бурей! Птица должно быть издевалась и над солдатами. Они ничего не выиграли, когда подстрелили ее; на самом деле они позволили отвлечь свое внимание в те драгоценные секунды, когда они должны были бы быстро выбраться из воды. Колдунья перехитрила их и навлекла на них всех большую беду. Дерево сейчас так тряслось, что начало наклоняться к земле. Затрещали ветки. Мимо пролетели листья. Он продолжал цепляться за дерево, не в состоянии теперь даже видеть реку, он мог думать только о себе и о своем положении. Раздался громкий рев, но не рев ветра. Рев, похожий на шум падающей воды. Шум наводнения. Он услышал, как заржала лошадь, это был звук чистого ужаса. Люди кругом кричали и вопили. Он начал падать вниз. Ему удалось надавить на кнопку на поясе левитации, как раз перед своим приземлением. Это слегка смягчило удар и возможно спасло его от перелома позвоночника. Но даже и после этого, толчок о землю был сильным и резким, а его раненую ногу пронзила новая вспышка боли. Он перекатился на бок, задыхаясь, внутренне вскрикивая от болевого шока. Он ничего не сломал себе и он был жив, но, Боже, он здорово расшибся при приземлении! Теперь все было тихо. Света стало побольше. Поглядев вниз он смог увидеть наводнение на реке, лошади и всадники боролись с ним. Кольчуги и другие части доспехов казалось, ярко вспыхивали на солнце, когда солдат, носивших их переворачивало течением в бурном речном потоке. - Мор? - подумал он.- Лестер? Удалось ли им спастись? И что, эта жалкая кучка тонущих сейчас людей, как предполагалось, должна была спасти Аратекс? - Будь ты проклята, старая карга! - простонал Сент-Хеленс. Может быть, она рядом и услышит его! - Да? - прокаркала черная птица. Она взгромоздилась на ветку прямо над его головой и посмотрела на него ярким безжалостным взглядом стервятника. Он встал на ноги, пошатнувшись, когда его пронзила боль в ноге. Он хотел бы схватить эту птицу и придушить ее. - Да? - издевательски спросила его птица. - Да! - ответил он ей, бросившись вперед. Его нога тут же подогнулась под ним, земля помчалась ему навстречу, и как бы он не старался, он не смог защитить свое лицо. - Возвращайся, Сент-Хеленс,- посоветовала ему птица, когда он выплевывал комья грязи изо рта.- Возвращайся во дворец, к своему другу. - Отправляйся в ад, ведьма! Иди к черту, ведьма! - огрызнулся он. Птица захлопала крыльями, издала грубое карканье и улетела. Когда она пролетала над ним, то сбросила на него свой жидкий, отвратительно пахнущий помет. Сент-Хеленс остался один, он глядел на реку и видел полное крушение своих надежд. Там далеко внизу, люди отчаянно боролись за то, чтобы спасти свои жизни. Была ли это она? Или только ее глаза и голос? Над его головой прозвучало отвратительное, вызывающее озноб кудахтанье. Оно все продолжалось и продолжалось, пока Сент-Хеленс лежал на земле и пытался подумать о чем-то более разумном и действенном, чем одни простые проклятья. Глава 23 ВЫЗДОРОВЛЕНИЕ Келвин раскрыл глаза и заморгал ими. Внутреннее убранство палатки бандита не изменилось, и лица, смотревшие на него сверху вниз были теми же самыми, не хватало только карлика. Но все же что-то действительно изменилось, и ему потребовалось некоторое время, чтобы понять, что он больше уже не умирает! - Что ж, Хито удалось это сделать,- сказал бандит Жак. - Он все еще может умереть,- скептически отозвался Бисквит. Казалось, что он почти что предпочитает такую возможность. - Посмотри в эти глаза. Они совсем ясные! Он уже наполовину выздоровел. Все что ему потребуется, чтобы снова вернуть свои силы, это пища и отдых. - Это‡ карлик? - спросил Келвин. Он не мог преодолеть своих воспоминаний о том, как он задушил до смерти двойника Хито.- Я обязан ему своей жизнью? - Да, если только теперь не умрешь,- пошутил Бисквит. Келвин подумал над этим, не находя шутку забавной. В его родном измерении двойник Хито был самым злым существом, которое только можно было себе вообразить, но здесь, в этом измерении Хито претерпел трудности и лишения, шел на риск и опасность, чтобы спасти жизнь незнакомца. Какое различие в кажущихся такими одинаковыми и похожими людях! Верно, что у Хито уши круглые, такие же как у Келвина, а у злобного Квито уши были заостренными, как и уши злого чародея, волшебника Затанаса, вообще как и у всех, кто происходил не с Земли или не был потомком эмигрантов оттуда. Здесь же все похоже было полностью вывернуто наизнанку. - Лучше немного поспи, Келвин,- посоветовал ему Жак.- Ты сможешь поблагодарить Хито, когда он вернется обратно, а когда ты станешь сильнее, мы вместе составим план действий. - Когда я стану сильнее,- подумал Келвин.- А был ли я вообще когда-нибудь сильным? Он провалился в сон, в котором Квито будил его, чтобы показать ему бледный труп Джон, высосанный до последней капли крови. На губах карлика была кровь - конечно же ее кровь. Карлик сделал жест, и Джон заменила Хелн, привязанная к столу так, как была привязана Джон. Затанас склонился над ней, готовясь выкачать из нее кровь. - НЕЕЕЕТ! - Он сел, его руки потянулись к горлу карлика. Он схватил за горло и стал надавливать на него все сильнее и сильнее, изо всех сил. - Остановите его! - приказал Жак, и Бисквит схватил Келвина за запястья. Келвин был снова в палатке, а шея на которую он набросился была шеей Хито, его благодетеля. - Я, и я,- промямлил Келвин. Чудовищность того, что он пытался сделать, была для него полнейшим шоком. - Тебе снился сон,- сказал Жак.- Тебе снилось, что Хито кто-то другой. - Да-да,- Келвин заглянул в лицо Хито с его широко раскрытым ртом, увидел свои отпечатки пальцев на его горле, и слезы, которые начали сочиться из чувствительных глаз карлика. Он был потрясен.- Прости меня, Хито. Я не хотел‡ - Я знаю‡ Неожиданно он положил руки на плечи Хито и притянул его поближе к себе. Его руки, почти что по своей собственной инициативе потянулись вперед и похлопали карлика по его горлу. - Спасибо тебе, Хито! Спасибо тебе за то, что ты спас мне жизнь. - Это долг, который может быть тебе еще придется отдать,- сказал Хито.- Так же, как и твоему брату. - Я бы хотел попытаться сделать это,- ответил Келвин, не совсем понимая того, что он говорит.- А ты знал, знаешь Кайана? - Да,- сказал карлик.- И если ему сильно повезло, он может быть все еще жив. Но тебе может быть придется спасать его. - Вот поэтому-то я и здесь,- сказал Келвин.- Он встал, удивленный тем, каким здоровым и сильным он себя чувствует и посмотрел сверху вниз на своего, теперь так резко уменьшившегося в росте спасителя. - Нам придется многое рассказать тебе,- сказал Жак.- О Кайане и Лонни и о змеях и‡ - Змеи? Вы сказали "змеи"? - Келвин обнаружил, что дрожит. После своего опыта с тем, что казалось серебряной шкурой змея у него больше не было никакого желания и слышать об этих рептилиях! Но это как раз может быть именно то, что ему важнее всего здесь услышать. - У нас в нашем мире водятся большие змеи и они на своих шкурах имеют серебряные чешуйки. Лопоухие - это древний и умный народ, но раз в году они приносят жертву тем, кто, как они считают, являются их живыми предками-змеями и‡ Так постепенно в конце длинного объяснения Жака Келвин почувствовал, что он знает все о том, что случилось с Кайаном, с тех пор как он попал сюда. Выходило так, что Кайан и Лонни, должно быть, погибли, но никто не мог точно быть в этом уверен. Возможно лопоухие захватили их в плен. Более вероятно, их проглотили гигантские змеи. Но, если первое верно, то их могли доставить во дворец Рауфорта. Фактически‡ Он поспешно рассказал Жаку и остальным об астральном путешествии Хелн в это измерение и о том, как они нашли Джона Найта и Кайана в том месте, которое должно было быть королевское темницей Хада. Это было подтверждение! Бисквит выругался: - Этот изверг! Засунуть змея в ухо Смита! - Он был хорошим человеком,- согласился Хито.- Грубоватым, но хорошим. Никто не заслуживает такой участи. Келвин - ты должен помочь нам освободить Хад от Рауфорта! - Я, я хочу помочь,- сказал Келвин.- Но ведь я-то на самом деле совсем не герой. Я просто человек, который чувствует себя мальчишкой. Единственной вещью, из-за которой я казался похожим на героя, была пара магических перчаток, а теперь их у меня нет! - В чем дело, Келвин? Ты опять побледнел.- Жак выглядел действительно озабоченным, он был полной противоположностью своего бесчувственного двойника Ловкого Джека. - Я не уверен, что могу помочь. Если бы у меня было оружие Мувара, которое было у вас или то оружие, что Хито как-то использовал, чтобы спасти астральные жизни, сущности Кайана и Лонни‡ - Вот поэтому мы так рады, что ты теперь вместе с нами,- сказал Бисквит с гримасой, которая противоречила его словам.- Ты можешь снова получить оружие Мувара, которое у тебя было и показать нам, что это такое и как использовать его, чтобы спасти нашу страну. Келвин вздохнул. Теперь уже ничему нельзя было помочь. Они действительно думали, что он может сделать это, или хотели верить этому. Ему придется действовать именно так, как они хотели, чтобы он действовал и, может быть, как-нибудь потом он обнаружит, что действительно может это сделать. Эта мысль немного успокаивала, и он пытался почаще вспоминать о ней, когда прошло уже несколько дней, занятых всякими мелочами. Затем в одно туманное утро они выехали: Келвин, Жак, Бисквит и Хито. Проехав Пустоши, они проследовали по дороге в глухие затерянные в горах места, которые напомнили Келвину о стране драконов. Это не воодушевило его. Наконец они достигли границы одной из двух соединенных между собой долин. - Это тот самый,- сказал Хито, показывая на туннель, находящийся немного пониже их.- Я уронил оружие Мувара, после того,
в начало наверх
как нажал на спусковой крючок. Шок был так велик, что я даже не мог подумать, о том, чтобы забрать его, пока мы не вернулись обратно. А вот тот туннель, там, на дальнем конце долины - это туннель, в который вошли Кайан и Лонни. Напрягая свои глаза, чтобы лучше видеть в темноте, Келвин слушал слова карлика. Но если ему рассказали правду, а он был уверен, что так и есть, то они там внизу встретятся с лопоухими или со змеями. Он и вправду лучше подготовлен, чем тогда, когда встречался лицом к лицу с золотыми драконами? Туман густел по мере того, как они спускались в продолговатую долину и превращался в то, что было весьма похоже на капли дождя. По крайней мере сегодня хоть не будет загорающих на солнышке змеев! Ну а если вместо этого они предпочтут смывать под дождем грязь со своей чешуи‡ Келвин хотел бы забыть об оружии Мувара и прямо подъехать ко входу в туннель, где зоркий Хито последний раз видел Кайана и его друга, вернее подругу, но он знал, что это будет не благоразумно. Как только оружие Мувара будет в его руках, он почувствует себя более уверенным. Когда они все еще медленно спускались вниз и были на расстоянии менее половины пути от уровня долины, началось какое-то громыхание. Вибрации, казалось, начались где-то под землей и под ногами, они ощущались словно барабанный бой. Из трех змеиных туннелей куда-то налево клубами выходила пыль. Келвин судорожно сглотнул и повернулся к Жаку. - Это змей? Жак пожал плечами. Очевидно это было для него тоже в новинку. - Это могло бы быть оружие Мувара,- заметил Бисквит.- Змей мог проглотить его, а пищеварительные кислотные соки уничтожили оружие и змея. - Я сомневаюсь в этом,- озабоченно сказал Жак.- Давайте подождем, пока не осядет эта пыль. Они выжидали, продолжая свой спуск. К тому времени, когда пыль осела, они достигли входа в туннель. Решения об оружии избежать было невозможно. - Я думаю, что мне следует пойти туда одному,- сказал Келвин. Он решил так уже задолго до этого. На самом деле это был всего лишь красивый жест. Если нужно будет принести в жертву человеческую жизнь, то это должна быть его жизнь, чтобы расплатиться со своими спасителями. По крайней мере тогда может быть он хоть немного будет похож на героя. - Как тебе угодно,- сказал Жак. - Я согласен,- заметил Бисквит. Он и впрямь на этот раз выглядел вполне довольным. - Оружие должно лежать сразу у входа,- сказал Хито прямо в ухо Келвину. Карлик встал на своем седле в полный рост и подъехал вплотную к Келвину, чтобы стать с ним одного роста. Келвин кивнул, наблюдая в удивлении, как Хито снова шлепнулся в седло. - Маленький человечек не мог даже пользоваться стременами,- подумал он - по крайней мере теми, которые были предназначены для взрослого. Теперь ничего уже нельзя было остановить. Келвин спешился, протянул Хито поводья и собрался с силами, чтобы войти в туннель змея. По размеру отверстия рептилия, которая пользовалась этим туннелем, должна была быть достаточно велика, чтобы суметь проглотить боевого коня! Туман почти полностью исчез во время их короткой остановки. Солнце ярко светило ему в спину. Означает ли это, что змеи сейчас начнут шевелиться? Восхитительная мысль! Он вошел внутрь. Там было темно, но потом его глаза привыкли к полумраку. И здесь, сразу у самого входа, как раз как и говорил Хито, лежало оружие Мувара. Он мог забрать его отсюда и выйти без всякого беспокойства! Какое облегчение! Келвин сделал еще шаг, наклонился и подобрал его. У него была почти такая же рукоятка как у лазера, который он использовал, чтобы уничтожить так много золотых драконов во время войны за Рад. Это оружие, как он знал, было изготовлено народом Мувара, а не народом его отца на Земле. Это означало, что устройство было чужим по своей сущности и может не действовать в обычной для него манере. - Келвин? Он подпрыгнул. Голос доносился откуда-то издалека изнутри туннеля! Но он определенно был человеческим. - Да? Он увидел ее, когда она ступила в пятно проникающего сюда солнечного света. Она вся была покрыта грязью и пылью, и ее волосы превратились в спутанную копну, она выглядела усталой и голодной - и все же была такой прекрасной девушкой, какую он только мог себе вообразить. Но она выглядела как та девушка, о которой он был много наслышан в Раде. Он надеялся, что если Кайан любит эту девушку, то она также отличается от своего двойника, как и Хито отличался от Квито. - Лонни? - спросил он, вспомнив имя, которое ему называли. Она бросилась к нему, выронив свой меч и неожиданно, к его полному удивлению, она бросилась к нему в объятия. - О, Келвин, Келвин, как я надеялась, что ты придешь! - Где Кайан? - он чувствовал себя несколько смущенным, держа ее в объятиях таким образом, потому что хотя ей очевидно требовалось утешение, она была таким прекрасным созданием, что любой, кто бы их увидел, должен будет совершенно неправильно все понять. Что бы подумала Хелн? - Его захватили лопоухие? Она носила перчатки, которые выглядели в точности как те, которые Кайан взял из камеры Мувара. Магические перчатки, надеялся он! Он дотронулся до перчатки на ее правой руке. - Это перчатки Кайана? - Да.- Она высвободилась из объятий к его облегчению, сняла их и протянула ему.- Теперь они твои. Твои, для того чтобы ты использовал их и спас нас. Спас Кайана. И с этими перчатками он может быть как раз и сможет это сделать! Он сможет попытаться быть героем, которым, как подразумевалось, он должен быть! Какая удача! Келвин положил оружие и ничего не говоря натянул перчатки. Они были ему как раз, и немедленно приняли форму его рук. Но как только он их надел, они задрожали и начали покалывать ему пальцы. Это покалывание означало опасность. В первый раз он проигнорировал это магическое предупреждение с Сент-Хеленсом. Он поднял оружие с пола. И когда он делал это, то подумал, не лучше ли ему было обнажить свой меч. Земля задрожала и загудела. Снаружи лошади заржали, подпрыгнули и начали взбрыкивать со всадниками, сидевшими в своих седлах. Келвин быстро развернулся, чтобы посмотреть, в чем дело, Лонни ухватилась за его локоть. Очень близко, около самого входа в туннель, огромная змеиная голова вынырнула, разламывая землю. Большие глаза змеи словно просверливали всех, кто был там снаружи, примораживая всех на месте, вводя в ступор: Жака, Хито, Бисквита и четырех лошадей. Все они стали такими же неподвижными, как статуи. Взгляд змеи скользнул мимо оставшейся снаружи группы туда, где стояли Келвин и Лонни. Что-то екнуло у Келвина внутри и пробежало по всем нервным импульсам от центрального мозгового ствола вниз по позвоночнику. - Вот оно! - подумал он.- Это не сказки. Я заморожен! Точно так же, как это случилось с Кайаном! Но теперь те, кто спас Кайана от змеиного взгляда тоже были заморожены. Келвин был беззащитным, и помощи было неоткуда ждать. Он не мог даже скосить глаза, чтобы посмотреть на Лонни; он не мог никак изменить свое положение. Что за ужасная сила в этом змеином взгляде! Серебристое тело изогнулось, и огромная голова прошла через высокий вход. Вонь была такой, какой ему никогда раньше не приходилось ощущать. Стоя там, парализованный и такой беспомощный, каким он никогда еще не был во всей своей жизни, он вспомнил о драконах. Змей откинул голову назад. Сзади нее его тело сгибалось и разгибалось и сворачивалось в витки, так как в его родном измерении не могла бы сделать ни одна змея. Затем он принял положение для атаки - для нанесения удара и его голова оказалась точно на одной прямой с лицом Келвина. Змей миновал людей и лошадей и нацелился точно на него Как будто он знал, кого выбирать! Он мог проглотить его целиком, и может быть это лучше, чем оказаться изрубленным этими клыками. Огромная змеиная пасть раскрылась. Уже второй раз, с тех пор как он прибыл в это измерение, Келвин попытался осознать тот факт, что он вот-вот умрет. Глава 24 ИЗУМЛЕНИЕ В ТЕМНИЦЕ Смит зашевелился на соломе, перевернулся на бок, застонал и заглянул через прутья решетки в соседнюю камеру. Его лицо было искажено от боли, а на нем выступили капельки пота. Он приподнял свою грязную кружку с еще более грязного пола и приложил ее к потрескавшимся губам, прополоскал рот и выплюнул воду, которую не проглотил. Он направил на них свои желтоватые глаза и намек на узнавание проявился на его лице. - Кайан? Я думал, я здесь один. Они захватили тебя после? После битвы? - Да, после битвы.- Едва ли это была битва, подумал Кайан. Ему приходилось участвовать в битвах; атака солдат, захвативших его отца, едва ли подходила под это определение.- Лонни Барк и я оказались в Долине Змеев. Она, как я надеюсь, все еще жива и на свободе. - Проворная девчушка. Будет тебе хорошей женой. О-о-о.- Он схватился за свой бок, где кровь сочилась из-под темно коричневой рубашки. Кайан повернулся к отцу. - Почему у нас отдельные камеры? Почему он не вместе с нами? Его отец пожал плечами. Затем он сказал то, чего давно уже от него ждал Кайан. - Сынок, нам нужно многое рассказать друг другу. Тебе придется рассказать мне все с самого начала. Ты ведь прибыл в этот мир не совсем тем же путем каким я, не так ли? Я попал сюда случайно, на своем плоту. Я прошел на нем прямо через Провал, и затем я оказался здесь. - Мать? - спросил его Кайан. Он боялся слышать о ней, но все же ему необходимо было узнать. Лицо его отца приняло странное выражение, и казалось, ему потребовалось долгое время, чтобы ответить на этот вопрос. - Она пропала, Кайан. Она упала с плота. Она почти наверняка утонула. Кайан повесил голову и в первый раз за многие годы позволил себе заплакать. Только после того, как он немного пришел в себя, он смог возобновить разговор, и потом ему уже не было конца. Он говорил и говорил, вспоминая каждую деталь из того, что ему довелось увидеть, и приключения, которые он пережил. Время от времени отец прерывал его, но только для того, чтобы задать вопросы. В соседней камере Смит, казалось, внимательно слушал его, но вскоре его глаза закрылись и он заснул. Крупный охранник с угрюмым лицом принес им поднос. Он поманил их в заднюю часть камеры и затем протолкнул поднос через щель в стене. На подносе лежал черствый хлеб, кружка грязной воды и немного неаппетитно смотревшегося сыра. Смит получил такой же паек. - Нельзя ли обработать его раны? - спросил Кайан, указывая на Смита. Охранник безразлично пожал плечами. - Какая разница? Кайан содрогнулся после того, как охранник отошел. Что за отношение! Но Смит оказался сообразительнее, чем он. - Они могут использовать меня для того, чтобы попытаться получить ваше согласие на сотрудничество с ними,- сказал он.- Пытка - это забава для Рауфорта, не так ли, охранник? Охранник взял ключи и пустой поднос и снова пошел к лестнице.
в начало наверх
Он и не пытался ответить на вопрос Смита. Смит сделал непристойный жест в направлении охранника и снова улегся. Но Кайан был более потрясен, чем, казалось, был потрясен Смит. Что их ждет? Что они сделают перед лицом грядущих пыток? Он никогда не ожидал, что ему придется столкнуться с этим! Занаан, королева Хада, взобралась по винтовой лестнице в покои своего отца. Она думала о двух пленниках. Что-то необходимо было сделать, но она не была уверена, что она сможет сделать что-нибудь. Большая покосившаяся дверь на верху лестницы была закрыта, поэтому она приоткрыла ее. Зотанас уже встал, как он всегда и вставал с первыми лучами утреннего солнца и кормил свою птицу. - Кушай свои семена, сокровище мое,- говорил он голубю и птица ворковала и терлась клювом о его руку. - Ах, дочь моя, что заставило тебя так рано прийти ко мне? - Ты называешь себя чародеем, отец - почему же ты не знаешь, что привело меня к тебе? - подразнила она его. - Как кажется и как я никогда не переставал объяснять, мои предсказательные способности полностью отсутствуют. Я ничего не знаю о том, что должно произойти в любое время. Она вздохнула. - Это пленники, отец. Я думаю, что мы должны им помочь. - Я согласен, дитя мое.- Зотанас скормил своей птице еще одно семечко.- К сожалению, сейчас мы мало чем можем им помочь. - Мы могли бы их освободить. И спасти их от пыток моего мужа. - Возможно мы могли бы это сделать, но будет ли это мудро? - Ты как раз и считаешься мудрецом! - Она начала на него раздражаться, как это часто случалось. - У меня есть возраст. Не мудрость, но возраст и немного искусства магии. Она рассержено посмотрела не него, ожидая его помощи, но безуспешно. Когда он повернулся спиной и стал кудахтать со своей толстой птицей, она пробралась в другой конец комнаты к его коллекции порошков и эликсиров, которые находились под рукой, но редко использовались. Ей потребовалась всего лишь секунда, чтобы наполнить крошечную пробирку зеленоватой жидкостью из реторты. Он часто давал ей эту жидкость, когда ее заботы становились слишком тяжелыми и обременительными. Но на этот раз это вещество не предназначалось как снотворное лично для нее. На этот раз она имела в виду совершенно другую цель. Немного позже в тот же день она остановилась снаружи у дверей королевской темницы и предложила там освежающий глоток вина некоему сержанту Бротмару. Она притворилась, что и сама навеселе, и таким образом ее необычное поведение является вполне объяснимым. - Давай же, Бротмар, старый развратник, выпей немного вина за честь и здоровье твоей единственной королевы. - За вашу честь и здоровье, ваше величество? - с непроницаемым лицом переспросил ее Бротмар. - О, вы мужчины! - Она фамильярно подпихнула его кулаком под ребра так, как она думала, могла бы сделать одна из девиц ее мужа. Было и впрямь достаточно трудно вести себя подобным образом, но она считала, что это необходимое зло.- Ты знаешь, что я имею в виду. Просто выпей немного, чтобы унять эту жару. - Уверяю, ваше величество, что я не подразумевал ничего неуважительного,- потому что даже малейший намек на неуважение мог лишить его головы. - Я так и подумала. Выпьешь? - она поводила бутылкой в воздухе, маша ею как раз в пределах его досягаемости. - Ваше величество, мне не позволено пить, когда я на посту.- Он даже не выглядел соблазнившимся; у него был определенно нервный вид. - О, я все понимаю! Но ведь и королю не разрешается затаскивать к себе в постель других женщин, не так ли? И все же мы знаем‡- Она пожала плечами, не желая договаривать то, что все и так знали.- Кроме того, я приказываю тебе выпить. - Вы приказываете, ваше величество? - Его взволновало это предложение и необходимо было переварить все это. - Да. - В таком случае, у меня нет выхода.- Он прислонил к стене свою высокую и тяжелую пику, взял обеими руками бутылку и поднес ее к губам. Она смотрела как сокращается его горло, а синяя жидкость стекает с его губ и струится по мундиру. Когда он протянул ей бутылку обратно, в ней уже недоставало солидной порции вина. - Сержант Бротмар, тебе не хочется спать? - Да, хочется, ваше величество.- Поскольку, конечно же в бутылке было не только вино. - Тогда, ради Бога, садись! Сними свой тяжелый груз. Прислонись вот здесь к стене. Я никому не расскажу. - Ваше величество, это запрещено для‡ - Я тебе приказываю. Он резко прислонился к стене и соскользнул вниз, пока не уселся на полу рядом со своей пикой. Прошло несколько секунд, во время которых он проделывал всякие фокусы со своими глазами, то открывая, то закрывая их, а потом наконец закатил глаза и захрапел. Она поставила рядом с ним свою бутыль, взяла цепочку с ключами и прошла мимо него на цыпочках и стала спускаться по лестнице вниз в темницу. Как только королева исчезла в темноте лестницы, Бротмар приподнял голову, сплюнул с стал озираться по сторонам в поисках короля. Король, как он и ожидал, был лишь в нескольких шагах от него. Когда его величество вышел из-за угла, то приложил палец к губам и заговорщически подмигнул Бротмару. - Она догадалась, что вы все подделали, сержант? - Нет, ваше величество. - Ты сделал все так, как я сказал? Ты не проглотил ни глотка вина? - Ни глотка, ваше величество. Я сделал все так, как вы сказали. Я ненавижу вино. - Отлично. Я и сам предпочитаю пиво Хада. Но ты все сделал правильно, сержант. Ты всегда следуешь моим инструкциям до последней буквы. Вот почему ты так полезен мне и в качестве тюремного охранника и как палач. Пойдем теперь, мы будем красться за ней очень тихо и посмотрим, что она задумала. Вместе они тихонько последовали за королевой. Джон обнаружил, что он смотрит в лицо Кайана и снова удивляется тому, как такая невероятно злая и порочная личность, как королева Зоанна могла произвести его на свет. Кайан обладал всем, что бы ему хотелось видеть в своем сыне: он обладал спокойным нравом и был задумчив до такой степени, какая безусловно могла бы посрамить Келвина и Джон. Из всех людей, с которыми можно было делить поровну тюремную камеру, его сын был одним из лучших товарищей. Кайан теперь дошел до конца своего рассказа и ответил на все вопросы отца, а теперь начал горевать о своей матери. Джон снова подумал, была ли она мертва на самом деле - это прекрасное чувственное создание, которое околдовало его и унизило до самого конца. Вспоминая теперь о прошлом, он был убежден, что ей и впрямь нравилось мучить и терзать его. Она приказала казнить его людей, прибывших вместе с ним с Земли, одного за другим, не потому что они сделали что-то не так, а потому что он сопротивлялся ее воле. Он вспоминал, как она откинула назад свои рыжие волосы, обожгла его пронзительным взглядом зеленых глаз и сказала: "Что, мой Милый Любовник, ты не хочешь научить моих преданных слуг как пользоваться военными игрушками с Земли? Тогда еще один круглоухий должен будет умереть. И еще один умрет завтра, а третий послезавтра. Каждый день будет умирать один из них, пока не останешься только один ты". - Что тогда ты сделаешь? - спросил он ее.- Ты меня тоже убьешь? Ты убьешь и Кайана, твоего маленького круглоухого сына? Ее глаза стали еще более туманными и неясными, в их кошачьей глубине закружились зеленые водовороты. - Ты хочешь испытать мня, Любовник? Хочешь проверить, насколько далеко простирается моя воля? Он не хотел этого, потому что он знал, что ее невозможно будет обмануть. Если он не сделает то, что она просит, она может вообще уничтожить их всех, и его самого и младенца Кайана. В конце концов, разве волшебница Медея из земного фольклора не принесла бессердечно в жертву своих собственных детей, когда герой Язон оставил ее? Королева Зоанна, казалось, была изготовлена из того же теста. - Итак, отец,- говорил Кайан, неожиданно возвращая его к полному сознанию того, где он сейчас находится.- Я теперь действительно знаю, что хочу жениться на ней. Я не понимал этого, когда это было то, чего хотела мать, но теперь, когда это уже так не может быть, теперь я сам хочу этого. Мать все время была права. Если я доживу до того времени, когда вернусь обратно, я женюсь на ней. - Если этому суждено случиться, то это случится, сказал Джон, удивляясь, чего же он такое пропустил. Шарлен обычно все время говорила это, трактуя более дословно, чем он. Другим ее высказыванием было "Это так же верно как пророчество". Но этим она хотела сказать, что это было совершенно верно, несмотря на его значительный скептицизм. В конце концов, Шарлен вышла за него замуж, за оборванного незнакомца, из-за своей веры в пророчества. Что за женщина! Увидит ли он когда-нибудь ее еще раз? Будет ли он еще когда- нибудь держать ее в объятиях, как когда-то, так давно? Нет, конечно нет, потому что она вышла замуж повторно, считая, что он погиб. Келвин рассказал ему об этом. Это было так же верно, как пророчество! Боги, как бы он хотел, чтобы это было пророчеством, чтобы было предсказано, что она вернется к нему! - Отец, как ты думаешь, она все еще жива? - Шарлен? - Проклятье, зачем он это сказал! - Моя мать. Опять этот образ Медеи. Ты знаешь, что это маловероятно, сынок. Я был слишком слаб, чтобы ей помочь.- Если бы он помог ей,- подумал он. И все же он опять был очарован ею, еще раз, несмотря на свой разрыв с ней. Он пытался убить ее, а вместо этого помог ей ускользнуть, ненавидя за это самого себя.- Я уверен, что видел, как она тонула. Она была сильно поранена, и едва могла идти. Она упала в воду, по ней прошли пузыри и она более не появилась на поверхности. - А она не могла отплыть в сторону? - Только не в этом быстром течении.- Но в этой конкретной точке течение было не таким уж быстрым. И все же, если ей каким-то образом удалось выбраться на сушу, куда она могла попасть? Нет было очень маловероятно, что она спаслась. - Лучше она, чем я,- подумал он.- Лучше она, чем я или ты, в тысячу раз лучше! Медея должна умереть! Кайан кивнул, его лицо было торжественным и влажным от свежепролитых слез. - Думаю, что ты прав, отец. Только это так сводит с ума, ничего точно не знать. Да, это так и было, как хорошо знал это Джон Найт! Это было совершенно невыносимо. Теперь, когда он думал об этом, он спрашивал себя: а не могла ли она тогда все же спастись? Она знала о реке и о плоте, а он не знал этого; она проводила его туда. Он пришел, чтобы убить ее, и она пыталась его убить, и все же каким-то образом они вместе отправились на эту подземную реку и отплыли. Могло ли в ней все-таки быть что-то хорошее, проявляющееся как только была уничтожена предпосылка для дурного положения дел, ситуации? Могла ли она желать в конце концов его спасения? Или она просто-напросто использовала его для того, чтобы спастись самой, потому что она не могла сама проделать весь путь с такой раной? Утонула ли она - или может быть она знала еще один путь оттуда, под темными водами и отправилась этим путем, позаботившись о том, чтобы обзавестись свидетелями своей "смерти", для того, чтобы ее больше уже не искали? В этом случае может быть было еще что-то, что предстояло найти в этом месте, что-то, что только он мог б точно определить и указать? Может быть, может быть‡ О, Боже мой! Кайан приподнялся с соломы и посмотрел по направлению к лестнице. - Отец, мне кажется, я услышал, что сюда кто-то идет.
в начало наверх
Смит выбрал этот момент, чтобы застонать. Он неожиданно перевернулся, возвращаясь к тому, что в настоящее время считалось жизнью. - Если они будут меня пытать,- задыхаясь прохрипел он,- не соглашайтесь ни на что.- Я так или иначе скоро умру. Они не могут убить меня больше, чем один раз. Пообещайте мне, что вы ничего не сделаете из того, чего желает Рауфорт. - Я постараюсь,- сказал Джон. Но он прислушивался к звуку, который расслышал Кайан. Это не удивительно, что сейчас у Кайана слух был получше, чем у него, но как и всегда, его беспокоило сознание того факта, что он постарел. Что же он сделал в своей жизни, в своих странствиях по измерениям? Могло ли зло в нем здесь перевесить добро? Через некоторое время он услышал это: очень слабые шаги ног по каменным ступенькам. Легкая поступь, осторожные шаги. Кто-то идет сюда для того, чтобы спасти их? Кто же именно? Кто-то из людей бандита Жака? Может быть, Келвин? Келвин, его сын от Шарлен? Нет, как же может Келвин оказаться здесь! Так или иначе, поступь была очень легкой, почти детской или женской. Это заставляло задуматься. Здесь не должно быть никаких женщин или детей! Он стал считать ступеньки. Три, четыре, пять, шесть - а сколько было уже пройдено раньше? Теперь он, кем бы он ни был, был уже у самого конца лестницы. Там было очень темно, даже в сравнении с общи мраком темницы, и он не мог его разглядеть. Затем тот, кто там был, выступил в единственный длинный луч света, который смело спускался в темницу откуда-то прямо сверху из зарешеченного окна был единственным светом, который узники могли видеть в течение дня. Это действительно была женщина, в легком газовом ночном платье, с прекрасной тонко очерченной фигурой. Почти как‡ Ее лицо повернулось к нему. Ее волосы были такими же рыжими и огненными, как блеск чешуи гордого дракона. Ее глаза имели цвет кошачьей магии. - ЗОАННА! - вскричал он, не в силах больше сдерживаться. Поскольку во всех отношениях это действительно была Зоанна, Зоанна, его потерянная запрещенная любовь и его враг, ужасная, злобная королева Рада! Зоанна, мать, потерю которой оплакивал Кайан. Глава 25 КОРОЛЕВСКАЯ ПЫТКА И все же, как же это было возможно? Даже если Зоанна и выжила, то как она могла оказаться здесь, в этом измерении? Она откинула назад прядь своих огненно-рыжих волос. Ее уши оказались открытыми, они были круглыми, а не остроконечными. Так значит, это была Занаан, королева Хада, а не Зоанна, воскресшая из реки и спасшаяся от смерти. Кайан говорил о Зоанне и неожиданно перед ним возникло ее лицо. Но это было лицо ее двойника, местной королевы - которая должна быть хорошей, а не злой, противоположность, которая наблюдается в разных измерениях. Она несла с собой набор ключей. Она шла для того, чтобы освободить их! Это было доказательством инверсии, противоположности! Быть так сильно похожей на женщину, которую он так глупо и безнадежно любил и быть хорошей, а не злобной - это была мечта, о которой он раньше не смел и думать! он попытался мысленно восстановить в памяти образ злобной Зоанны, понимая, что это было бесполезно, что даже если она и осталась жива, она была совсем не той личностью, которую он стал бы уважать или хотя бы выносить. Но хороший добрый вариант этой женщины - это была такая женщина, которую он мог бы полюбить. И действительно, уже в это мгновение‡ Она вытащила ключ. Но пока она вытаскивала его, рядом с ней материализовались еще две фигуры. - Одну минуточку, ваше величество,- сказал один из них. Это был сержант, тот охранник, который принес им паек. Занаан отпрыгнула, испуганная этим. Она чуть повернулась по направлению к ступенькам. Она казалось, была ошеломлена. Сержант протянул руку и взял кольцо с ключами из ее безвольно повисшей руки. Она больше не могла воспользоваться ими, чтобы освободить пленников. Даже если бы она бросила ключи в камеру, это было бы безнадежно, потому что охранник был вооружен и он был силен и мог бы убить их всех до того, как они сумели бы открыть ворота. - Ваше величество, это было неосмотрительно, нелепо,- сказал охранник. Едва ли это были те слова, с которыми можно было обращаться к королеве. Но седобородый мужчина позади него, в черно-синем одеянии оказался самим королем, его величеством, королем Рауфортом из Хада. За дерзостью сержанта скрывалась власть и могущество! Горящие глаза королевы устремились на лицо охранника - она теперь поняла, как бессовестно ее провели. Они все это время знали о ее попытке! Для Джона Найта это выглядело так, словно кто-то осмелился перечить королеве Зоанне из Рада. В зеленоватой глубине ее глаз, казалось вспыхнул яркий свет, ее рот отвердел, губы были крепко стиснуты. Напоминает ли она Зоанну и в других отношениях? Только лицо Занаан было все же мягче, чем лицо ее двойника. Фигура Зоанны казалась почти что вырубленной из белого мрамора, а фигура Занаан скорее напоминала очень густое молоко. Молоко человеческой доброты? Глупое сравнение, но возможно верное. Джон посмотрел на Кайана, чтобы понять видит ли он эту разницу. Кайан стоял, неподвижно уставившись, словно зачарованный. Да, он мог оценить всю иронию этой ситуации! Джон снова посмотрел на короля. Рауфорт конечно обладал огромным носом Рафарта и его смуглой комплекцией. Но это лицо было жестоким, таким жестоким, каким никогда не было лицо Рафарта. - Итак, ты пыталась предать меня,- мрачно и сурово сказал Рауфорт. - Это ты говоришь со мной об измене! - огрызнулась Занаан.- Ты, затаскивающий в свою постель потаскуху каждую‡ Король сильно ударил королеву по лицу. Джон вздрогнул, чувствуя себя так, как будто бы удар был нанесен по его собственному лицу, а Кайан сзади него негромко вскрикнул. В соседней камере Смит тяжело застонал так, словно бы и он тоже почувствовал силу этого жестокого удара. Королева потрогала свою правую щеку. Король ударил ее аккуратно и расчетливо, тыльной стороны ладони, Джон был уверен в этом. Огромные бриллианты красовавшиеся на каждом пальце его руки порвали кожу на этой прекрасной щеке, так что из нее начала сочиться кровь. Королева ничем больше не показала, какую боль она должна была сейчас чувствовать. - Да, Занаан, это было очень глупо,- сказал король, повторяя дерзость охранника.- Думать, что ты сможешь сделать что-нибудь, противоречащее воле твоего господина и повелителя. Это твой отец подстрекал тебя сделать это? Королева ничего не отвечала. - Я должен был бы раздеть и публично выпороть тебя кнутом,- продолжал король.- Это дало бы крестьянам повод для развлечения. А твоего дорогого папочку мне бы следовало сжечь на костре! У королевы с пальцев сочились алые капли, так что падая они попадали на одеяние Рауфорта. Одна капля угодила ему прямо на его большой нос. Это был странным образом оскорбительный жест, и его значение не укрылось от короля. - Значит, ты хочешь, чтобы я выполнил свои угрозы? - Нет.- Она не раскаялась, ее голос звучал печально. - Я так и думал, что нет.- Король не вытер ни одной капли крови своей жены. Он повернулся к Джону и сказал.- У тебя было время подумать над моим предложением. Что ты решил? Мы союзники? Отведешь ли меня ты или тот, другой, к тому месту перехода? Джон должен был подумать над тем, чего от него хотел король: согласиться служить ему и просто невзначай показать ему, как можно попадать в другие измерения. Какое несчастье принесет он тогда! - Нет, мы не сделаем этого,- сказал он.- Никогда. Собственно, сам-то он едва ли понимал, как ему удалось попасть сюда; самое большее, что он мог сделать, это увести короля к Провалу, где король мог потеряться без надежды на возвращение. Но Кайан прибыл сюда по плану, специально, используя инструкцию Мувара, так что лучше всего было держать все дело в секрете от короля. - Никогда? Это довольно долгий срок. Бротмар, ты можешь начинать свою демонстрацию Демонстрацию? На мгновение Джон думал, что король имел в виду сорвать одежду с королевы и выпороть ее. Затем он вошел внутрь камеры и наклонился над Смитом. Раненый простонал, когда охранник дотронулся до него, затем плюнул, угодив при этом в глаз Бротмару. - Последний шанс, чтобы передумать,- сказал король. Он говорил таким тоном, как будто на самом деле ему было все это абсолютно безразлично. - У тебя есть мой ответ,- сказал Джон. Итак, уже дошло до испытания, которого они ожидали; пытку их товарища по заключению. Он ненавидел то, что им предстояло, но он знал, что они должны быть стойкими. - И мой тоже,- сказал Кайан. Король сделал знак Бротмару, махнув ему рукой. Охранник достал из-под своей рубашки серебряную трубочку, поднес ее поближе к лицу Смита и улыбнулся. Больные глаза Смита широко раскрылись. - Нет! Нет, не надо! Позвольте мне умереть чистым и в здравом уме, пожалуйста! Ради милосердия, не надо! - Самый последний шанс, Джон,- сказал король.- Иначе мы продемонстрируем, что случится с твоим молодым товарищем, а также с тобой, если это окажется необходимым. - Нет! - выдохнула ужаснувшаяся королева. Что же было такого ужасного в этом сосуде? Если он содержит яд, тогда агония Смита скоро закончится. У него появилось желание все рассказать, но Джон знал, что этого было нельзя допустить. Если бы он смог помочь Смиту, он бы это сделал, но он не будет ради него жертвовать тем миром, который принял его и стал ему родным. Он не станет союзником короля, который возможно также злобен и жесток, какой была королева Рада. Ничего из того, что можно сделать, никогда не вынудит его следовать еще за одной Зоанной. Дородный тучный король протянул руку и поправил на своей голове серебряную корону. - Вы двое неправы, что не повинуетесь мне. Очень неправы,- сказал он с жестоким удовлетворением.- У вас есть так много, чего вы можете потерять. Вы сейчас увидите. Смотрите же, что может случиться с вами. По жесту короля Бротмар резко наклонил вниз голову Смита, отогнул ее набок и подержал над левым ухом Смита серебряную трубочку. Он откупорил ее. Из трубочки стало вытекать что-то серебряное и полилось, изгибаясь, прямо в ухо Смита. Глазные яблоки Смита закатились назад, пока не остались видны только его белки. Он закричал. На лице короля появилась жестокая улыбка, которая была еще страшнее от того, что она появилась на лице короля Рафарта. - Что, серебро теперь не так уж и хорошо, Смит, не правда ли? Теперь, когда эта маленькая бестия начала вгрызаться в тебя? Джон Найт ощутил новый и куда более сильный озноб. В ухо Смита было введено что-то живое! Смит весь затрясся с головы до ног. Его руки и ноги сводила судорога. Он кричал снова и снова, а Джон весь дрожал от ужаса. - Он будет так кричать, пока не лопнут его голосовые связки,- сказал король Рауфорт.- Затем все дни и ночи напролет он будет чувствовать это зудящее, просверливающее, пробуравливающее ощущение внутри головы. Все глубже в мозг, сверление, сверление, сверление, туннель, туннель, туннель. Боль не сильная, там, в мозгу. Только его разум помутится. И он сойдет с ума‡ - Вы поместили, ввели‡- Джон был слишком переполнен ужасом, чтобы говорить. - Бротмар поместил крошечного змея в ухо этого человека. Он такой же, как и большие змеи, но он еще не жил долгие столетия. Он начал проедать себе путь наружу, все время наружу и потом он вылезет
в начало наверх
из другого уха. Но к тому времени вы уже наполовину сойдете с ума сами, просто наблюдая за своим другом. До этого вам лучше объявить себя моими союзниками. Мы можем начать строить совместные планы и вы сможете подняться наверх и стать моими почетными гостями. У вас будет все, что вы только захотите. И впрямь, моя милая жена, присутствующая здесь получит мои указания удовлетворить любые ваши желания и прихоти. Это будет для нее легко, так как она очевидно испытывает симпатию к тебе. Джон ощутил ужас другой природы. Неужели королю было известно о его интриге с женой другого короля в другом измерении? Понял ли он, какой удивительно желанной кажется королева Джону. И то, что Кайан видит в ней лучшее перевоплощение его потерянной матери? Конечно же он подозревал что-то в этом роде - и намеренно оскорбил королеву в присутствии Джона. Сама королева стала заложницей и условием для сотрудничества Джона с ним! - В качестве символа вашего уважения ко мне вы отведете меня к месту вашего перехода из другого мира,- непринужденно продолжал Рауфорт свою речь.- Я мог бы попросить и лопоухих, моих союзников, сделать это, но они весьма консервативны и сдержаны в своих рассказах о древних временах. - И я тоже,- ответил ему Джон, хотя он был совершенно потрясен. Как мог он даже подумать о том, чтобы выпустить это чудовище в другой мир - мир в любом измерении? Он мог представить себе, как король возвращается в его мир тем путем, которым воспользовался Кайан и ведет за собой целую армию. Он представил себе короля Рафарта из Рада и Келвина и Крамбов снова отчаянно сражающихся за свою свободу. Мысленно он мог видеть ужасную резню, разруху и многочисленные бедствия для тех, кому он так пытался помочь. Нет, он не позволит себе дрогнуть! Никогда, ни за что он ничего не расскажет этому чудовищу. Никогда и ни за что, неужели же он позволит ему победить! Но если в следующий раз змей поползет уже через ухо Кайана? Он посмотрел на потрясенное выражение лица Кайана и почувствовал, что весь трясется. Король не знал того, что Кайан был единственным, кто действительно знал пути перехода между измерениями. Если он убьет Кайана, Рауфорту придется отбросить прочь свои шансы на переход в другое измерение. Но могла ли эта ирония судьбы как-то скомпенсировать гибель Кайана? Может ли он, Джон Найт, просто так стоять рядом и наблюдать, как это произойдет? Или его вынудит сдаться одна всего лишь пустая угроза? Он боялся ответить на этот вопрос. - Делай, как знаешь,- сказал Рауфорт. Он посмотрел на королеву.- Пошли, сука. Пришла твоя очередь. И еще раз Джон ощутил прилив ужаса. Что хотел этим сказать король? То, что и в ухе у королевы окажется серебряный змей, если Джон не станет с ним сотрудничать? Он очень боялся, что король подразумевал именно это. Вопли Смита продолжались беспрерывно, пока Рауфорт и Бротмар поднимались вверх по лестнице. Впереди них шла плачущая, ставшая теперь ужасно бледной королева. Кайан стоял как мертвый, застыв на месте и смотрел куда-то в пустоту. Вопли все продолжались и продолжались. Боги, как сказал бы Мор Крамб в своем собственном измерении, кончится ли это когда-нибудь на самом деле? - Кузина Герта,- сказал Херциг, обращаясь к своей спутнице. В данный момент они оба находились в астральной форме.- Кажется, что наш герой нашел это оружие. - Да, Кузен. Но может ли он им воспользоваться? - Он должен, кузина, если не произойдет несчастье и не рухнут границы между измерениями. - Несчастье сейчас? - Герта имела в виду Келвина, который держал в руках оружие, но оставался неподвижным и застывшим под действием взгляда. Предок, не застывший и не обладающий разумом собирался поглотить жизненную субстанцию Келвина. Девушка, стоявшая рядом с ним, тоже была без движения, как и двое смертных снаружи у входа в туннель. - Следи за перчатками, кузина Герта. Они помогли сделать этого смертного героем в его родном мире.- Он замолчал, потом обратился к перчаткам: - Перчатки, вам угрожает опасность! Воспользуйтесь оружием! - Кто говорит? Не смертный? - Да. Бессмертный. - Каким оружием? Мечом? - Оружием, которое вы держите. Оружием Мувара. Перчатки, казалось, были смущены. - Мувар запрограммировал нас сражаться мечами и копьями. Это оружие другого плана. Мы могли бы позволить смертному нацелить его, как нацеливают лук, принцип действия тот же самый. Но мы не можем воспользоваться им сами. Мы только направляем носителя перчаток, и это предел наших возможностей. - Да, это оружие другого плана. Но вы все равно можете действовать. Вы можете стимулировать палец, лежащий на спусковом крючке, заставить его сократиться. Теперь же, действуйте, Перчатки, спасайте своего хозяина. Но сомнения все еще оставались. - Мы не можем сражаться с бессмертными. Мы не можем сражаться с магией. В любом случае мы не можем брать инициативу на себя. Это не заложено у нас в программе. Мы должны оставить смертному инициативу. - Оружие Мувара будет сражаться с магией. Оружие Мувара может противостоять даже бессмертным. Вам не требуется брать на себя инициативу. Вы должны делать только то, что должен делать смертный для того, чтобы выжить. Изменить этому, значит не оправдать доверие, которое Мувар вкладывал в вас. Клик-клик, клак-клак. Перчатки отчаянно боролись, силясь понять эту истину. Мы не можем. Мы не можем. Мы не можем. Вы должны, вы должны, вы должны! - Херциг пытался направить их.- Теперь и дальше. Вы должны по-новому интерпретировать вашу программу, чтобы вы смогли сделать это. Капля пищеварительного сока вытекала из раскрытой пасти предка, когда голова рептилии поднималась, готовая для поглощения. Капля попала на перчатку, и перчатка закричала, когда ее жизненная субстанция начала гореть. Кузены вздрогнули от силы этого крика, который, казалось, пропитал весь эфир вокруг них. Он почти что ощущал их агонию, но в своем отчаянии Херциг не обратил внимания на боль. Вы должны, Перчатки! Вы должны! Судьбы не одного, а двух миров зависят от этого! Коррозионная жидкость проела перчатку насквозь, не оставляя времени для принятия решения. Перчатки должны были решить: подвергнуться уничтожению или сделать то, что от них требовал бессмертный. Пересмотреть свою программу так, как они еще никогда не делали раньше. Клик-клик, клак-клак‡ Глава 26 ПРОДВИЖЕНИЕ ГЕРОЯ ЩЕЛК! Яркий свет заполнил туннель, когда перчатка Келвина привела в движение оружие. ХУУМПФ! снова и снова отдавалось эхом у него в голове. Его рука болела, а он кричал, и над его головой была раскрыта огромная пасть рептилии, окаймленная острыми торчащими зубами. Оружие находилось почти внутри пасти чудовища, и клыки длиной с меч роняли повсюду ядовитые капли. Он не был точно уверен, как это случилось, но он выбрался из-под застывшей в неподвижности рептилии, чувствуя ужасные ожоги на руках, ногах и плечах, везде, куда попали едкие капли. Девушка, которая стояла к нему так близко в погрузившемся теперь во мрак туннеле что-то кричала, а снаружи в неярком утреннем солнечном свете, жизнь тоже возобновилась. Хито, Жак и Бисквит и их лошади двигались, гарцевали и пританцовывали, приходя в себя после остолбенения, которое прошло после того, как змей стал неподвижен. Теперь застыл змей, а они были на свободе. Он схватил Лонни за руку и вытянул ее наружу. Там, все еще продолжая вскрикивать про себя и начиная вторить своим голосом в такт этим крикам, он указал оружием на свои кислотные ожоги и махнул Жаку, сидевшему верхом на своей взбрыкивающей лошади. Жак в ту же секунду соскочил вниз и смазал его ожоги бальзамом, который тут же смягчил кожу и успокоил боль от ожога. На его теле виднелись четыре ожога, на перчатке тоже был ожог, но все его ожоги перестали болеть в тот же момент, когда они были смазаны бальзамом и начали быстро заживать. - Спасибо вам, Боги, и спасибо тебе, Жак! - Что за облегчение, что за облегчение! Больше не нужно гореть! - Нам нужно уходить отсюда,- сказал Жак.- До-того-как- случится-сам-знаешь-что. - Верно. В то же мгновение он вскочил в седло, засунув оружие за пояс, Лонни уселась впереди него на его боевом коне. Затем они уже скакали обратно, той же дорогой, какой пришли сюда, прочь из Долины Змеев и ее ужасов. - Ты сделал это! - воскликнул Бисквит, когда они отъехали далеко от туннелей.- Ты достал оружие и ты спас Лонни Барк! Теперь мы можем надлежащим образом бросить Рауфорту вызов и ‡ - Я не‡- начал Келвин. Но что он мог сказать? То, что и он тоже был заморожен этим взглядом, как и все остальные, и то, что перчатка, очевидно, заставила его палец нажать на спусковой крючок? Едва ли в этом был какой-то смысл; перчатки никогда не делали ничего сами по себе, они только выполняли желание того, кто их носит. Иногда они были весьма хитры и остроумны в этом, но они делали только это. Что ж, он же хотел остановить этого змея! Так что, может быть, он это и сделал. Может быть он физически был неподвижен, но пожелал, чтобы перчатки нажали на спусковой крючок. Да, должно быть это так и было. Так что, может быть, все-таки он был немножечко тем героем, каким все так мечтали его видеть. Он хотел бы все-таки быть более уверенным насчет этого. - Нам потребуется армия,- сказал Жак.- Не думаю, что с одним великим героем и одним прекрасным оружием,- какими бы они не были - у нас есть все средства для победы! Неважно, насколько силен Келвин, а я согласен, что он просто великолепен, но все равно нам понадобится армия, чтобы можно было выставить ее против Рауфорта. - У вас может быть такая армия,- сказала Лонни, удивив их всех. Кайан и я нашли там сокровища. Там достаточно серебряных чешуек, чтобы скупить все оружие и людей, которые нам потребуются. Единственная проблема в том, что я не уверена, смогу ли я снова найти это место, и оно охраняется змеями в таком количестве, что добраться туда, достать там сокровища и выбраться живыми для нас нет никаких шансов. - Вы же сделали это,- сказал Келвин.- Вы были там и выбрались наружу. Вы с Кайаном. - Да,- согласилась она.- Но без сокровищ. Серебряной чешуи там огромное множество, она навалена кучами в рост человека. Но змеи - нет, никогда бы я не смогла вернуться снова туда! - Даже для того, чтобы спасти жизнь Кайана? - спросил Келвин. Она судорожно сглотнула, глядя в его лицо. - Хорошо, ради этого. Только ради этого. Следующий день был потрачен на вникание в каждую деталь случившегося в то время, когда Кайан и Лонни находились в туннелях. Память Лонни не была совершенной, но она вспомнила все важнейшие события и порядок, в котором они происходили. Затем они заговорили о том, чтобы отправиться назад, войти в туннель, который обнаружили она с Кайаном, и добраться к сокровищу. Имея такое богатство, они смогут купить армию, состоящую из наемных солдат. В этом мире имелся Шрод, королевство, которое занималось торговыми сделками. Все, что требовалось, чтобы купить армию это - деньги: в точности так же, как обстояли дела и в другом измерении. - Но самое слабое место во всем этом - оружие,- сказал Келвин,
в начало наверх
когда они строили свои планы.- Мы не знаем, будет ли оно всегда действовать. У нас нет ни малейшего понятия о том, как оно делается и каким образом. - Ты разбираешься в магии, Келвин? - проворчал Бисквит. Келвин отрицательно покачал головой.- Но ведь ты правильно пользуешься им? - Думаю, что да.- Что ж, тогда скажем просто, что это магия. Оно каким-то образом останавливает змеев. Этого достаточно, не правда ли? - Я‡ мне кажется‡- Но все-таки будет ли оно действовать всегда? Всегда сможет ли он навести это оружие на цель и привести его в действие? Он все еще не мог вспомнить, как нажимает на крючок или просит об этом свои перчатки. Должно быть, он сделал это, но‡ - Твои перчатки знают, что нужно делать,- сказала Лонни. Она казалась ему одной из самых милых и привлекательных девушек, которых он встречал, почти такая же красавица, как и его жена, но также, как и его сестра Джон, она всегда влезала в разговор. - Это кажется правдой,- сказал Жак и Бисквит, и Хито, оба кивнули в энтузиазме. - Если бы только Кайан захватил с собой побольше драконовых ягод,- простонал Келвин. - Он не сделал этого,- отрывисто сказал Бисквит.- И я никогда не слышал о них раньше, до того, как он появился здесь. Я думаю, что они вообще не растут в нашем мире. - Может быть и нет,- сказал Келвин.- Если у вас нет драконов. Что за безумный запутанный мир, в котором нет драконов! - Кто будет беспокоиться о драконах? - нетерпеливо вставил Бисквит.- Или об их ягодах? Нам предстоит иметь дело со змеями! - Точно так,- сказал Келвин.- Драконовые ягоды позволяют нам разведать местность до того, как мы туда доберемся. Без них же - что ж, если мы войдем в туннель и попросим перчатки проводить нас до пещеры, а я захвачу с собой оружие Мувара, что может помешать змею появиться позади нас и ‡ - Каким бы ни было это оружие, кажется оно нам ничем не повредило,- сказал Жак.- Каким-то образом оно освободило нас от заклятия неподвижности, точно так же, как заставило змея замереть на месте. - Так, словно бы заклятие оказалось перевернуто,- задумчиво сказал Келвин. - Перевернуто? - спросил Бисквит. - Так, словно бы его отбросили обратно. Оно словно каким-то образом возвращается обратно, чтобы воздействовать на самого змея вместо его жертвы. - Такое же хорошее объяснение, как и любое другое,- согласился Бисквит. Так ли это? Почему-то Келвин так не считал теперь, когда он высказал свою догадку. Конечно его отец захотел бы услышать дальнейшие разъяснения. Но в чем, собственно говоря, была разница? Он все равно не мог найти никакого ясного ответа. - Сколько у вас людей, чтобы вынести сокровища, если мы доберемся туда? - спросил он Жака. - Нас восемнадцать,- ответил ему бандит. Восемнадцать человек для того, чтобы вынести сокровище. Восемнадцать человек для того, чтобы создать армию и сражаться в войне. Но дома все обстояло бы точно так же. Казалось, он всегда выступает на той слабой стороне, которой изо всех сил приходилось напрягаться, только для того, чтобы выглядеть прилично, в то время как силы врага, казалось, всегда были преобладающими. - Как насчет лошадей? - Хито и Лонни могут держать их наготове у края долины. Когда они увидят нас нагруженными этими шкурами, они подойдут поближе. - Если только их не обнаружат раньше! - Этого не случится. Хито очень чуткий и не один лопоухий не может бежать так быстро, как лошадь. - Я тоже хочу пойти туда! - сказала Лонни, удивив их всех. Она действительно казалась решительно настроенной. - Ты ведь сказала, что не вернешься туда больше,- напомнил ей Келвин. - Я сказала, что пойду туда для того, чтобы спасти Кайана. - Но ведь ты сказала, что Кайан попал в плен к лопоухим, поэтому его нет в серебряной пещере. - Я передумала. Лучше всего я могу помочь ему, помогая вам. Никто не собирался это оспаривать. - Нам потребуется кто-то, чтобы управиться с лошадьми, а на одного Хито не стоит взваливать такое тяжкое бремя.- Жак теперь говорил уже как настоящий вожак.- Если ты хочешь помочь Кайану и своему королевству, ты сделаешь то, что тебе сказано. - Я‡- Ее лицо покраснело.- Я‡ сделаю это,- наконец сказала она. - Отлично. Тогда все это решено. Сейчас мы оставим пустыню и этот лагерь в горах. В первое пасмурное утро мы отправимся в Долину Змеев, как и договорились. Таким образом, гораздо быстрее, чем он ожидал, Келвин уже вел маленький отряд бандитов-мятежников пешком вниз по извилистой тропе, сквозь сырой туман, который переходил почти в дождь. Никто не разговаривал по пути вниз, а Келвин чувствовал, как у него в животе образовался тугой узел, который причиняет ему боль по мере того, как он шел дальше. Ему напоминало это о том путешествии, которое он и Джон проделали так давно, пробираясь на территорию драконов. Золото драконов помогло оплатить им армию и сделало возможным революцию. Сделает ли то же самое серебро змеев? Все, что он мог сделать сейчас, это предоставить событиям развиваться своим чередом и не переставать надеяться; каким-то образом всегда доходило до того, что начинали происходить такие события, когда многое зависело уже от него самого. - Но ведь я никогда не хотел быть героем! - мысленно запротестовал он.- Только пророчество и пара перчаток, подобных этим, могли сделать из меня героя! Только это и в мире, отличающемся от этого! Туман продолжал подниматься, когда они пересекли долину и подошли к тому входу в змеиный туннель, куда в первый раз вошли Лонни с Кайаном. Они не будут в полной темноте, потому что каждый третий по счету человек понесет большой гриб-фонарик, укрепив его на острие меча. По возвращении обратно, если конечно им суждено будет вернуться, эти мечи с грибами могут уменьшить вес сокровища, которое они понесут, но свет будет иметь для них большое значение. У каждого человека была при себе большая корзина, привязанная ремнями к спине, достаточная, как предполагалось, чтобы донести груз змеиных кож, которые могли бы купить наемные услуги тысячи хороших бойцов. Даже Келвин нес свою корзину, хотя он с большим удовольствием согласился бы иметь плечи и руки полностью свободными. Мысль о том, чтобы повстречаться даже с одним гигантским змеем сама по себе заставляла похолодеть, но если Лонни говорила ему правду, а он опасался, что так оно и было, они могли бы встретить там целую сотню таких змеев. Смогут ли перчатки двигаться достаточно быстро? Сможет ли оружие Мувара магическим образом заставить застыть на месте всех этих змеев? Они дошли до туннеля и вошли в него безо всяких происшествий. Им не встретился ни один змей или лопоухий. Каким-то образом это не вызывало у Келвина чувства облегчения. Перчатка на его правой руке, державшая оружие Мувара, вела их все дальше и дальше и, наконец, как раз когда он начал терять надежду, привела их в этот естественный зал - пещеру с сумрачно светящимся мхом. Келвин продолжал ждать, когда перчатки потеплеют и начнут подергивать его за руки, подавая сигнал опасности, но ничего не происходило. Отряд прошел мимо естественных природных проходов в туннели змеев, и не обнаружил их там. Они прошли под сталактитами, висящими над ними, словно гигантские зубы и между сталагмитами, которые поднимались снизу. Они прошли мимо кристаллических наростов и в них действительно были те бриллианты, о которых упоминала Лонни. Они дошли до кристаллического водопада, и у Келвина перехватило дыхание от удивления. Затем они прошли в узкую пещерку, протиснувшись по одному между двумя сталагмитами, там росли светящиеся грибы, такие же, как и те, которые они несли с собой. Затем они спустились по природной лестнице на более низкий уровень, сюда поступал свежий воздух из высоко расположенных отверстий, ведущих в змеиные туннели и где лежали груды сброшенных змеиных шкур. И все еще не было никаких следов змеев. Абсолютно никаких. Все почувствовали облегчение, но нервозность Келвина возрастала с каждой секундой. Где же были все эти чудовища? Насколько лучше он бы чувствовал себя, если бы только знал об этом! С благодарностью судьбе они собрали все шкуры и набили доверху свои корзины. Затем, нагруженные тем, чего хватило бы на несколько состояний, они стали пробираться обратно. Змеи так и не появились. Лонни и Хито привели лошадей, как только отряд выбрался наружу. Они погрузили свои корзины и катастрофа все еще не разразилась! Как это странно! Солнце уже взошло, и день был очень солнечным и ясным. Здесь где-то должны были быть змеи, греющиеся на солнышке, но вокруг не было никого. Ни змей, ни лопоухих. Они пошли по дороге, прочь из Долины Змеев, направляя своих лошадей. Все были внимательны, но никто ни осмеливался заговорить. Когда, наконец, они достигли дерева с серебряными колокольчиками, Жак сказал Келвину: - Думаю, что оружие Мувара напугало их, поэтому они скрылись от наших глаз. - Должно быть, так и есть,- ответил Келвин, но в глубине души он очень сильно в этом сомневался. Должно было быть что-то еще, какая-то разумная причина того, почему их не атаковали и не сожрали змеи или не убили и не взяли в плен их стражи - лопоухие. Почему-то им разрешили выбраться оттуда с богатством, и это беспокоило его даже больше, чем, если бы их атаковали. У Келвина было мало времени, чтобы поразмыслить над странностями их удачной вылазки в страну змеев. Почти сразу же они начали закупать вьючных животных и лошадей на подмену. Двумя днями позже переодетые преуспевающими торговцами они направились к Шроду. Для Келвина их путешествие было почти таким же, как его обратное путешествие в Трод. Местность, по которой они проезжали, казалась почти той же самой. Они ели те же самые фрукты, видели почти что тех же самых людей, растительность и животных. Только один случай на их пути оказался примечательным. Большая птица с лиловыми, пурпурными и кремовыми перьями пролетела у них над головой, пронзительно выкрикивая своим длинным клювом: "Ка-тар- сис! Ка-тар-сис!" Келвин посмотрел, как птица пролетает мимо них, и потом спросил у Жака, который ехал рядом с ним: - Первичная птица? - Птица очищения,- ответил Жак. - Очищения. Я думал, что наоборот загрязнения,- сказал Бисквит, услышав их разговор. - Ее называют и так и так,- сказал Жак.- Но первичная? Откуда ты взял это название, Келвин? - Из дома,- сказал Келвин.- Это название другой птицы.- Он не стал прибавлять, что та птица имела бело-синее оперение и кричала нечто, что было похоже на "Ка-зус! Ка-зус!". Кажется, в обоих измерениях, в этих королевствах есть птицы, зараженные философией. Каким-то образом, это казалось частью естественного миропорядка. Так же, как и в своем первом путешествии или скорее в своем почти одинаковом путешествии там, у себя дома, Келвин заметил, что птица намеренно пролетела над ним там, где дорога сбегала с холма, проходя мимо каменной ниши. Когда они достигли ниши, он вовсе не был удивлен, когда ему рассказали, что она была посвящена памяти солдат Шрода, погибших в двухсотлетней войне с Хадом. История в обоих мирах шла почти параллельным курсом даже в отношении того небольшого отрезка параллельного времени, которое прошло с тех пор. - Впереди виден Дом Рекрутов,- сказал Бисквит, вытирая со рта оранжевый фруктовый сок и указывая в том направлении. Все было точно так же, как и в прошлый раз, когда они несли в качестве богатства чешую золотых драконов, только на этот раз это был Бисквит, а не Крамб, а фруктовый сок имел другой оттенок. - Я думаю, у вас, в вашем мире есть Провал? - спросил Келвин. На самом деле это был даже не вопрос. Он знал, что у них должен быть Провал, потому что именно он соединял между собой различные измерения. То, что он на самом деле имел в виду, так это было ли у них
в начало наверх
место, где бы он выходил на поверхность, и куда бы они могли отправиться и взглянуть на него без необходимости преодолевать на лодках долгий путь по какой-нибудь подземной реке. Неважно, где или как он показывался. Провал был самой первозданной загадкой эпохи. - Конечно! - сказал Жак.- Тебе следует увидеть его, пока мы находимся здесь, в Шроде. - Думаю, что я должен сделать это,- согласился Келвин, хотя он чувствовал, что уже налюбовался этой аномалией более чем достаточно. Они спешились перед Домом Рекрутов. Жак, Бисквит и Келвин вошли туда, чтобы встретиться с капитаном Макфеем. Для Келвина это было похоже на вход в уже знакомую комнату. Меблировка была почти такой же скудной, как в Троде, и солдаты слонялись кругом, выпивая, играя в азартные карточные игры и рассказывая различные истории, которые могли быть тем, что его отец называл байками. Единственной разницей было то, как он уже мог заметить, что здесь у солдат были круглые, а не заостренные уши. Затем он заметил крупного, слегка полысевшего человека, с одной пристегивающейся ногой, если бы не форма его ушей и эта деревянная нога, он мог бы сойти за брата-близнеца Капитана Маккея. Капитан Маккей был седовласым, капитан Макфей был слегка облысевшим, но его волосы были еще темными. У капитана Маккея не хватало одной руки; у капитана Макфея не хватало одной ноги. - Вы получили мое письмо? - спросил Жак капитана. Макфей кивнул. - Если у вас есть шкуры, мы начнем наши дела. - Они снаружи навьючены на животных и их больше, чем можно себе представить. Революции стоят дорого, как я понимаю. - Да, дорого,- сказал капитан Макфей. Он оглядел Келвина с озадаченным выражением лица, словно он пытался что-то вспомнить. - О, это Келвин Найт Хэклберри. Он герой из другого мира. Это тот, кого называют Круглоухим. - Его уши не кажутся такими уж круглыми. - Здесь они являются такими,- сказал Келвин,- а в моем собственном мире такие уши являются крайней редкостью. - Гм-м, действительно необычно, правда? Но они точно такие же, как и мои, только мои уши побольше и покраснее.- Его глаза были светло-карими, а не серыми, как у капитана в родном измерении Келвина. - Это потому, что в моем родном мире у большинства людей заостренные уши. - Заостренные? Никогда не слышал об этом! Мне бы хотелось услышать побольше о твоем родном мире, Келвин.- Он поманил их к столу, приглашая присесть, а затем позвал двух седовласых офицеров присоединиться к ним. И снова, в другое время и в другом месте Келвин начал свою долгую, столь хорошо знакомую ему историю. - Заклятье чародея? - вскричал чисто выбритый человек, у которого оба уха были целыми и не было шрама на щеке.- Это та же самая история! Келвин вздохнул. Если бы он только мог быть уверен, что эта история завершится так же благополучно для него. Другое измерение, другой жизненный опыт и, возможно, совершенно различный результат. - Что ж, нам придется вступить в переговоры,- сказал Жак.- Нам будет нужна армия, примерно в пять тысяч человек, и я боюсь, что мы вряд ли можем рассчитывать на большую помощь со стороны населения Хада. - Нет, помощь может быть,- поправил его Келвин.- Мы сможем убедить людей присоединиться к нам, если мы их попросим.- Он рассказал о плакатах, которые он вывесил везде в том другом королевстве перед революцией.- Некоторые и впрямь присоединились к нам, но в своем большинстве это были необученные фермеры и крестьяне. - Мы обучим их! - пообещал Макфей.- Если только они откликнутся на ваши плакаты. - Дома люди откликнулись. Некоторые. - И вы отправите послание королю Хада, Рауфорту, чтобы дать ему шанс сдаться? - Конечно, как только мы приготовимся к битве. Разговор все продолжался и для Келвина это и впрямь казалось повторением уже происшедшего. Может быть само сражение тоже окажется повторением прошлого опыта? Возможно, подумал он, но не мог не думать и о том, что дома не было лопоухих, которые вступили в союз с врагом. И к тому же неряшливые, плохо обученные войска королевы, не шли ни в какое сравнение с хорошо вымуштрованными, отлично натренированными войсками Рауфорта. Достаточно ли им будет пяти тысяч человек? И сколько людей будет убито или искалечено под его руководством? А сколько человек убьет он лично до того, как покончат с ним самим? - У тебя такой вид, как будто жара сильно на тебя действует,- заметил Макфей.- Как насчет кружечки бива? Келвин кивнул. Дома вино, здесь биво. Неважно, что такое это самое биво. Один из компании принес ему кружку, увенчанную густой пеной. Он взял кружку, глотнул, ощутил горечь во рту и захотел выплюнуть все на землю. - Это твоя первая кружка бива, Келвин? Келвин снова кивнул, чувствуя себя неловко. Мужская выпивка всегда казалась ему глупым средством спасения от окружающего мира. Он отхлебнул еще немного этой жидкости и ему пришла в голову новая мысль: - Провал - он далеко отсюда? - Нет. На самом деле он очень близко. Один из моих людей может тебе показать его. Почему бы тебе не отправиться взглянуть на него, пока Жак и я не завершим наши дела? Келвин кивнул и встал. - Думаю, что я и сам смогу найти туда дорогу. Вот так и случилось, что Келвин снова оказался стоящим у деревянного барьера, вглядываясь в заполненные звездами глубины необычной аномалии. Было ли это, как он слышал, трещиной через космическое время, простиравшейся через бессчетные миры и бессчетные измерения - некоторые из них были почти одинаковы, а другие были совершенно необычными? Его недавний жизненный опыт очевидно подтверждал это! Во время их первого путешествия к Провалу, его сестра, Джон, пыталась сбить звезду, запустив в нее камнем из своей пращи; это был один из тех немногих случаев, когда он видел, как ей не удалось поразить свою цель. Он улыбнулся, думая о том, какой разочарованной, рассерженной и решительной была она тогда. Он хотел бы, чтобы каким- то образом это "тогда" превратилось в "сейчас" и чтобы Джон и его близкий друг Лестер были бы здесь рядом с ним, заглядывая в то, что было весьма похоже на вечность. Далеко, далеко, там, в самой черной черноте что-то ярко сверкнуло, пронеслось в области, где не было звезд и исчезло. Исчезнут ли и они также? Все сразу же в этом чужеземном и, в то же время, таком знакомом мире? Келвин решил, что ему не нужно пить биво или вино, чтобы заставить поплыть у себя все перед глазами. Вместо этого все, что ему требовалось сделать, это заглянуть в глубины Провала и позволить своим мыслям задержаться на его природе и на природе вещей. Скоро, через несколько коротких дней, королю Рауфорту будет отправлено послание. После этого, если история будет повторяться, убийства и смерти начнутся с той же неотвратимостью, как сбываются предсказания из пророчеств. Глава 27 ЗЕМЛЯ Сент-Хеленс выступил из-за кустов и приветствовал армию Рада. Генерал Бротнер, оба Крамба, Мор и Лестер были по-прежнему впереди, также, как и раньше. Сент-Хеленс издал легкий вздох. Он предполагал, что им удастся выжить, но насколько он мог видеть, это не удалось многим смелым бойцам. - Гей! Стой! - обратился генерал к своему войску. Колонна послушно остановилась. Сент-Хеленс обратился непосредственно к генералу: - Они меня не освобождали, мне удалось бежать. Там творятся плохие дела. Вы собираетесь переходить границу? - Мои приказы‡- начал Бротнер. - К черту твои приказы, парень! - Его ногу пронзила острая боль, но дело стоило того, чтобы немного потерпеть.- Рад собирается оставить Аратекс безнаказанным за дело вчерашнего дня? Сколько людей утонуло? Сколько боевых коней? Сколько хорошего снаряжения унесло рекой? Бротнер свирепо посмотрел на него. - Сент-Хеленс, у меня есть приказание перейти реку, направиться к столице и потребовать извинений и возмещения ущерба. - Что ж, почему же вы этого сразу не сказали! - Сент-Хеленс кивнул Крамбам, довольный тем, что они остались в живых. Вдруг страшная мысль поразила его.- Моя девочка, она ‡ - Почему, ты думаешь, мы пришли сюда вчера? - Она не была ранена? Казалось, что она ослабевает. - Не ранена. Она беременна,- сказал Лестер. - Беременна. Вы имеете в виду?..- и он начал улыбаться, несмотря на свое настроение.- Вы имеете в виду, что Круглоухий‡ - Кто же еще? - прогрохотал Мор.- А ты что, подумал, что это колдовство? Ты что, не знаешь свою собственную дочь? Она ждет ребенка. Боже, и вся эта бурная деятельность! Этот невероятный полет, в который он ее взял! Не удивительно, что ей было трудно держаться за него! Это была вовсе не слабость духа, а слабость тела - из-за ее состояния. - Это, э-э, хорошие новости.- Он взял себя в руки, быстро откладывая на задний план мысли о том, что он вот-вот станет дедушкой, и сфокусировался на настоящем. - Ты выглядишь неважно,- заметил Бротнер, оглядывая его. - Моя нога, пожалуй, потребует некоторого внимания. Может быть Хелн уже рассказывала вам; в нее угодило нечто вроде арбалетной стрелы. Кость не задета, и она довольно хорошо перевязала ее, но я не слишком гожусь для ходьбы. Генерал кивнул и отдал соответствующие указания. Подъехал фургон; из него выбрался молодой врач, отвел Сент-Хеленса в сторону и начал обрабатывать его рану. Сент-Хеленс стиснул зубы и без единого звука вытерпел болезненную процедуру обеззараживания и перевязывания. Когда врач закончил, он должен был признать, что проделанная работа была превосходна. - Вам лучше сейчас отдохнуть! - Спасибо, но отдыхать некогда! Нужно сражаться! - Но любой другой человек с подобной раной‡ - Я слишком стар и крепок, чтобы булавочный укол, подобный этому, мог бы меня остановить,- сказал Сент-Хеленс, гордый тем эффектом, который он производил. Рана и впрямь сильно болела и он чувствовал слабость от потери крови, и не желал бы ничего другого, кроме как плюхнуться на мягкую койку и проспать на ней денек-другой, но он не хотел показать свою слабость. Он поблагодарил врача и снова подошел к генералу, который молча смотрел на реку. - Генерал, как вы собираетесь переправиться через реку? Вам ведь не хочется повторения вчерашнего дня. - Этого не будет,- сказал генерал Бротнер.- Мы сделаем опоры и построим мост. Давно пора построить мост через эту речку. - Хорошая идея, генерал! Но ведь и опоры и мост можно смыть наводнением. Вот что я скажу, давайте перебросим через реку парочку канатов и сделаем подвесной мост: он будет достаточно высоко над водой, понятно? Генерал нахмурился. - Достаточно прочный мост, чтобы переправить по нему боевых коней и вооружение? - Возможно. Бротнер покачал головой.- А если Мельба надумает послать сильный ветер? - Она так и сделает. Можете быть совершенно уверены в этом. Но имея по бокам дополнительные веревки, удерживающие канаты, наши шансы будут несколько повыше, чем в воде. - Мне это не нравится.
в начало наверх
- Ваша альтернатива, генерал? Морщины на лбу бывшего горького пьяницы стали отчетливее.- Я не говорил, что ты не прав, Сент-Хеленс, просто мне не нравится эта идея. Если мы сделаем мост так, что он будет висеть над водой на такой высоте, до которой будут достигать только самые сильные волны, затем возьмем и переправим за один раз несколько человек и одну единственную боевую лошадь, то тогда наш план может подействовать. Сент-Хеленс обнаружил, что уставился на него с удивлением. Он и не ожидал, что Бротнер не будет больше спорить. Но оказалось, что, в конце концов, генерал был достаточно знающим и компетентным в этих делах человеком. Если они сделают все как надо, старая Мельба может быть сможет задержать их, но она не сможет остановить их - по крайней мере, он надеялся на это. - Правильно, Генерал Бротнер, сэр.- Он дотронулся до контрольного рычага управления на своем поясе левитации и приподнялся над землей, пока не оказался на высоте около двух футов.- Ну а теперь, дайте мне только веревки, и мы сможем начать действовать. Генерал повернулся и стал отдавать приказы. Фургон со снаряжением подъехал поближе и подкатился почти к тому месту, где вырванные с корнем деревья и последствия наводнения отмечали уровень вчерашнего подъема воды. Заглянув внутрь фургона, Сент- Хеленс был удивлен, заметив напиленные доски и мотки прочной веревочной сетки. Генерал Бротнер позволил ему говорить, но ведь он сам все это время планировал то же самое! Что ж, по крайней мере, он сможет предложить им для моста место у излучины реки между двумя стоящими напротив холмами, там, где не может неожиданно налететь ветер. Но Бротнер и люди, занимающиеся постройкой моста в деталях казалось все предусмотрели и спланировали заранее. Быстрей, чем он считал возможным, он уже перелетел на тот берег и размахивал там концом веревки, привязывая ее к дереву. Затем последовала еще одна веревка для другого конца моста, затем ограждение, выполненное в виде прочной сетки, поддерживающие веревки и основание моста из тонких деревянных планок. К полудню они закончили, и безопасный мост, полностью собранный висел на выбранном для него месте. Лестер Крамб первым перебрался на тот берег, за ним перешел его отец, потом генерал. Боевых коней и вьючных лошадей для поклажи переводили через мост по несколько за раз, потом переправили фургоны, затем люди, которые оставались еще на стороне Рада, перебрались через реку, идя по трое и четверо. Когда последний человек добрался до противоположного берега, генерал посмотрел на мост и засиял, сказав с очевидной гордостью и радостью: - Хорошая работа, Сент-Хеленс. - Очень.- Что за нелепость: генерал хвалит его за то, что он предложил то же самое, что генерал уже давно планировал сделать все это время. Сент-Хеленс знал, что все это было лишь попыткой завоевать его расположение и удержать его в узде, но это сработало. Он не собирался причинять Бротнеру никакого беспокойства. Командир есть командир, а этот командир кажется достаточно хорош. Над головой пролетела черная птица. Сент-Хеленс ожидал, что мост охватит пламенем и он развалится на куски или река начнет выходить из берегов. У него было какое-то не очень приятное ощущение, что они делают как раз то, что от них и ожидала Мельба. - Генерал, если мы оправимся по этой дороге до Прохода Мертвеца, то там нас может ожидать засада. - Какой у нас выбор? Сент-Хеленс стал размышлять. Ему не хотелось, чтобы они проходили прямо перед Скалой Фокусника, но попытаться проскользнуть по лесу может быть будет хуже для них. Возможно, если ему придется отправиться вперед на разведку, он сможет обнаружить и другие ловушки и помочь им закончить этот день удачно. Но все же ему не понравилась мысль ни о том, чтобы лететь на низкой высоте и получить еще одно ранение из арбалета, ни чтобы лететь на большой высоте и встретить там еще один смерч. По меньшей мере, он мог бы проверить, есть ли лучники на скалах Прохода Мертвеца, затем залететь за Скалу Фокусника и посмотреть, нет ли там старой Мельбы. Он растянул в ухмылке губы при мысли о возможности подобраться к ней сзади, оставшись незамеченным. О том, как Мельба наблюдает за тем, как войска появятся около прохода и готовит какую-то свою магическую атаку, а он неожиданно набрасывается на нее сверху, как ястреб. Если ему повезет, это, пожалуй, могло бы получиться. - Я, э-э, верю, что путь по дороге является нашим единственным возможным путем, генерал. Но мне бы хотелось попросить у вас разрешения отправиться на разведку вперед. Если вы можете согласиться на то, чтобы отложить ваш поход и согласны достигнуть прохода где-то около захода солнца?.. - Я могу согласиться на это, Сент-Хеленс. Но зачем это нужно? - Там тогда будет поменьше света. И старым глазам, быть может, придется напрягаться, чтобы заметить нас. - Вы что-то имеете в виду? - Я имею в виду колдунью. - Тебе потребуется помощь. Отправить кого-нибудь из людей с тобой? - Лучше я отправлюсь один, генерал. Я пойду один со своим поясом левитации, и мечом, личным подарком Филиппа, короля Аратекского. - У тебя есть на уме что-то определенное? Какая-то стратегия, о которой мне следует знать? - Только то, что она касается Скалы Фокусника. Стервятники- бузвалы гнездятся там тысячами. Я просто хотел бы убедиться, что там нет конкретного стервятника. Если она там ‡- Сент-Хеленс притронулся к рукоятке своего меча. - Я понимаю, Сент-Хеленс. Но, может быть, отряд лучников?.. - Я пойду один,- резко сказал Сент-Хеленс.- Это единственный шанс, который у меня есть, чтобы добраться до нее незамеченным. Если мне удастся помешать ее магии, то у ваших лучников, без всякого сомнения найдутся подходящие мишени между проходом и столицей.- Было ли это правильным? Будет ли армия Аратекса хотя бы выведена навстречу им? Это была она, а вовсе не король Филипп, который формально правил всей страной.- Если она опередит нас со своей магией, то нам предстоит, по меньшей мере, тяжелая битва. Генерал Бротнер кивнул. - Удачи, Сент-Хеленс. Мы приурочим наш марш-бросок к наступлению сумерек. Но, как и всегда, этот план был осложнен несколькими случайными событиями. Вот почему Сент-Хеленс, вынужденный пройти часть пути пешком из-за летающих повсюду стервятников, которые вполне могли оказаться разведчиками Мельбы, достиг края леса, расположенного под нависающей угрюмой Скалой Фокусника, гораздо позже, чем он ожидал. Он постоянно бранился, но продолжал ковылять вперед, несмотря на то, что его нога снова была вся охвачена острой болью. В отчаянии он остановился, потому что тень лежала, как огромное черное покрывало, наброшенное на весь проход и там, как раз в пределах его видимости находились люди, лошади и фургоны, которые, как он надеялся, должны были остаться далеко позади. Затем, несмотря на все свое отчаяние, он заметил как случилось что-то, что удивило его. Земля как раз под скалой, в тени скалы затряслась, словно от поступи какого-то гиганта. Земля, на которой находились лошади, люди и фургоны потрескалась, раскрылась широкой щелью и поглотила войска, лошадей и фургоны огромными безобразными глотками. Сверху вниз обрушилась глыба, высвобожденная сотрясением самих скал. Грохот землетрясения и рушащихся вниз камней все продолжался и продолжался. Вместе с ним перемешались жалобные крики лошадей и погибающих людей. Именно таким образом в битве произошел перелом и не в их сторону - еще до того, как сама битва успела начаться. Все его самые худшие опасения не только подтвердились, но и многократно умножились. Он считал, что все, с чем им предстояло иметь дело - это вода и ветер. Что за неверный вывод! Там наверху и впрямь была Мельба и теперь она уничтожала их. Хелн проснулась с пронзительным криком и села в кровати: - Келвин! Келвин, о, Келвин! - Тсс, это всего-навсего сон,- сказала ей Джон. Глаза Хелн остекленели; это был самый худший кошмар, из тех, что ей снились в этом дворце. - О, Джон! - Руки Хелн обвились вокруг ее шеи. Джон находила это одновременно и лестным для себя и в то же время была несколько смущена этим, хотя она не могла бы сказать, почему. Хелн была такой отважной, когда она носила перчатки Келвина, а теперь перчатки ждали здесь его возвращения. Иногда Джон спрашивала себя, не поможет ли Хелн прекратить эти ночные кошмары, если она снова будет их носить. - Он снова сражался, сражался в армии. И, и лица - один из них выглядел в точности как тот охранник на Базаре Девушек, который, который‡ - Тсс, это всего лишь сон. Этот человек мертв, он убит братом другой девушки. Лестер видел это, и я знаю, что он не станет лгать. - Но только не во сне, Джон. Только не во сне! Он был жив. Он был жив, и он сражался. - Вполне естественно, что тебе снится, как Келвин сражается с ним. В конце концов, именно этот жестокий человек тебя изнасиловал. - Но он сражался не против него! - Глаза Хелн были широко раскрыты.- Сражался вместе с ним! Они двое, в одинаковой форме и борющиеся рядом, бок о бок. И они сражаются с чудовищами, Джон, и вот-вот погибнут! Глава 28 БИТВА Рауфорт, король Хада, стоял на краю тренировочного поля и с недовольным видом наблюдал за дюжиной лопоухих в ярко-красной форме. Такие коренастые и широкие, такие безобразные и все же вероятно будут представлять для него большую ценность. Они не выглядели солдатами, но он и не думал, что они смогут стать на них похожими. На что они были похожи, так это на лопоухих в специально сшитых для них военных мундирах Хада. - А сейчас, о, король,- говорил ему Херциг,- ты должен увидеть, как они учатся ездить верхом. Рауфорт позволил себе вздохнуть. Херциг оказался неожиданно упрямым и все время настаивал на том, чтобы выбранные им двенадцать бойцов носили мундиры Хада. Это потребовало вынесения специальных приказаний и индивидуального портняжного мастерства, чтобы подогнать мундиры под необычные пропорции тел лопоухих. Какая ненужная задержка! Теперь им потребовалось научиться ездить верхом! Это подразумевает необходимость использования специальных седел с укороченными стременами и долгое, болезненно долгое время их обучения. Он надеялся, что его наставник по кавалерийскому делу сможет проделать эту работу до того, как эти ужасные войска в зеленых мундирах проделают весь путь до столицы. Первоначально это был вовсе не его план, но в нем имелся определенный смысл: кавалерия, составленная из лопоухих в мундирах Хада сможет оказаться куда более эффективной, чем несколько неподвижных лопоухих, поджидающих приближения противника, чтобы войти в контакт с их взглядом. Верхом на лошадях эти необычные солдаты смогут подскакать прямо к вождям восстания, парализовать их взглядом и убить на месте. Тогда не будет особой нужды в казнях после войны. Лопоухие смогут истребить и казнить на месте целую армию, не вылезая из седел. Когда они вступали в действие, то неважно, что происходило раньше, но победа была им обеспечена. Браунлиф, наставник по кавалерийскому делу, вышел из конюшни, ведя за собой на поводу кобылу. На широкой спине кобылы виднелось специальное маленькое седло, она возвышалась над головами своих потенциальных наездников. Когда ее подвели поближе, она начала ржать и брыкаться, как необъезженная лошадь. Король Рауфорт посмотрел на наставника, на лошадь и на новобранцев и весьма удивился. Рядом с ним Херциг скомандовал: - Данзар, вперед! Один из облаченных в форму лопоухих вышел из строя, демонстрируя весь воинский стиль своей коротконогой расы, лишенной
в начало наверх
всякой грации. Лопоухий посмотрел на кобылу, которая теперь изо всех сил старалась вырваться из рук того, кто ее держал. Лошадь застыла на месте. Данзар подковылял поближе, взобрался по веревочной лестнице, свисавшей с седла, устроился в чашеобразной впадине и взялся за поводья. - Данзар, освободи ее! - скомандовал Херциг. Неожиданно кобыла попятилась назад, опустилась на передние ноги и взбрыкнула. Данзар вылетел из седла, выпустив из рук поводья. В страхе Рауфорт следил за тем, как крошечное тело вознеслось вверх на такую высоту, которая граничила с волшебством. Затем стало опускаться: все ниже, ниже и ниже, падая как камень. Бах! Плюх! К удивлению короля пыль едва успела осесть вокруг маленького тельца, когда оно уже поднялось на ноги. Лопоухий был совершенно невредим! Он сфокусировал свои огромные глаза на кобылице и та повернув голову и закатив глаза, снова, как и раньше оказалась пойманной. Данзар снова подковылял поближе к лошади, вкарабкался по короткой веревочной лесенке и снова уселся в седло. И снова взлетел на воздух. - Как долго может это продолжаться? - Рауфорт предпочел скорее спросить об этом Херцига, чем своего кавалерийского наставника. - Пока Данзар не научится контролировать ее. - А когда это случится? - Это займет ровно столько времени, сколько на это потребуется. Лошади бывают упрямыми, вот почему никто из змеиного народа сейчас не ездит верхом. - Поэтому эти будут первыми? Самыми первыми за всю историю? - Да, первыми за всю историю, для конкретного вида животных. Первые из всего змеиного народа, которые когда-либо смогли покорить лошадей.- Но тон Херцига показывал, что он не считал этот факт таким уж примечательным. Очевидно он ожидал, что лопоухим удастся преуспеть в этом деле; это был всего лишь вопрос времени. Херциг не казался озабоченным по поводу быстро уменьшающегося времени, которое оставил им король. Кто бы подумал, что эти голодранцы- революционеры смогут нанять столь хорошо снаряженную и обученную армию?! Где они достали деньги? - Только двенадцать,- подумал король Рауфорт.- Их только двенадцать, но учитывая их силу и могущество, это достаточно большое число. Да, конечно лопоухие, еще даже в большей степени, чем его такая превосходная армия помогут удержать и расширить границы его королевства. Как только с революцией будет покончено, он будет пытать ее уцелевших предводителей, пока они не откроют ему источник своего таинственного богатства. Затем он превратит этот источник в свой собственный. Там, на тренировочной площадке, Данзар снова дико цеплялся за гриву двумя руками, влезая в седло и вылетая над их головами в синее, покрытое легкими облачками небо. Это могло бы показаться комичным, если бы не было таким серьезным. Как Келвин и опасался, это была одна сплошная непрерывная битва. Да, его люди сражались достаточно хорошо, и его перчатки знали, что им надлежит делать, и у них было множество добровольцев, приходящих к ним даже в разгаре сражений. Но война есть война и на войне, как на войне, и после того, как он пролил кровь возможно уже двадцатого своего противника, Келвин с удовольствием бы отказался от боя, перестал бы воевать и сложил оружие. - Стоит ли наше дело этого? - задавал он себе вопрос, глядя как из его последнего противника вываливаются наружу внутренности.- Стоят ли этого даже жизни его отца и брата, а также свобода всей этой страны? Он увидел, как человек опрокинулся навзничь с перекосившимся от ужаса лицом и упал под копыта боевых коней. Может быть этот неприятельский солдат тоже был чьим-то отцом или братом; может быть, он просто зарабатывал деньги, чтобы поддержать свою семью? При такой ужасной цене за все, разве было заметно, что что-то меняется? Но все же, правда, есть ли у него шанс? Какие шансы у всех из них, кроме того, как продолжать биться? День следовал за днем, и наемники из Шрода бились за Хад, как за свою собственную страну. Никому не был по душе диктатор, стремящийся к мировому господству; даже самые близкие и доверенные люди Рауфорта кажется втайне ненавидели его. Но люди шли за диктаторами, желая поживиться добычей, которую давали им завоевания. Был ли такой грабеж логически обусловлен, если учесть, что сражающиеся друг с другом армии проделают то же самое с семьями самих захватчиков, Келвин не мог сказать; он знал только, что ему очень хочется не участвовать в этом. Солдаты королевской армии Хада были, по меньшей мере, такие же хорошие бойцы, как и солдаты из армии освобождения Хада; фактически обе стороны были удивительно хорошо вооружены. Келвин был рад, что в этой битве командовали офицеры Шрода, а не он. Но они все равно спрашивали у него совета и смотрели на него, как на героя и супермена, так же как и все войска. Имея удачу и свои магические перчатки, устало размышлял он, он и впрямь мог выстоять в битве и победить самых сильных бойцов. Только одно беспокоило его, и это было то, что нигде не появлялись лопоухие. Если они покажутся как союзники Рауфорта, то он надеялся, что то оружие, которое он носил с собой пристегнутым к бедру придет ему на помощь, также как и там, на территории змеев. Но до тех пор, пока они не появились, если они появятся вообще, оружие Мувара было только большим дополнительным весом на его поясе, к которому был пристегнут еще и меч. - Когда они собираются их использовать? - спросил у него Бисквит однажды вечером, как будто бы он знал это. Келвин покачал головой. - Это беспокоит меня точно так же, как и всех остальных. Может быть он держит их в резерве. - А может быть, одно простое понимание того, что у нас есть это оружие, заставляет их пока держаться в стороне,- сказал отважный Жак. В эти дни, в своем зеленом офицерском мундире он был совсем не похож на вожака бандитов. Не казался он и человеком, чьим основным интересом была кража шкур серебряных змеев у лопоухих. Все они кажутся изменившимися,- подумал Келвин. Учитывая, кто такие эти бандиты, все это было к лучшему. Битва при Шагморе началась и закончилась, и это была почти такая же крупная и потенциально разрушительная битва, как и битва при Скагморе в его родном измерении. Вероятно им помогли рассказы Келвина о битве при Скагморе, так же, как помогали и его воспоминания о других аналогичных сражениях, правда надлежащим образом модифицированные. Жак и его соратники внимательно наблюдали за ним, и он не был на этот раз захвачен в плен, как был пленен, признался он, в битве при Скагморе. Он думал о том, что здесь, конечно же, должны появиться лопоухие, потому что такое место было поворотным пунктом в истории Рада и может оказаться точно таким же и в истории Хада. Шагмор, так же как и Скагмор в его родном мире, находился примерно в одном дне верховой езды от столицы страны. Вот каким образом оказалось, что они сражались в ожесточенном генеральном сражении у стен самой столицы и начали понемногу выигрывать ее, еще не увидев ни разу таинственных союзников Рауфорта. Им начало казаться, что лопоухие вообще не собирались появляться и то, что сам дворец легко будет взят армией освобождения. Келвин продолжал сражаться, доверяя своим перчаткам и, постепенно, по мере того, как повсюду рядом с ним гибли люди, он прекратил думать о лопоухих и об оружии Мувара, которое было у него при себе. Но где-то в глубине его сознания все-таки затаился сигнал тревоги, но его было трудно услышать, когда все его внимание занимало непосредственно сражение. Люди с вилами и досками были в самой гуще сражения, некоторые скакали на крестьянских лошадях, а другие сражались пешими. Крестьяне с соседних ферм присоединялись к ним, чтобы помочь Армии Освобождения захватить дворец. Келвину больно было смотреть, как в ряды сражающихся встают безоружные мужчины и юноши, которым до этих пор никогда не приходилось воевать. Как следствие этого многие из них часто погибали ужасной мучительной смертью. Лучше поздно, чем никогда, говорили некоторые из них, и он удивлялся им, видя, как их калечили и убивали. И все же именно крестьянские руки стаскивали гордых роялистов в красных мундирах с седел их боевых коней, а ножи, топоры и дубинки несли им гибель, также как и сверкающие в схватке мечи и звенящие луки Армии Освобождения. Они сражались и сражались, день становился все более обильно омыт кровью. К полудню, когда солнце палило особенно нещадно, а усталость висела, словно удушающее покрывало, отягощая мускулы, правящие лошадьми и приводящие в движение мечи, они добрались до самых ворот дворца. И все еще никаких следов лопоухих, подумал Келвин, и сигнал тревоги снова прозвенел у него в мозгу. Победа почти что за ними‡ Неожиданно ворота рухнули, со страшным, подобным грому, грохотом. Они упали наружу, под натиском людей в красных мундирах. Дюжина боевых коней вырвалась откуда-то с территории дворца. На каждой лошади сидел всадник: коренастый и безобразный, с огромными оттопыренными ушами. Лопоухие в военной форме! Лопоухие верхом на лошадях! У них не было времени отреагировать. Люди в зеленой форме застыли под взглядами лопоухих. Люди в красных мундирах застыли тоже, но они не были мишенью для свирепых молодых лопоухих с мечами. Эти мечи рубили и поражали только людей в зеленой форме, и они оседали на землю и умирали без сопротивления. Оказавшийся с боку от центра событий Келвин сражался, чтобы подобраться поближе. Странно, но перчатки не помогали ему. Они стали горячими на его руках, и это снова напомнило ему, что это означает опасность. Что ж, опасность здесь действительно была, но при определенной удаче он и его перчатки смогут остановить ее. Он потянулся за оружием Мувара, которое было пристегнуто к его поясу. Его пальцы, заключенные в перчатки, ничего не нащупали там, где должно было находиться оружие. Кобура с оружием была оторвана от его пояса и исчезла. Он оказался в критический момент без жизненно важного оружия! Прямо перед Келвином на седле приподнимался лопоухий, его огромный, не по росту меч, был занесен для удара, глаза горели. Эти глаза удерживали Келвина и его боевого коня! Лопоухий собирался разрубить его надвое, и он ничего не мог с этим поделать. Перчатки на его руках были очень-очень горячими. Как будто бы он и сам не видел эту опасность! Глава 29 ПОБЕДА Зотанас отвернулся от высокого окна, откуда он наблюдал за ходом сражения. Король так плохо распорядился своими боевыми действиями, что каждый солдат и охранник должны были защищать дворец снаружи. Слуги убежали - или, может быть, что было более вероятно, ускользнули прочь, чтобы присоединиться к Армии Борцов за Свободу. Дворец был совершенно пуст. Если лопоухим удастся переломить ход сражения, как на это и надеялся король, все они быстро вернутся служить на свои прежние места, как и раньше, иначе‡ Что-то происходило такое, о чем ему следовало знать, его магия могла сообщить ему это. Зотанас осторожно спустился вниз по винтовой лестнице в сам дворец и медленно пробрался мимо сверкающих безделушек и произведений искусства, которые занимали так много места. Если бы только достоинства короля соответствовали тем произведениям искусства, которые он собирал. Зотанас подошел к статуе прежнего и лучшего короля и остановился за ней, на некоторое время спрятанный от посторонних глаз. Как раз с другой стороны этой статуи король сейчас бранил дочь Зотанаса, королеву. - Пытаться освободить пленников один раз уже само по себе было достаточно плохо, но пытаться проделать это дважды! И наряду с этим идиотские солдаты, проигрывающие сражение за сражением, и эти лопоухие, отказывающие помочь до самого последнего момента! Что было у тебя на уме, женщина?! - Ты не должен делать то, что ты поклялся сделать, муж мой! - отвечала она.- Ты не должен уничтожать их! Твои враги уже у самых ворот дворца! - Да, женушка, да, но им меня не победить! Это я их уничтожу!
в начало наверх
Лопоухие все откладывали вмешательство и я не мог их заставить, но как только они кинут свой взгляд на врага, все будет кончено. Ты знаешь это; ты ведь всегда это знала. Тогда в чем же дело? Занаан начала плакать, как маленькая девочка. - О, муж мой, они добрые и хорошие, а ты злой и плохой. Если Армия Освобождения проиграет в этой битве, тебя некому будет сдерживать. Ты пойдешь войной на другие королевства и захватишь их с помощью своих магических союзников. Ты завоюешь весь этот мир и будешь пытаться подчинить себе другие миры. Если чужеземцы останутся в живых, ты заставишь их взять тебя с собой в их собственный мир, или показать тебе, как туда добраться. - Да.- Это слово было произнесено мрачным тоном, очевидно через стиснутые зубы. Король жил ради власти и могущества! - И ты будешь инструментом в принуждении их к сотрудничеству, потому что молодой смотрит на тебя, почти что, как на свою мать, а старший видит в тебе почти что свою возлюбленную. Если ты пообещаешь им обоим то, что их чаяния сбудутся в обмен на их лояльность мне, они капитулируют. - Нет! - вскричала она в ужасе.- Этого не может быть! - Но это верно! Я заставил своих слуг подслушать их разговоры из укромного места. Я подозревал нечто в этом роде, и теперь, благодаря твоему визиту туда, это подтвердилось. После того, как они тебя увидели, все это выплыло наружу. Так что у тебя есть силы сделать все, как я хочу, согласно моей воле, женщина, и ты сделаешь это. - Нет! - в отчаянии повторила она, ее убежденность в этом была достаточно сильна. - Да! - Зотанас вздрогнул, поскольку вслед за этим словом немедленно последовал звук удара и падения рухнувшего на пол тела. - Ой! - В голосе королевы явственно звучал шок, боль и страх. Было очевидно, что она никогда не могла представить себе такой порочности и жестокости, даже со стороны короля. Зотанас поспешно выступил из-за статуи. Занаан сидела на комнатном коврике, разложенном около трона, ее рыжие волосы были растрепаны в беспорядке вокруг прекрасного лица, зеленые глаза, казалось, горели искрами. Рауфорт стоял над ней, сжимая кулаки. Он поднял ногу, желая лягнуть ее. Король, несмотря на всю свою показную уверенность в победе, был очевидно сильно напуган; он обращался к ребяческому проявлению силы и жестокости. - Потому что если ты не сделаешь этого,- говорил король,- ты убедишь их своими страданиями, такими, которых ты не сможешь вынести. Ты принесешь им великое удовольствие нестерпимой боли; я устрою и то и другое. Но моя воля должна быть исполнена! Его голова дернулась, когда в поле зрения появился Зотанас. Глаза короля горели почти так же ярко, как и глаза королевы. - Что тебе нужно, Зотанас? Ты хочешь использовать свою магию ради меня? - Да.- Именно это он так долго и хотел сделать. - Да? Немного поздновато, не правда ли? Когда враг стоит у самых ворот дворца? - Да, ваше величество. Но теперь, когда вы проиграли‡ - Проиграл? О чем это ты говоришь, ты, старый неуклюжий идиот? - Рауфорт опустил свою ногу на пол, не ударив королеву.- Проиграл? Я выиграл, я победил! - Неужели, ваше величество? Я предлагаю вам выйти на балкон или подняться ко мне на башню, где хорошо виден ход сражения. Рауфорт побелел до самых кончиков своих седеющих волос. - Мои лопоухие, как они? - Чужеземцы из другого мира имеют с собой оружие. Оружие Мувара. Змеиный взгляд отскакивает от него так, как меч отскакивает от щита. Против него змеиный народ беспомощен. - Нет! Нет, ты лжешь! Ты все это придумываешь! - Неужели, ваше величество? Я предлагаю вам пойти и посмотреть самому. - Да, да, я должен это видеть. Я‡- Рауфорт бежал по лестнице так быстро, как только мог. - Отец.- Его дочь тихо заговорила от двери.- Ты сказал, что поможешь ему? Воспользуешься своей магией ради него? - Да, воспользуюсь своей магией. Я использую ее, чтобы дать ему ту помощь, в какой он нуждается - для того, чтобы сдаться. - Тогда - тогда ты и впрямь обладаешь магией? - Для всяких мелочей, дочь моя. Для всяких мелочей, как я часто говорил тебе. Улыбаясь своей самой осторожной улыбкой, Зотанас поднял ладони к глазам и поднес их поближе, пока не загородил себе весь свет. Как следует сконцентрировавшись, он пробормотал слова, которые он так давно выучил, слова, помогающие при передачах. Непрошеное и не очень-то желанное в его сконцентрировавшееся внимание неожиданно вторглось чье-то лицо, это было лицо Ползампа, спасшего его от ужасной участи и одарившего бессмертием. Ползамп Беспокойный, Ползамп Добрый и Справедливый. Ползамп, бывший некогда правителем его народа до своей трансформации. Ползамп, рожденный от связи смертного волшебника и представительницы змеиного народа, чем-то напоминающей Герту. Ползамп, его собственный и очень необычный отец. - Сконцентрируйся: пустота, пустота, пустота. Не могу видеть, не могу видеть, не могу видеть. Пустота, пустота, пустота. Как в самом дальнем космосе, ничего. Его глаза были плотно закрыты. Теперь он мог видеть, как Рауфорт выглядывает из знакомого окна башни. Как он пристально смотрит вниз на землю, на водоворот из людей и лошадей, на облака пыли, на резню у ворот и за ними. Откуда-то сверху над их головами раздался вопль. - Я не вижу! Я ничего не вижу! - Этот вопль принадлежал Рауфорту. Через секунду он сменился грохотом и продолжительными гулкими ударами.- Ой, ой, ой,- кричал и вопил его величество, его раздираемое болью тело, наконец, достигло подножия невидимой винтовой лестницы.- Я не вижу, Зотанас! Ты официальный волшебник и чародей нашего королевства - помоги же мне! - Хад должен сдаться победителю,- сказал Зотанас, используя интонации мудрости.- После этого твое зрение будет возвращено тебе. - НЕТ! - В его голосе звучало крайнее возмущение.- Никогда, Рауфорт будет сражаться всегда! Рауфорт будет сражаться даже будучи слепым! - Вы уверены, ваше величество? Здешняя магия очень сильна. Будет неприятно снова увидеть лицо, искаженное мукой, или раздираемую страданиями душу. Выкиньте сейчас белый флаг и вы снова сможете видеть, и это обернется радостью для вас, а не страданиями. - Это ты! Это ты всему виной! Я никогда не сдамся! Никогда! СТРАЖА! Прислушиваясь к звукам бегущих ног, Зотанас держал свои глаза крепко закрытыми, а руки на месте. Поскольку ровно столько времени, пока он не мог ничего видеть, ничего не видел и король. Он знал это; а король нет. - Помогите! Помогите мне! - кричал король.- Бротмар, это ты? Я ничего не вижу, Бротмар, старый друг. Это магия - против меня использована магия. Бротмар? Естественно, этот головорез сумел ускользнуть от того, чтобы оказаться направленным в ожесточенную битву снаружи! Но Зотанас подозревал, что в данный момент от этого человека королю не дождаться особенной помощи и утешения. Бротмар был мерзавцем, который казалось, существовал только для того, чтобы мучить беспомощных, а теперь беспомощным был сам король. - Ты не можешь видеть? - донесся до него голос Бротмара.- Какая жалость, когда для тебя здесь есть так много приятных зрелищ. Там, снаружи, человек смотрит на свои собственные дымящиеся внутренности, а лопоухий замахивается и опускает меч, разрубив другого человека и вверх вздымается фонтан крови. Вам бы весьма понравились все эти сцены, ваше величество.- Очевидно Бротмар перестал сдерживать свою наглость, но сейчас это едва ли имело значение. - Ох! Ты наступил мне на руку! Найди этого старого дурака, который живет со мной во дворце! Заставь его прекратить все, чем бы он там не занимался! Останови его! Убей его и королеву! - Хм, это достаточно быстро прекратит все магические чары, если охранник повинуется королю. Спрячь нас, дочь моя,- прошептал Зотанас.- Это должно быть закончено, иначе‡ Он почувствовал, как руки королевы направляют его в более безопасное место. Он держал свои руки прочно на том же самом месте, сохраняя этим свою слепоту и слепоту короля. Как быстро все это вырождалось в комедию злобы и порока, пока империя короля рушилась на куски до того, как она могла образоваться. Теперь кругом было полно воров. Но ему было необходимо сохранять слепоту короля, пока все это продолжалось. - Ты глупец, ты проиграл - до него снова донесся голос Бротмара.- Эти Бойцы за Освобождение выиграли войну. Наемники сделали это - те, которых они купили своим серебром. - Нет! Нет! Нет! Ох, какая боль, Бротмар! Ты намеренно наступил на меня! - Какой ты чувствительный, плаксивое брюхо. Может быть, тебе требуется дать хорошего пинка?..- Бротмар, несомненно, выполнял то, что говорил. - ААААЙ! Стоп, стоп, стоп! Это же твой король, Бротмар! Твой король! Я думал, что ты любишь меня! Я думал, что мы с тобой друзья! - Вы были не правы, Ваше Невежество. - НЕТ! НЕТ! НЕТ! ААААЙ! - Именно эти звуки и вызывали у королевы ее ночные кошмары. Только теперь их источником был не какой-нибудь несчастный узник или воображаемый враг королевства, которого методично избивал Бротмар, это был сам король. Зотанас узнал, что в нем тоже есть немного зла, когда заколебался, чтобы остановить эту пытку. Но может быть, она достаточно далеко зашла? Он неохотно опустил руки и открыл глаза. - Я МОГУ ВИДЕТЬ! - закричал король.- Я вижу, Бротмар, я вижу! Ты понимаешь, что это означает? Я снова владею ситуацией и без помощи этого чародея! Найди его, останови его! - Кого остановить, от чего остановить,- лениво осведомился Бротмар. Он очевидно слишком далеко зашел в своем садизме, чтобы поворачивать обратно.- Остановить меня от того, чтобы я больше не делал этого с вами? - ААААЙ! Стой! Зотанас пересек тронный и обеденный залы и подошел к тому месту, где Бротмар методично избивал короля. Очевидно было то, что когда королю недостало его могущества, с преданностью охранника к нему было покончено. Зотанас сказал очень тихо: - Бротмар, не очень разумно будет убивать его. Он нужен нам, чтобы мы могли сдаться. Рауфорт повернул свое окровавленное исцарапанное лицо и указал на него трясущимся пальцем: - УБЕЙ ЕГО! Убей его, Бротмар! Я приказываю тебе. Убей его! Бротмар осклабился, игнорируя его величество.- Ты говоришь о том, что ему надо сдаться? Спустив флаг вон с той башни? - Да. Так обычно и делается во время капитуляции. Ты можешь отнести его туда вверх по лестнице? Вложи веревку от флага в его руку, так чтобы он мог сам его спустить. Казалось, что Бротмар в замешательстве. - Зачем? - Для того чтобы жить. Или, по крайней мере, чтобы не подвергаться пыткам. Того, кто сделает это, обязательно наградят. - Наградят? - В голосе Бротмара одновременно слышалось и недоверие и нетерпение. Ему понравилось упоминание о награде, но он не совсем понимал, куда же клонит Зотанас. - Получит в награду жизнь. Вместо того чтобы подвергнуться казни. - А‡- Теперь, по крайней мере, все прояснилось: на карту могла быть поставлена его собственная жизнь. - Ну же? - Бротмар склонился над королем, чтобы поднять его. Король дерзко и метко лягнул его прямо в лицо так, что от этого удара заструилась кровь и вылетели сломанные зубы. Зотанас вздохнул. Ему следовало это предвидеть, хотя Бротмар и не видел того, что король напоминал раненого зверя, опасного даже тогда, когда казался беспомощным на вид. Бротмар сплюнул кровь и выбитые зубы, у него был весьма удивленный вид. Через мгновение в его глазах загорится огонь убийства.
в начало наверх
Он был не очень-то привлекательным на вид человеком и с избытком компенсировал это своей злобой и порочностью. - Так не пойдет,- громко сказал Зотанас. Он снова закрыл свои собственные глаза, заслонил их ладонями и мысленно сконцентрировался. На этот раз ему было легче. Чернота, чернота, черный, слепой. Перемещение. - Я не вижу! Я не вижу! - завопил Рауфорт.- Бротмар, ты должен мне помочь! Ты - что ты делаешь! - Забери его наверх, Бротмар, и проследи за тем, чтобы он капитулировал,- сказал Зотанас.- Для человека с твоей силой, это не должно быть тяжелым. - П-пожалуйста,- добавила королева, глубоко страдая душой. И хотя Зотанас так усиленно концентрировался на темноте, он услышал, как Рауфорт вскрикнул, когда Бротмар поднимал его. Затем Бротмар тяжело ступая и топая, понес короля в башню, а затем и на крышу. Бларс Бларснер, который в лучшие времена был борцом и боксером-любителем, сражался своим проклятым мечом, который, казалось, все время выходил у него из-под контроля, и прилагал все силы к тому, чтобы остаться живым. Он прикончил роялиста неожиданным удачным ударом меча и посмотрел в поисках просвета между мечущимися в панике лошадьми и сражающимися людьми. Перед ним маячила спина пришельца из иных миров, известного как Келвин. Как обычно, герой из другого мира сражался сразу с тремя роялистами с помощью своего меча и щита, с ними обоими он управлялся блестяще. Он отрубил руку роялисту, оказавшемуся прямо перед ним, занес руку с мечом назад и полоснул им по глазам человека слева от него. Казалось, он почти не смотрит на своих противников, все выглядело так, как будто бы он точно знал, где находятся его враги и не прибегая к помощи зрения. Между тем, человек с мечом, находившийся справа от него, сделал выпад, но этот удар не коснулся его, а лишь перерезал кожаный ремешок, на котором на бедре Келвина висело оружие Мувара. Оружие Мувара! Оно упало! Оно лежало там внизу в пыли! Пока Бларс протирал глаза от пота и пыли, Келвин уже прикончил третьего из атакующих точным ударом меча. Но там впереди, перед воротами, уже расчищали проход. Раздалось звяканье, поднялось облако пыли, которое скрыло от него даже Келвина. Там что-то происходило! У Бларса не было времени на то, чтобы размышлять. Ему необходимо было добраться до оружия Мувара, пока он еще мог это сделать и передать его Келвину. Без него Келвин не мог продолжать побеждать дальше и никто из них тоже не смог бы. - Если конечно,- неожиданно подумал он,- он не сможет сам воспользоваться этим оружием. С грубой силой, резким рывком Бларс направил свою лошадь туда, где только что был Келвин. Там все еще оставался один из роялистов, в ужасе уставившийся на обрубок своей руки, из которого фонтаном била кровь. Бларс с неохотой прикончил его и переключил внимание на то, что находилось под копытами его коня. Сначала он не увидел его, а затем разглядел, оно лежало недалеко от мертвого роялиста и лошадью без всадника, которая жалобно ржала, когда из нее вываливались внутренности. Он протянул руку, схватил это оружие и поднял с земли. Бларс обескуражено уставился на то, что было у него в руках. Он направил лошадь подальше от центра битвы и впервые внимательно осмотрел это оружие. Он так много слышал о нем, но еще никогда не видел его в действии, только очень приблизительно. Оно имело ствол, выполненный в виде колокола, который надо было направлять на то, что требовалось атаковать. Та часть, которая вкладывалась в руку, была похожа на рукоятку самого небольшого арбалета - того вида, который используется главным образом для игр и обучения стрельбе детей. Туда было встроено странное устройство, напоминающее циферблат, оно имело две странные отметки и небольшую стрелку, указывающую на верхнюю отметку. Бларс рассеянно перевел стрелку на нижнюю отметку. - Лопоухие! Лопоухие! Лоп‡- донесся до него чей-то крик. Понимая, что происходят важные события, а он теряет впустую время, он направил свою лошадь вперед в пылевое облако. Теперь он мог разобрать фигуру Келвина, который сидел тихо и неподвижно на своем боевом коне. Прямо на него во весь опор скакала, стоящая на маленьком седле на спине гигантского боевого коня маленькая фигурка с занесенным мечом. Лопоухий! Собирающийся убить Келвина! Бларс едва помнил о том, как он нажал спусковой крючок, нацелив свое оружие на лопоухого. Все что он почувствовал, это то, как оно слегка зашипело и чуть подпрыгнуло у него в руке. Казалось, что из его ствола-колокола ничего не вышло наружу, кроме нескольких очень ярких искр. Произошла осечка? Нет, кажется оно все-таки что-то сделало. Он почувствовал легкую отдачу, увидел искру. Но неужели это было все? Но пока он смотрел, как лопоухий опускает свой меч, он увидел, как Келвину удалось спасти себя и свою лошадь каким-то поразительным маневром. Бойцы за Свободу, которые неподвижно застыли в пылевом облаке, возобновили свои движения. Снова все кругом задвигалось, хотя еще мгновение назад никто не двигался, кроме лопоухих. Бларс посмотрел на оружие в своей руке. Должно быть, оно подействовало! Он чувствовал себя так, как будто ему удалось сделать что-то важное и мысленно произнес благодарственную молитву Мувару. Он понятия не имел о том, как действовало это оружие, но кажется именно оно снова вернуло к жизни армию Борцов за Освобождение. Лопоухие все еще сражались, но им приходилось бороться уже не с неподвижными противниками. Он не знал, как может быть так, что оружие может возвращать людей к жизни, вместо того, чтобы убивать их. Конечно же, это все было не для него и как следует сосредоточившись на том, что ему необходимо сделать, он направил свою лошадь, обходя стычки там, где это возможно и постоянно пробираясь все ближе к Келвину. Когда он доберется до героя, то вложит оружие в его руки, туда, где оно и должно быть. Движение перчатки так удивило Келвина, как никогда раньше. Она рванулась вверх, схватилась за быстро опускающийся меч и вырвала его из рук лопоухого. Тот потерял равновесие, вывалился из седла и упал под сокрушающие копыта боевого коня. Откуда-то снизу раздался его предсмертный выкрик, который позднее добавится к будущим кошмарам Келвина. Он с усилием оторвал глаза от ужасного вида маленького раздавленного личика. Чтобы сделать это, ему пришлось повернуть голову. Он мог двигаться! Заклятье неподвижности исчезло! Он мог двигать руками, кистями рук, ногами и ступнями. Лошадь тоже начала двигаться. Зашевелились все - каждый человек и каждая лошадь. Все Бойцы за Свободу, Роялисты и их лошади - перестали быть парализованными. Все двигались так, как и было положено, естественным и непринужденным образом. Что же случилось? Какая магия пришла им на спасение и остановила заклятие лопоухих? - Эй, капитан, вы потеряли это.- Большой смуглый Борец за Свободу протягивал ему оружие Мувара и, обращаясь к нему, он использовал то звание, которое было присвоено Келвину. Что-то в лице этого человека тут же встревожило его. В крайнем волнении он понял, что это был почти точный дубликат, двойник того остроухого охранника на печально известном Базаре Девушек во Франклине, который изнасиловал Хелн. Келвин видел, как насильник погиб от руки одного из его рыцарей, брат одной из других девушек, находившихся там, прикончил его. В то время Келвин одновременно и благодарил богов, что это не он нанес ему смертельный удар и сожалел, что это сделал не он. И вот теперь перед ним снова тот человек или его двойник в этом измерении, живой, не окровавленный и круглоухий. И он протягивает ему их единственную слабую надежду на победу в этой битве. Этот человек, почти такой же по внешности как тот, который изнасиловал жену Келвина. - Я‡ потерял это, а ты это‡ использовал? - Я видел, как один из этих троих последних солдат, с кем вы сражались, отсек ваш пояс своим мечом. Ваша лошадь после этого рванула вперед, а потом ворота упали и появились лопоухие. Я поднял это оружие для вас, потому что я знал, что оно вам понадобится. И оно было у меня в руках, но вы тогда застыли на месте, поэтому я попытался воспользоваться им самостоятельно - а сейчас, когда с вами все в порядке, я принес его вам. Я не знаю, что я сделал с его помощью, но, как мне кажется, эта штука каким-то образом сработала. Это вы герой, а не я; вы знаете, как им пользоваться. Я‡ Келвин взял оружие из руки крупного, рослого человека. Ему необходимо было что-то сказать, и он постарался сказать именно то, что было нужно. - Это ты герой. Ты, а не я. Спасибо тебе за то, что ты меня спас и возвратил оружие, которое мне надлежало беречь, не жалея собственной жизни. - Это ты герой,- повторил Келвин мысленно.- Ты тот, кто в другом мире был человеком, который безрассудно разрушал и причинял вред. Только это все равно был не ты, а другой человек, который во всем, кроме своего характера был похож на тебя. Что же это за вселенная, в которой двое людей, которые так сильно похожи друг на друга, могут так сильно повлиять на мою жизнь совершенно противоположным образом! - Капитан,- продолжал тот человек,- война не кончена до тех пор, пока они не спустят флаг во дворце. - Я знаю это. После минутного замешательства битва продолжалась. Насколько мог видеть Келвин, теперь уже никто не был заморожен на месте, ни роялисты, ни борцы за Освобождение. Смертные Борцы за Свободу теперь сражались с лопоухими лицом к лицу. И ход битвы поворачивался в их пользу, как и тогда, прямо перед появлением лопоухих. Теперь, оглянувшись вокруг, он мог увидеть больше солдат в зеленом на конях, чем роялистов в красных мундирах. Битва была еще не закончена. Война не закончится, пока не будет спущен флаг. Но спустится ли он? Келвин пока не знал этого. Занаан посмотрела на своего отца, закрывающего руками глаза. Она прислушалась, как жалобно вскрикивает ее муж. Затем, приняв задумчивую и величественную осанку, подобающую королеве, она поднялась на ноги, вытерла лицо, привела в порядок платье, подобрала с пола кольцо с ключами и продолжила свой путь по направлению к темнице. Джон и Кайан стояли около решетки, пока она спускалась во мрак их темницы. Оба они исхудали значительно сильнее, чем раньше, измотанные днями и ночами своего тяжелого заключения. Под глазами у них виднелись темные полумесяцы, напоминающие о лишениях побольше обычной бессонницы. Соседняя с ними камера была пуста. После того как Смит, наконец, умер, разбив себе голову о стену со всей силой сумасшедшего, в темнице наступила мрачная и угрюмая тишина. Бротмар поворчал по поводу того, что ему приходится выносить труп наружу; в старые времена он бы так и оставил его там разлагаться. Но король помнил о том, что пленники, подвергающиеся воздействию дурного воздуха, иногда умирают. Рауфорт хотел, чтобы пленники были живы и помогли бы ему. Как хорошо она это знала! Это напомнило ей о том, что сказал король: о том, что Джон смотрел на нее, как на женщину, напоминающую ему его любовницу, а Кайан, как на женщину, похожую на его мать. В том мире, откуда они пришли‡ Она отбросила прочь эти мысли. Конечно она вела себя не так уж плохо в этом мире! И впредь будет поступать так же. Она делает именно то, что нужно. Еще она подумала о том, сделал ли ее отец что-нибудь, чтобы обезвредить короля. Она никогда не видела, чтобы он делал до этого дня что-нибудь по-настоящему магическое, только небольшие фокусы для представлений. Молодой человек посмотрел на нее широко раскрытыми глазами, судорожно сглотнул и сказал: - Вы так похожи на‡ - Тссс, потише,- оборвала она его, странным образом чувствуя себя польщенной. Ее муж старался использовать ее для того, чтобы подчинить себе этих людей; это было бы не такое уже неприятное задание, если бы оно не было так отвратительно в чисто моральном смысле. Занаан вставила большой ключ в замок и повернула его, зная что они наблюдают за ней.
в начало наверх
- Ваши мучения закончились и вы почти победили. Борцы за Свободу находятся у ворот дворца и сражаются за нашу страну. Твой брат, Келвин, находится в самом центре‡- это герой, о котором будут слагать легенды. Скоро, очень скоро, все завершится. Слава Богам! - сказал Джон Найт, и сын повторил это вслед за ним. Глядя на оружие Мувара в своей руке, Келвин увидел, что указатель на рукоятке был передвинут. Может быть это случилось, когда оно упало, подумал он. Могла ли другая настройка оружия объяснить тот факт, что лопоухие не были сейчас жертвами своих собственных змеиных взглядов? Он хотел бы увидеть их замороженными, застывшими и превращенными в неподвижные статуи, такими же, каким был и змей в долине. Если он передвинет движок на его прежнее место, может ли это произойти? Попробовать стоило. Он передвинул движок, услышал щелчок и поднял оружие, как раз когда к ним в ярости самоубийства подскакал другой лопоухий. Он нажал спусковой крючок, недоумевая, не лучше бы ему было вместо этого воспользоваться мечом. Яркий свет ослепил его. Раздалось громкое "БУМ", которое продолжало отдаваться эхом, все время повторяясь. Затем наступила тишина. Лошадь и лопоухий были остановлены, они замерли, словно под действием гипнотизирующего взгляда. Смертные и их кони не подверглись действию оружия; битва продолжалась, только лопоухие уже не участвовали в ней. Но долго ли она еще будет продолжаться? И в это самое мгновение раздался крик. Он увидел, как крупный человек показывает ему что-то. Серебряный с золотом флаг медленно спускался вниз по флагштоку на крыше дворца. Это означало, что король капитулирует - наконец, полностью и безоговорочно. Когда он смотрел в направлении дворца, то увидел, что за воротами его поджидают двое мужчин и женщина. - Отец! Кайан! - закричал он.- Мы выиграли! Мы выиграли! Мы снова можем вернуться домой к тем, кто любит нас. Домой, домой, наконец домой! Но Кайан, хотя и освобожденный из темницы, выглядел так, как будто он балансировал на краю пропасти. Его лицо и так сильно бледное после заточения, казалось теперь еще бледнее. Когда он заговорил, из его горла вырвался грубый хрип, лишенный радости, которая должна была в нем быть. - Домой. Это очень хорошо. Это и вправду чудесно,- сказал он безо всякого энтузиазма. - Ну что ж, кузина, все закончилось,- сказал Херциг.- Хорошие смертные победили. - Да, и победили хорошо,- согласилась Герта.- Как и запланировано, хотя оружие Мувара кое-что нам стоило. - Неужели, Кузина? Оно стоило нам хороших членов нашего отряда? - Нет, твоих врагов, Херциг, хотя они и не признавали себя таковыми. Оно стоило нам тех, кто хотел отправиться с Рауфортом и разделить с ним триумф его завоеваний. Тех, которые хотели управлять смертными в этой и в других странах. Не было ли честно, Херциг, дать им то, что они хотели? - Честность - это моральное понятие. Назовем это справедливостью. Они хотели сражаться за Рауфорта, и они сражались за Рауфорта. Теперь, убиты они или нет, они уже никогда не будут ввязываться в битвы и сражения смертных. - Верно,- сказала Герта.- Ты очень стар, Херциг и очень мудр. Ты доказываешь своими словами мудрость поговорки, которая есть у смертных. - Да, кузина, и в этой поговорке сказано‡ - Коварный, как змей,- закончила Герта. Кайан не понимал, почему он так себя чувствует. Он возвращался домой. Домой, к той девушке, которую так желал. Почему же тогда он чувствовал себя так, словно его вот-вот поведут на казнь? - Мне будет не хватать тебя, Кайан,- сказала Лонни Барк. Это заставило его понять, почему он плохо чувствует себя.- Нам всем будет не хватать тебя, но я знаю, что больше всего я буду тосковать по тебе. - Я,- он проглотил комок в горле.- Знаю.- Как же он желал, чтобы именно она была той девушкой, которая должна была стать его невестой. Но у его настоящей невесты были заостренные уши и всегда были такими. Недавно он бы даже и не посмотрел на Лонни, она не показалась бы ему желанной. Нет, его настоящая девушка должна была дожидаться его сейчас там, дома. Это причиняло ему боль, но почему-то это должно было быть верным. Его мать ведь знала, что должно быть верным, а что нет - не так ли? - До свидания, Лонни, до свидания,- говоря это, он почувствовал, как внутри у него все переворачивается и жжет его словно от раны, нанесенной мечом. Нет, дело было вовсе не в тюремной пище.- Если бы, если бы все обстояло по-другому. - Я знаю.- Он почувствовал, как ее рука осторожно коснулась его руки и затем невероятно, он ощутил ее поцелуй. Это было почти, а фактически так оно и было - слишком много для того, что мог вынести один слабый человек. Его глаза наполнились слезами. Они ждали его. Кайан заставил себя отвернуться от нее и начать постепенно шаг за шагом то, что должно было бы стать успешным и счастливым возвращением. Келвин и Джон Найт были вместе с королевой Занаан и более старший из них чувствовал себя точно так же неуютно, как и Кайан. Королева повернулась, ее большие зеленые глаза посмотрели на него, такие знакомые и все же такие странные в своей мягкости и доброте. - Как я поняла, в вашем измерении мой двойник был твоей матерью - сказала она.- У меня не было детей, но если бы они у меня были, мне бы хотелось иметь такого сына, как ты. Кайан почувствовал, что обнимает ее так, как будто бы она действительно была ему матерью. Если бы только все было по-другому! Глава 30 ПОБЕДА НА ДОМАШНЕМ ФРОНТЕ Они выбрались из камеры и обнаружили, что Джон и Хелн ждут их там. Ни секунды не медля, все бросились друг другу в объятия. - О, Келвин,- сказала Хелн, обнимая его.- Мне снился этот сон! Я думаю, что это драконовые ягоды вызвали у меня сон, соответствующий действительности! Я видела там всех вас, поэтому я убедила Джон‡ - Там была только одна лодка, и она слишком мала для вас четверых,- объяснила Джон.- Мистер Йокс был настолько добр, что одолжил еще одну лодку, особенно после того, как я объяснила, что скоро появится ребенок. - Ребенок! Ребенок - у тебя? - Нет, ты идиот,- Джон удалось сказать это возмущенно.- У твоей жены. - Хелн! Хелн? - лицо Келвина побледнело, как будто бы ему угрожала опасность.- У тебя? Она кивнула, улыбнувшись так мило, как могут улыбаться только беременные жены.- Ты собираешься стать папочкой, Герой, хочешь ты этого или нет. Восторженный крик Келвина отдался эхом, отражаясь от окружающих скал, расположенных выше и ниже по течению подземной реки. Кайан хлопнул его по спине и восторженно пожал ему руку. Но даже и после этого он откликался на все поздравления по поводу своего удачного возвращения домой с некоторой скрытой неловкостью и сдержанностью. Сент-Хеленс глубоко вздохнул, пытаясь выбросить из своего сознания все звуки, крики людей и ржание перепуганных лошадей. - Она может забрать все их жизни,- подумал он,- но, именем Богов, он доберется до этой ведьмы! Сожги ведьму заживо, всегда говорили ему. Именем небес и если это потребуется, он это сделает! Там позади в проходе, лавина все продолжалась и продолжалась, валуны, сорванные с места землетрясением, сталкивались, переворачивались и ранили живую плоть. Огромные трещины открывались, словно жадные голодные рты и проглатывали людей и лошадей, оказавшихся поблизости. Она что, смеется, там наверху? Если так, он заставит ее прекратить это! Он заставит ее прекратить это навсегда, неважно, чего ему это будет стоить! Сент-Хеленс обнажил до блеска отполированный, острый как бритва меч, который ему подарил юный король и на мгновение прижал к губам его прохладный металл. Пора,- подумал он и включил пояс левитации. Он воспарил ввысь бесшумно, как поднимающийся воздушный шар. Он поднялся над уступом и тремя выступами Скалы Фокусника и побеспокоил нескольких стервятников, сидевших в своих гнездах. Через мгновение они устремились за ним в погоню, кружа и выкрикивая что-то хриплыми голосами, щелкая клювами, пытаясь каждый по отдельности выклевать у него глаза. Он взмахнул мечом, поразил двоих из них, потом еще одного. Оставшиеся стервятники продолжали кружить, атакуя его более осторожно. Он очень хотел, чтобы Мельба оказалась одной из этих убитых птиц. Карликовые деревья, узловатые и искривленные, росли на склонах Скалы Фокусника. На вершине все деревья, казалось, были заняты стервятниками - сотнями, если не тысячами. Его меч постоянно сверкал в воздухе, и всего лишь немногие из этих безобразных птиц рисковали подобраться поближе к нему. Он медленно парил над вершинами и над стервятниками, игнорируя их пронзительные крики. Если она была чересчур занята своей магией, может быть, тогда у него появится шанс. А, вот и она! На самом краю скалы. Ее черный плащ развевался на ветру, руки были протянуты к проходу, губы издавали звуки, которые терялись в грохоте земли и камней и криках гибнущих людей. - Она не могла слышать крики стервятников,- подумал он,- и не сможет услышать и его тоже. Теперь наступил его час и у него есть шанс! Он медленно, на маленькой скорости, стал приближаться к ее спине. Это не совсем честно, не по-спортивному, подумал он, но она, разве она поступает по- честному? Просто прикончить ее, и это помогло бы покончить с убийствами и смертями в самом зародыше. Он мысленно представил себе, как ее голова, подпрыгивая, катится вниз по скале, с развевающимися космами. Он поднял меч и приготовился отрубить ей голову. Над ним в небе пронзительно закричал стервятник и колдунья исчезла. - Глупец! - закричала птица.- Ты глупец, пытаешься уничтожить меня, не имея ничего более стоящего, чем обычный меч! - Она снова обвела его вокруг пальца, хитрая бестия, старая карга! Он занес свой меч, но не смог достать ее. - Иди же сюда! Иди! - кричал он. Неожиданно воздух между ними сгустился. Это была стена густого тяжелого воздуха, которая сталкивала его вниз как водяной вал, принуждая спуститься вместе со своим поясом. - Мы поиграем с тобой в эти игры вдвоем,- сказал он, хотя понимал, что попал в беду. Он переключил рычаг управления на "Ускорение Максимум, Вверх". Его тело затряслось, он почувствовал себя так, словно его сплющивает и прижимает к поверхности. Затем деревья на Скале Фокусника приблизились и запутали его в своих ветвях. Повсюду густой тучей носились стервятники и норовили схватить. Ветер сотрясал его. Кончики безобразных угловатых веток впивались ему в руки, ноги, в спину. Он громко закричал, как ему показалось, последний раз в своей жизни. Ветер относил прочь его крики и оставил его бледным и немым пленником, распятым на деревьях. Он застрял в их кронах, вероятно навсегда. Глубоко впившиеся в тело ветки жгли его жаром своих шипов и колючек, вбуравившихся в кожу и плоть. Наконец, когда показалось, что уже прошел год или два, ему удалось обрести какой-то контроль над ситуацией. Его тело страдало и мучилось, но, кажется, он не получил никаких опасных для жизни ран. Сент-Хеленс все еще мог пытаться пробиться на свободу и‡ Стервятник ударился о край скалы. Тут же он превратился в старуху со сморщенным лицом и безобразным коренастым телом, завернутым в плащ, который развевался по обе стороны от нее, словно темные крылья. Ее обнаженное тело было ужасно обезображенным. Уродливое? Невозможно было найти слов, чтобы описать это. Она протянула руки, выпустив когти, словно пытаясь схватить людей и лошадей, повалить их вниз, там, в этом рушащемся проходе.
в начало наверх
Сент-Хеленс был вынужден посмотреть туда, и тут же проклял сам факт того, что он зряч и может видеть все это. Люди и лошади боролись за то, чтобы освободиться от каменных глыб, наваленных на них; люди, лошади и части тел людей и лошадей, все это было перемешано, раздроблено, сломано, нагромождено друг на друга. Сквозь зазубренные раны, нанесенные земле, торчит наружу различное вооружение. Это была победа, которая могла бы показаться полной любому генералу, но существо, сидящее на скале, не было человеческим генералом. В ней было, он наконец это понял, совсем мало человеческого. Мельба, празднующая триумфальную победу ведьма, подняла вверх руки, ее ладони были обращены друг к другу. Что это она поет, гимн? Сент-Хеленс содрогнулся, несмотря на жару и страшную боль. Между короткими обрубками пальцев Мельбы проскочила небольшая искра. Она выросла до размеров виноградины, яблока, потом арбуза и превратилась в огромный огненный шар, который как раз сейчас отлетал от скалы прямо перед ее мощным и ужасно безобразным телом. Жар от него обрушился на Сент-Хеленса, чуть не задушив. - Боги,- подумал он,- она намеревается сбросить это на них! Чтобы сжечь их, всех и каждого! О, Боги! Громкий кудахчущий смех вызвал у него озноб, даже несмотря на жару. - Теперь, Сент-Хеленс, ты, жалкий ублюдок, видишь, что здесь делается и что я делаю со своими врагами! Видишь всю глупость борьбы со мной! Видишь, какие разрушения ты вызвал?! Сент-Хеленс отчаянно пытался вырваться. Когда ему не удалось сделать это, он хотел только закрыть глаза - и не мог сделать даже этого. Она держала его в плену, он был одновременно и зрителем и узником. Мор скорчился за упавшим валуном, рядом с бесформенной головой лошади, само тело животного оказалось захоронено в твердой земле. - Лестер,- позвал он, ощупывая шишку на своем лбу и порез, нанесенный упавшим камнем.- Лестер, где ты? Затем он увидел своего сына, наполовину скрытого под своей собственно павшей лошадью. Голова Лестера и плечи еще были различимы, все остальное его тело находилось под лошадиной шеей. Трудно было определить, что с ним, ранен ли он, раздавлен, без сознания или даже мертв. Мор подполз к нему, на ходу бранясь и тихо ругаясь, сердито и беспомощно. Так много мертвецов вокруг. Так много раненых. Так много кричащих и стонущих. Смелые люди в расцвете сил и здоровья, еще так недавно, всего лишь мгновения назад. Теперь же‡ Сквозь пыль, шатаясь, пробиралась какая-то фигура. Он узнал генерала Бротнера. - Мор, с нами все кончено. Нам необходимо отступить, если мы сможем собраться с силами сделать хотя бы это. В Аратекс пути нет. Колдунья одолела нас! Я думал, что ее магия была поддельной‡ Мор должен был согласиться с этим. Только что-то, похожее на лазер, который Джон Найт использовал вместе со своим сыном Келвином для того, чтобы убивать драконов, могло бы сделать сейчас что-то стоящее. Но у них не было такого оружия и, насколько он знал, больше такого оружия не существовало. - Они были правы, говоря о ней,- прошептал он, ненавидя звук своих собственных горьких слов.- Она более могущественна, чем любая армия! Она более опасна даже, чем тот чародей, которого уничтожил Круглоухий. - Она сильнее, чем Круглоухий,- сказал генерал. Мору больно было это слышать, но он вынужден был согласиться. Самая сильная магия Зотанаса никогда не равнялась по силе землетрясению, и, несмотря на все пророчества, Келвин должен был оказаться перед ней таким же беспомощным, как и они. Как вообще мог кто-нибудь сражаться с колдуньей, которая могла заставить раскрыться саму землю и поглотить целую армию? - Он жив,- сказал генерал Бротнер, наклонившись над Лестером и заглядывая ему под веки.- Но без сознания.- Своими сильными руками генерал приподнял голову погибшей лошади. Несмотря на головокружение, Мору удалось освободить своего сына. Он мог видеть, что Лестер был жив и мог бы выздороветь в условиях надлежащего ухода, если они смогут вовремя доставить его домой к Джон. Это вызвало за собой другой вопрос. - Есть ли у нас люди и силы для того, чтобы вытащить отсюда раненых? Генерал покачал головой.- Это будет трудно. Нам понадобится помощь даже для того, чтобы просто отступить. Если мы сейчас капитулируем, может быть она нас отпустит. - Ты так думаешь? - Нет, но придется надеяться на это. Я вытащу белый флаг из фургона со снаряжением. Если только я смогу найти его. Генерал двинулся дальше, опустив голову. Мор остался один со своим сыном. Он вытер лицо и лоб Лестера, стирая с него кровь, пот и грязь, затем разразился проклятиями. Им никогда не удастся выбраться отсюда, подумал он. Никому из них. Колдунья хотела уничтожить всю их армию, всю до последнего клочка их одежды. Это, если не произойдет чуда, было полным поражением. Он попытался посмотреть на Скалу Фокусника и пожелать, чтобы Сент-Хеленсу удалось добраться туда. И все же он знал, что даже если это ему и удалось, Мельба прихлопнула бы его также легко, как человек прихлопывает муху. Нельзя было победить Мельбу - колдунья была слишком могущественна. Когда он смотрел на отдаленную ощетинившуюся вершину горы, пытаясь различить ее очертания, между ним и скалой образовалось яркое пятно, похожее на диск, восходящего солнца. Там появился огненный шар - огромная пламенеющая масса. Она устремилась по направлению к ним, словно гигантская огненная стрела. Это был ведьмин огонь, о его существовании Мору уже приходилось слышать. И он приближается, чтобы их сжечь, чтобы уничтожить всех и каждого. Мор попытался понять это. Нет, не разгром; это было еще больше, чем разгром. Это было полное уничтожение. На пути от подземной реки к руинам старого дворца Хелн и Джон поведали остальным и о Сент-Хеленсе и о делах в Аратексе. Келвин внимательно слушал их, не рассказывая слишком много из того, что случилось после того, как он отправился в путь вместе с Сент-Хеленсом. Гнев на тестя горел в нем, как раскаленный добела уголь с тех пор, как он снова оказался в своем родном измерении. Теперь, услышав о том, в какую беду угодил тот, он чуть не радовался этому. Пусть он там и останется! Пусть старая Мельба позабавится им вместо игрушки! Хорошая возможность избавиться от дурных родственников! Его отец удивил его. - Думаю, что нам троим лучше всего побыстрее отправиться в Аратекс! Келвин смерил его таким холодным взглядом, на какой только был способен. Нет, положительно совершенно невозможно, чтобы отец сейчас говорил что-то разумное. - Он же спас твою Хелн, Келвин. Конечно же, это должно заставить тебя двинуться туда, даже если оскорбление, нанесенное твоей стране и соотечественникам совсем тебя не трогает. - Не говоря уже и о пророчестве,- заметила Джон. - Но можем ли мы помочь? - думал Келвин.- Можем ли мы вообще что-нибудь сделать против настоящей колдуньи? - Ты прав, отец,- сказал он.- Мы должны попытаться. Они снова поместили Хелн в ее комнате во дворце Рада. Король Рафарт был там, чтобы приветствовать их и пожать им руки. Он не возражал против того, чтобы они немедленно отправились в Аратекс. Морщины, глубоко избороздившие его лицо, говорили более красноречиво чем слова о том, насколько глубоко он все это принимал к сердцу. - Я тоже на этот раз отправлюсь туда! - заявила Джон. - Нет, Братец Прыщик, на этот раз определенно нет. Она показала ему язык. - У меня зрение лучше, чем у любого из вас! Я могу заметить, откуда исходит опасность, еще до того, как вы подумаете об этом! Интересно, кто попал в Зотанаса камнем? - У кого едва не высосали всю его кровь? - парировал Келвин.- Ты должна остаться, Джон. Не годится, чтобы ты‡ - Шовинист! И как ты думаешь, чей муж сейчас может быть в беде? Мой муж, Лестер, вот кто! - Конечно, ты можешь отправиться с нами, Джон,- проговорил к ужасу Келвина его отец.- Я рад, что ты поедешь с нами. Не думаю, что мы могли бы вот так уехать без тебя. Так обычно всегда и улаживались дела, когда в них участвовала остроухая сестренка Келвина. Без всяких происшествий все четверо доехали до реки, нашли новый мост и переправились по нему на территорию Аратекса. Проезд до Прохода Мертвеца был отмечен многочисленным лошадиным пометом и глубокой колеей, проделанной повозками. Как раз, когда они подъехали ко входу в Проход, впереди раздался грохот и под копытами одолженных им боевых коней стала осыпаться земля. Тряска продолжалась и из прохода волнами стали вздыматься тучи пыли. Ужасный шум и грохот все продолжался и становился громче. - Землетрясение и лавина! - воскликнул Джон Найт.- Боже, если их накрыло там‡ - Это она! - вскрикнула Джон.- Это Мельба, там наверху, на Скале Фокусника! Это она делает это! Она заставляет землю трястись! - Ты сошла с ума, Братец Прыщик! - сказал Келвин в своей обычной терпеливо-снисходительной манере, в какой он обращался к ней. Он пытался сдержать нервную дрожь своего скакуна. - Сошла с ума, неужели? Посмотри, посмотри только! Там, на вершине Скалы Фокусника! Наверху, над облаком пыли, над проходом! Посмотри! Келвин изо всех сил напряг зрение, то же самое сделали его отец и брат. Отсюда Скала Фокусника выглядела словно короткий древесный обрубок, возвышающийся над пылью и над проходом. Может ли там, на вершине этого обрубка быть что-то вроде маленького муравьишки, стоящего с распростертыми руками? Кажется, Джон так и считала. Он знал, что его сестра обладала почти невероятно острым зрением, но увидеть с такого расстояния Мельбу на вершине Скалы Фокусника казалось невозможным делом. - Ты должен сделать что-нибудь! - настаивала Джон.- Ты должен сделать что-нибудь, Кел! Она убьет их всех! Она убьет Лестера! Сделать? Но что мог он сделать? С этого расстояния он не смог бы даже увидеть Мельбу, не то что остановить ее, если она действительно была там. - Оружие Мувара,- сказал его отец.- Используй его, Келвин! Попытайся выстрелить в нее! - Это ни к чему не приведет,- сказал Келвин. Затем, почувствовав ноты отчаяния в голосе своего отца и в выражении лица сестры, он потянулся за ним. Его подбросило, он чуть не потерял равновесие и должен был тут же ухватиться за гриву своей лошади. Джон странным диковинным маневром вспрыгнула к нему на спину его боевого коня. Она чуть не спихнула его. - Быстрее! Быстрее! - настойчиво торопила она. Келвин вытащил свое оружие. Что ему следует сделать, просто нацелить его на скалу и притвориться, что он может увидеть там что-то? Нужно ли поднять и навести это оружие, как следовало бы нацеливать невероятно мощный и сильный арбалет? Но что же именно должен он‡ Крохотная искорка ярко засветилась на вершине скалы-обрубка. Она не тускнела и не гасла и тут же немедленно начала раздуваться, двигаться, словно огненная пламенеющая стрела. - Огненный шар! - закричала ему Джон прямо в ухо.- Останови ее! Останови ее немедленно! Как будто бы он мог это сделать! Все что он мог, это только попытаться. Оружие Мувара было нацелено в нужном направлении. Перчатки, делайте ваше дело! Рука Джон была над его рукой и над перчаткой. Ее палец был над спусковым крючком. Курок щелкнул, сдвинутый быстрым уверенным движением. Вспыхнул яркий свет, ослепив и заполнив его глаза и голову. Бум! - снова, как и раньше, отдавалось и отдавалось эхом. Лошадь попятилась назад, и Келвин вместе с Джон, соскользнув со спины лошади, позорно вылетели из седла. Бум! Ох! И весь мир завертелся кругом в течение казавшегося чрезмерно долгим времени. Сент-Хеленс видел, как огненный шар медленно отлетает от вершины скалы. Он рос и разбухал по мере того, как летел, светясь ужасающей яркостью и обладая огромным потенциалом разрушения.
в начало наверх
Люди в проходе окажутся зажаренными вместе со своими лошадьми, и останутся только их обугленные кости. Победа Мельбы была такой полной и подавляющей, что Аратекс никогда больше не будет подвергаться нашествию захватчиков. - Будь ты проклята, ведьма! - пробормотал Сент-Хеленс. Не стоило этого говорить, это и ругательством приличным не назовешь. И все же немного непокорности, пусть совершенно бесполезной, было все- таки лучше, чем полное молчание и повиновение. Его тело болело там, где оно было пронзено ветвями и острыми сучьями, но боль в распятом теле не шла ни во что в сравнении с агонией, душевными муками быть свидетелем полного поражения и разгрома своих соратников. Вот почему Мельба пока оставила ему жизнь: для того, чтобы он побольше пострадал. Неожиданно, почти словно откликаясь на его проклятие, огненный шар замедлил свой полет. Он, действительно, словно заколебался. Мельба, стоящая на краю скалы, закричала что-то, простерла вперед руки, растопырив пальцы, но это ни к чему не привело. Огненный шар возвращался обратно! Он возвратился обратно, с грохотом и ревом, во всей своей ярости. Шар выглядел чудовищно большим, огромным, разбрасывающим искры и громко шипел, его жар обжигал даже на таком большом расстоянии, на каком находился Сент-Хеленс. Листва деревьев скорчилась и свернулась, а все небо было, казалось, охвачено огнем. Мельба не стала ждать, пока ее создание вернется к ней в объятия. Она подняла руки и бешено захлопала ими. Руки превратились в крылья, а на теле появились перья, и она начала отчаянно забираться вверх так, как мог делать только перепуганный стервятник. Огненный шар изменил направление полета. Он преследовал ее! Мельба взлетала все выше. Она кружила, петляла и делала зигзаги, как это делает птица, желающая ускользнуть и уйти от погони. Но огненный шар настиг ее, поглотил и сожрал в своем пламени. Не было никакого крика, только громкий хлопок, когда он исчез со своим содержимым. Затем из открытого пустого неба посыпались горящие перья. Когда они упали туда, где только что была колдунья, они стали клочками мяса и костей. Эти клочки продолжали гореть, от них шел пар и они почернели и потеряли все подобие человеческой или животной природы. Не осталось даже скелета, даже костей, только простой пепел, разбросанный везде по краям скалы. Сент-Хеленс обнаружил, что ветви деревьев ослабили свою хватку. Они стали всего лишь бесформенными зарослями, а не волшебными стражниками, которыми они были, пока была жива колдунья. Морщась от боли, он выпутался из ловушки, снова включил свой пояс и перелетел через край утеса. Кругом был только пепел. Неужели это сделало его проклятие? Было ли что-то магическое в его словах и в нем самом? Он не верил этому ни на секунду. В конце концов он все время бранился, и его ругань не могла произвести даже простой туманной дымки, не то что испепеляющего огня. Но колдунья была, конечно же, мертва, он вынужден был поверить в это. Сент-Хеленс опустился на край скалы, раскидал пепел Мельбы и смотрел, как тот медленно развеивается по ветру. Она не вернется назад! Стервятники больше не беспокоили его. Он выиграл или выиграл кто-то другой, хотя он не мог представить себе каким образом. Ему нужно было спуститься туда в проход и посмотреть, нет ли там среди них волшебника. Каким-то образом это случилось, и полностью захватило его врасплох, не говоря уже о Мельбе! Кто-то там внизу должен знать это. Он привел в действие свой пояс, слетел со скалы и спустился вниз в проход, туда, где зрелище побоища выглядело еще хуже, чем сверху. Колдунья почти что расправилась с этой армией до того, как наслать на них свой огненный шар! Он заметил Мора, наклонившегося над своим сыном и почувствовал боль раскаяния. Неужели юноша мертв? Он подождал и позвал Мора, привлекая его внимание. Лицо Мора просветлело, когда он взглянул вверх. - Ты сделал это, Сент-Хеленс! Ты остановил ее! Ты уничтожил ее и спас нас всех! Сент-Хеленс решил пока не просвещать его на этот счет. - Лестер, что с ним - он‡ - Он без сознания. Думаю, что он ранен не опасно. Он ведь Крамб. У нас, у Крамбов, крепкие головы. - Генерал Бротнер - он жив? - Он проверяет нанесенный ущерб,- сказал Мор, показав взмахом руки в нужном направлении.- Очень многое пострадало. По крайней мере, в том направлении. - Спасибо, Мор, я сейчас вернусь.- Он перелетел через проход, и чем дальше он летел, тем больше разрушительных последствий землетрясения бросалось ему в глаза. Люди были буквально раздавлены упавшими на них обломками скал, лошади похоронены под осколками горных пород. Наконец он увидел генерала, который вместе с двумя другими людьми старался приподнять огромный фургон со снаряжением и сдвинуть его с раздробленной ноги человека, который к счастью для него самого был без сознания. Когда работа была закончена, Сент-Хеленс молчаливо приземлился рядом с ними. У генерала был вид полностью разгромленного и разбитого полководца. - Колдунья мертва, генерал,- сказал Сент-Хеленс.- А она была нашим главным препятствием. - Мертва? - генерал, казалось, не мог поверить этому. - Она послала на нас огненный шар, а он обратился против нее самой и уничтожил ее. Он сжег ее в пепел. Она мертва, погибла от своей собственной магии. Вы разве не видели, как все это произошло? - Я видел огненный шар,- согласился с ним генерал.- Я увидел, как он вернулся назад, а потом исчез. - Он исчез, когда сжег того, кто его создал,- сказал Сент-Хеленс.- Каковы ваши планы, генерал? - Планы? - Бротнер посмотрел на лежащих вокруг мертвых и умирающих.- Ты думаешь, что у меня есть планы? Нет, подумал Сент-Хеленс. Конечно у него нет никаких планов. Его армия в плачевном состоянии, даже безо всяких дальнейших угроз и козней со стороны колдуньи. Это было позорно, потому что теперь, когда Мельба погибла, король Филипп будет легко уязвим. И было еще это пророчество для Круглоухого, которое, как предполагалось, относится к Келвину: объединение двух в одно. Да, проклятье, Филипп просто должен отречься от престола. Это завершит все дело. В это мгновение Сент-Хеленс принял решение. Его руки поигрывали рычагами управления поясом левитации. - Не теряйте надежды, генерал. У меня есть план.- С этими словами он поднялся вертикально вверх с помощью своего пояса, изогнул тело и полетел мимо Скалы Фокусника, а затем постепенно стал снижаться в темнеющем небе в направлении дворца мальчика-короля Аратекса. Добравшись туда, он влетел в то окно, через которое вылетел вместе с Хелн целую вечность назад. Комната казалась почти такой же, как и была раньше и поскольку он внимательно озирался по сторонам и верил в свою удачу, то посчитал, что его не заметили. Когда он осматривался в комнате, неожиданно прямо перед ним возникло чудовищное видение. Он схватился за свой меч, а тот другой сделал тоже самое, полностью повторяя его движения. С некоторым опозданием он понял, что это был он сам, отражающийся в зеркале: исцарапанный и избитый, спутанные волосы и борода, одежда, руки и лицо перепачканы кровью и грязью, он весь как будто вывалялся в кусочках листвы и коры с тех деревьев, в которых застрял. Сент-Хеленс содрогнулся, желая найти возможность вымыться и очиститься. Он никогда не был особенно привлекательным и красивым, и он не был больше молодым, но это было просто чудовищно! Он попробовал дверь и обнаружил, что она не заперта. Охранники должно быть не побеспокоились запереть ее после того, как пленница сбежала. Он начал спускаться вниз по лестнице. Если король был сегодня во дворце, как он был почти каждый день‡ Сент-Хеленс решил, что то, что было нужно молодому Филиппу, так это хорошая порка. Это было как раз то средство, которое при каждом удобном случае прописывал ему собственный папаша и, кажется, оно все-таки подействовало. Сегодня он был как раз тем, кем был, и если бы в детстве он не подвергался порке, стал бы еще хуже, чем был сейчас. Да, это точно, молодой король Филипп должен получить порку, которую Сент-Хеленс давно уже мысленно пообещал ему. - Куда это ты направляешься, как ты думаешь? Это был Бимоуд, с наглым выражением лица стоящий у подножия лестницы. - Что ж, я уже делал это раньше,- подумал Сент-Хеленс и вытащил свой меч. Только на этот раз он был слабее, более устал и постарел во всех отношениях. Он осторожно начал спускаться вниз по лестнице, надеясь, что сможет продержаться. - Бимоуд! - позвал чей-то пронзительный голос. Сам его величество Филипп Аратекский с красными распухшими глазами проследовал из своей игровой комнаты и остановился на пороге, в его голосе было больше, чем просто намек на приказ. - Но, ваше величество‡ - Пожалуйста, иди наружу, Бимоуд. Оставь нас одних. Есть вещи, которые мы должны обсудить. Бимоуд перевел взгляд с Сент-Хеленса на своего короля, потом снова взглянул на Сент-Хеленса. Его поросячьи глазки заметались в смятении и, казалось, что он отчаянно пытается что-то решить. - Это приказ, Бимоуд! Тот, наконец, убрал меч в ножны, а Сент-Хеленс спрятал свой. Бимоуд вышел. Сент-Хеленс чувствовал отвращение: Джон Найт, тогда, давно, в дни их союза, никогда не отдавал один и тот же приказ дважды, зная, что он будет живо исполнен сразу же, каким бы он ни был. Джон Найт был настоящим командиром. Эти недисциплинированные дворцовые охранники вызывали у него тошноту. - Ну а теперь, Сент-Хеленс, друг мой, пойдем со мной. Сент-Хеленс пошел за ним следом, удивляясь, почему он это делает. Король вел себя так, как будто его возвращение было обычным. Обстановка внутри игровой комнаты была почти такой же, как и раньше; игрушки лежали на полках, а в середине ее стоял стол с шахматной доской и фигурками, вырезанными Сент-Хеленсом. - Одну последнюю игру, друг мой,- сказал Филипп, показывая жестом на шахматную доску.- Одну последнюю игру, и я не буду сердиться, если я не выиграю. Сент-Хеленс вытер пот с лица, изо всех сил пытаясь понять, что было на уме у юного короля. - Ты сохранил здесь все так, как было, когда мы играли каждый вечер! - Да. Мельба была плохим игроком. Поэтому, пожалуйста, сыграем в последний раз, а затем ты можешь убить меня, как и планировал. - Убить тебя! - воскликнул Сент-Хеленс, искренне удивленный.- Убить тебя? но зачем? Мальчик оторвал свое удивленное лицо от созерцания шахматной доски и стульев. - Она мертва, не так ли, Сент-Хеленс? Ты ведь поэтому пришел сюда? Ты ведь и не мог иначе. Она следила за тобой; у нее был целый набор магических трюков. Она бы захватила тебя в плен, стала бы мучить и, затем, вернула бы тебя сюда. - Ты действительно думаешь, что я - этим мечом, который ты сам мне подарил?.. Король опустил глаза. - Это все, что я заслуживаю и когда-либо заслуживал. - Боги! - воскликнул Сент-Хеленс. Нет, после этого положительно нельзя было колотить парнишку. Ему и впрямь поставили мат - тот самый ученик, который выучил свои уроки лучше, чем его учитель. Мор удивленно заморгал, а Лестер разинул рот, когда Сент-Хеленс свалился на них с неба с молодым королем, сидящим у него на спине. Он начал было вытаскивать свой меч, но потом задержал руку. В конце концов, это все-таки был король, и Сент-Хеленс очевидно притащил его сюда для какой-то цели. - Лестер, Мор, сражение закончено, и Аратекса больше нет. Пророчество, которое было предсказано моему зятю будет выполнено, с его участием или без его участия. И как же я желаю, чтобы он был сейчас здесь, живой и в добром здравии! Как же я хотел бы, чтобы я тогда не
в начало наверх
обманул его и не предал, со всей надменностью и злонамеренной предусмотрительностью Филиппа. Может быть, в то время я был кем-то заколдован, или хотя бы потерял голову. Но нет, я знаю, что Сент- Хеленс лучше любого другого и знаю, что эта ответственность за него полностью ложится на мои плечи. Что бы я мог сказать ему, если у меня была бы теперь возможность? Что бы я мог ему сказать? - Привет, Сент-Хеленс. Я рад, что тебе удалось искупить свои грехи. На этот раз удивленно заморгал уже сам Сент-Хеленс. Там, за упавшими валунами, стояло четверо всадников. Он был уверен, что когда он улетал, их здесь не было. Это были: Джон Крамб, жена Лестера; Джон Найт, его старый командир и отец Келвина; Кайан Найт, сводный брат Келвина; а четвертый был никто иной, как сам Келвин Найт Хэклберри, как раз он и проговорил сейчас эти слова. - Келвин, а ты можешь - ты можешь простить меня за то, что я с тобой сделал? - Возможно, тесть. Может быть смогу, когда твой внук вырастет достаточно большим, чтобы спрашивать об этом. Может быть, тогда я прощу тебя за то, что ты помог мне исполнить два слова из пророчества. - Внук. От Хелн? - Ему уже говорили об этом раньше, но сейчас ему казалось, что он слышит эти слова впервые. Недавние события чуть было не стерли это известие из его памяти. Мир завертелся у него перед глазами, и неожиданно показалось вполне естественным, что он приземлился, упав плашмя лицом в грязь, а молодой король навалился на него сверху. Он лежал там, очень растроганный, но не шевелился, пока король Бластмор провозглашал те слова, которые, как они с ним договорились, он должен был произнести: - Как суверенный правитель королевства Аратекс, я торжественно провозглашаю полную и безоговорочную капитуляцию Аратекса королевству Рад. Вследствие этого я отрекаюсь от трона Аратекса, отказываюсь от всех своих притязаний и умоляю о милосердии и своем прощении королем Рафартом из Рада! - Какие чудесные слова,- счастливо улыбаясь, подумал Сент- Хеленс,- более чудесных слов ему за всю жизнь не услышать. Хелн снился сон, и она понимала, что спит. В ее сне она видела как раздевается красивая молодая женщина с длинными белокурыми волосами и глубокими темно-синими глазами. Рядом с ней стоял мужчина, бывший телохранитель королевы, которого она видела во дворце с прошением о пенсии. Этот мужчина тоже раздевался, в каждом его движении сквозило нетерпение. Позади стояла поджидающая их кровать. - Должна ли я это видеть! О, должна ли! - подумала Хелн. Она тут же оказалась снаружи перед домиком, куда занес ее сон. Там, по направлению к входной двери с улыбкой на лице, которая почему-то казалась вымученной, подходил Кайан, брат ее мужа. - О, Бедный Кайан! Бедный Кайан!? - подумала она и проснулась, рыдания душили ее и перехватывали дыхание. - О, бедный Кайан! - громко сказала она, обращаясь к пустой комнате.- Бедный парень! Как же мне жаль тебя, Кайан! Но я ничего не могу сделать.- Потому что хотя она видела это во сне, она знала, что это не так, это не сон, а все это было последствиями тех астральных разделений души и тела, которые она проделывала раньше. Она видела правду. Ее собственная жизнь теперь была счастливой, но этого было недостаточно. Более печальная, чем раньше, Хелн разразилась горькими рыданиями. ЭПИЛОГ Они наконец-то собрались в доме у Келвина. Все войны закончились и они теперь могли расслабиться и стать снова семьей и друзьями. - Видимо, это антимагическое оружие,- говорил Мор, глядя на оружие Мувара, которое им показывал Келвин.- Учитывая то, как оно обратило огонь обратно на саму ведьму и то, как вы говорите, оно останавливало лопоухих и змеев в том, другом мире. - Да,- сказал Джон Найт.- Я решил, что оно обращает обратно магическую энергию тому, кто посылает ее, какой бы вид она не имела. Таким образом, в том другом измерении, оно возвращало обратно гипнотический замораживающий взгляд, а в этом измерении это был огненный шар колдуньи. Если передвинуть контрольный рычажок, то магия просто блокируется, а не возвращается обратно к тому, кто ею воспользовался. Таким образом, лопоухие все еще оставались опасными, но они больше не могли парализовывать своим взглядом. Но как только рычажок возвратился в свое первоначальное положение, магия снова стала возвращаться к их владельцам, и лопоухие сами себя парализовали. - Ура всем нам! - сказала Джон, полная энтузиазма, поднимая свой второй бокал вина, настоянного на веселящих ягодах.- Ура, за то, что мы заставили Кела воспользоваться этим оружием! Келвин свирепо посмотрел на нее, решив, что его маленькой сестренке никогда, никогда не следует разрешать притрагиваться к вину. Для него было очевидно, что все, что она сделала, это вмешалась в то дело, с которым бы прекрасно справились он и его перчатки. - Что ж, по крайней мере, вы были спасены,- сказал Лестер, переходя к разговору о спасении Келвина и забирая бокал у нее из рук. - Да, только ты потом приземлилась на свой собственный зад,- добавил Келвин, вспомнив, как она соскользнула с крупа его лошади, а он свалился на нее сверху. Теперь уже Джон свирепо смотрела на них всех, пока Хелн в свою очередь не пришла ей на помощь, быстро подойдя к Келвину и начав декламировать на память: ~"Круглоухому тогда уже точно быть, Рожденному сильным и свободным жить, Сражаться с драконами будет он, Полководцем станет, исполнит судьбы закон, От ига спасется родная земля, Начнет он с двумя, завершит с четырьмя‡~ - Ты объединил два в одно, Келвин,- закончила она.- Теперь, когда граждане Аратекса проголосовали за то, чтобы объединить свою страну с королевством Рад! - Это означает,- сказал Сент-Хеленс, теперь навечно объединившийся с их компанией,- что твое следующее задание, это объединение четырех. Я предлагаю тебе‡ Келвин враждебно посмотрел на него, и Сент-Хеленс замолчал, несомненно все припоминая. У них дело нередко доходило почти до стычки, после того своевременного прибытия Келвина в Аратекс. Словесная взбучка, которую он прямо там, на месте, получил от Келвина перед лицом молодого короля Аратекса была большей, чем рассчитывал Сент-Хеленс. Теперь они казались друзьями или, по меньшей мере, хотя бы родственниками. Но Келвин предполагал, а Сент-Хеленс знал, что необходимо отдать в их отношениях главенствующую позицию Келвину. К тому же на первых свободных выборах вновь нарождающейся страны внимательно прислушивались к голосу народа и новым именем Аратекса, присоединенного к королевству Рада, должно было стать наименование Келвиния, а не Хеленландия, как, ни капли не покраснев, предложил Сент-Хеленс. Кайан все еще выглядел печальным, хотя прошел уже целый месяц со времени их триумфального прибытия в Аратекс. Все заметили это, особенно Хелн. - Почему ты такой печальный, Кайан? - наконец спросила она. Кайан не замедлил с ответом.- Ленора. Ленора Барли. Я не хочу жениться на ней. Я хочу Лонни оттуда, из того другого измерения. - Я мог это сказать тебе и раньше, сынок,- ласково произнес Джон Найт. - Ты мог? Почему же не сказал? - Мне казалось, ты должен понять это сам. Разве ты не заметил, что почти все похожие друг на друга люди имели там характеры совершенно противоположные характерам своих двойников? Например, король Рафарт в основном мягок и добр, но его двойник был жестоким, ему доставляло удовольствие причинять боль. Ловкий Джек был презренным бандитом, который продавал в рабство даже мальчиков и девочек. Двойник Джека - это героическая личность, настоящий патриот, один из прекраснейших людей, которых я когда либо встречал. Как это согласуется с унаследованной тобой мудростью, сынок? Кайан задумался на секунду. Затем его лицо просветлело, когда до него дошло то, о чем он раньше не задумывался. - Лонни - она полная противоположность! - Правильно. - Когда я зашел к Леноре, она была‡- он замолчал, его лицо теперь покраснело.- Она была не одна. С мужчиной. С тем ужасным человеком, который прислуживал королеве. Нет, это не было похоже на Хелн, запертую на Базаре Девушек, и не в силах спастись от этого и освободиться. Она - она сама хотела его. Он вызвал меня на поединок. Она смеялась, хлопая в ладоши, как будто была в восторге. А я ушел прочь, это было в первый раз, когда я ушел от такого вызова. Я не хотел давать ей такого удовольствия. Я‡ - А что же это говорит о характере твоей матери? - проговорил Джон Найт с печалью и достоинством.- Подумай получше. Ее двойник так же отличается от нее, как Лонни отличается от Леноры. Лицо Кайана помрачнело. Это и было источником его нежелания принимать ситуацию, как она есть. - Она моя мать. Она‡ - Скорее всего, мертва,- сказал Джон. Он проговорил это как бы невзначай, внутренне для себя примирившись с этим.- Вспомни о том, как я считал, что она обладает всеми добродетелями и достоинствами, которые имеет та королева в другом измерении, а это оказалось совсем не так. Кайан утер слезы.- Кажется, я должен согласиться с этим. - Да, Кайан, так будет лучше. У тебя нет по настоящему другого выбора. Ты любил то, что, как тебе казалось, должно было в ней быть, точно также, как и я. - Лонни‡ - У людей каким-то образом есть выбор, быть ли им плохими или хорошими,- сказал Сент-Хеленс, влезая в их разговор.- У Филиппа не было выбора, но если бы я получил его воспитание, то и я стал бы таким же плохим. Теперь у него появился шанс стать хорошим, и он будет хорошим, занимаясь вместе со мной изготовлением шахмат и участвуя в шахматных турнирах. Вы знаете, у мальчика настоящий талант к шахматной игре. Прямо сейчас, если бы здесь не было меня, я бы сказал, что он - чемпион мира. - Но ведь в этом мире в вашу глупую игру играете только вы двое! - заметила Джон. Все вокруг рассмеялись. - Нет, я тоже знаю, как играть,- сказал Джон Найт, не обращая внимание на Сент-Хеленса.- Ты должен вернуться обратно, чтобы забрать ее оттуда или остаться там вместе с ней. У тебя нет выбора. Это точно также, как у Келвина с его пророчеством: у вас обоих нет выбора. - Выбора нет,- согласился Кайан. Он встал из-за стола, с решительным и прояснившимся выражением лица.- Я возвращаюсь назад! Для того чтобы жить там или забрать ее сюда! - А я отправлюсь вместе с тобой,- сказал Джон, тоже вставая со своего места.- Не могу представить себе, как я могу пропустить будущую свадьбу моего старшего сына. Кайан замолчал, глядя на него. - Ты знаешь, ведь формально говоря, королева Занаан сейчас вдова и‡ - И для меня в Раде ситуация остается не очень-то удобной, потому что здесь считается, что я погиб. Шарлен‡ - Замужем за очень хорошим человеком,- согласился Кайан.- Не думаю, что она будет против, если ты‡ - Я тоже подумал об этом,- согласился Джон Найт.- Я думаю, что мне нужна жена также, как и тебе, а тебе снова нужна мать. Они обменялись взглядом, отлично понимая друг друга. Сент-Хеленс, с покрасневшим носом неловко вскочил на ноги, держа бокал вина, и не спрашивая разрешения развеселил всех своим пожеланием. - И смотрите, не возвращайтесь назад! - прокричал он им вслед, когда они уходили. Было время, когда эти слова могли бы считаться
в начало наверх
оскорблением. Келвин посмотрел на Хелн, потом на Лестера и Джон. Они кивнули. Да, это был самый лучший способ расставания с отцом или братом. В Келвинии стояли прекрасные времена. СЕРЕБРЯНЫЕ НИТИ Они есть в каждом облаке, так говорит пословица, но Келвин не слишком в этом уверен. Он знает, что он вынужден быть Круглоухим из Пророчества ‡ и он даже знает то, что Пророчество еще не сбылось до конца и то, что его приключения еще не завершены. Но он так надеялся на ~самую капельку~ покоя. Но на это не приходится рассчитывать - его отец угодил в темницу в мире по другую сторону Провала, его сводный брат участвует в приключении, связанном с прекрасной девушкой и серебряным змеем, а король Филипп Бластмор начинает задумываться, насколько сильно его делами управляет Мельба, колдунья. Тесть Келвина имеет твердые убеждения по поводу того, кто должен стать советником короля Филиппа вместо Мельбы. Но если и этого недостаточно, то взаимоотношения между лопоухими и серебряными змеями оказались поняты совершенно неправильно, что может привести к опасным последствиям ‡. "Энтони и Маргрофф смешивают фантазию и науку почти также как это делал Марк Твен в книге "Янки при дворе короля Артура". Действие, раскрытие характеров и романтическая интрига прекрасным образом слиты в этой пленительной сказке, которая должна понравиться поклонникам Фэнтэзи" /"Клиаатт"/. "В Этой прекрасной фантастической сказке содержится ирония, переплетенная с реализмом, что и следовало ожидать от Энтони Пирса. /"Паблишерз Уикли"/. "Хорошо скроенный сюжет динамично развивается, в стиле характерном для Энтони Пирса - и приправлен некоторыми по настоящему захватывающими моментами". / "Киркус Ревьюз"/.

ВВерх