UKA.ru | в начало библиотеки

Библиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежная | фантастика русская | литература зарубежная | литература русская | новая фантастика русская | разное
Анекдоты на uka.ru
orfo-44
Рон Гуларт
јСВИДАНИЕ С ДОКТОРОМ ЛОСКУТИКОМЅ



1.

	Попытка разделаться с ними была совершена на удивление неожиданно.
	Конечно, неожиданность не была полной, если учесть что Великий Ландо все-таки успел предупредить их об этом прямо 
с подмостков амфитеатра, в тот самый момент, когда человек с рукой, извергавшей огонь, был готов осуществить свой 
план.
	А теперь вернемся немного назад и попробуем разобраться в происходящем. Представьте себе, что в один из свежих 
и ясных осенних дней 2002 года мы находимся в Нью-Вестпорте, в театре-варьете, который, как вам вероятно известно, 
построен на высоких сваях, поднимающихся над грязноватой поверхностью воды Лонг-Айленд-Саунда. Театр, вмещающий 
почти 900 человек, в этот полдень был набит до отказа. Возможно, так было потому, что часть денег от сбора поступала 
на счет предвыборного комитета Республиканско-Демократической партии. Но, с другой стороны, варьете всегда пользовалось 
большим успехом у публики, начиная с конца прошлого столетия.
	Среди присутствовавших находился и Джейк Пейс, высокий худощавый хорошо загоревший весьма деятельный мужчина лет 
тридцати шести. Вместе с ним была и его жена, очень привлекательная рыжеволосая женщина тридцати двух лет. Она 
имела рост около шести футов и была тонкой и стройной, словно ива. Итак, в этот полдень они сидели, держась за 
руки, в десятом ряду второго яруса.
	На подмостках сцены, имевшей форму бумеранга, одетый в ярко-красный костюм волшебника из синтетического шелка 
и такого же цвета плащ, выступал Великий Ландо. Его психологический аттракцион был в самом разгаре. Сейчас он стоял 
чуть согнувшись у самого края рампы, указывая рукой в направлении второго ряда в первом ярусе, где сидела почтенная 
дама, платье которой было отделано жемчугом.† Вас очень беспокоит потеря брошки,† сказал он.† В ней было тринадцать 
кроваво-красных рубинов, вставленных в золотое основание и обрамленных алмазами почти квадратной формы.
	† Ах, чтоб мне провалиться на этом месте. Это действительно так и есть,† едва не задыхаясь проговорила полная 
женщина, прижимая к груди руку, почти на каждом пальце которой было надето кольцо.
	† Ну как можно потерять нечто подобное? † спросила Хильда, едва касаясь губами уха Джейка.† Ведь брошка должна 
блестеть в темноте.
	† Тише, не мешай ему. Мне очень интересно наблюдать, как он работает.
	† Я не мешаю ему, а если я кого-нибудь и отвлекла, так только тебя.
	Джейк наградил ее одной из своих самых мрачных улыбок и наклонился вперед, опустив худые руки на мягкую цилиндрическую 
поверхность пустовавшего перед ним стула.
	† Брошка, которую вы ищете, находится... Да, я вижу ее блеск!
	† Ведь я говорила, что она должна блестеть,† не унималась Хильда.
	† Да, да, я вижу, где вы можете отыскать свою пропажу... Боже мой! † Неожиданно Великий Ландо согнулся, хватаясь 
руками за грудь.† Человек с огненной рукой... Он здесь... Смерть! Он несет смерть!
	† Так что же все-таки делать с моей блестящей брошкой? † продолжала настаивать матрона.
	† јОдд ДжобсЅ... јОдд ДжобсЅ,† бормотал психоаналитик.† Он... собирается убить их...
	† Хо! † воскликнул Джейк, подпрыгивая на месте.† Это, должно быть, касается нас.
	† Сядьте, сядьте, я вам говорю!
	Но не обращая никакого внимания на слова сидевшего прямо сзади него члена городского управления, Джейк быстро 
оглядел окружавшее их пространство.
	† Я так и знал, что мы попадем в какую-нибудь переделку, садясь так близко от них,† пробормотал китайский неомессионер, 
находившийся за несколько мест в сторону от Джейка.
	† Не нужно быть таким агрессивным, Сун Ен,† предостерегла его жена.
	† Я узнал, кто они такие, в тот самый момент, как только они сели. Без всякого сомнения, это муж и жена Пейс, 
которые владеют и управляют јОдд Джобс ИнкорпорейтедЅ. И они постоянно попадают в...
	† Джейк! † предупредила мужа Хильда и тут же метнулась со своего кресла, сверкнув в воздухе стройными голыми ногами.† 
Там, в проходе, справа от тебя.
	Да, он был именно там. Было отчетливо видно лихорадочное лицо, на котором сверкали глубоко погруженные в темные 
впадины глаза. Его стальная поржавевшая правая рука медленно поворачивалась прямо в сторону Джейка.† Смерть им 
обоим,† нараспев произносил он,† смерть им обоим.
	† Однако, не сразу.† Схватив пустовавший стул, Джейк с силой запустил его в убийцу.
	Металлический стул ударил мужчину прямо в подбородок, его голова резко дернулась назад, а он сам свалился на пол. 
Когда он вновь нетвердой походкой направился вдоль по проходу, его рука неожиданно выстрелила, и шипящая полоса 
красно-желтого пламени прочертила полуденное небо.
	† Я так и знал, что нас непременно убьют, если мы будем сидеть так близко от этих безрассудных людей.
	† Оставь свои жалобы, Сун Ен, лучше уноси ноги.
	Кругом трещали и падали стулья. Люди толкались, протискивались вперед, падали, бежали, прыгали, заботясь только 
о том, как бы поскорее выбраться отсюда, прежде чем встроенное в руку оружие не выстрелит вновь.
	Джейк прокладывал себе путь, расталкивая толпу локтями, и наконец схватил все еще спотыкавшегося человека за смертоносную 
руку. Она была такой горячей, что он даже заскрипел зубами, но все же завернул стальной протез за спину убийцы, 
подтягивая его затем вверх.† Кто, ты, черт возьми?
	† Догадайся сам.† С этими словами человек вырвался и побежал.
	Через несколько секунд Джейк сообразил, что наверняка у этого малого имелась возможность быстро отсоединить руку. 
Он подержал ее в руке еще секунду, прежде чем отшвырнул и бросился за убийцей.† Он мог побежать за кулисы,† крикнул 
он, надеясь, что Хильда услышит его.
	Она тоже пробивалась сквозь толпу, и даже, когда могла, бежала, перелетая через стулья и даже через сидевших людей, 
как будто выполняла бег с препятствиями. Ее рыжие волосы развевались как знамя, и она подбежала к выходным дверям 
театра раньше однорукого человека.
	Он наверняка врезался бы прямо в нее, если бы не зацепился за край раскачивающейся подвесной сцены.† Проклятая 
сука, ты должна умереть.
	Великий Ландо оставался по-прежнему в том же положении. Он обхватил себя руками, будто борясь с ужасными судорогами.† 
Смерть... Он все еще несет смерть!
	Джейк услышал его, не спуская глаз с беглеца, и тут же понял, что могли означать эти слова. Поэтому, вместо того, 
чтобы бежать вслед за одноруким, он со всех ног бросился к своей жене и подхватил ее прежде, чем она смогла забраться 
на подмостки сцены.† Сейчас самое время подумать о собственной голове,† посоветовал он, обхватив ее одной рукой 
за плечи, а второй чуть ниже груди.
	† Джейк, но мы должны...
	Последовал невероятной силы взрыв, сметающий все кругом.
	Плавающая в воздухе подвесная платформа сцены потеряла свою устойчивость и рухнула вниз с высоты почти шесть футов 
в шахту воздушного лифта. Со всех сторон неслись вопли и злобные выкрики, заполнившие помещение театра.
	Хильда с трудом перевела дыханье и вцепилась в Джейка, продолжая трясти головой, так что ее длинные рыжие волосы 
били его по впалым щекам.† Разве можно было предвидеть такое?
	† Случай самоубийства, когда исполнитель убивает нас, а затем и себя. Я уловил тот момент, когда он собирался 
взвести взрыватель этой проклятой бомбы, скрытой у него под одеждой.† Джейк осторожно поднял ее на ноги.† Нам помогло 
предупреждение Ландо.
	† Да, да, кажется, он сумел узнать очень многое обо всем этом. Мы непременно должны поговорить с ним...† Она увидела 
все в глазах Джейка еще до того, как повернулась, чтобы взглянуть на рухнувшую сцену.
	† Слишком поздно,† сказал он.† Ландо погиб вместе с убийцей.
	† Теперь я уже никогда не найду свою блестящую брошку,† пожаловалась дородная матрона.



2.

	† Возможно, это действительно была моя ошибка,† сказал секретарь правления јШоу-БизнесЅ, продолжая двигаться по 
кругу, будто измеряя шагами огромную гостиную, оборудованную в хорошо укрепленной и заново отделанной конюшне, 
служившей штаб-квартирой для јОдд Джобс ИнкорпорейтедЅ.† Но, с другой стороны, возможно и нет.
	Джейк устроился в подвесном акриловом кресле с подголовником и негромко наигрывал протяжные португальские мелодии 
на двенадцатиструнной гитаре, разглядывая принадлежавшую им территорию имения Вест-Реддинг, величиной почти в пять 
акров, с трехпольной системой землепользования. В эти послеполуденные часы все окружавшее дом было окрашено в золотые 
и оранжевые тона. Рядом с его правой ногой, прямо на полу, сделанном из твердых пород дерева, лежал сканнер, устройство 
для быстрого просмотра и хранения необходимой для работы информации.† Кто знал о том, что вы летали сюда прямо 
из Белого Дома в Нашвилле?
	† Только президент, и больше никто,† ответил Гюнтер Стул. Его обычно выступающие вперед челюсти, казалось, выдвинулись 
еще больше в этот необычный полдень.† По крайней мере, я не думаю, что кто-то еще знал об этом.
	† Вы прибыли в Коннектикут, чтобы нанять нас,† сказала Хильда,† и почти в то же самое время наемник-самоубийца, 
вооруженный изрыгающей пламя металлической рукой, едва не поджарил нас, устроив из этого целое представление. Считаете 
это всего лишь совпадением?
	Стул остановился, разглядывая ее длинные необычайно прямые загорелые ноги, и сказал: † Учитывая все произошедшее, 
разумеется нет. Это никак не кажется мне простым совпадением, Хильда. Хотя все возможно.
	† Относительно этого парня, который пытался разделаться с нами.† Джейк слегка коснулся сканнера.† До сегодняшнего 
дня о нем знали лишь на самом краю Алабамы, где, как предполагалось, он должен был быть заперт в одном из учреждений 
для особо опасных сумасшедших, а его рука была полностью деактивирована.
	† Вероятно, он просто сбежал,† заметил секретарь јШоу-БизнесаЅ.
	† Возможно,† согласилась с ним Хильда.† Но как случилось, что о его побеге ничего не знала федеральная полиция?

	† Даже этот приют, будь он проклят, ничего не знал об этом,† добавил Джейк,† пока я только что не позвонил им.

	† По-видимому, мы имеем дело с людьми, которые обладают изрядными средствами, а вы знаете, что с большими деньгами 
можно организовать почти все, что угодно.
	† И чьи же это могли быть деньги?
	† Мы думаем, может быть и ошибочно, хотя я чувствую, что на этот раз никакой ошибки нет, что мы в очередной раз 
столкнулись с так называемой Мафией Непрофессионалов.
	Джейк перестал играть.† Да, у них определенно, денег больше чем достаточно.
	† Я просто не могу спокойно наблюдать за их успехами,† заметила Хильда.† Я хочу сказать, что являясь отъявленными 
мошенниками, они, ко всему прочему являются не менее ужасными фанатиками. Не может быть и речи о том, чтобы внутри 
их организации оказался кто-нибудь из итальянцев.
	† В их представлении мафия слишком серьезная организация, чтобы допускать туда европейские меньшинства,† сказал 
секретарь Стул.† Они работают достаточно успешно, получая чистый доход около 2, 6 миллиарда долларов.
	† В то время,† продолжила Хильда,† как бедная итальянская мафия в год получает едва ли больше 20 миллионов в год.

	Джейк прислонил гитару к уменьшенной всего лишь в два раза фигуре лошади, которую он совсем недавно закончил вырезать 
из настоящего мрамора.† Неужели МН не отказалась от очередной попытки взять под контроль индустрию развлечений?

	† Скорее всего дело обстоит именно так,† ответил ему Стул.† Или, во всяком случае, у нас есть сильные подозрения 
на этот счет. Разве не об этом говорят все эти преступления?
	Хильда подошла к стулу, на котором сидел Джейк, и погладила его шею кончиками пальцев, прежде чем продолжить.† 
Ваши люди, Гюнтер, подозревают, что все эти убийства среди ведущих фигур шоу-бизнеса как-то связаны между собой? 
В этом году их было пять.
	† Шесть,† поправил ее Джейк.
	Она взяла в руки стоявшую большую гитару и, усевшись на стул, начала играть блюзовую мелодию, очень популярную 
в самом начале двадцатого века.† Ты считаешь, что необходимо учитывать и убийство клоуна с воздушными шарами?

	† На самом деле, этот случай нельзя считать самоубийством,† сказал Джейк, обращаясь к жене.
	А секретарь јШоу-БизнесаЅ почесал свой подбородок.† Если же мы включим сюда и клоуна, к чему так или иначе склоняется 
мой отдел, то общее число убитых на сегодняшний день составит семь человек.
	† Семь? † словно эхо в унисон повторили оба Пейса. Хильда перестала играть.
	† Да, пока это еще не стало достоянием средств массовой информации,† сказал Стул.† Рафлес Танни был найден мертвым, 
вернее убитым, рано утром в своем шале, в Швейцарии.
	† Очень жаль,† сказал Джейк.† Он был замечательным фокусником.
	† Как это случилось? † спросила Хильда.
	† Ты хочешь знать, с помощью чего он был отправлен на тот свет? Он был оглушен до смерти, но мы не смогли обнаружить 
на нем никаких следов от механического оружия.
	† Ха! † Джейк подпрыгнул на стуле, прищелкнув пальцами.† Теперь я понимаю, почему Президент Соединенных Штатов 
прислал вас, чтобы втянуть нас в это дело, Гюнтер. Но это звучит просто невероятно.
	† Но ведь это как раз по вашей специальности, не так ли? И ты, и Хильда, представляющие јОдд Джобс ИнкорпорейтедЅ, 
как раз и специализируетесь на убийствах и интригах, совершенных самыми невозможными способами.
	† Невероятными,† поправила его Хильда.† Ты понял, Джейк, что это за чертовщина?
	† Я готов держать пари, что способ, которым был убит Рафлес Танни, совпадает с тем, которым пользовался убийца 
по имени Шокер Фулсон,† ответил тот.† Это тот малый, прикосновение которого сопровождалось электрическим разрядом.

	† Но Шокер мертв,† сказала Хильда.† Этот факт был попутно установлен нами при расследовании случая воровства с 
использованием телекинетики, проведенного прошлой весной в Дисней-Стейт.
	Джейк прикрыл глаза и откинулся на спинку кресла.† После того, как произошло два убийства в среде шоу-бизнеса, 
был найден мертвым Ренси Кин, лучший стрелок в Америке. Он был найден среди абсолютно пустого пространства. Вокруг 
него не было обнаружено никаких следов, но тем не менее, он был задушен. Этот случай напомнил мне про Покса Фейрфилда, 
убийцу-телекинета.
	† Он тоже мертв.
	† Они все мертвы,† сказал Стул.† Вот почему, в конце концов, федеральная полиция позволила нам войти в контакт 
с частным сыскным агентством, например, таким, как ваше.
	† Все? † Хильда, опустив руки на бедра, остановилась рядом с мольбертом, где красовался ее автопортрет, над которым 
она работала с начала недели.† Ты хочешь нам сказать, Гюнтер, что јмодус операндиЅ в случае всех убийств, касающихся 
самых значительных представителей индустрии шоу-бизнеса, полностью совпадает с методами, которыми пользовались 
эти давно умершие люди?
	† Совершенно верно, Хильда, поразительное сходство почти до мельчайших деталей.† Стул раздраженно вздохнул.† Когда 
федеральная полиция пропустила через свои компьютеры, содержащие информацию обо всех уголовных преступлениях, обстоятельства 
и детали того, как был убит Рафлес Танни, то на выходе было получено лишь одно единственное имя, соответствующее 
методу убийства: Шокер Фулсон. В конце концов, ведь не так уж и много в нашем мире природных талантов, способных 
на такое убийство.
	† И ты подозреваешь, что кто-то, скажем МН, смогли оживить мертвеца?
	† Мы уже отказались от попыток получить ответ, Джейк, но лично я верю в то, что МН могла собрать группу талантливых 
убийц, организовав из них своеобразный патруль смерти, и натравить их на нас, как чуму.
	† Но если они хотят перехватить контролируемую государством часть шоу-бизнеса, Гюнтер,† высказала свои соображения 
Хильда,† то почему они убивают самых ценных и популярных его представителей?
	† Да просто чтобы оказать на нас давление. Ты должна понимать, что МН весьма искушенная организация, когда дело 
касается бизнеса.
	† Они понимают, что всегда смогут найти другого клоуна или фокусника,† сказал Джейк.† Вы должны быть готовы убить 
несколько важных персон, если, к примеру, собираетесь запугать правительство Соединенных Штатов.
	† Но до сих пор они не оказывали прямого давления?
	† Нет, Хильда, никто открыто не требовал контроля над какой-либо частью бизнеса. Да они никогда и не сделают этого. 
Тем не менее, кое-какие намеки появились, и несомненно, кто-то намекнет нам, что если мы не разделим с ними контроль 
над шоу-бизнесом, то убийства не прекратятся.
	Хильда сделала несколько шагов и, подойдя к Джейку, вновь погладила его шею.† Этот Шокер Фулсон, он на самом деле 
умер? Это точно?
	† Мертв, кремирован, а урна с прахом покоится в Новом Орлеане.
	† Ну, тогда он явно не мог никого убить этим утром в Швейцарии.
	Чуть прищурив глаза, Джейк кивнул головой, глядя на Гюнтера Стула.† И сколько же вы собираетесь заплатить нам, 
за то, чтобы узнать, умер Шокер или нет?
	† 200 000 долларов.
	† Всего 200 000? † Джейк покачал головой.† При условиях риска, что над нами может нависнуть угроза убийства? Ведь 
Мафия Непрофессионалов вряд ли захочет, чтобы јОдд Джобс Инк.Ѕ копалась в этом деле.
	† В последнее время, Джейк, президент стал очень внимателен к бюджетным затратам. После того, как погряз во взятках 
военный министр, а вскоре после этого миссис Хобарт приказала отпечатать эти трехдолларовые банкноты, мы...
	† Какой предел установили они для расчетов с нами, Гюнтер? † спросила Хильда.
	† Ну, порядка 400 тысяч долларов.
	Она метнула свои зеленые глаза в сторону мужа.† Мы примем это предложение?
	† Я думаю, что только из-за уважения к правительству мы согласимся работать за такую низкую плату,† ответил Джейк, 
принимая решение.† Но половину вперед, Гюнтер.
	† О, нет. Самое большее, что я могу сделать, Джейк, так это выдать сейчас 50 тысяч долларов, а затем еще 150 тысяч, 
когда дело будет завершено, и, наконец, остающиеся 200 тысяч, когда начнется новый финансовый год...
	† Подожди, подожди,† прервал его Джейк.† Ты так ничего и не понял. Мы получаем 400 тысяч независимо от того, поймаем 
мы кого-нибудь или нет. Наш гонорар никак не связан с какой-либо гарантией результатов расследования.
	† Не знаю, смогу ли я согласиться с этим.
	Хильда чуть тронула языком верхнюю губу.† В прошлом году почти 87 процентов наших дел завершились вполне успешно.

	† 89,† уточнил Джейк.
	† Ну, если ты хочешь включить сюда дело с баронессой Хонейболл, Джейк, которое мы вполне успешно завершили лишь 
благодаря тому, что баронесса, совершенно случайно, решила что твое увлечение теннисом было...
	† Я и так, черт возьми, выследил ее, Хильда. Теннис не имел здесь почти никакого значения...
	† Но мы находимся в безнадежном положении,† продолжал представитель јШоу-БизнесЅ.† Президент до смерти боится, 
что они могут напасть даже на Фенси Донтридер, и тогда он лишится своего любимого телешоу.
	† На кого? † удивилась Хильда.
	† Фенси Донтридер, известная сплетница и болтунья,† пояснил Джейк.† Весьма привлекательная молодая женщина, если 
тебе вообще нравятся высокие.
	† Я и сама высокая.
	† Но ее рост шесть футов и семь дюймов.
	† Да, это и на самом деле уж слишком.
	† Кто-нибудь угрожал ей?
	† Нет.† Кожа на лице Стула слегка подрагивала.† Они никогда не предупреждают нас, они просто наносят удар. Раз! 
Именно таким образом от нас навсегда ушли многие знаменитости шоу-бизнеса.
	Джейк встал и взглянул еще раз на затухающий день за окном.† Переводите 150 тысяч на наш банковский счет, Гюнтер, 
а остальное можете выдать наличными на расходы.
	Прошло нескольких затянувшихся секунд Гюнтер Стул сказал: † Ну, хорошо, считайте, что вы получили это дело.
	† Я немедленно вылетаю в Новый Орлеан, чтобы разобраться, что же на самом деле произошло с Шокером,† сказал Джейк.† 
А ты, Хильда, обследуй место, где был убит Рафлес Танни.
	† Прекрасно,† улыбаясь, ответила его жена.† Мне всегда нравилась Швейцария.
	† Но федеральная полиция и международные силы порядка уже проделали и то, и другое,† заметил Стул.
	Джейк наградил его слабой усмешкой.† Для меня это совершенно не важно,† сказал он.



3.

	Джейк, откинувшись на спинку плетеного из синтетики стула, уставился на прозрачный пуленепробиваемый куполообразный 
потолок их столовой. Ночное небо было поразительно чистым и заполнено мириадами звезд.† Слишком много лаврового 
листа,† наконец произнес он, вытирая губы нейлоновой салфеткой.† Да, привкус слишком сильный.
	Хильда лишь вежливо фыркнула.† Много ты знаешь на тот счет, как следует готовить эту закуску из даров моря.
	† А разве я не получал голубую ленту за приготовление этого самого блюда?
	Последовало громкое фырканье.† На ярмарке в Небраске.† С этими словами она взяла бутылку с белым вином, чтобы 
долить в свой стакан.
	† Тебе все еще следует поучиться правильному восприятию критики, Хильда.† Джейк вышел из-за подвесного овального 
стола и направился к самодельной скамье, на которой он оставил пачку носителей информации и небольшую стопку факсограмм.

	† Так или иначе, это был твой опыт в кулинарии.† Она наблюдала за своим долговязым мужем, поглаживая подбородком 
кромку стакана.
	† Я даже намереваюсь вновь нацепить ее. И к тому же, я абсолютно уверен, что получил ее за победу именно в Париже.

	† Крестьянин, который нацепил ее на тебя, весь пропах французским одеколоном.† Она поднялась со стула.† Вновь 
за работу?
	Присев на корточки, Джейк выбрал девять катушек с записями и расставил в один ряд.† Рано утром ты отправляешься 
в Швейцарию, а я постараюсь попасть на рейс јТранс-АмЅ до Нового Орлеана. И поэтому хочу, чтобы до отъезда мы узнали 
как можно больше об этих убийствах, связанных с шоу-бизнесом,† сказал он, разрезая факсограммы.† Я получил шифрованные 
сообщения от шести наших внештатных осведомителей и еще некоторый подпольный материал, которого нет ни у 'федов, 
ни у МСП. Возможно, будет еще что-то новенькое, когда Стеранко Сифонер пришлет нам то, что он смог извлечь из тайных 
компьютеров, принадлежащих МН.
	Хильда пересекла комнату и остановилась сзади него. Ее тонкие пальцы привычно поглаживали его шею.† Ты определенно 
хочешь, чтобы мы занялись этим делом?
	† Просто я люблю получать деньги.† Он встал к ней лицом и положил руки на ее обнаженные плечи.
	† Те, кто хочет остановить нас, будь это люди из Мафии Непрофессионалов или еще откуда-нибудь, они весьма безжалостны,† 
сказала Хильда.† Ведь убийца, оказавшийся рядом с нами в этот полдень, мог убить гораздо больше людей, включая 
и нас, а не только Великого Ландо.
	† Это одна из тех проблем, которыми как раз и занимается јОдд Джобс ИнкорпорейтедЅ, запомнила это? † Он поцеловал 
ее.† Мы постоянно рискуем.
	Обхватив его руками, Хильда сказала: † Хорошо, я больше не буду говорить об этом. В конце концов, я, так же как 
и ты, должна либо выжить, либо умереть. Мне очень жаль, если в какой-то момент я почувствовала, что не хотела бы 
видеть твой конец таким, как произошло сегодня с этим бедным волшебником.
	Джейк кашлянул, освобождая горло.† У нас нет никакой необходимости немедленно браться за просмотр этих материалов.

	† Да, на самом деле, нет.† Ее пальцы медленно двинулись к вырезу на его рубашке.
	Наверху, под самым куполом, вспыхнул оранжевый свет. Джейк первым заметил это.† Срочный звонок,† сказал он.
	Покорно пожав плечами, Хильда отошла от него и торопливыми шагами направилась к нише, где находился видеофон. 
Нажав кнопку ответа на оранжевого цвета аппарате, она сказала: † јОдд Джобс ИнкЅ. Мы никогда не спим.
	† Будь я проклят, если ты не стала еще красивей с тех пор, когда я последний раз видел тебя, Хильда. Ты была намного 
привлекательнее, если сравнивать тебя с насекомым.
	† Итак, мои друзья-энтомологи продолжают выбалтывать свои тайны. Как вы поживаете, мистер Президент?
	На экране величиной с обычную тарелку появился коренастый светловолосый мужчина в белом ковбойском костюме и в 
белой же ковбойской шляпе.† О, только называй меня Ремблин Билли. Я не могу привыкнуть к таким высокопарным обращениям, 
когда беседую со своими старыми друзьями. А твой мужчина дома?
	† Подожди, Ремблин Билли.† С коварной улыбкой на лице Хильда поманила Джейка.
	† Добрый вечер, Ремблин Билли,† произнес Джейк, как только оказался в фокусе передающей камеры.† Ты все еще в 
Нешвилле?
	† Да, счастливо развлекаюсь,† сказал Президент Соединенных Штатов.† Со мной и наша старушка, и мой брат Хики... 
Ты ведь помнишь, что обычно Хики играл на электро-скрипке в моей группе, в те времена, когда я еще не был Президентом?

	† Одаренный малый.
	† Не совсем, но кое-что есть,† согласился Ремблин Билли Дейлмен, радостно посмеиваясь.† Еще здесь кузина Ленолин 
и дедушка Рустер, и кузен Соуни Бин. Мы все неплохо развлекаемся.
	† Секретарь Стул уже докладывал тебе?
	† Вот почему я и позвонил тебе, Джейк,† ответил президент.† Я чертовски счастлив, что ты и твоя хозяйка согласились 
взяться за это дело. Я очень счастлив. Помнишь, когда я записал свой хит јТы чувствуешь, как теплый щенок ласкает 
мое сердце?Ѕ Именно так чувствует себя президент, рассчитывая на твою помощь.
	† Но пока сделано еще очень немного,† сказал Джейк.† Мы как раз только собираемся изучить...
	† Ну, одно лишь сознание того, что вы вдвоем думаете об этом, переполняет меня радостью.† Президент Дейлмен взглянул 
влево от себя.† Кузина Бидди, ты не должна так обращаться с попугаем. Голова идет кругом от этой девчонки. Это 
уже третья птица, которой достается от нее за время этой поездки. Прекрати, слышишь, Бидди.† Когда же он вновь 
повернулся к Джеку, его полное лицо было серьезным, а голос стал чуть тише.† Я хочу сообщить вам парочку маленьких 
деталей, так чтобы это оставалось между нами.
	† Давай,† поторопил его Джейк.
	† Девять лет назад я выпустил платиновый диск, где был мой восьмой хит. Он назывался јВсякий раз мои волосы встают 
дыбом, когда мой ребенок огорчает меняЅ. И вот я хочу сказать тебе, Джейк, и тебе, Хильда, что от одного из них 
у меня прямо сейчас волосы встают дыбом, а по коже ползут мурашки.† Он сдернул свою белую шляпу, чтобы обмахнуть 
неожиданно вспотевшее лицо.† Хотя бы предупредите меня о том, tckb они собираются убить Фенси Донтридер. Я действительно 
люблю эту привлекательную девчонку.
	† Мы проследим, чтобы она не была убита, Ремблин Билли,† пообещал Джейк.† Если окажется, что она вообще подвергается 
какой-либо опасности.
	† Эх, малый, малый.† Обмахнув себя в очередной раз шляпой, Президент Соединенных Штатов рассмеялся, хотя в его 
смехе чувствовалась нервная напряженность.† Я могу принимать решения по самым разным и сложным национальным и международным 
проблемам, а вот несколько мелких убийств выводят меня из себя. Должно быть, здесь перестают работать мои деревенские 
привычки, полученные еще в детстве. Кузен Джедди, ты не должен делать этого на ковре. Прекрати это сейчас же, малый.

	† Есть что-нибудь еще? † поинтересовался Джейк.
	Ремблин Билли водрузил свою шляпу на место и, сделав глотательное движение, попытался улыбнуться.† Главное, не 
сойти с ума именно сейчас,† сказал он, как только глуповатое выражение вновь тронуло его широкое лицо.† Возможно, 
что вы уже слышали разговоры о том, что сейчас у меня есть определенные трудности в отношениях с федеральной полицией. 
Так, ерунда... все дело в том, Джейк, что я просто-напросто не могу заставить их отозвать специального агента, 
которого они самостоятельно подключили к этому делу, чтобы в некотором роде следить за вами.
	Хильда толкнула Джейка в поясницу.† Кого? Пусть только не подключают того, о ком я подумала.
	† Нам бы очень не хотелось натыкаться в своей работе на ФП,† сказал президенту Джейк.† На самом деле, когда ты 
приходишь в јОдд Джобс Инк.Ѕ и выплачиваешь мне гонорар, то ты...
	† Между прочим, не предполагаешь ли ты, что так просто можешь обрубить у них хотя бы 25 тысяч ассигнований, а, 
Джейк?
	† Нет.
	† Так и не думай. Это прибедняюсь не я, а этот проклятый Конгресс.
	† Кого? † повторила свой вопрос Хильда и в очередной раз толкнула Джейка.
	† Так кто из ФП будет заниматься этим?
	На что Президент Дейлмен сказал: † Сейчас я знаю только то, что он имеет репутацию склочника и скандалиста, Джейк, 
но...
	† Это Ларс Брешер,† сказали Джейк и Хильда Пейс в унисон.† Дикий Кот.
	Ремблин Билли кивнул, отводя глаза от своей передающей камеры.† Вы оба догадались с полуслова, друзья. Стало быть, 
это будет Ларс Брешер, Дикий Кот, и... что это такое, кузина Прайди? Ох, послушай, Джейк, я должен идти. Фенси 
Донтридер должна выступать по ТВ. Удачи вам, ты слышишь?
	Экран видеофона погас прежде, чем Джейк успел проговорить: † Спасибо.
	† Дикий Кот.† Хильда быстро повернулась на одной ноге и направилась к обеденному столу, чтобы забрать свой стакан 
с вином.
	† Я поговорю с Гюнтером Стулом...
	† Иди сюда, Джейк. Если, черт возьми, этот проклятый Президент не может отозвать Дикого Кота, то Гюнтер, я чертовски 
уверена, тоже не сделает этого.
	† Вероятнее всего, нет, ты права.
	Сделав глоток, Хильда продолжила: † Дикий Кот невольно помог нам во время нашего рождественского путешествия к 
арабам, когда мы работали по делу о человеке-невидимке. Он ворвался в этот гарем Ексона, вооруженный двумя лучевыми 
пистолетами. Да, работает он без лишних ухищрений.
	Джейк вернулся к разложенным материалам.† Вероятно, он все еще имеет зуб против меня.
	† Я могу себе представить это, особенно после того, как в Танжере, во время нашего отдыха на Востоке, ты сломал 
ему руку.
	† Я всего лишь вывихнул ее.
	† Но я слышала, как треснула кость.
	† Скорее всего, в этот самый момент Дикий Кот просто размышлял о чем-то. Его череп всегда издает подобные звуки, 
когда он пытается думать.
	† Дикий Кот...† Хильда осушила свой стакан и наполнила его вновь.† Джейк, а Ремблин Билли хороший Президент?

	† Думаю, что лучше того болвана от Демократических Республиканцев, которого мы имели до него,† ответил муж.† Я 
чувствую гораздо большую уверенность, когда у власти находятся Республиканские Демократы. И кроме этого, можно 
чаще слушать в обновленном виде јПоздравления ЛидеруЅ, исполняемую в стиле кантри и мелодий Дикого Запада.
	† Мне кажется, что я должна бы чувствовать доверие к тому, кто носит белую ковбойскую шляпу, однако...† Она лишь 
передернула своими красивыми плечами.
	Джейк вставил катушку с записью данных в сканнер и устроился в мягком акриловом кресле. Сообщения и картины событий 
замелькали на небольшом экране сканнера. Просматривая материалы, Джейк тихонько бормотал себе под нос.
	Хильда неожиданно решила поставить стакан с вином на стол, даже не пригубив его. Заложив руки за спину, она уставилась 
в ночное небо.† Джейк, если я скажу, что у меня есть одно предчувствие, из тех, что так характерны для американцев-южан, 
в том числе и для Ремблина Билли, ты поверишь в него?
	† Да-а? Не следует хвататься за то, что ты...

 
в начало наверх
† Нет, это так, просто ерунда.† Она подошла к скамье, взяла несколько информационных блоков и свой собственный сканнер. Усевшись было на стоявший тут же рядом подвесной стул, она почти тут же поднялась с него.† Я пожалуй тоже посмотрю ее. † Кого? Хильда развернула шарообразной формы подвесной телевизор, который покачивался рядом с обеденным столом.† Эту любовь нашего Президента, Фенси Донтридер. ј...шоу, в центре которого была Фенси, самая популярная звезда шоу-бизнеса, собрало гораздо большее число людей, нежели обычное теле-шоу. Да, именно из-за Фенси, которой отведена роль самой красивой, самой высокой звезды и сплетницы во всем западном мире. А сейчас мы транслируем прямую передачу прямо из ее великолепного дома в Нью-Беверли-Хилл, итак перед вами... Фенси Донтридер.Ѕ † Ну-ну,† пробормотала Хильда. Перед ней на телеэкране появился будуар, украшенный чрезмерным количеством кружев. На кровати, сделанной в форме большого круга и покрытой розовыми простынями, полулежала длинная загорелая девушка с волосами цвета только что выпавшего снега. Она выглядела сногсшибательно. Если бы она чуть-чуть не гнусавила, то ее томный и соблазнительный вид был бы абсолютно подавляющим. † Привет вам,† сказала Фенси Донтридер, продолжая рассеянно поглаживать левое бедро, которое отчетливо проступало сквозь тонкий черного цвета пеньюар.† Для вас, фанатов шоу-бизнеса, у меня полным-полно всяческой грязи... † Ей не следовало бы именно сейчас держать во рту эту детскую жвачку,† заметила Хильда.† Это определенно портит ее. † А это не жвачка,† сказал Джейк, глядя на экран из-за своего сканнера.† Это пластиковый транквилизатор. † Откуда ты знаешь? † Я стараюсь идти в ногу с шоу-бизнесом. Хильда подтащила поближе стул, чтобы присесть. † ...сегодня ночью Фенси Донтридер посылает,† продолжала тем временем говорить с экрана длинная красавица,† большой букет красных-красных роз Сентиментальному Сиду, чьи электронные баллады свели всех с ума здесь, во Фриско. Ему предрекали быстрый конец, но я здесь и прямо сейчас говорю вам, он вновь поднимается на ноги. И сейчас Сид, хотя ему уже почти двадцать восемь, в любой момент может выпустить золотой диск. Запомните все, что я никогда не оттолкну Сентиментального Сида, даже если у него откажут тормоза, и он будет валяться в сточной канаве или на грязных улицах Блек Окланда, находясь под действием пластиковых транквилизаторов... † Неплохо для Сида,† заметила Хильда. † И ты,† спросил ее муж,† собираешься просмотреть целиком всю передачу? † Я † да. Я чувствую, что сейчас просто обязана идти в ногу с шоу-бизнесом. † ...это заставит вас зарыдать, люди. Так уже было со мной, а вы знаете, что Фенси Донтридер очень крутая девчонка. Так или иначе, но я только что получила известия, что не стало еще одной звезды в мире эстрады. Да, прежде великий Рафлес Танни ушел от нас. Взгляните на этот фильм-клип, посвященный Рафлесу и снятый в лучшие дни, когда этот бедный простак был еще жив и наслаждался жизнью... † Откуда она смогла узнать про Рафлеса? † вслух спросила Хильда.† Ведь Гюнтер сказал нам, что они не обнародуют эту новость по крайней мере до завтра. † Фенси Донтридер, так же как и мы, имеет свои источники,† сказал Джейк, отодвигая в сторону свой сканнер.† Но есть кое-что еще,† проворчал он, поднимаясь на ноги. † Извини, что ты сказал? Джейк сделал широкий круг, обходя свой стул.† Никак не могу ухватиться за это, но здесь явно что-то есть, касающееся Фенси Донтридер и Рафлеса Танни,† сказал он, продолжая хмуриться.† И оно все время ускользает от меня. † Что-то важное? † Возможно, да, а возможно и нет.† Вновь усевшись на стул, он вернулся к сканнеру и информации. † ... Нам всем будет не хватать тебя, Рафлес,† доносился тем временем голос Фенси Донтридер из Южной Калифорнии. 4. † Это не лучший способ готовить јБерд ЛедиЅ,† сказал Джейк, обращаясь к девушке-бартендеру. † Разве? † Прелестная блондинка, стоявшая за стойкой бара в салоне класса люкс воздушного лайнера, заволновалась и тут же залилась краской. † Этот коктейль готовится так: берется две нитки бурых водорослей, полторы унции белого рома и немного минеральной воды,† пояснил он.† И, разумеется, никакого сушеного аниса. Краска, заливавшая лицо девушки, стала еще гуще, прежде чем начала спадать.† Ведь я все объяснила им, в этом бюро по найму, что я совершенно не гожусь для этой работы,† доверительно объяснила ему красавица-барменша, стоявшая за подвесной стойкой бара, отделанного под слоновую кость.† Вообще не подхожу. Я хочу сказать, что это не просто боязнь высоты, хотя и богу известно, что прорыв сквозь небо на таком огромном самолете никак не способствует поднятию духа. Нет, скорее это потому, что я просто настоящая ветреница, и не могу удержать в своей голове все эти многочисленные рецепты. А эти болваны из јТранс-АмЅ запрещают нам использовать заранее приготовленные смеси. † Будем надеяться, что так и есть. † Правда? Сразу видно, что вы человек с развитым вкусом. У меня же, например, ужасно дурацкий вкус. Для меня любая выпивка † всего лишь выпивка, и на вкус я их не различаю.† Она слегка оперлась локтями на поверхность из поддельной слоновой кости и, еще больше понизив голос, заговорила еще более доверительным тоном.† Вы не поверите, но всего лишь несколько минут назад я не могла вспомнить, как смешивают мартини. Я едва до смерти не напугала трех японских бизнесменов, сидящих вон там, бросив в стаканы по вишне.† Она покачала головой и безнадежно улыбнулась. Джейк чуть сдвинул вправо свой стакан с неудачно составленным коктейлем.† Но вы можете утешить себя тем, что имеете совершенно потрясающий вкус к духам,† заметил он, не сводя с нее глаз и продолжая улыбаться. Фантастически неотразимая красавица вновь покраснела.† Я не использую духи. Слегка почесав нос, Джейк, как он частенько делал это, ухмыльнулся, обнажая зубы.† А как же в таком случае следует понимать этот слабый, но тем не менее вполне ощутимый аромат, исходящий от вас? Это и было тем самым противоречием, которое я уловил с самого начала.† После этого он с небрежным видом покинул свой стул рядом с пустой стойкой бара. А тем временем красавица-блондинка, стоявшая за стойкой, не сводила глаз с трех японских бизнесменов, сидевших за ближайшим к бару столом. В стоящих перед каждым из них стаканов с мартини плавала ярко-красная вишня. Отвернувшись от широкого иллюминатора, за которым проносились скопления облаков, заполнивших пространство между Манхеттеном и Новым Орлеаном, они одновременно поднялись из-за стола. † Можно вас на одну минуту, господин с Запада? † спросил самый маленький из них, обращаясь к Джейку. Джейк лишь нечленораздельно хмыкнул в ответ.† А вы, парни, тоже из этой компании? † При этом он сделал вид, что потирает рукой собственную шею. Еще в тот момент, когда он начал понимать, кем на самом деле является девушка, стоявшая за стойкой бара, он очень ловко спрятал небольшой, свободно умещающийся в ладони деактиватор за воротник своего дорожного костюма. И когда его рука вновь опустилась вниз, аппарат незаметно перекочевал в его ладонь.† Ваши хозяева скорее всего не знают, что все андроиды нового типа выделяют очень слабый, но тем не менее вполне уловимый запах. † Весьма неучтиво для жителя запада, уважаемый сэр, лишний раз напоминать о том, как пахнет мужчина. † Как я понял, фирма К„ль-Джерн Индастри в Дании просто упустила из вида запах и текстуру вашей синтезированной кожи.† Джейк очень медленно и осторожно попятился к винтовой лестнице, которая вела назад, в пассажирский салон огромного лайнера.† Интересно, по какой программе все вы должны действовать? Еще одна попытка заурядного убийства? † Этот дядя загораживает мне дорогу,† раздался слабый жалобный голосок за спиной Джейка.† Вот этот дядя мешает мне. Теперь все пропало. † Тише, тише, Байрон. Все, что тебе нужно сделать, так это попросить этого красивого молодого мужчину немного посторониться. Бросив короткий взгляд назад, Джейк увидел маленького мальчика, одетого в обтягивающий костюм-двойку, в сопровождении седоволосой женщины. Они стояли на лестнице почти на целый фут выше Джейка, пытаясь обойти его, чтобы пройти в зал для коктейлей. † Но он даже и не собирается двинуться с места, Грэм. Он будет стоять и стоять здесь целую вечность. И значит, мне так и не удастся получить две мои порции пепси.† В раздражении он даже взмахнул маленьким детским пистолетом. † Одну, Байрон. Грэмми обещала тебе только одну порцию. † Нет, ты... ~Бам-м!~ Джейк внезапно повернулся и почти присел. Одновременно он приложил конец деактивирующего устройства почти к самому детскому затылку. Ребенок, как и положено андроиду, больше не смог ничего сделать, кроме как прекратить дальнейшее функционирование. В таком состоянии он должен был бы оставаться несколько часов. Все андроиды, разработанные на К„ль-Джерн Индастри, имели свою ахиллесову пяту в месте соединения головы с позвоночником. Пробираясь мимо бабушки, Джейк повторил операцию со своим прибором и над ней, и только после этого со всех ног бросился вверх по извивающимся ступеням.† Шесть андроидов,† говорил он самому себе.† Это должно требовать кое-каких денег.† На самых верхних ступенях его уже поджидала черная красавица-стюардесса, от одного вида которой перехватывало дыханье. Одну руку она держала за спиной.† Сэр, может ли јТранс-АмЅ чем-нибудь помочь вам? Не тратя времени даже на то, чтобы как-то выразить свое отношение к этому, он тут же успокоил ее с помощью все того же устройства. † На самом деле, сэр, вы ... ~пам-м!~ † Семь.† Джейк обошел ее и направился вдоль короткого коридора, который вел в салон класса люкс. Остановившись вблизи находившегося в конце коридора занавеса, расшитого искусственным бисером, он несколько раз глубоко вдохнул через нос.† А ты все-таки прозевал подделку, старина Джейк,† поругал он сам себя. Запах, выделяемый андроидами нового поколения и обычно не воспринимаемый нетренированным носом, теперь совершенно отчетливо доходил до него. Он просидел в этом салоне почти полчаса, прежде чем спуститься в коктейль-бар, и тем не менее никак не смог обнаружить то обстоятельство, что все пассажиры, заполнявшие салон, были андроидами. Приложив глаза к щели между занавесом и стенкой коридора, он оглядел присутствовавших в салоне.† Пятнадцать, плюс еще один, сидящий за пианино. Боже мой, денег у них гораздо больше, чем у нас. Салон-люкс был оформлен в стиле домика для отдыха лыжников, со всеми подробностями, так характерными для прошлого века. Здесь стояли очень комфортабельные кожаные и просто деревянные стулья, огромный, неимоверных размеров камин и пианино, за которым сидел золотозубый негр, наигрывающий регтайм. † Андроиды, оставшиеся в баре не спешат преследовать меня,† продолжал рассуждать Джейк.† Поэтому возможно, что эти тем более не будут интересоваться мной. Это всего лишь отвлекающий маневр. Он отошел от занавеса и как можно тише побежал в обратную сторону по коридору, на ходу доставая из бокового кармана еще одно небольшое приспособление. Присоединив его к деактиватору, он поднялся по лестнице в самый верхний салон лайнера. † Сэр, сюда, где сейчас работают наши самые опытные пилоты, нельзя подниматься даже особо уважаемым пассажирам салона-люкс. Это произнес громадный, с широкими плечами стюард, встретивший Джейка в коридоре, ведущем в кабину пилотов. Джейк, почесывая голову, согнул руку таким образом, чтобы јвыстрелитьЅ в андроида из деактиватора. В кабине пилотов находилось трое. Штурман, сидевший за узким столом, пилот, человек средней комплекции, который неуклюже согнулся в кресле, лениво рассматривая панель управления автопилотом, и второй пилот, красивая девушка-китаянка, по всей видимости дремавшая в мягком кресле. † Сэр, сюда запрещен вход,† сказал штурман, растягивая слова, как типичный южанин. † Ого, отработали даже диалект,† заметил Джейк.† Это стоит еще дороже, если учесть, что К„ль-Джерн неимоверно завышает цены на свою продукцию за малейшие дополнительные усовершенствования такого рода. † А теперь получи, обезьяна, все, что тебе ...~Бам-м!~ † Все лайнеры, используемые јТранс-АмЅ, защищены от ударов, если они не относятся к разновидности... ~Бом-м!~ † Что за чертовщина? † Китаянка приподнялась в кресле.† Вы не имеете права... ~Бим-м!~ Джейк локтем вытолкал деактивированного пилота с его кресла.† И это тоже облегченная модель. Весьма впечатляет. Он занял место пилота, одновременно проверяя панель управления.† Да мы вообще и не собирались лететь в Новый Орлеан. Если я правильно понял показания этих приборов, то место нашего назначения... да, всего лишь небольшой остров на Карибах. Вероятнее всего, Сан Норберто. Он несколько раз качнулся в кресле, а затем нагнулся, чтобы присоединить маленький, размером не больше шведского блина, серебристый диск, ко лбу пилота-андроида. Робот тут же ожил, начал издавать стоны и даже открыл глаза.† Я к вашим услугам, мой умнейший и знаменитейший хозяин. Хотя я и не знаю, какой именно прибор вы подключили к моей так достоверно изготовленной голове, в глубине души я чувствую, что должен подчиниться... † Ну, хорошо,† прервал его Джейк.† Сейчас к тебе подключено небольшое устройство-паразит для локального управления. В его основе лежит широко распространенная стандартная модель, которую я немного модернизировал. † О, разумеется, ваши таланты удивительны, дорогой сэр. Мозг этого смиренного слуги преклоняется перед одним лишь фактом того, что... † Кто придумал все это? † Сколько я не пытаюсь правдиво ответить вам, о, мой хозяин, я, тем не менее, должен со страхом признаться, что никак не пойму вашего вопроса. † Мы все находимся на лайнере, который является всего лишь подделкой под реактивный самолет компании јТранс-АмЅ,† пояснил Джейк выведенному из строя роботу.† Кто-то устроил эту подмену в Аэропорту-3 Манхеттена. Эти же люди перенаправили в другое место всех других пассажиров, кроме меня. Они же снабдили его персоналом и заполнили людьми, что потребовало больше сотни дорогостоящих андроидов. Я хотел бы знать, почему? † Это потому, мой господин, что кто-то хочет поговорить с вами. Кто-то, для кого возможность подхватить те слова-жемчужины, что срываются с вашего прекраснейшего языка, имеет для него большое значение и высокую цену. Даже более того, это... † Как его имя? † Бобби Тетчер. Джейк удовлетворенно кивнул.† Глава Мафии Непрофессионалов. † Это сказали вы, мой хозяин. Джейк отключил устройство локального управления, и андроид вновь погрузился в выключенное состояние, развалившись на полу кабины.† Ну, хорошо, если глава МН хочет поговорить со мной, то ничто не запрещает мне с таким же успехом отправиться повидать его. Убедившись, что все оборудование, включая автопилот, работает надлежащим образом, Джейк перешел на другую сторону и сбросил девушку-андроида, выполнявшую роль второго пилота с кресла, чтобы занять ее место. Остальная часть полета прошла однообразно спокойно. 5. Хильда отложила в сторону скрипку и сошла с оркестровой площадки, чтобы забрать свою одежду. † Ах, фроляйн Айнфюр, вы просто бесподобны.† Невысокий темноволосый мужчина заспешил через все еще шумное пространство плохо освещенной сцены, казалось, только для того, чтобы подхватить Хильду за голый локоть. † Благодарю вас за комплимент, герр Шерц.† Хильда, будучи в данный момент совершенно голой, была к тому же перекрашена в блондинку и называла себя Ирма Айнфюр. Ее светлые волосы были заплетены в косы, и она разговаривала на безупречном немецком. † Это большое дело † прийти к нам на помощь в тот самый момент, когда бедная Урсула растянула лодыжку.† Герр Шерц покачал головой, машинально похлопывая Хильду по голому заду.† Ума не приложу, как могло случиться, что такая живая и подвижная девочка, как Урсула, смогла растянуть ногу. † Да, это поистине загадочный случай. † Набросьте вот это, набросьте. Представление заканчивается.† Из-за кулис вышла грузная женщина, протягивая Хильде цветастый халат. Бросив взгляд назад в сторону остальных девушек, которые составляли квартет нудисток, Хильда с помощью гардеробщицы облачилась в халат из нео-шелка.† А возможно, как вы недавно весьма тонко заметили, герр Шерц, сама судьба подсказала мне появиться здесь и попросить роль в јОбнаженных ТеняхЅ. † Именно судьба, моя дорогая Ирма, самая счастливая судьба,† согласился Шерц.† И это далеко не просто, могу уверить вас, стать участником единственной на швейцарском телевидении мыльной оперы нудистского плана. Вы увидите, что в своей одежде они выглядят так же прекрасно. Но без нее... ах, честное слово, это совсем другое дело. Возьмем, к примеру, Вебера: он выдающийся актер, но, между нами говоря, мы получили столько жалоб и замечаний по поводу этих прыщей на его спине. Вы заметили их? † Когда он танцевал около меня, то да. † Танцует он, без всякого сомнения, прекрасно, особенно при его дородной комплекции,† продолжал Шерц.† Ведь очень важно, для подобного рода мыльных опер, чтобы у танцора не слишком тряслось и подергивалось тело.† Он улыбнулся, глядя на светловолосую Хильду.† Разрешите мне сделать вам комплимент, Ирма, за то, что у вас в этом отношении все в полном порядке. † Но я думаю, что ничего не будет трястись сколь-нибудь заметно, когда всего лишь играешь Моцарта,† ответила она ему.† А сейчас, с вашего разрешения, я должна бежать в раздевалку, пока окончательно не замерзла. † Да, да, разумеется. Мы не можем допустить, чтобы новое столь выдающееся прибавление к нашей труппе подхватило грипп.† Директор проводил ее через помещение телевизионной студии и далее по тускло освещенному коридору в меньшую по размерам комнату, где переодевались артисты.† Когда вы вновь украсите одеждой свое очаровательное тело, Ирма, может быть, мы сможем провести время, наслаждаясь чашечкой какао, здесь рядом, в јЗанбюрсте РоузЅ. Есть многое, о чем нам следует поговорить, включая и ваш возможный контракт. † К сожалению, я уже пообещала встретиться за кофе с одной из участниц квартета, герр Шерц,† сказала Хильда в тот самый момент, когда он уже взялся за ручку двери.† Но, вполне возможно, что я буду свободна в обеденное время. Директор-коротышка весь засиял.† Тогда, пожалуйста, давайте пообедаем вместе. Где и в какое время я могу отыскать вас? † Гейнцвакштрассе, 77,† тут же придумала она. † Очень приятное местечко. † Я тоже так считаю. Итак, до семи вечера.† И с этими словами она скрылась в раздевалке. † Не позволяйте ему уговорить вас на какие бы то ни было дополнительные репетиции,† посоветовала ей блондинка, сидевшая за ближайшим к Хильде туалетным столиком. † Он не кажется чересчур настойчивым, Грета. Грета Кеделинг только вздохнула.† Возможно, что и нет,† сказала она, пристально разглядывая свое красивое личико, отражавшееся в голубоватой поверхности косметического зеркала.† Я допускаю, что на самом деле, все заключается только в моей чрезмерной доверчивости. Я верю буквально каждому. † Но это может привести к определенным затруднениям.† Хильда принесла свои вещи из платяного шкафа, который был предоставлен ей несколько часов назад. † Все было точно так же, когда я работала на... да ты сама знаешь, на кого.† И полуодетая девушка сделала несколько выразительных движений, и эта пантомима должна была изображать фокусника.† Было достаточно случаев, когда он уговаривал меня раздеться, а ведь он не был даже директором, заправлявшим вот такой мыльной оперой, с участием нудистов. † Мы можем поговорить об этом за кофе,† предложила Хильда с очаровательной дружеской улыбкой. Их обслуживал поблескивающий хромом робот-официант, которого с большой натяжкой можно было причислить к отряду гуманоидов. Его конструкция была доведена до полного совершенства, в его грудь даже было встроено музыкальное устройство, временами срывавшееся на протяжные колыбельные мелодии.† Два горячих шоколада и два наполеона. Вот вкуснятина. И звучит очень неплохо. Сидя в отделанной деревом кабине этого весьма уютного кофейного заведения, они могли видеть слегка искривленную, мощеную грубым булыжником улицу, черепичные крыши, безупречно выглядевшие дома белого и розового цвета, а еще дальше † покрытые снегом цепи горных вершин. В этот послеобеденный час небо сияло почти безупречной голубизной. † С тобой очень легко говорить,† сказала Грета, как только их официант укатил по деревянному, из крепкого дерева, полу выполнять заказ. † Давай попробуем,† сказала Хильда. † Ты знаешь, я никогда не доверяла этой бедняжке Урсуле,† заметила девушка.† Хотя мы и играли с ней бок о бок в квартете јОбнаженных ТенейЅ более шести месяцев. И каждый день, когда заканчивалось очередное шоу, мы возвращались в шале, которое снимал Рафлес Танни, чтобы выполнять там роль служанок. Именно таким эвфемизмом он называл это занятие. Временами я задумывалась над тем, а стоит ли вообще заниматься шоу-бизнесом. † А что ты собираешься делать теперь, когда Рафлес Танни умер? † Сказать по правде, я не знаю, Ирма. Герр Шерц обещает, что может взять меня на выступления в кабаре, где я должна быть раздета только наполовину. Так или иначе, это может быть, хотя я совершенно не верю ему. † Ням, ням.† Это вновь появился их официант вместе с двумя чашками шоколада и парой пирожных. При этом одним из своих металлических пальцев он задел лежавший на подносе наполеон, и на обратном пути старательно облизал металл. † Я не смогу все это съесть,† сказала Грета, хмуро поглядывая на свое пирожное.† Может быть, ты и не обратила внимания, но я начинаю толстеть вот в этом месте.† Она провела рукой вокруг талии. † После всего, что произошло с тобой, мне кажется, ты должна была только похудеть. † Нет, только не я. Чем больше неудач сваливается на меня, тем больше растет мой аппетит. Когда умерла моя мать, я прибавила в весе почти на шесть фунтов. А один только вид бедного Рафлеса, пораженного насмерть... у-ух! † Она торопливо прижала палец к губам и чуть опустила голову.† Нельзя даже предположить, что кто-нибудь знает о том, что я была свидетелем его смерти. Разумеется, никто и не знал этого, как удалось выяснить Хильде в течение первых нескольких часов ее пребывания здесь, в швейцарском местечке Гефюзнек. И местная полиция, и агенты МСП, которые приглядывали за этим кантоном, подозревали, что Грета знала и нечто большее кроме тех сведений, которые она сообщила следствию, однако ничего конкретного они не знали. С тех пор, когда в 1999 году было принято Женевское соглашение по уголовным преступлениям, было запрещено использование специальных препаратов или устройств, позволяющих получить достоверную информацию от свидетелей, за исключением случаев, связанных с угрозой национальной безопасности. А поскольку было очень трудно связать интересы национальной безопасности Швейцарии с убийством с помощью шока фокусника из варьете, то все, что Грета знала по этому поводу, по-прежнему оставалось ее секретом. Однако јОдд Джобс Инк.Ѕ имела хорошего осведомителя как раз в этой части Швейцарии, который при этом обладал определенными возможностями психо-энергетического воздействия на людей. Во всяком случае, его способности позволяли получить весьма убедительное подозрение в том, что одна из јслужанокЅ Рафлеса и на самом деле была свидетелем его убийства. Этот же человек смог оказать Хильде и другую услугу: он отыскал еще одну из участниц музыкальной группы јОбнаженные ТениЅ и с помощью денег уговорил ее симулировать растяжение лодыжки. † Должно быть, это ужасно,† сказала Хильда, опуская свою руку на руку девушки. † Я подумала в тот момент, что он собирается проделать то же самое и со мной. Я была уверена в этом. И как ты думаешь, какова была моя первая реакция? Я ужасно захотела есть. † Но ведь он, этот убийца, так или иначе, не тронул тебя,† заметила Хильда. † Всего лишь потому, что меня фактически и не было в той комнате,† сказала Грета.† Но он должен был видеть меня, так как я стояла в дверях спальни. Видишь ли, Рафлес собирался заняться массажем в своей комнате, а я как раз принимала душ наверху, у себя, когда услышала этот... ах, это был такой ужасный звук. Было похоже на то, как будто Рафлес схватился за что-то, неожиданно оказавшееся раскаленным. Он буквально взвыл от боли и от удивления. Вот этот его ужасный крик и заставил меня прибежать туда. И вот еще кое-что обо мне, Ирма: кажется, что я всегда только и делаю, что попадаю в какие-нибудь неприятности. † А этот человек, он вообще-то хоть видел тебя? † Я не совсем уверена в этом. Хотя он и повернул свое лицо в мою сторону... но...† Тут ослабевшая девушка затряслась.† У него отсутствовала большая часть лица.† При этом она провела ладонью по своему собственному лицу.† Во всяком случае, у него было нечто, отдаленно напоминающее глаза, и очень странные белые брови. Но далее, под глазами и ниже, не было ничего, ни носа, ни рта. † Безликий Слим! † чуть не закричала Хильда.† Но ведь он тоже умер. † Что? † Ничего, Грета. Просто твое описание напомнило мне кого-то знакомого. И вновь дрожь охватила ее собеседницу.† Кто же это захочет знакомиться с такой ужасной личностью? † И он даже не направил на тебя своего оружия? † Оружия? † Ну, ту штуку, с помощью которой он убил Рафлеса. † Но у него не было ни пистолета, ни чего-то еще в этом роде.† Грета для убедительности даже покачала головой.† Я абсолютно уверена в этом. Все, что связано с этой сценой, по-прежнему сидит у меня в голове. Я не хочу помнить об этом, но оно сидит там против моей воли. У этого безликого человека не было никакого оружия. Когда я оказалась почти на самом пороге, он все еще прикасался к Рафлесу. Он держал бедняжку Рафлеса своей рукой прямо вот так.† Казалось, что сейчас последует шок, когда она, подняв руку, продемонстрировала эту сцену.† И после этого он просто ушел, а Рафлес буквально перекатился через стол, и все его тело стало будто окостеневшим, а его тонкие волосы стали дыбом. Он с ужасающим тяжелым звуком грохнулся об пол, а на его голой спине продолжали играть солнечные блики. Хильда поднялась и перешла на ту сторону кабины, где сидела девушка. Положив руку на ее плечо, она сказала: † Ну хорошо, достаточно. Теперь ты больше не должна никому рассказывать об этом. † Я и не рассказывала никому, до сегодняшнего дня,† сказала Грета.† Я даже не сказала об этом в полиции, потому что единственным моим желанием было убраться отсюда как можно подальше. Быть свидетелем убийства, участвовать в попытках идентификации людей и давать какие-то клятвы † все это было чересчур тяжело для меня. Вся эта история обошлась мне в лишнюю сотню фунтов, которую я прибавила в весе, находясь под давлением всего свалившегося на меня. Поэтому на самом деле я не соврала им, а просто не рассказала до конца всей правды.† Она повернула свою голову к Хильде.† Ты ведь не расскажешь об этом? † Нет. Пятнадцать минут спустя обе женщины собрались покинуть кафе. Робот-официант проводил их до дверей, выдавив из себя наилучшие пожелания, сопровождаемые протяжными мелодиями. За первым же углом они расстались, и Хильда направилась назад, к своему отелю. † Но ведь убийство Рафлеса, совершенное методом, столь характерным для Шокера Фулсона, исключает ситуацию, при которой убийца мог выглядеть как Безликий Слим,† подумала она почти вслух. Что за ключ скрывается здесь? И к какой разгадке? Эти факты ведут нас всего лишь к паре мертвецов. И кажется, что все материалы, которые нам с Джейком удалось просмотреть прошлой ночью, указывают на то, что и другие убийства были совершены с участием очередных мертвых преступников. Если только Гюнтер прав в отношении МН, которая занялась новым, неподдающимся контролю бизнесом по воскрешению из мертвых, то... Тут Хильда почувствовала, как что-то упало на нее сверху. Было слишком поздно пытаться остановить тяжелое тело, навалившееся на нее, и отвести сильную руку, обхватившую ее горло. И тем более слишком поздно было останавливать иглу, пронзавшую ее кожу. Слишком поздно. 6. Не доходя трех шагов до конца спускового трапа, Джейк совершенно неожиданно сделал кувырок вперед. Он приземлился на слабо освещенное сгущавшимися сумерками летное поле, удачно опустившись на обе ноги и сжимая в правой руке бластерный пистолет, обладавший огромной убойной силой.† Оружие вынимать не обязательно,† сказал он. Великан, поджидавший его вблизи трапа, имитирующего аналогичный, обычно используемый на линиях јТранс-АмЅ, был в высшей степени обескуражен, ощутив ствол пистолета, который Джейк уже прижимал к его шее.† Оно нужно просто как мера предосторожности, сэр. † Не важно. Лучше избавьтесь от него. † Как скажете, сэр.† Громила-лейтенант, представлявший Мафию Непрофессионалов, отбросил в сторону свой стенган. † Вообще никакого оружия,† предупредил Джейк.† Это всего лишь дружеский визит. Остальные пятеро встречающих выглядели весьма хмуро и, переминаясь с ноги на ногу, что-то бормотали. Но в конце концов и они бросили оружие на землю. В свете убывающего дня были заметны взметнувшиеся при этом вверх клубы пыли. † И сколько же наших андроидов вам удалось уничтожить? † спросил великан, как только Джейк опустил свой пистолет. † Почти дюжину, если считать еще и пару тех, что сейчас спустились вниз из кабины пилотов. Джейк мрачно ухмыльнулся, глядя в сторону наблюдавших за ним членов Мафии Непрофессионалов и разглядывая абсолютно голое, без единого деревца пространство острова Сан-Ноберто, на котором он и приземлился.† Но вы должны поверить мне, что эти роботы выведены из строя всего лишь временно. Кстати, на самом деле вам совершенно необязательно было использовать таких дорогостоящих андроидов. † Мафия Непрофессионалов, в отличие от некоторых других организаций подобного рода, итальянского или испанского происхождения, старается делать все по высшему разряду,† пояснил ему великан.† И я должен заметить, что как только мы решили перевезти вас на нашем самолете, мы с большой осторожностью подошли к этому вопросу. Особенно опасалась миссис Тетчер. А ведь она очень строго следит за всеми расходами. † Так мать Тетчера здесь, на острове, вместе с ним? † Перенести сюда свою штаб-квартиру из Бразилии, и позабыть при этом захватить с собой мать? † А между прочим, почему пришлось переехать? † Когда эти безголовые португальцы на самом деле потребовали выборов, а затем сбросили своего диктатора... и Бобби Тетчер увидел надписи на стенах... Бразилия оказалась не менее безопасной, чем сегодняшняя Америка. † Тетчер хочет поговорить со мной? † сказал Джейк. † Вот это как раз и было целью всего столь хитроумно разработанного военного плана. Да, да. † Но вы могли бы устроить это интервью с несколько меньшим размахом. † Именно на это и указывала миссис Тетчер. А теперь, позвольте, я провожу вас в заповедник для игр.† Лейтенант прикоснулся было к руке Джейка, но, хорошенько подумав, вновь опустил свою руку.† Бобби хотел, чтобы вы присоединились к нему и приняли участие в небольшой охоте, во время которой вы сможете поговорить. † Я никогда не убиваю ради спортивной забавы. † Наш заповедник населен исключительно животными-роботами.† Он указал на большой огороженный участок, находившийся на расстоянии в четверть мили.† В эту сторону, прошу вас. И Джейк зашагал бок о бок с великаном. Остальные задержались сзади, бормоча что-то неразборчивое, но не делали никаких попыток поднять валявшееся на земле оружие. † ...леопард есть леопард. Почему, спрашивается, тебе нужно, чтобы их было именно два, Бобби? † чей-то высокий скрипучий голос продолжал вести допрос по другую сторону бамбуковой изгороди, окружавшей заповедник. † Вот этот † на самом деле ягуар, Мом. А это совершенно разные вещи. † Этот счет... должно быть, это была просто ошибка. Я права? Счет от јФилдикс, Лтд.Ѕ за имитацию ягуара... хотя он все еще кажется мне чуть-чуть похожим на леопарда... за одну имитацию ягуара, на сумму 100 000 долларов. За такие деньги ты мог бы купить себе настоящего ягуара и парочку смазливых девчонок. † Мом, но это же вполне подходящая цена для черного робота-ягуара. К тому же, мы получаем от фирмы јФилдиксЅ положенную для представителей организованной преступности скидку, иначе он должен был бы стоить... † Хорошо, но каким образом у нас оказалось три слона? Или ты собираешься сказать мне, что один из них тоже является ягуаром, и меня вводят в заблуждение мои никуда негодные глаза? † Одного мы отошлем назад, Мом. Договорились? † Только одного? † Нужно иметь по крайней мере двух слонов, Мом, иначе игра в большую охоту будет не столь развлекательной,† пояснил Бобби Тетчер.† Ну, послушай. Я являюсь главой самого большого из известных до сих пор преступных синдикатов, и ты хочешь, чтобы все узнали, что когда я устраиваю игру в большую охоту, то у меня оказывается всего лишь один слон? † А тебе обязательно нужны все три, Бобби? † Ты прекрасно знаешь это, Мом. † Ну хорошо, хорошо, я уже смягчилась. Ты можешь оставить их всех. Сопровождавший Джейка проводник направился прямо к воротам и постучал по бамбуку. Раздался сухой дребезжащий звук.† Мистер Тетчер, ваш гость уже здесь. † Гость? † раздался голос миссис Тетчер.† Очень смешно. Он испортил почти на 500 000 долларов дорогостоящих роботов и... † Андроидов, Мом. И к тому же, они не совсем испорчены, а всего лишь... † Входите, входите, охотник на роботов.† Женщина, весьма солидной комплекции, распахнула ворота. Яркие солнечные лучи отбрасывали затейливую тень на ее отлично сшитый костюм-двойку.† Может быть, пока вы здесь, вам удастся свалить одного из наших слонов, стоимостью в 240 000 долларов. Бобби Тетчер был высок ростом, имел волосы цвета песка, а его кожу покрывали многочисленные веснушки. Одной рукой он придерживал электронное игровое ружье.† Добро пожаловать на мой остров, мистер Пейс,† сказал он, протягивая руку.† А это моя мать. Джейк пожал руку главе Мафии Непрофессионалов, продолжая разглядывать раскинувшиеся перед ними искусственные джунгли. Там можно было увидеть пальмы, похожие на виноград вьющиеся растения, цветущий кустарник и папоротники, занимавшие едва ли не три полных акра.† Я так понимаю, вы хотите поговорить со мной,† сказал он. † Вот человек с поразительной способностью все подхватывать на лету,† заметила мать Тетчера.† Мы выбросили кучу денег, чтобы затащить его сюда, на эту встречу, а он является как на праздник и заявляет: јМожет быть, вы хотите поговорить со мной?Ѕ † Я собираюсь,† ответил Джейк, обращаясь к Тетчеру и совершенно игнорируя навязчивую собеседницу,† в течение ближайшего часа отправиться в Новый Орлеан. Так что, может быть вам лучше сразу перейти к делу. † Испортить почти на 1 000 000 долларов дорогостоящих роботов, использованных в этом предприятии с самолетом,† заметила миссис Тетчер,† а потом заявиться сюда только для того, чтобы сообщить нам о своем приезде и отъезде! † Теперь я покину вас, мистер Пейс,† сказал сопровождавший Джейка человек, направляясь на выход к воротам.† Был рад встрече с вами. † А мы, тем временем, немного поохотимся,† продолжил Тетчер, обращаясь к Джейку. † У меня нет особого влечения к подобным занятиям.... † Моя мать страшно ненавидит всякий спорт, и поэтому она ни за что не присоединится к нам. † Только не позволяй ему уговорить тебя, Бобби,† вновь вступила в разговор толстая мамаша Тетчер.† Я буду сидеть вот здесь, в одиночестве, пока ты и этот мистер Потрошитель Роботов будете развлекаться. Тетчер быстрыми шагами направился в сторону оружейной стойки, которая была пристроена у ствола дерева.† Выбирайте винтовку на свой вкус,† предложил он.† Они прекрасно работают при стрельбе по животным-роботам, что же касается воздействия на людей, то могут вызвать у них лишь слабый шок.
в начало наверх
† Приятно слышать,† заметил Джейк и без дальнейших колебаний выбрал подходящее оружие. И Тетчер повел его прямо в сумеречные джунгли. † Так о чем же вы хотели поговорить со мной? † спросил Джейк. † Вы очень быстро соображаете, Пейс,† сказал Тетчер, продолжая тем временем всматриваться в затененный загадочный лес, который обступал их со всех сторон.† Вас ничем нельзя удивить. Ведь вам понадобилось так мало времени, чтобы догадаться о ловушке, после того как мы посадили вас на борт фальшивого самолета, имитировавшего рейс јТранс-АмЅ. Затем вы мгновенно отреагировали на этот неожиданный вызов, перехватили инициативу... † Можно подумать, что вы делаете мне рекламу,† прервал его Джейк.† Или расхваливаете меня, как уличный торговец. Ведь я не собираюсь наниматься в МН, если вы хотите повернуть разговор именно в эту сторону. † Это гораздо больше, чем просто сожаление,† отреагировал Тетчер.† Но я устроил ваш перелет сюда не для того, чтобы сделать предложение о работе. † Но ведь, тем более, меня нельзя и подкупить. Я не брошу расследовать убийства, связанные с шоу-бизнесом. † Нет, нет, мы даже и не думаем, что вы сделаете это... Вот! † Тетчер развернул винтовку и выстрелил. Где-то среди густого подлеска раздался треск, сопровождаемый тремя ударами гонга. † Я заработал триста очков,† с радостью заметил он.† Как раз столько, сколько можно заработать точным выстрелом по ягуару. Я веду честную игру, Пейс. † Вы имеете в виду причины, побудившие вас к этому разговору? † Заправлять значительной частью шоу-бизнеса здесь, в Соединенных Штатах, было бы очень приятно,† заметил Тетчер, по-прежнему продолжая внимательно вглядываться в темные джунгли.† В прошлом мы делали, и я не буду этого отрицать, попытки в этом направлении... Неожиданно Джейк направил свою винтовку на какое-то темное пятно и выстрелил. † А-а! † На сколько же очков потянет вот это? † спросил он хозяина джунглей. † Боюсь, что вы зацепили человека из моей охраны,† сказал Тетчер.† С тобой все в порядке, Барни? † У меня до сих пор стоит звон в ушах, босс. Сплошной звон. † Это пройдет,† заверил Тетчер расплывчатую тень.† Я хочу, чтобы вы кое-что уяснили для себя, Пейс. Мы не имеем никакого отношения к этим убийствам. † Под этим јмыЅ вы понимаете всю свою империю, или вы имеете в виду... прошу заранее простить меня.† Джейк сделал паузу, чтобы произвести очередной выстрел, на этот раз влево. Среди мрака, окружавшего деревья, раздалось пять ударов гонга. † Вы подстрелили льва,† сказал Тетчер.† И это составляет пятьсот очков. Вам выпала удача, Пейс. † Вы хотите сказать мне,† подвел некоторый итог Джейк,† что среди ваших Непрофессионалов нет никого, кто мог быть причастным к этим убийствам? Тетчер чуть помедлил с ответом. На земле рядом с ними лежал декоративный ствол, имитирующий упавшее дерево, и он присел на него.† На самом деле, я так не думаю. † Что это значит? † Если, в ходе своего расследования вы обнаружите... ну, да ладно... может быть, вы обнаружите нечто, похожее на отколовшуюся группировку, самостоятельно оформившуюся внутри МН, то я буду весьма признателен вам, если вы сообщите об этом мне. † Я не могу ничего обещать,† сказал Джейк, опускаясь рядом с ним на объемистый ствол.† У вас есть какие-то подозрения? † Как вам известно, мы имеем одну из лучших разведывательных служб в мире. По своим возможностям она значительно превосходит и федеральную полицию и Комитет по Национальной Безопасности,† продолжил Тетчер.† Однако с некоторых пор я... и хотя это всего лишь одни подозрения, но я чувствую, что в наших делах есть некоторый раскол. † И кое-кто из этой отколовшейся группы стоит за убийствами в сфере шоу-бизнеса. † Да, именно так я и думаю. Хотя и не могу получить сколь-нибудь реальных доказательств. † Шокер Фулсон,† сказал Джейк.† Ведь он обычно работал на вас. † Некоторое время,† нехотя согласился Тетчер.† Но ведь Шокер мертв, и вы должны знать это лучше, чем кто-либо еще. † А вы абсолютно уверены в этом? Тетчер помолчал с полминуты, а потом сказал: † Вы поверите мне, когда я скажу, что совершенно не пытаюсь остановить вас в каких-либо делах? † Положим, что это так. † В Новом Орлеане отыщите, если сможете, девицу, которая называет себя Квебек. † Кто она? † Она работает на нас, или работала на нас раньше. Честно говоря, я даже затрудняюсь определить, какое здесь лучше использовать время,† сказал главарь мафии.† Она либо занимается, либо занималась нашими малолетними проститутками, которым всего от одиннадцати до четырнадцати лет. † Звучит весьма неплохо. † Она очень милая девочка, если все еще жива. Ей самой-то не больше восемнадцати. Квебек начала свою карьеру еще тогда, когда находилась в одном из наших домов, где обретались малолетние преступники. Он находился в стороне от города, рядом с заболоченным оттоком реки... † Мне не нужны рекомендации по поводу возможностей одержать победу в постели,† оборвал его Джейк.† Каким образом эта девица, Квебек, связана с убийствами? † Она звонила одному из наших администраторов в Новом орлеане, по имени Сван. Она сказала ему, что наткнулась на нечто, связанное с Шокером Фулсоном, нечто необычное и странное. Тем временем наступала ночь, и мрак окутывал искусственные джунгли. † Она исчезла еще до того, как смогла сообщить о своей находке? † Именно так и было. Произошло это около недели назад, и до сих пор мы не смогли отыскать ее. Эта девчонка смогла чертовски хорошо спрятаться. † Или умереть. † Это еще одна реальная возможность. † Ну хорошо, когда я окажусь в Новом Орлеане, я поговорю с этим Сваном,† сказал Джейк.† Может быть, такой поворот означает... † Пейс, ты очень толковый человек.† Тетчер поднялся со своего места.† Но уверяю тебя, что я мог убить тебя несколько раз с того самого момента, как только ты появился на моем острове. Я не собираюсь нести очередные расходы и устраивать тебе новую хитроумную ловушку в Новом Орлеане, когда я вполне мог бы разделаться с тобой прямо здесь и с минимальными затратами. Между прочим, вся МН совершенно искренне не хочет твоей смерти. † Вы хотите поговорить со мной еще о чем-нибудь? † Нет, мы покончили со всеми вопросами. Моя мать была бы очень рада, если бы вы изменили свое намерение о немедленном отъезде. † Мне уже давным-давно следовало быть в Новом Орлеане,† ответил на приглашение Джейк.† На вашей посадочной площадке стоит довольно много автолетов,† добавил он после паузы,† и мне хотелось бы воспользоваться одним из них. † Берите любой, и без всяких разговоров,† ответил Тетчер. † Бобби, уже темнеет! † долетел до них громкий голос с самой вершины соседней пальмы.† И ты прекрасно знаешь, что неразумно охотиться после захода солнца! Это слишком опасно! † Моя мать.† Тетчер указал своей винтовкой на громкоговорящую установку, подвешенную на одном из деревьев.† Она очень беспокоится обо мне. А ваша мать все еще жива? † Нет. † Что-то подсказало мне это,† сказал Тетчер. 7. Гюнтер Стул слегка прищурился.† Джейк, на моем конце очень странные помехи,† проговорил он, вглядываясь в экран видеофона.† Такое впечатление, что падают разноцветные снежинки. † Это всего лишь конфетти,† пояснил Джейк. † Ах, да, конечно. Ведь ты в Новом Орлеане, а сегодня там празднуют Марди Грас,† заметил секретарь по делам шоу-бизнеса.† Я не совсем понял, почему ты на открытом воздухе, хотя по всему следовало бы думать, что ты находишься в помещении. † А я и нахожусь в помещении. Просто в моей комнате каждые пятнадцать минут с потолка сыплются конфетти,† пояснил Джейк, отряхивая плечи. † Ты ведешь жизнь, полную приключений,† заметил Стул с выражением искренней зависти.† Ты был похищен Мафией Непрофессионалов, а теперь остановился в отеле, где тебя осыпают конфетти... † Меня никто не похищал. Я всего-навсего, абсолютно добровольно, имел встречу с Бобби Тетчером. † Только не намекай на то, что ты был... гм-м... Джейк, на твоем носу действительно красная точка, или мне следует отремонтировать свой видеофон? Смахивая алое пятно с кончика своего носа, Джейк продолжал: † Бобби Тетчер клянется, что ни он, ни кто-либо еще из МН не имеют ничего общего с этими убийствами, Гюнтер. † А что еще ты хотел бы услышать от такого прожженного обманщика, как Тетчер. † У меня есть кое-кто, хорошо осведомленный о многих секретах его организации,† сказал Джейк.† Но так или иначе, основываясь на собственном опыте, я верю ему. † Веришь? И куда это нас заведет? † Ты когда-нибудь слышал о расколе среди верхушки МН? Тетчер, как кажется, побаивается, что раскол между группировками углубляется. † И он хочет возложить ответственность на одну из таких групп? † У Стула даже прищелкнули челюсти, когда он покачал головой.† Это напоминает мне часто встречающуюся классическую пьесу. И тем не менее, очень осторожно, я попытаюсь узнать, имеют ли 'феды хоть какую-нибудь информацию, подтверждающую такую возможность. Между прочим, Дикий Кот еще не вторгался в сферу твоей деятельности? † Пока еще нет. † Должно быть, сейчас он следит за Хильдой, так как все еще помнит о том, что ты сломал ему ногу. † Это была рука, и я всего лишь растянул ему связки,† пояснил Джейк.† Ему лучше и не пытаться проделать что-нибудь с Хильдой. † А что твоей очаровательной жене удалось узнать в Швейцарии? † До сих пор не могу связаться с ней, ее сейчас нет в отеле. † Сейчас там почти три часа утра, немного поздновато для молодой дамы... † Хильда не похожа на твоих обычных девочек,† напомнил ему Джейк. † Только не намекай, что она всегда была такой. К сожалению, временами даже самые исключительные люди обычно спят. Я не хочу сказать, будто что-то предполагаю на ее счет... † Ты разузнал еще что-нибудь важное, такое, что мне было бы необходимо знать, Гюнтер? † Федеральная полиция пока еще так и не установила, каким образом вчерашний убийца, использовавший огонь, смог сбежать из места заключения. Похоже на то, что он был как бы телепортирован оттуда. † Это тоже возможно,† сказал Джейк, кивая головой.† Подобный трюк мог выкинуть Козмо Ивинг, если исключить то обстоятельство, что он тоже мертв. † А что слышно по поводу Шокера Фулсона? Я собираюсь проверить все детали его кремации, но, может быть, что-то уже стало известно? † Федеральная полиция получила официальное разрешение Верховного Суда на вскрытие урны, которая находится в одном из отведенных под захоронение участков в Луизиане. Но в урне оказался человеческий пепел, Джейк. По их требованию на допрос был вызван доктор Спарджон Мемлиш, человек, заправляющий всей службой захоронений. Они намекнули мне, но разумеется не прямо, что при его допросе были применены некоторые запрещенные вещества, повышающие степень правдивости показаний. Так или иначе, но этот человек клянется, что сам видел, как тело Шокера Фулсона отправилось в огненную топку. Так куда ведут нас эти факты? † Люди вложили огромные деньги в это дело,† ответил Джейк своему собеседнику.† Поэтому было бы весьма недорого сделать так, чтобы доктор Мемлиш думал, что он видел именно то, о чем и говорил. К тому же большинство препаратов и устройств, используемых федеральной полицией, недостаточно хороши, чтобы выявить правду, если его предварительная накачка была проведена на высоком уровне.† Он оглядел потолок.† На этом я собираюсь закончить, Гюнтер. Мне хочется пропустить следующий залп конфетти.† Джейк выключил видеофон, поднялся со стула и вышел из комнаты, на один шаг опередив разноцветное облако. 8. Жакет прямого покроя был одной из тех вещей, которые говорят сами за себя. Сделанный из жесткого прочного полотна, он был сшит как раз для того, чтобы успокоить, подбодрить или, наоборот, сделать выговор пациенту.† Не сопротивляйтесь так упорно, расслабьтесь. Хотите причинять себе боль † пожалуйста. Хильда Пейс освободилась от него уже минут через шесть после того, как проснулась и почувствовала некоторую стесненность в движениях. Уговоры и угрозы, которые источал этот костюм, не могли запугать высокую рыжеволосую даму до такой степени, чтобы она не осмелилась немедленно сбросить его. За два сезона до того, как она встретила Джейка, а это был ее последний год, проведенный в колледже, Хильда совершила турне по Новой Англии в качестве ассистента в театре варьете. И до сих пор она помнила почти все, чему тогда научилась. † Отвратительный, мерзкий характер! Вы не должны этого делать! † предупреждал ее костюм через миниатюрную громкоговорящую систему, как только Хильда сбросила его.† Сейчас я буду кричать, чтобы подошла помощь... Как раз в этот момент ее каблук превратил говорящее устройство в металло-керамическую пыль. Подперев руками бока, Хильда тщательно оглядела свою камеру. В том, что это была именно камера, не было никаких сомнений. Стены не имели окон и были покрыты предохранительными пластиковыми панелями, а белая металлическая дверь не имела ручки. Между частями металлической арматуры двери было вделан смотровой глазок из противоударного стекла. Комната, так же, как почти все подобные камеры в самых разных частях света, не была достаточно теплой и имела устоявшийся запах дезинфицирующих препаратов. † В той тюрьме для политических заключенных, в Марокко, по крайней мере было тепло,† сама себе напомнила Хильда.† Там была изнуряющая жара, хотя Джейк не согласился бы с этим. Такая высокая температура делает его чересчур раздражительным, во всяком случае, создается такое впечатление. Затем она сделала медленный круг по комнате. Размер ее не превышал десять на двенадцать футов. Довольно просторно для камеры. Она не обнаружила ни телекамер, ни подслушивающих устройств, хотя это обстоятельство никак не говорило о том, что за ней не наблюдают. Вполне возможно, что для наблюдения у них было еще что-нибудь, а не только смотровой глазок в двери. † Возможно я поспешила разделаться с говорящим костюмом,† продолжала рассуждать она.† Может быть, он смог бы рассказать мне хоть немного о том, где же, черт возьми, я оказалась. Она ощущала определенную уверенность в том, что находилась без сознания не более пяти или шести часов. Но, как известно, полагаться на подобные ощущения можно далеко не всегда. Кроме того, она была почти абсолютно уверена и в том, что находится все еще в Швейцарии, и что ее не вывезли из страны за то время, пока она спала под действием наркотиков. Еще раз быстро оглядевшись кругом, она уселась на холодный белый пол, чтобы снять обувь с левой ноги: в комнате, если ее можно было так назвать, не было вообще никакой мебели. † Да, все устроено весьма основательно, весьма.† Она все-таки догадалась, кто мог запереть ее в этом заведении, пока отыскивала в своей туфле, в том месте, где начинается подъем, заранее припрятанный миниатюрный контейнер. Из него она извлекла миниатюрное же устройство, напоминавшее складную телескопическую удочку, и металлический стержень, похожий на зубочистку.† Как видно, проделали все не так уж и основательно. Ногтем мизинца она начертила невидимое для глаз изображение маргаритки на поверхности пустого контейнера, после чего раздался едва различимый щелчок, контейнер открылся еще раз, и на свет было извлечено еще одно подобное устройство и еще один стержень. Зажав их оба в руке, Хильда одела туфлю. Теперь она опустилась на колени перед дверью. На ней не было замка и не было даже намека на то, что он может находиться именно со стороны комнаты. На толстой прочной двери не было вообще ничего, похожего на замок. Не было даже петель.† Да, что-то уж слишком хорошо, чтобы нельзя было ничего обнаружить. Выпрямившись, Хильда взмахнула јудочкойЅ, развернувшейся в длинную стальную ленту, и ударила ею прямо поперек двери в самой ее середине. Затем ударила еще, но на этот раз вдоль. От этих тяжелых ударов дверь раскрылась будто распустившийся четырехлепестковый цветок. По коридору в направлении ее комнаты уже бежал достаточно крупный мужчина, одетый в белый медицинский халат.† Вы должны оставаться в своей комнате, мисс Айнфюр,† предостерег он ее, почему-то используя в разговоре английский. † Я чувствую... легкое головокружение.† Она споткнулась и начала опускаться на колени, падая прямо в коридор, на пол, покрытый каким-то белым материалом. Охранник потерял бдительность.† Ну, что тут удивительного! Проломить такую толстую дверь... О-о-ааа! В этот момент она ударила его своей прекрасной рыжеволосой головой прямо в пах и, быстро вскочив на ноги, нанесла еще пять резких ударов ребром ладони по его шее. Обойдя бесчувственно лежавшее тело, она бросилась прямо в сторону большого белого холла. В самом его конце виднелось единственное высокое окно, сквозь которое проглядывал серый швейцарский рассвет. ~Ух! Ух! Ух!~ За ее спиной, в покинутой ею комнате раздавались какие-то странные звуки. Тогда Хильда устремилась к дверям, где на немецком, французском и английском было написано: јПомешанные с самым строгим режимом содержанияЅ. За дверью начиналась белая винтовая лестница. Хильда побежала по ней вниз, после того, как на ходу заглянула в коридорное окно и поняла, что находится как минимум на пятом этаже здания. ~Ух! Ух!~ Это раздался очередной сигнал тревоги из отделения, где содержались помешанные строгого режима. Спустившись вниз на три этажа, Хильда подошла к дверям, надпись на которых гласила: јПомешанные с ослабленным режимом содержанияЅ. † Это звучит немного поприятней,† вслух заключила она.† И я не должна рассчитывать на то, что мне удастся спуститься до первого этажа так, чтобы меня никто не поймал. Коридор, в котором она оказалась на этот раз, не пустовал. Там было несколько человек, которые были озадачены раздававшимися сверху напоминавшими крик совы сигналами тревоги, но ни один из них не был похож на представителей обслуживающего персонала. Из одной комнаты выглянул мужчина, одетый в яркую, всех цветов радуги, пижаму, почти рядом с Хильдой осторожно передвигались на инвалидных колясках две женщины, а недалеко, прислонясь к дверному проему, стоял худой негр в похожем на мантию купальном халате. И, наконец, прямо на ее пути, загораживая дорогу, на полу, возлежал на спине старик с огромной белой бородой. † Вам нужна помощь? † спросила его Хильда. † У вас есть какие-нибудь мысли по поводу того, как выбраться из дома, переполненного призраками? † спросил ее старик. † Даже несколько,† ответила она. Старик немедленно сел.† Тогда вы могли бы помочь мне сочинить... † Вы не должны вставать с пола, мистер Чиктовага,† забеспокоилась одна из сидящих в коляске женщин. † А что, ему тоже очень тяжело передвигаться? † спросила Хильда, бросая беспокойный взгляд через плечо. Но нигде не было видно никаких признаков погони. † Он сочиняет,† пояснила женщина. † Да, я тот самый, широко известный Клод Х. Чиктовага-младший,† заметил старик.† Я всегда сочиняю, находясь именно в таком положении, чтобы под моим задом было абсолютно ровное место. Эту привычку я приобрел еще в 1923 году на Аляске. Первый раз я оказался в таком положении благодаря удару одного очень хитрого эскимоса, и пока я лежал, растянувшись в таком положении, меня посетила мысль. Так появилась моя книжка јТаффи Твинс в Доме ПризраковЅ. Было продано почти 9 миллионов экземпляров, и она стала началом целой серии историй о Таффи Твинс. † А кроме того, и причиной, по которой вы оказались здесь, в сумасшедшем доме для наиболее знаменитых служителей искусства,† заметила другая женщина. † Да, да, что правда, то правда,† посетовал все еще полусидящий на полу автор.† Гонорары за Таффи Твинс были такими, что мои родственники, а их, как клопов, наберется не одна сотня, если пересчитать всех внуков и пра-пра-внуков, будучи инспирированы кем-то, отправили меня... † Они получили все права на издания его книг и заперли его здесь,† пояснил негр.† Примерно то же самое моя семья проделала и со мной. Я Йолан Гертц, создатель серии комиксов јМодерайт МенЅ. А почему ~ваши~ родственники засадили вас сюда? ~Ух! Ух! Ух!~ † У кого-нибудь из вас есть комната с окном? † спросила Хильда, обращаясь к пациентам с ослабленным режимом содержания. † У меня,† ответил Гертц,† потому что я еще и художник, и мне нужен естественный свет. Обойдя автора Таффи Твинс, Хильда вошла в комнату негра. Там было большое окно, защищенное всего лишь тремя на вид очень хрупкими запорами, а стекла были самыми обыкновенными, а уж никак не противоударными.† Здесь должно быть не так далеко и до земли, если ... Неожиданно в одно мгновенье все окно обрушилось, едва не задев ее, куски стекла и погнутые запоры полетели в комнату. † Только не пролейте мои чернила,† закричал Гертц. Причиной, вызвавшей крушение окна, был огромный светловолосый человек в дорожном цвета бургундского вина костюме. Он, казалось, почти проплыл по воздуху, и влетел в окно, держась за конец веревки. Отпустив веревку, он шлепнулся на кровать художника, разбрасывая во все стороны факс-копии его книг. † Они просто бесценны, во всяком случае, некоторые из них! † закричал Гертц.† Неужели вы можете понять, какую ценность имеют все ранние издания јМодерайт МенЅ? † Мне удалось отыскать весьма впечатляющий вход сюда, не правда ли? † спросил великан, обращаясь к Хильде, спрыгивая с кровати, освобождаясь от свалившихся на него книжек. Он опустился на пол с тяжелым грохотом. Хильда резко выставила вперед свое единственное оружие, напоминавшее миниатюрную телескопическую удочку, чтобы он мог видеть его.† Прочь с дороги, Дикий Кот! Я намерена сама воспользоваться этим проходом, который ты проломил своей дурацкой тушей... † Ап! † Неожиданно он выбросил вперед ногу и ударил Хильду носком ботинка по кончикам пальцев, отводя от себя стальной телескопический прут, который она сжимала в руке. Тонкая стальная лента метнулась к стене, ударилась о нее и, распрямляясь, ударила изо всех сил в рисовальную доску, разбивая ее почти пополам. Ларс Брашер, он же Дикий Кот, вновь был на ногах и занимал свою излюбленную позицию, напоминавшую готовую к прыжку гориллу. Он улыбался, глядя на Хильду.† Ты должна согласиться, Хильда, что я очень ловок. Ведь как только я увидел, что ты вырвалась из своей камеры, я сразу же сообразил, какой этаж ты выберешь для побега. Да, я не ошибся. † Наступает мой час для мести,† едва не зарыдал чернокожий художник.† Ведь вы искромсали все мои последние наброски к новой серии јМодерат МенЅ, и из каждой страницы сделали как минимум две. Я потратил пять дней, рисуя всю эту волчью стаю, грызущую основание... † Ты напугал меня, ворвавшись сюда прямо с улицы,† сказала Хильда, обращаясь к Дикому Коту. † Да. Даже Джейк Пейс не смог бы сделать этого более проворно,† хвастливо заметил федеральный агент. † Это очень напоминает мне сюжет јТаффи Твинс в Кошачьем госпиталеЅ,† донесся из коридора голос бородатого Чиктоваги. † Не нужно с таким вожделением смотреть на окно, Хильда,† продолжал Дикий Кот.† Персонал этого заведения появится здесь с минуты на минуту, чтобы запереть тебя в более надежную и прочную камеру. † Но в конце концов Джейк освободит меня, если я не смогу освободиться сама. Поэтому, что с того... † Главная моя цель, Хильда, заключается в том, чтобы продержать тебя до тех пор, пока я не распутаю это проклятое дело об убийствах. † Но если ты даже и запрешь меня в сумасшедшем доме, то это никак не спасет тебя от того, что сделает с тобой мой муж. † Ха, ха,† рассмеялся Дикий Кот.† Я больше не беспокоюсь о Джейке, ему больше не удастся растянуть мою ногу. † Это была рука, и он сломал ее,† заметила Хильда.† А вообще говоря, что ты имеешь в виду? † Противную сторону. Я знаю про них парочку вещей, которых ты не знаешь. Против Джейка планируется устроить небольшую ловушку в Новом Орлеане. Ха, ха.† Дикий Кот даже ударил себя несколько раз по широкой груди. † Многие и очень часто ставят ловушки против Джейка, но он очень редко попадается в них. † В эту он обязательно попадется,† заверил ее Дикий Кот, сопроводив свои слова еще несколькими громкими ударами в грудь.† Ты хочешь знать, почему? Да просто потому, что он не сможет удержаться от того, чтобы не пойти прямо в нее. Если хочешь поймать Джейка Пейса, то прежде всего следует обратиться к его тщеславию. † Джейк не тщеславен.† Хильда совершенно машинально перекладывала из руки в руку небольшой металлический стержень, напоминавший зубочистку, который она в свое время извлекла из контейнера вместе с јудочкойЅ.† Он вообще не тщеславен. † Не тщеславен вообще? † Дикий Кот наблюдал за перекатывающимся из стороны в сторону блестящим предметом.† Не тщеславен вообще? † А ты, с другой стороны, выглядишь ужасно сонным,† заявила Хильда государственному агенту-великану,† ужасно сонным. А почему собственно и нет, если сейчас все еще раннее утро? † Да, я мог бы вздремнуть прямо сейчас...† И не договорив, он как подкошенный рухнул на пол. † Поразительно,† проговорил Гертц.† Даже Модерайт Мен со всей его электрической мощью не смог бы... † Эта ловушка,† вновь заговорила Хильда, склонившись над загипнотизированным Диким Котом,† которую приготовили для Джейка в Новом Орлеане... в чем она заключается? † Тщеславие, тщеславие,† бормотал Дикий Кот. † Здесь! Она здесь! Это были голоса и шаги приближающегося персонала. Они были совсем рядом. Пробормотав что-то себе под нос о несбывшихся надеждах, Хильда подбежала к окну и заглянула вниз. Там, на расстоянии девяти футов виднелась крыша. И тогда она прыгнула. 9. Жан Лафитт в очередной раз повторил все ту же тарабарщину. И в очередной раз Джейк был вынужден признаться, что он ровным счетом ничего не понял. † А все из-за этого проклятого кинжала,† пояснил мужчина в костюме пирата после того, как убрал клинок, который держал в зубах.† Никто не может понять меня, когда я держу его зажатым между этих старых жемчужин. Зигмунд Фрейд, Жан Отри и Робинзон Крузо шумной компанией прошли мимо них, держась рука об руку. Джейк даже уступил им дорогу.† Так где же я смогу найти его? † спросил он пирата, почти касаясь губами его левого уха, в котором болталась золотая серьга. Последовавший взрыв петард и фейерверков заглушил ответ. Следующей парой, проплывавшей мимо них, была Кармен Миранда под руку с Горацио Хорнблоуэром. † Это не самый лучший закоулок для тихой и спокойной беседы,† заметил Джейк в ответ на сообщение своего агента. † Такая обстановка, наоборот, может только обмануть противную сторону. Ведь, в конце концов, никто не заподозрит какую-то тайную встречу, которая проходит вот так, открыто, во время ночного маскарада на празднике Марди Грас. † Ну, хорошо, так где же все-таки Стеранко Сифонер? † Он устроил себе новое подземное убежище... † Король зулусов! † Сейчас он будет здесь! Вудро Вильсон, Маргарет Трумен, Робин Гуд, Эстер Вильямс и Чарльз Э. Линдберг остановились, чтобы присоединиться к толпе наблюдающих за маскарадным шествием как раз в том углу, где стоял Джейк. Они с возбуждением ожидали начало парада. † Временами,† заметил Лафитт,† можно чертовски устать от Марди Грас. Весь долгий август тебя не покидает единственная мысль: если я в очередной раз увижу шествие Короля зулусов, я буду... † Так как же мне отыскать его? † Я уже говорил, что он получил новое оборудование, и теперь все размещается под землей,† ответил пират.† Ведь гораздо больше денег можно заработать именно таким путем, как делает Стеранко, чем быть простой марионеткой в чужих делах. Он создал чертовски впечатляющее дело. Как говорится, лучшего не придумаешь, не правда ли? Однажды я консультировал персональный компьютер-путеводитель, и надо сказать, что мои способности оказались вполне пригодными даже для таких людей, как А. Пейд Стуудж, Б. Тоуди и... К... † Так где же, черт возьми, находится Стеранко? В каком именно месте. † Как раз под јДеревней ЗомбиЅ. Ты должен спросить там отдел технического оборудования, это и будет условный пароль. Разве до сих пор я так и не сказал тебе этот адрес? Нет, я говорил, но это было в тот момент, когда у меня в зубах был зажат кинжал. Так вот, третьим лицом был К. Датфул Минион. Так что у меня есть некоторый выбор для того, чтобы устроить свою жизнь. † Нет никаких сомнений в том, что ты достоин лучшего,† заметил Джейк, протягивая ему свернутую двадцати долларовую бумажку. После этого он двинулся назад сквозь разодетую для маскарада толпу. † Нужно смотреть, грубиян,† проворчал Чарльз Диккенс, когда Джейк неосторожно толкнул его. јДеревня ЗомбиЅ означала всего лишь новый клуб на Ремпарт-стрит. В тот момент, когда Джейк подошел к его дверям, отделанным пальмовым деревом, они широко распахнулись, чтобы Зорро, Тарзан и Эмилия Бронте смогли вырваться наружу, прямо в объятия наступавшей ночи, подталкиваемые подслеповатым зомби. † А кем хочешь представиться ты? † спросил его Тарзан, стараясь выбраться из водосточного желоба. † А у него вообще нет костюма,† подсказала Эмилия Бронте, внимательно разглядывая Джейка. † На самом деле мой костюм представляет некую аллегорию,† заметил он, заставляя всю троицу мрачно улыбнуться.† Я являю собой Дух Удара в Нос.
в начало наверх
† Нарушитель спокойствия,† заключил Зорро, наконец-то справившись с мечом, который он старательно пристраивал на место.† Давайте отправимся, парни, прямо в Музей Джаза. Я уверен, что Эл Хирт и его роботы будут там играть сегодня ночью. † Я без ума от него,† сказала Эмилия Бронте.† Я вообще без ума от всех толстых роботов. † Он андроид,† пояснил Зорро. Джейк почти влетел в тускло освещенное помещение клуба, вся внутренняя обстановка которого напоминала гаитянские джунгли. На грязной сцене голая темнокожая девица отрубала голову цыпленку. † Нельзя садиться во время этой сцены,† шепотом предупредил зомби. † Я разыскиваю отдел технического оборудования,† объяснил Джейк высокому, почти семи футов роста, скандинаву. † Ой! † Спокойней, Мадлен. Это всего лишь... † Ой! Ой! За ближайшим к сцене столом вздрагивала от испуга и порывалась встать светловолосая женщина. Ее спутник пытался успокоить ее и усадить на место. † Голова цыпленка упала мне прямо на колени. Это ужасно неприятно. † На самом деле это не настоящая голова, Мадлен. Видишь? Это всего лишь подделка из мягкого упаковочного материала. † Я не хочу, чтобы даже эта мягкая стружка касалась моего тела. Как ты можешь позволить, чтобы эта дрянь лежала у меня на бедрах или коленях? † Я разыскиваю отдел технического оборудования.† Джейк сделал очередную попытку разговорить сопровождавшего его зомби. Высокий человек стукнул себя по голове тыльной стороной ладони.† Ах, да, теперь я вспомнил. Не знаю, может быть эта роль зомби так повлияла на мой мыслительный процесс. Идемте прямо вот сюда. Он провел Джейка через покрытое зеленой травой ничем не занятое пространство, мимо огромных барабанов, которыми обычно пользовались шаманы и колдуны, после чего они оказались в коридоре, расходящемся в трех направлениях. † Откровенно говоря, мне очень повезло, когда я стал выполнять роль зомби,† доверительно сообщил блондин.† Ведь для шведа очень нелегко получить подобную работу, потому что по традиции все зомби должны быть черными. Теперь вам нужна вот эта дверь, сэр, на которой висит колдовской амулет. Постучите три ...нет, четыре раза. Вы знаете, как нужно это сделать? Я имею в виду, ударить раз, два, три... а затем? Джейк предоставил эту операцию своему эскорту, и швед-зомби четыре раза ударил в дверь. † Да? † спросил тонкий голос с другой стороны. † Мне нужен отдел технического оборудования,† сказал Джейк. † С какой стати? † Я уже сбился с ног, разыскивая его. † Это может быть только известный умник Джейк Пейс, который тратит свои мозги только на то, чтобы скрыть собственную глупость. Ну, входи, старый приятель. И с легким щелчком дверь распахнулась. В сплетении розоватых лучей от плавающих подвесных светильников виднелась лестница, полого уходящая в темноту. Джейк начал спускаться. † Я вижу, ты все такой же худой. А знаешь почему? Потому что ты слишком активен. Да, да, на самом деле, ведь ты порой доходишь до безрассудства. Бегаешь, прыгаешь, мечешься из стороны в сторону. Ведь ты никогда не присядешь, чтобы, отбросив собственное высокомерие, просто положиться на возможности, которые предоставляют машины. Посмотреть на тебя, кожа да кости. Конечно, можно утешать себя тем, что это сохраняет сердце и легкие. Но знаешь ли ты, между прочим, сколько профессиональных спортсменов умирают каждый год, не дожив и до пятидесяти лет? † Может быть, больше сотни,† ответил Джейк, обращаясь в густую темноту, покрывавшую подножье лестницы. † Вот сюда, вот сюда. Ведь считается, что ты без труда можешь отыскать дорогу в сплошной тьме. Разве это не тебе однажды в Париже довелось преследовать вампира в канализационном стоке? † На самом деле это была горилла с самыми настоящими человеческими мозгами,† ответил Джейк своему, пока еще невидимому собеседнику.† И это происходило в верхней части реконструированной Эйфелевой башни, вечером, в самом начале десятого. † Не могу поверить в это, поскольку я буквально держу на кончиках собственных пальцев гораздо больше информации о твоих делах, чем какая-либо частная или общественная служба информации во всем этом мире. А теперь садись. Вспыхнул свет. Металлическая дверь с легким шорохом закрылась за Джейком. Стеранко Сифонер сидел в кресле-качалке из настоящего дерева. Это был маленький человечек лет тридцати, с абсолютно лысой головой, ростом не более пяти футов, одетый в свободного покроя костюм лимонного цвета. Со всех сторон его окружали различного рода электронные устройства и другое оборудование, наставленные в таком беспорядке, разобраться в котором мог только сам Стеранко. На разных уровнях покачивались плавающие шарообразные телевизионные установки, и дополнительные телемониторы были встроены в стены и потолки. Несколько экранов с мерцающим на них изображением находилось у него под ногами.† А как поживает твоя скромница-жена? † Как и положено. † У меня есть еще одна маленькая причуда,† сказал Стеранко своим до пронзительного высоким голосом.† Две тысячи долларов. † Всегда одно и то же,† заметил на это Джейк, устраивая свой зад на краю чуть наклонного стола, где находился пульт управления поиском информации. † Это мой обычный гонорар, умник.† Маленькая рука, которую протянул карлик, была обтянута лимонного цвета перчаткой.† А ты до сих пор не сделал никаких комплиментов ни по поводу моего нового костюма, ни по поводу моих новых апартаментов. † Что касается беспорядка, то он такой же, как и всегда. Костюм, пожалуй, на размер маловат, или, может быть, это ты стал на размер больше? Ты действительно хочешь получить с меня 2000 долларов за информацию? † Я назначаю такую цену, чтобы большинство людей просто отказывалось от моей стряпни. † Правительству следует усилить налоговый контроль,† заметил Джейк, доставая две свернутых тысячадолларовых банкноты. † Ты хотя бы заметил, куда ты уселся, Джейк? Ведь это одна из последних моделей компьютеров фирмы јТексис ИнструментЅ. Джейк похлопал рукой по устройству, не превышающего по размерам СВЧ-печь.† Я слышал, что эта машина была все еще в стадии разработки. † Да, это так, и перед тобой одна из экспериментальных моделей.† Он наклонился в кресле, забирая деньги из руки Джейка.† Тебе не довелось увидеть сегодня на экране свою неповоротливую и неуклюжую жену? Я думаю, что скорее всего нет, потому что ты не додумался включить швейцарское телевидение.† При этом Стеранко указал на один из плавающих ТВ-приемников. На объемном цветном экране появилось изображение. Это были Хильда, Грета и еще пара голых девиц, составлявших струнный квартет јОбнаженные ТениЅ. † Вот, Джейк, взгляни, что вынуждена делать твоя жена, чтобы зарабатывать кусок хлеба. Устроить такой парад, что все ее прелести так и свешиваются с экрана. Вот это, я понимаю, жизнь. Усмешка буквально растаяла на лице Джейка.† Ты должен переписать мне это. † Сто двадцать долларов. † А теперь, что ты можешь сказать по поводу Мафии Непрофессионалов? † Это просто.† Он наклонился, чтобы нажать кнопку на панели управления, лежавшей под креслом. Из спрятанного где-то среди беспорядочно нагроможденной аппаратуры громкоговорящего устройства раздались голоса. † ...мать не одобрит этого. † Мы не сможем справиться с этим проклятым делом, Бобби. † Но разве мы перестали быть Мафией Непрофессионалов? Мы достаточно сильны... Так при чем же здесь Мом? Она сама говорит, что мы являем собой самый мощный преступный синдикат, когда либо существовавший до сих пор. И мы до сих пор не можем узнать, кто совершил убийства всех этих эстрадных артистов. † Мы имеем лучших людей в Округе Колумбия, и я подключил едва ли не шесть самых лучших информационных центров для решения этой проблемы, и... ничего, кроме тупика, так что... † Записей, подобных этой, у меня хватит на несколько часов. Это, может быть, и не шелуха, но из них нельзя извлечь почти никакой пользы, кроме как уяснить себе, что МН на самом деле не знает, кто мог убить этих неудачников. † А ты? † Ну не за две же тысячи долларов. † Но ты знаешь? † Я могу узнать это, Джейк. Причем, сидя прямо здесь, я могу решить все это столь запутанное дело немного быстрее, чем можешь ты и твоя жена, вжившаяся в роль странствующей актрисы и объездившая чуть ли не весь мир. † А что ты можешь сказать о настоящей Мафии? Не может ли это быть своего рода возмездием с их стороны? † спросил Джейк. † Неплохой вопрос.† Стеранко повернул ногу в желтом ботинке, чтобы щелкнуть еще одним рычагом на пульте, прислоненном к киноаппарату середины двадцатого века. Наверху, почти под самым потолком засветился один из экранов. † Ну, хорошо, хорошо, я скажу вам! † Около стены, опираясь на нее, стоял темноволосый молодой человек с разбитым в кровь лицом.† Это мог быть... это... а-а-а... † Болван, ведь ты убил его. † Да, временами это случается. † Он собирался что-то рассказать нам. † Я слишком крепко стукнул его. Теперь мы должны найти вместо него нового мафиози. Двое людей, повернувшись широкими спинами к скрытой камере, стояли над только что отдавшим концы человеком из старой Мафии. † Здесь есть какая-то нить, и он собирался рассказать нам о ней. Затем изображение медленно затухло. † Этот фрагмент показывает, какими путями МН пытается выяснить причастность старой Мафии к этому делу,† пояснил Стеранко Сифонер. † Продолжай копать в этом направлении,† сказал Джейк.† И в обычном темпе. † Для тебя есть кое-что еще,† продолжил эксперт по информации.† Об этом не знает никто, и только поэтому я и мое оборудование все еще целы. Все дело в том, что и 'феды, и люди из МН одурачены содержимым своих компьютеров. Как ты думаешь, кто занимался похоронами и кремаций Шокера Фулсона? † Доктор Спарджон Мемлиш. † И опять неверно. Все эти сведения † самая настоящая дезинформация, запущенная в банки данных компьютерных систем ловким оператором. Чтобы ты понял, насколько он был ловок, я скажу тебе, что даже я сам не смог проследить его. К сожалению. Джейк соскочил со стола.† Так кто же занимался телом Шокера? † Оно было переправлено, скорее всего по воздуху, в Нью-Иберию, в штате Луизиана. Там этой службой заправляет док Инферно. Ты не знаком с доком Инферно? † Это национальная служба кремации, имеющая больше сотни отделений по всей стране. И что же сделали в этом отделении с Шокером? † Давай узнаем.† Своим локтем карлик включил новое устройство. На телеэкране, плавающем почти рядом с головой Джейка появилось изображение. Легкий летний ветер слегка вздымал созревшие колосья.† јСпасибо тебе, Америка, что ты оставляешь нас в своем сердце. Мы тоже любим тебя. Мы любим тебя, и тогда, когда наступает тот скорбный миг расставанья с нашими любимыми, и мы хотим, чтобы он прошел как можно легче и как можно организованней. Эту легкость вам и обеспечит док Инферно. Знаете ли вы, что сейчас имеется возможность осуществить прощанье одновременно с тремя усопшими, что гораздо эффективнее подобной церемонии, рассчитанной лишь на одного, как это все еще делается на предприятиях дока Бюрнера. Мы собираемся осуществлять одновременную кремацию трех усопших в любом из 197 похоронных залов, принадлежащих доку Инферно и ...теперь мы можем делать это! Вам остается лишь заплатить нам 1000 долларов, и мы предоставим вам соответствующие услугиЅ. Коммерческая реклама заканчивалась картиной горящих колосьев. † Кто реальный владелец бизнеса доктора Инферно? † спросил Джейк. † Обычно его контролировала Мафия. Возможно, что они и до сих пор участвуют в этом деле, но видимо делают это очень ловким способом. Пока я нахожусь лишь в процессе расследования всего, что связано с этим делом,† сказал Стеранко.† Но я могу дать тебе один совет, основанный на собственных умозаключениях, а не на каких-то фильмах или другого рода записях. Люди, проникающие в залы дока Инферно, обычно заканчивали свой путь в урнах. Те самые люди, которые входили туда совершенно здоровыми и живыми. † Я буду помнить об этом, когда отправлюсь в Нью-Иберию,† заметил Джейк.† Не знаешь ли ты в городе девицу по имени Квебек? † Слишком поверхностно.† При этом левой рукой он нажал кнопку на ближайшей к нему панели управления. На полу ожил цветной экран. Хорошенькая негритянка сидела в просторном плавающем кресле, поигрывая блестящими украшениями, которыми было отделано ее цельнокроенное кружевное платье.† Мы не получали большого числа заявок на десятилетних мальчиков на этот раз, мистер ~бонк!~ † Квебек, меня устроит и одиннадцатилетний, если только он не слишком... развит. Ты улавливаешь смысл? † Очень трудно было бы не понять, мистер ~бонк!~ Я думаю, что вам лучше всего попробовать... Стеранко остановил пленку.† Это запись, сделанная Большим жюри около пяти месяцев назад,† сказал он.† Вот почему имя истца в этой записи было удалено. Им был Роланд Мотт, из Национальной Комиссии по изучению проблем голода, если тебя это интересует. † Нет, мне это не интересно. Знаешь ли ты, где я могу найти Квебек? † Могу узнать. † Возможно, что это придется сделать попозже. Прежде всего, мне нужно поговорить со Сваном. При этих словах Стеранко рассмеялся.† Тебя интересует этот Сван Гребное Колесо? Если бы этот слизняк не женился на кузине Тетчера, он бы до сих пор полировал андроидов на берегу залива. † Есть предположение, что Квебек имеет какое-то отношение к тому, что произошло с Шокером Фулсоном. Она собиралась рассказать об этом Свану, но вместо этого просто-напросто исчезла. † Логично. † Почему? † Должно быть, Сван не на все 100 процентов предан МН. К сожалению, они этого пока не знают, но зато знаю я. Ты собираешься встретиться с ним на этой лодке? † Как только мы закончим с тобой. † Очень шумное место. Все эти андроиды пытаются скопировать джаз конца прошлого века. И тебе нравится подобная музыка? † Мои музыкальные вкусы сугубо католические, и они простираются от джаза в исполнении андроидов до чистого Моцарта. † На эту ночь я вполне сыт баснями, которые выдумывает твой изощренный ум, Джейк,† заявил Стеранко.† Ты получил гораздо больше конфиденциальной информации, чем полагается на две тысячи долларов. До свиданья. † Я встречусь с тобой перед тем, как соберусь покинуть город.† С этими словами Джейк направился к двери. † Если останешься в живых. 10. † Разве это не впечатляет? † спросил Сван. † Не особенно,† ответил Джейк. † А я нахожу это в высшей степени удивительным,† продолжал полный блондин, разминая незажженную сигарету своими бледными толстыми пальцами.† Можно ли было предположить, что окажешься столь приверженным к такому старому всеми осуждаемому пороку, как табак? И тем не менее, я выкуриваю в день по целой пачке, которая содержит целых 20 сигарет. Но ведь даже эту проклятую пачку нельзя купить просто так, без всякого труда. Правительство запретило сигареты из табака еще много лет назад, и все его производители переключились на торговлю дешевыми продуктами. И если бы не контрабандисты, проникающие сюда с Красной Кубы, можно было бы считать, что счастье отвернулось от меня.† Он зажег сигарету.† Дым раздражает вас? † Да. † Тогда я постараюсь выпускать его очень осторожно.† Наконец, после нескольких глубоких затяжек, управляющий аттракционом јДжаз-на-водеЅ расслабился, устраиваясь поудобней на своем вращающемся алюминиевом стуле.† Может быть, вам создает неудобство и присутствие воды? Тем временем плавающая баржа, медленно вращая водяными колесами, причалила к берегу искусственной лагуны. † Нисколько,† сказал Джейк.† Так где, по-вашему, может находиться эта девица Квебек? † Не имею ни малейшего понятия,† ответил толстяк, опуская локти на металлический стол.† А вам не приходилось слышать о побочных эффектах при курении табака? Я не имею в виду такие заболевания, как рак или сердечная недостаточность. То, что начинает беспокоить меня, скорее связано с возможным влиянием табака на умственные способности и общее развитие. Могу признаться, что судьба малышки Квебек меня нисколько не трогает. Будучи рабом Леди Никотин, я... † Но Квебек звонила вам. Так где же она была, и что она такое узнала, что хотела скрыть? Сван сделал очередную затяжку, свободно выпуская дым через слегка отвешенную нижнюю губу.† Девчонка отправилась на охоту за товаром для своих домов. Весьма способная молодая девица, которая заправляет тремя круглосуточно открытыми борделями. † Пусть этот подвиг принесет ей награду. Так где именно она находилась в тот момент, когда в последний раз пыталась связаться с тобой? † Я думаю, что где-то в окрестностях Нью-Иберии. † Она наверное узнала что-то про Шокера Фулсона. † А ты знал Шокера? Удивительно одаренный малый, но совершенно неотесанный.† Сделав еще несколько затяжек, Сван продолжил: † На самом деле, мистер Пейс, я ровным счетом ничего не знаю из всего того, о чем вы здесь говорили. † Но Тетчер намекал мне, что вы знаете. † У Бобби есть склонность переоценивать меня, с тех пор, как я, поступив весьма рассудительно, женился на его родственнице. В этот момент в дверь постучали, и на пороге появилась весьма привлекательная блондинка.† Простите за неожиданное вторжение.† Она была почти такого же роста, как Хильда, и носила достаточно открытый спереди деловой костюм-двойку.† Я случайно узнала, мистер Сван, что у вас в гостях находится Джейк Пейс. † Он здесь, Минди Сью. Вот этот джентльмен, которого ты видишь перед собой, и есть Джейк Пейс. Минди Сью улыбнулась, одновременно похлопывая себя сжатой ладонью чуть ниже груди, как бы выражая тем самым восторг и полное удовлетворение.† Как приятно встретить вас, мистер Пейс.† Она протянула руку, которой только что похлопывала себя. Джейк встал, чтобы пожать ее.† Очень, рад, спасибо, Минди Сью. † Я надеюсь, что смогу ангажировать вас. † В данный момент, Минди Сью,† предупредил толстяк-менеджер,† мистер Пейс находится в Новом Орлеане по очень важному делу, которое... † А что, собственно, вы хотели? † спросил Джейк неотразимую красавицу. † Вы ведь знаете, что такое андроиды. Так вот, сэр, наш джаз-бенд, јДжелли Ролл Мортон & Ред Хот ПепперзЅ, состоящий из андроидов, должен начать свое выступление буквально через десять минут, но вы не знаете, сэр, что именно Джелли Ролл Мортон в данный момент вышел из строя. † Так может быть, я смогу починить его... † Нет, нет, мистер Пейс, я сомневаюсь, что даже ваши ловкие пальцы и светлая голова смогут вовремя исправить его, чтобы избавить нас от гнева слушателей, собравшихся на палубе А,† сказала Минди Сью.† То, что я придумала... не могли бы вы занять место в их команде? † Сыграть на пианино вместо андроида Мортона? † Да, да, именно так. Я уверена... я столько слышала о ваших музыкальных способностях... я уверена, что вы сделаете это... † Нет сомнения, я вполне прилично играю джазовые партии на пианино. Разумеется, это далеко от оригинального авторского исполнения, но я всегда очень точно могу подражать таким звездам, как Арт Татум, Спеклед Ред, Бад Пауэлл, Джек Дюпре, Джеймс П. Джонсон... † О-о, все эти имена хорошо знакомы и дороги мне, так же как и любому, кто имеет дело с подобного рода шоу на плавающей лодке,† едва выдохнула Минди Сью.† Так вы сыграете? † Она с надеждой потянула его за руку. † Разумеется, если не будет возражений у Свана. Сван кашлянул.† Это большая честь, мистер Пейс, если вы будете играть на этой плавающей джазовой эстраде. Джейк вышел из офиса и в сопровождении своего нового гида пересек нижнюю палубу заново отделанной большой лодки и поднялся на палубу А. На освещенной лунным светом палубе за расставленными в шахматном порядке столами сидело около шестидесяти человек, многие из которых были в маскарадных костюмах. На поднятой вверх квадратной эстраде ансамбль јНью-Орлеанские Короли РитмаЅ, также состоящий из андроидов, уже завершал јФантазию для кларнетаЅ. † Я сказочно обрадована вашим решением,† сказала Минди Сью, приближая к Джейку свое красивое личико.† А вы женаты, не так ли? † Да, я женат. † И удачно? Я имею в виду, что как только кто-то поднимает мое настроение, я считаю своим долгом залезть к нему в постель. Как ваша жена смотрит на подобные вещи? † Встретимся после шоу,† заметил Джейк, продолжая следить за группой из Нового Орлеана, которая раскланялась с публикой и покинула сцену. † Да, да, разумеется. Я никак не хочу, чтобы ты разрушал свое здоровье от сексуальных стимуляторов. Это только снизит твои потенциальные возможности, хотя мое знакомство с архивом джазовых звезд привело к убеждению, что многие из них были... ну, да это не важно. Лучше позволь мне незаметно провести тебя вокруг эстрады. Время не ждет. † А ваши андроиды имеют программу предварительной настройки? † Нет, и вы можете убедиться в этом, мистер Пейс. Могу я называть тебя просто Джейк? Я чувствую себя как на крыльях от тебя, и от того, что ты делаешь для меня, и кажется большой глупостью думать о том, чтобы провести с тобой несколько минут в кровати и по-прежнему называть тебя јмистер ПейсЅ. Хотя я и понимаю, что в некоторых борделях, которые содержит МН, такая практика формальных отношений способствует... † Тогда называй меня Джейк,† сказал он.† Мы начнем с самого медленного. † В постели? Это совершенно... † На сцене. В качестве первого номера мы исполним јКогда-нибудь, дорогаяЅ. Я попробую немного пошутить с андроидами, а затем мы сразу перейдем к блюзу јНа прогулкеЅ. Если это будет принято твоей аудиторией, то затем я попытаюсь сделать парочку сольных вещей на пианино, как раз в стиле Мортона, јЖемчужиныЅ и, может быть, јТанец обнаженныхЅ. † О-ох,† Минди откровенно застонала,† это будет восхитительно и выше всех ожиданий. Если ты будешь играть соло, я просто заберусь на сцену и задушу тебя в своих объятьях. † Лучше подожди, пока не закончится выступление, Минди Сью. Ведь есть старое правило в шоу-бизнесе, которое запрещает кому-либо прерывать неоконченный номер. Теперь они были позади сцены среди молчаливых андроидов, участников джаз-бенда. Андроид Ролл Мортон тяжело опустился в угол, чему-то ухмыляясь и пощелкивая пальцами, и бриллиант, вставленный среди его передних зубов время, от времени ярко вспыхивал. † Ну, вот ты и на месте, Джейк,† сказала Минди Сью, ободряюще похлопывая его по руке.† А теперь иди и повесели их, как я уверена, ты вполне способен. Раздался голос невидимого конферансье: † А теперь, любители старинных ритмов и джаза, мы можем предложить вам самое точное воспроизведение одного из самых известных джазовых оркестров конца двадцатого века из Нового Орлеана. Перед вами ёДжелли Мортон & Ред Хот ПепперзЅ. Вместе с ними, и такое событие происходит только раз в жизни, выступит известный детектив, глава јОдд Джобс Инк.Ѕ, Джейк Пейс, временно замещающий мистера Мортона, который этой ночью вышел из строя. Андроиды подвели Джейка к лестнице, ведущей на сцену. Аплодисменты были потрясающими, как только он вышел к публике. Хильда, при случае, наверняка бы отругала его за бессмысленные и напрасные попытки удовлетворить свое музыкальное тщеславие. Но когда у вас есть талант, то он должен получить признание. Первый номер, медленная баллада в стиле блюза јКогда-нибудь, дорогаяЅ, прошел очень удачно. Зрители, казалось, были на грани того, чтобы встать во время оваций. † Скорее всего, андроиду Мортону не приходилось получать от них подобных аплодисментов,† заметил Джейк самому себе. Приложив пальцы к губам, он слегка свистнул.† Эй, отойди-ка с дороги! Ты что, собираешься остановить грузовик? † обратился он к андроиду по имени Кид Ори.† Ты такой глухой, что тебе самое время быть президентом общества глухонемых. † Прошу прощенья, босс,† отреагировал андроид-трамбонист,† но я собираюсь играть блюз јНа прогулкеЅ. Когда же Джейк начал играть, то Ори тут же включился в работу, сопровождаемый остальными участниками группы. Во время этого замешательства передний ряд зрителей встал из-за своих столов: Марлен Дитрих, Бэтмен, Эрих Фромм, Фу Манчи, Ширли Темпл, Мартин Лютер, Вендел Уилки и норвежец, который, скорее всего, был просто без костюма. † Немного рановато для того, чтобы начинать овации, да еще стоя,† раздумывал Джейк вслух, отрывая свой взгляд от пианино. Он понял, что они задумали на самом деле, спустя лишь десять секунд. Но было уже слишком поздно. У каждой из стоявших перед ним фигур, в руке неожиданно оказался стенган. Джейк успел лишь наполовину отодвинуть стул до того, как несколько парализующих лучей одновременно ударили в него. Норвежец незаметно исчез. 11. † јВот так, она разбила мне все пальцы на руках и на ногах. † Да, да, моя малышка разбила мне все пальцы на руках, а затем и на ногах. † И теперь я так беспомощен, что не могу даже поковырять в собственном носу. † Да, она...Ѕ † Сейчас не время для этого, Ред. † Неправда, время для блюзов есть всегда. Как только ты встаешь рано утром, они тут же посещают тебя. Ты едва успеваешь съесть свою овсянку, как они тут как тут, и как только ты... † Для парня, получившего образование в Джорджии, да еще в Пенат Тич, ты, Ред, изъясняешься очень забавно. † Только не думай, Квебек, что культуре учат именно там. Между прочим, я так увлекся блюзами, что моя речь приняла форму, очень похожую на речь блюзмена двадцатого века. † Но давай предоставим возможность этому несчастному парню прийти в себя без лишнего беспокойства. Как раз в этот момент Джейк наконец-то смог добавить и несколько видовых ощущений к тем звуковым, которые он стал воспринимать всего лишь несколько минут назад. Он увидел разостланный на полу старый вытертый ковер, по которому, поднимая пыль, передвигалась пара обутых в туфли весьма привлекательных голых черных ног. Еще он увидел свою собственную левую руку и ...разумеется, свою же правую, лежавшую недалеко от левой. Но его попытка использовать их, чтобы подняться, или по крайней мере оторвать собственную голову от липкого ковра, оказалась безуспешной. † Он пытается встать, Ред. Помоги ему. † Едва ли в этом есть хоть какой-то смысл, Квебек. Ведь когда он встанет, то увидит вокруг себя все тот же конец света. Какой смысл видеть, как смерть стоит всего лишь в двух шагах у тебя за спиной, поджидая удобного момента... † Черт возьми, я сама сделаю это.† А теперь осторожней, Пейс. Прохладная ладонь ухватилась за его руку, стараясь поднять его. Все, что он видел до этого, стало расплываться перед ним, а его живот, изменивший свое положение, вдруг заворчал.† Не так... быстро. † Как я слышала, они выпалили в тебя чуть ли не из дюжины станнеров,† заметила Квебек, с осторожностью помогая ему встать на колени. † Что-то около этого,† ответил он слабым голосом.† Тщеславие... все это проклятое тщеславие... † Это верно, малыш,† сказал Ред.† Весь окружающий мир только и держится на этом. † Хватит философствовать, Ред, пока он окончательно не придет в себя. Теперь Джейк смог разглядеть и деревянный стул, и прогнутый диван, и ужасающего вида напольный светильник с абажуром, на котором было увековечено одно из морских сражений 18 века, по форме напоминавший сооружение из нескольких бутербродов, лежащий на кривобоком столе. Все остальное пространство комнаты было все еще окутано туманом.† Сколько... времени... † Я могу помочь ему,† вызвался Ред.† Так скажи мне, малыш, как долго... Как долго... я нахожусь ...здесь? † Почти шестнадцать часов,† сообщила ему Квебек.† Они слишком безжалостно обработали тебя. Наконец Джейк с помощью чернокожей девушки добрался до дивана.† Шестнадцать, да? Долго...† Он опустился на диван. † Слишком долго для того, чтобы спать на чужом полу. † јСлишком много времени прошло с тех пор, малыш, как сломалась моя мясорубка... Слишком много времени...Ѕ † Перестань хоть ненадолго, Ред. Джейк Пейс, это Близорукий Ред, познакомься с ним. Он достаточно известный, если ты еще не знаешь, блюзовый певец. В этот момент Джейк был занят тем, что старался восстановить свое дыханье.† Ты... знаешь мое ...имя? † Это следует отнести на счет Ту-Тона,† объяснила девушка.† Это один из наших, можешь считать, тюремщиков. † Так где же именно мы находимся? † В Нью-Иберии, в одном из похоронных бюро, принадлежащих доку Инферно. Мы находимся под землей.
в начало наверх
† В конце концов все уходит под землю,† пробормотал Джейк.† И ты находишься здесь с тех самых пор, как исчезла? † Да, и я, и Близорукий Ред. † Я не сделал ничего, кроме как оказался нечаянным свидетелем,† заметил молодой веснушчатый негр, который в этот момент был занят тем, что пытался извлечь очередной блюзовый аккорд из своей металлической гитары. † Ред имел несчастье быть моим клиентом в тот самый момент, когда меня схватили,† пояснила Квебек.† Я работала в одном из наших только что открывшихся борделей с малолетним персоналом. На самом деле я просто решила тряхнуть стариной, и не собиралась искать приключения. В этот самый момент туда и ворвался Ту-Тон с парой здоровенных могильщиков. Наконец Джейк ощутил, что может разглядеть и остальное, более удаленное пространство комнаты: все последствия от действия станнеров постепенно исчезали.† А на кого работает этот Ту-Тон? Квебек закусила губу.† Пожалуй, я расскажу тебе все, что я знаю об этом, потому что ты попал в такую же переделку, как и мы. † Нас, без всяких сомнений, просто поджарят,† напомнил Ред.† Мы самые первые кандидаты для заполнения урн. Поэтому можешь все, без утайки, рассказать этому парню. Вздохнув, девушка начала: † Ту-Тон долгое время тоже был моим клиентом. Он пользовался моими услугами еще в Новом Орлеане, с тех пор, когда мне было еще четырнадцать лет. Всякий раз, когда я появлялась здесь... јСлишком долго, слишком долго, моя крошка всегда говорит слишком долго. Но иногда она говорит мне такое, что я просто исчезаю с глаз долой...Ѕ † Ред, я рассказываю свою историю так, как могу.† Теперь Квебек уселась на диван рядом с приходившим в себя Джейком.† К несчастью, или к счастью, если нам удастся выбраться из этой путаницы живыми, Ту-Тон относится к тем клиентам, которые любят доверять мне. Он работает на дока Инферно с тех самых пор, как открылось это заведение, то есть два-три года. Она погладила ладонями бедра, переводя дыханье.† Я нравлюсь ему, и может быть именно поэтому нас до сих пор не превратили в пепел и мы до сих пор получаем еду.† При этом она жестом указала на стоявшую в комнате СВЧ-печь. † Ту-Тон, должно быть, рассказывал тебе о том, как поступил док Инферно с телом Шокера Фулсона,† заметил Джейк. † И я сделала большую ошибку, рассказав об этом Свану. † Да, скорее всего, он работает на кого-то еще. Так что же ты скажешь насчет тела Шокера? † Его тело вовсе не кремировали, а наоборот, они заморозили его и отправили куда-то еще. † Куда? † Ту-Тон никогда не говорил мне этого, но он знает. Я собиралась выяснить куда, но вместо этого оказалась под замком,† сказала Квебек.† Тебе говорит о чем-нибудь имя Лоскутик? † Пока нет. А в чем дело? † Предполагалось, что тело Шокера в конечном счете должно попасть к некоему лицу, известному под псевдонимом Лоскутик. † Лоскутик,† произнес Джейк.† Возможно, Сван знает кое-что о нем. † Этот сукин сын!.. Я позвонила ему, и в ту же ночь они пришли за мной. † И за мной,† добавил Ред. Джейк без всякой цели поднялся с качающегося дивана, а затем со все возраставшей уверенностью в движеньях обследовал комнату, постукивая по плинтусам, по стенам и по полу.† Под всеми этими истертыми коврами и простенькими обоями находятся металлический пол и металлические стены. Двери тоже сделаны из стали, хотя внешне кажутся деревянными. † Это мы тоже заметили,† сказал Ред. Все еще продолжая стоять, Джейк отряхнул свою одежду и обувь.† По-видимому, они забрали все мое припрятанное оружие и другую технику,† сообщил он через некоторое время. † Мне, по крайней мере, они оставили старую гитару,† заметил исполнитель блюзов. † И это дает кое-какую возможность,† сказал Джейк, с усмешкой глядя на инструмент. 12. † Давайте кремировать только одного ирландца за один прием,† предложил Буди Лоссвел, управляющий одного из отделений похоронного бюро в Иберии, принадлежащего доку Инферно.† Эти ирландские поминки отнимают массу времени.† Лоссвел был болезненного вида мужчина, сорока с лишним лет, и сейчас он стоял среди общего беспорядка, оставшегося после поминок. Полуденное солнце отражалось от поверхности искусственного болота, окружавшего весь участок похоронного бюро, и заставляло Буди прищурить глаза. Соленая говядина и остатки капусты сплошь покрывали всю мебель, кругом валялись пустые бутылки от виски, почти на каждом светильнике висела маленькая зеленая шляпа, а термо-ковер был утоптан зеленым трилистником. † Пожалуй, я позову уборщика-робота,† предложил Ту-Тон, необычайно толстый молодой человек с вьющимися светлыми волосами. † Ты не можешь этого делать, учитывая ту сумму, которую заплатили эти ирландцы, чтобы на время перестроить его, и теперь вместо того, чтобы убирать мусор и осколки, он не будет делать ничего другого, как распевать јКогда улыбаются глаза ирландцаЅ, јМаленькая частица ИрландииЅ и јМаленький коричневый кувшинЅ. † јМаленький коричневый кувшинЅ вовсе не ирландская песня. † Попробуй объяснить это 126 полоумным ирландцам. Ту-Тон, издавая нечленораздельные звуки вперемешку с руганью, начал собирать разбросанные пластиковые бутылки из-под виски.† Все-таки они очень сентиментальные люди,† заключил он.† Как они настаивали, чтобы вместе с О'Брайеном была похоронена его верная гончая собака! † Его собака, две кошки и какая-то очень странная птица,† уточнил Лоссвел, продолжая пристально глядеть на яркий, до боли, полуденный свет.† Мы наверняка получим неприятности, если только в главной конторе станет известно об этом. Только по одному клиенту в один гроб, как и указано в нашем проспекте. Ту-Тон сгрузил собранные пустые бутылки на плавающий стол.† Да что говорить о нескольких домашних животных. Разве это идет хоть в какое-то сравнение с делом Шокера Фулсона? † Ух-х-х! † Казалось, что все тело Лоссвела затряслось мелкой дрожью, а руки безжизненно повисли.† Ты никогда не должен ссылаться на этот случай. С определенными партиями и организациями у нас есть соглашения, Ту-Тон, с определенными партиями, которые имеют определенные связи, и все. Ты получил свою долю. † Не нужно устраивать скандал по такому поводу, Буди.† С недовольным ворчаньем молодой толстяк нагнулся к ковру.† Все, что я пытался сказать, так это всего лишь то, что кучка золы от маленькой птички О'Брайена всего лишь плевок в большую корзину по сравнению с тем, чтобы похитить труп и отправить его, брошенный и забытый, невесть куда... † Хватит болтать про Шокера Фулсона,† заявил управляющий крематорием.† Подумай лучше о чем-нибудь другом, например о том, как счистить эту зелень с ковра. † Зелень от трилистника очень трудно вычистить, Буди. Даже в моем руководстве по чистке рекомендуется оставить ее в покое и лишь уповать на бога. Поэтому я... † Замолчи на минуту. † С чего это ты приложил руку к своему и без того чуткому уху, Буди? † Тише. Я что-то слышу. Чуть вскинув голову, Ту-Тон прислушался.† Ба, да это всего лишь негритянская музыка, только и всего. † Они играют јОн не спешилЅ.† Управляющий крематорием, перешагивая через осколки и мусор, оставшиеся после поминок, подошел к прозрачной двери.† Сдается мне, что к нам направляется духовой похоронный оркестр. † Но в нашем расписании нет похорон негров вплоть до завтрашнего утра.† Ту-Тон, с еще большим раздражением выпрямился на ногах.† Утром должны быть похороны мисс Клейбрук, но ее родня заказала всего лишь пятиминутную музыкальную программу. † Святой Боже! † Разве тебе не достаточно похорон, Буди? С чего это ты начал молиться? † Я вовсе не молюсь. Я проклинаю судьбу, потому что по каменной дорожке, ведущей прямо к нашим дверям, приближается процессия, во главе которой идет Док. † Какой Док? † Да Док Инферно, болван. † Док Инферно? Я никогда не видел его, кроме, пожалуй, случайных деловых встреч. Он действительно создает впечатление хитрого маленького старичка, похожего на добродушного полковника из южных штатов. Дай мне взглянуть,† сказал Ту-Тон и, чуть пошатнувшись, направился в сторону двери. † Нет времени на разглядывания, лучше приведи в порядок этот проклятый зал,† закричал Лоссвел, вздрагивая от предчувствия новых осложнений.† Это должно быть одна из неожиданных проверок, о которых, вообще-то, говорится в правилах. И если Док Инферно увидит весь этот беспорядок, нам придется... † А как насчет того, что он может увидеть Квебек, Близорукого Реда и Пейса, которых мы заперли внизу? Он может подпортить свои прекрасные белые штаны. † Иисус, Мария и святой Иосиф! Я совершенно забыл, что мы держим их для отправки с оказией на Юг. А тем временем невысокий старик с чрезвычайно веселым выражением лица уже приближался к дверям. Ярдах в двадцати позади него двигался марширующий духовой оркестр. Рядом с ним широким уверенным шагом шла рыжеволосая женщина в очень строгом деловом костюме. † Будет лучше, если я спущусь вниз,† предложил Ту-Тон,† и постараюсь куда-нибудь спрятать их. † Да, да. Так будет лучше, Ту-Тон. Нужно быть уверенными, что они не будут кричать и поднимать возню,† согласился с ним обезумевший Лоссвел.† Трилистник и капусту я еще как-нибудь смогу объяснить, но уж никак не смогу объяснить шум и крики. † Я немедленно отправляюсь.† Пол слегка затрещал, когда молодой великан выбежал из приемного покоя. Чуть разгладив и отряхнув свою одежду, Лоссвел сделал несколько шагов вперед, когда двери приемной, слегка щелкнув, автоматически распахнулись.† Клянусь собственной жизнью, да это же сам Док Инферно! Какой приятный сюрприз. † Да я могу, просто-напросто, съездить его по голове гитарой,† сказал Близорукий Ред, указывая рукой на свой инструмент, с которого только что были сняты струны.† Я уже думал об этом, когда Ту-Тон был здесь в последний раз. † Это вызвало бы слишком большой шум,† заметил Джейк, который в этот момент заканчивал модернизировать СВЧ-печь. В его распоряжении было не много: всего лишь его собственные руки да первая и третья струна от гитары Реда. Но и этого оказалось достаточно, чтобы произвести все необходимые усовершенствования.† Ну, вот теперь мы готовы. Немногим известно, как можно превратить это сооружение в самое настоящее оружие. † И оно может убить его? † поинтересовалась Квебек. † Я очень редко убиваю людей.† Джейк поставил СВЧ-печь на покосившийся угол стола, поближе к старинному дивану.† А кроме того, Ту-Тон знает кое-что такое, о чем мне тоже хотелось бы узнать. † Так, значит, у нас готов план побега,† заключил Ред,† и мне кажется, что это большая любезность, которую один из нашей троицы оказывает двум остальным. Я хочу сказать, что когда в очередной раз Ту-Тон явится сюда, чтобы проведать Квебек, мы сможем использовать эту штуку, чтобы хорошенько стукнуть его. Отлично, во всяком случае до этого момента. Но после этого мы будем вынуждены болтаться здесь, пока ты будешь допрашивать его. † И ты, и Квебек можете покинуть это место, как только Ту-Тон будет выведен из строя,† ответил ему Джейк.† Если верить Квебек, то на местной площадке находится несколько автолетов. † А рядом с ними несколько головорезов,† заметила девушка.† Гораздо лучше, если против них нас будет трое. Я собираюсь подождать, пока ты не закончишь разбираться ... † Трудные времена, трудные и опасные... В этот момент тяжелая дверь, ведущая в их импровизированную камеру широко распахнулась, и на пороге появился Ту-Тон со стенганом в левой руке и с бластером в правой. † Вас всех необходимо перевести в новое помещение,† заявил он. † Ненавижу переезды,† сказала Квебек.† Почему мы должны делать это? † Это все из-за дока Инферно. Сей хитрый маленький старикашка в этот момент находится как раз наверху, прямо над нами,† объяснил молодой толстяк.† Что остается делать, чтобы он не заметил вас? † Так значит, док Инферно не на твоей стороне во всей этой истории? † спросил Джейк, осторожно направляясь к тому месту, где стояла усовершенствованная им СВЧ-печь. † Определенно нет. А теперь все собирайтесь, чтобы сматываться отсюда. Квебек подошла к Ту-Тону.† Неужели у тебя нет хотя бы минуты, чтобы сесть и поговорить. Сдается мне, что это все не такое простое дело. † Ну, хорошо...† Он улыбнулся ей. Но в следующий момент вздрогнул и покачал огромной головой.† Нет, у нас нет на это времени. Док Инферно в сопровождении этого проклятого духового оркестра может появиться здесь в любую секунду... † С ним духовой оркестр? † Квебек даже опустила руку на его толстое плечо.† Так старик захватил с собой... † Ну, послушай, моя сладенькая, у меня на самом деле нет времени для светской болтовни. Нам надо идти. Теперь Джейк находился рядом с печью.† А что, если мы поднимем шум и крик? Я думаю, что док Инферно услышит нас. † Я искренне надеюсь, что вы не будете делать этого, потому что тогда я подстрелю каждого или хотя бы одного из вас,† пообещал Ту-Тон.† У меня есть строгие приказы, чтобы ни один из вас не пикнул, и чтобы наверху ничего не было слышно... а ну, оставь это! Джейк взял в руки печь.† Разве мы не можем захватить с собой какие-нибудь вещи? † Едва ли это принадлежит вам, но если бы даже это было и так... ~Дззззз! Дззззил!~ Из распахнувшейся печной дверки вырвался оранжево-желтый луч. А когда он коснулся груди Ту-Тона, то гигант неожиданно выпрямился, его рот безвольно открылся, а глаза едва не выкатились наружу. Через мгновенье Ту-Тон грохнулся на колени. Джейк слегка подтолкнул его локтем, и толстяк с тяжелым стуком свалился на пол.† А теперь ты ответишь мне на несколько вопросов. † В жизни вы выглядите гораздо моложе, чем в телевизионных программах, Док. † Не отвлекай меня глупой лестью, Буди,† сказал седоусый джентльмен.† Ты лучше объясни мне, почему приемный зал выглядит в крайнем беспорядке. † Ирландцы,† коротко ответил Лоссвел. В этот момент Хильда Пейс похлопала рукой по камере, которую продолжала держать все это время.† А можно мне сделать несколько рекламных снимков, Док? † спросила она, вступая в разговор.† Ну, скажем, вы и мистер Лоссвел обмениваетесь дружеским рукопожатием? Мне кажется, что если вы вдвоем встанете вот здесь, прямо под этим шарообразным светильником, на котором все еще болтается зеленая шляпа, то я могу сделать снимок, который не даст даже намека на окружающий беспорядок. † Ваш оркестр мало чему поможет, Док,† заметил хилый Лоссвел.† Девять человек, топающих по ковру, только лишь сильнее вдавят в него остатки капусты и трилистника. Я представлял себе... † Нечего порочить духовой оркестр, Лоссвел,† предостерег его Док Инферно.† На этот счет у меня есть вполне определенные планы, очень большие планы, которые, вполне возможно, могут включать даже ночную телевизионную трансляцию. † А разве они не могут сосредоточить свое внимание на чем-нибудь одном? По крайней мере, таким образом удалось бы... † Те, кто устроил этот беспорядок,† заметил одетый в белый костюм седоусый старичок,† весьма неуравновешенные и бестолковые люди,† все, кто бы ни устроил здесь этот... этот свинарник. † Но ваше представление о свинарнике никак не учитывает наличия вот этого одеяла из трилистника, расстеленного под ногами.† Вы же видите, Док, здесь явно были ирландцы...† Он сделал короткую паузу, подозрительно взглянув на движущийся оркестр.† А ваши музыканты, Док... я только что обратил внимание, что они очень молодо выглядят и их рост составляет почти семь футов. Ведь это никак не похоже на состав вашего оркестра из Нового Орлеана. † И, тем не менее, в этом нет ничего странного,† заметила Хильда,† если учесть, что на самом деле это элитное подразделение командос из Луизианы. Лоссвел вздрогнул.† Сначала ирландцы, теперь командос. А почему вы привели командос в этот крематорий, Док? † Главным образом потому, что я вовсе и не Док Инферно,† ответил ему Стеранко Сифонер. Он намеревался сорвать свои фальшивые усы весьма театральным жестом, но чересчур прочный клей не позволил ему сделать это. † ...в действительности это был не самый первый раз,† продолжал свой рассказ Ту-Тон, чуть вращая остекленевшими глазами.† По правде говоря, первый раз это было на заднем сиденье автолета, который принадлежал моему отчиму, когда я был хитрым маленьким парнишкой, лет двенадцати, и весил нагишом не больше 180 фунтов. Вот так забавно чаще всего описывала меня моя мать. Разумеется, она не знала, что этот ее забавный отпрыск уже занимался любовью с... † Я думаю, что вам нужно совсем не это,† заметил исполнитель блюзов, обращаясь к Джейку. Джейк похлопал по стенке СВЧ-печь.† Тот способ, каким я переделал эту печь, должен обеспечивать излучение, заставляющее говорить правду,† сказал он,† хотя бы в ограниченном пространстве. † Возможно, что это и так,† сказала Квебек, сидевшая на диване рядом с развалившимся Ту-Тоном.† Но он наговорит тебе чего угодно, кроме правды. Я хорошо знаю это, потому что уже наслушалась его рассказов. Ты завел его слишком далеко в прошлое. † Кажется, абсолютно невозможно навести его на разговоры про доктора Лоскутика или про тело Шокера Фулсона. † ~Доктор~ Лоскутик,† пробормотал изумленный Ту-Тон.† Доктор Лоскутик должно быть очень толковый малый... по крайней мере по тем намекам, которые до меня доходили... Ее звали Бьюла Лоу, и я должен сказать вам, что у нее была парочка... † Забудь про Бьюлу Лоу,† поторопил его Джейк.† Вернись-ка лучше к доктору Лоскутику. Кто он? Где он находится? † Куча денег... Доктор Лоскутик должен иметь кучу денег... я слышал, как парни говорили об этом... они не знали, что я тоже был там... когда собирали тела самых ловких мошенников... и было неважно, что они умерли даже пару лет назад... И она никогда не носила нижнее белье... когда я первый раз узнал об этом, то меня охватила нервная дрожь... раздевать их было всегда почти полной забавой... Кем был на самом деле доктор Лоскутик?.. Она была такой маленькой девочкой, ну никак не больше пяти футов, но зато это было... ~Бам!~ Квебек посмотрела на потолок, а затем в коридор, видневшийся за полуоткытой дверью.† Что это? Близорукий Ред лишь постучал тонкими пальцами по гитаре.† Очень трудно сделать правильное предположение,† заметил он,† но я почти уверен, что такой звук может издавать туба, когда падает на пол. ~Крамб!~ † А это по стене ударили трамбоном,† добавил он. † Что-то происходит наверху, Джейк.† Девушка встала с дивана.† И это может означать для нас только новые неприятности. † Мы уходим,† решительно сказал он,† но я хочу забрать этого парня с собой. † Вот те на,† сказал Ред.† Как же мы сможем быстро улизнуть, если хотим тащить еще и эту тушу? † Я все-таки думаю, что он знает гораздо больше про доктора Лоскутика, а я хочу это выяснить. Следовательно, мы потащим его. ~Бам! Крамб!~ ~Бам!~ † Сюда спускаются люди,† предупредила Квебек, стоя у самого порога.† Давайте готовиться к драке. Джейк выпрямился и отошел от Ту-Тона.† Подожди минутку. Кажется я услышал знакомые шаги.† Он вышел в коридор и огляделся. † Мы идем освобождать вас,† заявила его рыжеволосая жена. Следом за ней по наклонному коридору маршировали шесть участников подставного духового оркестра. † И как всегда,† заметил Джейк,† с опозданием. 13. † Это отнюдь не обида,† сказала Хильда подавленным тоном. На широкой плавающей кровати она старалась сидеть как можно дальше от Джейка. † А что же в таком случае? † Если бы я была обижена на тебя, то ты просто лежал бы на своем музыкальном инструменте на полу этого подозрительного номера,† как можно осторожней пояснила она.† Когда я на самом деле обижаюсь на тебя, Джекоб, я обычно перебираю в голове все до одной несправедливости, которые свалились на меня за время нашей бурной совместной жизни. А затем прихожу к неизбежному заключению, что их нескончаемым источником являешься именно ты, и уж только тогда собираюсь с силами, чтобы как следует врезать тебе по морде. Так что на этот раз ни о какой обиде не может быть и речи, хотя все было до опасного близко к этому. † Всякий раз, когда ты начинаешь называть меня јДжекобЅ, именно это обстоятельство и является первым признаком обиды. † Но ведь это, как-никак, твое первое официальное имя? Разве не так? Хильда была уже полностью одета и теперь сидела выпрямившись и напряженно сжав руки.† Джейк всего лишь детское прозвище, одно из тех, от которых тебе пора бы уже отвыкать в твоем возрасте. Не забывай, Джекоб, что кроме всего прочего, ты очень близко подошел к черте среднего возраста. † Я намерен прожить по крайней мере лет до 90, а с учетом этого мой средний возраст наступит где-то лет в 45. † Слишком оптимистично.† Хильда даже чуть фыркнула, но на этот раз гораздо благовоспитанней, чем делала это обычно. † Ты пошел на совершенно ненужный риск, прыгая вокруг этих несовершеннолетних наложниц и сидя рядом с этими грязными джаз-роботами, и тем самым позволил нокаутировать себя. Тебе нужно радоваться, если ты доживешь до 45, не говоря уже ни о каких 90. † В таком случае, моя середина составит года 22, и, следовательно, я с успехом миновал ее, и теперь мне вообще больше не о чем беспокоиться,† сказал Джейк.† Кстати, если уж зашел разговор об этой миссии. Во сколько обошелся этот отряд командос? † Это не твое дело. † Мы, как ты частенько любишь напоминать, являемся ~равными~ партнерами в јОдд Джобс Инк.Ѕ. Поэтому я хочу знать, во что обошлась ~твоя~ глупость по отношению к моей части капитала. † Так спасение твоей жизни теперь называется глупостью? Хо-хо! Да, пожалуй, я должна согласиться с этим. † Но ты могла сделать это всего лишь с двумя командос, а уж никак не девятью. † Такой поклонник джаза, каким являешься ты, Джекоб, должен бы знать, что нельзя иметь марширующий оркестр всего лишь из двух музыкантов. † Да тебе вообще не нужен был никакой оркестр. † Ну это твое мнение, а отнюдь не мое. Да ты вообще, потерял былую смелость и решительность. † Так ты хочешь сказать, что сидеть на собственной голой заднице † в этом и заключается определенная смелость? † Что ты имеешь в виду на этот раз? † Да, несомненно, твою швейцарскую эскападу со скрипичным концертом. † Она дала свои результаты. † Это что-то новенькое для меня. Ни о чем подобном я до сих пор не слышал. † Ты был слишком занят с того самого момента, когда мы сдали Буди Лоссвела и Ту-Тона тем самым агентам, которых прислал Гюнтер, и просто отказывался меня слушать. Удивительно, как человек при такой занятости как ты, вообще может иметь свободное время для собственной жены. † Вот-вот, наконец-то я вижу истинную причину. Ты злишься просто-напросто потому, что когда ты ворвалась сюда с этими девятью чернокожими, абсолютно лишенными слуха командос, я сделал несколько обычных и вполне добродушных замечаний по поводу того, что ты явилась с опозданием. † Шутка, которая требует некоторых объяснений, перестает быть обычной шуткой. † Но вспомни, разве я не пытался вести себя как эстрадный комик в нашем расследовании во время благодарственного молебна в Небраске, когда мы вели расследование, связанное с движением Друидов? Я, черт возьми, шутил там достаточно много. † Но в Небраске привыкли всегда над чем-нибудь смеяться. Почему бы тебе не попробовать отпустить одну из подобных шуток в Омахе? После того, как я буквально с голыми руками вырвалась из сумасшедшего дома, загипнотизировала Дикого Кота Брашера, нашла автолет, зарегистрированный на имя... † Дикий Кот был в Швейцарии? Ты никогда не говорила мне об этом. † Я никогда не боялась Дикого Кота, как это казалось тебе. Вообще-то, им весьма несложно манипулировать... † Что он сделал с тобой? † Ничего особенного, Джекоб. † Но что, все-таки? † Ну, он прыгнул на меня откуда-то сверху, едва при этом не задушив, сделал мне инъекцию наркотика, от которого я потеряла сознание, нарядил меня в некую разновидность смирительной рубашки и поместил в сумасшедший дом, где находилась компания, предположительно слабоумных художников и писателей. † Я должен разделаться с ним. † Разве у тебя есть на это время? Тогда Джейк сказал: † Ну хорошо, послушай, Хильда, тебе на самом деле следует научиться... ~Пом!~ Это наступил момент очередного извержения конфетти. Яркие цветные кусочки пластика и бумаги, обычно используемой в факсах, начали опускаться вниз, вырываясь из выпускных отверстий на потолке. † И часто это происходит? † спросила Хильда. † Каждые пятнадцать минут. † Ты выглядишь, как на настоящем празднике.† Она зачерпнула пригоршню ярких конфетти, рассыпанных по кровати, наклонилась и обсыпала ими голову мужа. Джейк поймал ее за руку, притягивая поближе к себе.† А теперь пора начать вести переговоры о перемирии. † На этот раз я занимала нейтральную позицию, а агрессором был только ты. † Ну, ну, Хильда, ведь именно ты...† Он неожиданно замолчал, по-видимому продолжая вести счет в уме.† Скорее всего, ты права. Сейчас не самое подходящее время подшучивать над тобой. † Да, Джейк, именно так. Я все время беспокоилась о тебе, с того самого момента, когда, оказавшись здесь, в Новом Орлеане, узнала, что ты пропал. † Но теперь мы опять вместе и снова можем продолжить работу над этим делом,† сказал он.† Ненадолго. † Именно ненадолго,† согласилась Хильда.† Я по-прежнему люблю тебя, Джейк, и даже собираюсь послать тебе при первой же подвернувшейся возможности большой букет красных-красных роз. † Красных-красных роз! † Джейк выпрямился.† Именно это я и пытался все время вспомнить.† Он высвободился от объятий своей рыжеволосой жены и встал с кровати.† Нам нужно еще раз повидать Стеранко. † Ты считаешь, что мы можем себе это позволить? Не забывай, что ты уже заплатил ему за информацию 2000 долларов, и я заплатила ему еще 5000 долларов за помощь в поисках тебя, в организации оркестра из командос и за роль Дока Инферно в качестве Троянского Коня. † В качестве актера он должен был бы выступить и бесплатно,† заметил Джейк.† А сейчас нам необходимо просмотреть его картотеку на Фенси Донтридер. † Слишком много активности,† заключил Стеранко Сифонер, чуть раскачиваясь в своем кресле-качалке.† Вот поэтому-то ты так мало весишь, Хильда. † Я подумала почти то же самое, когда мне недавно пришлось прыгать из окна сумасшедшего дома,† сказала она.† В дальнейшем придется вести сидячий образ жизни. † Но, с божьей помощью, оба Пейса до сих пор мастерски выходят из всех переделок. Джейк чуть склонился над столом.† А как велик объем твоей информации по поводу Фенси Донтридер? † Никакое мастерство королей рекламы не заставит меня смотреть на представления, которые устраивает эта длинноногая сплетница,† заметил Стеранко.† Но, тем не менее, долларов за 500, я, при всем моем нежелании, пожалуй соглашусь на твою просьбу. А как она связана с твоим расследованием? † Я даже не уверен, что она связана,† заметил Джейк.† У меня есть всего лишь подозрения, которые хотелось бы проверить. † Никогда не верь подозрениям. Только факты, записанные и надежно хранящиеся, имеют значение, и только на них ты и можешь полагаться. Почему ты не присядешь, Хильда, вместо того, чтобы стоять здесь, как пустой флагшток? † Отчего же, я сяду, спасибо.† Хильда, опустившись на колени, переставила на пол два проигрывателя видеодисков, стоявших на единственном в этом помещении стуле, и уселась на него. † Чуть-чуть побольше мяса на костях, и вы не были бы такими вздорными,† сказал Стеранко.† Последний раз, когда я разговаривал с вами, как с парой шутов, вы рассказывали о своих дальнейших планах в этом расследовании. Это было, когда мы продирались сквозь толпу в Нью-Иберии. Так с тех пор ваши планы как-то изменились? † Мы должны заняться этим прямо с завтрашнего утра,† ответил Джейк.† Кажется, Шокер Фулсон был переправлен на остров Эскола, в Мексиканском заливе. † Там находится Виллингхемовский военный колледж для девушек,† сказал Стеранко. † Так вот, тело было переправлено в колледж, в распоряжение полковника Бетьюн,† добавила Хильда.† Если нам повезет, то завтра, к полудню, мы сможем выяснить, кто же такой этот доктор Лоскутик. † Доктор Лоскутик? † Брови на лице Стеранко непроизвольно поползли вверх.† Вы до сих пор ни разу не упоминали этого имени.
в начало наверх
† Мы не хотели во всем зависеть от тебя,† сказал Джейк,† несмотря на то, что твои басни частенько заслуживают кое-какого внимания. † Да, да, хотели уберечь меня от лишних шуток, Джейк. Так вот, если бы вы упомянули это имя несколько раньше, то я смог бы помочь вам. † Но мы сами только совсем недавно услышали о нем. А разве ты знаешь... † Подождите.† Он щелкнул очередным выключателем. Тут же засветился один из плавающих шарообразных телевизионных экранов. На нем появилось изображение мужчины среднего роста, с торчащими вверх волосами, в дешевом костюме, которые обычно носят учителя и преподаватели колледжей. Он ходил вокруг плавающей плоской платформы, периодически подпрыгивая, дергаясь и жестикулируя. На этой платформе лежало нечто, скорее напоминавшее свежий труп, который был частично прикрыт куском полосатой ткани. ј...Даже такая прогрессивная и осведомленная станция, как КОБ-ТВ становится поперек дороги прогресса,† говорил с экрана человек с торчащими во все стороны волосами.† Вы не поверите, какие трудности мне пришлось преодолеть, чтобы продемонстрировать здесь вот этот образец. В один прекрасный день, даю вам на это мое слово, вот это самое созданье, которое вы сейчас видите перед собой, будет помещено, как самая ценная реликвия, в одном из самых престижных узкоспециализированных так называемых высших учебных заведений. Да, да и обязательно с табличкой из чистого золота на его контейнере, надпись на которой будет отражать самую суть происходящего: јЛоскутик-мен # А1. Его создатель, самый выдающийся, но так и оставшийся непризнанным, Человек своего времени, доктор Беском ВолвертонЅ. А что происходит сейчас? Посмотрите, как многие из вас, друзья мои, осмеливаются назвать меня и в глаза и за спиной јдоктор ЛоскутикЅ, и как многие так называемые сторонники эклектического подхода к обучению стараются принудить меня контрабандой протаскивать мое изобретенье в свои дрянные аудитории, делая вид, что рассматривают его лишь как экспонат номер один для их непомерно дорогих аукционов. Нет, дорогие зрители, уже приближается время, когда мои синтезированные люди будут признаны совершенно точно, как... † Где и когда? † спросил Джейк.† Ведь КОБ-ТВ буквально нокаутировали в Сан-Франциско, не так ли? † Верная мысль,† согласился Стеранко Сифонер, продолжая равномерно раскачиваться.† Это было передано в эфир почти два с половиной года назад из Бай-Сити. Передача наиболее полно представляет последнее появление доктора перед зрительской аудиторией. Управление Здоровья и Союз Работников Телевидения так были недовольны им, что он был вынужден воспользоваться услугами станции абсолютно эклектического уклона, какой является КОБ-ТВ. ј...научное чудо. Именно такой вопрос может возникнуть у вас. Да так оно и есть. Я, доктор Беском Волвертон, открыл секреты природы. Да, да, именно так, и то, что вы видите перед вами, и есть... что?Ѕ Его торчащие витиевато переплетенные волосы странно заколебались, когда он неожиданно нахмурился, продолжая глядеть в камеру.† Разве я только что не объяснял, что мой Лоскутик-мен не предназначен для аукциона? Сколько? 126$? Ваша аудитория еще более первобытна и груба, чем я предполагал. А теперь, друзья мои, вернемся к сущности самого открытия. Я проделал большую работу и добился успеха в разгадке ~истинных~ секретов генетического кода. Это возможно для любого, имеющего такие же, как у меня, природные способности. Но я пошел дальше, проникая в самую глубину человеческого мозга. И теперь я знаю, для чего предназначен каждый, да, да, я имею в виду именно ~каждый~, участок человеческого мозга. Поэтому, используя мой собственный оригинальный процесс (а он действительно оригинальный, хотя эти дураки в Вашингтоне так и не пожелали выдать мне патент) оживления мертвых, я и смог создать то, что я называю Лоскутик-мен. О, мои дорогие зрители, осознаете ли вы, а я все-таки сомневаюсь в этом, что вам удалось первыми услышать это имя, которое однажды займет одно из главнейших мест во всей истории человечества: Лоскутик-менЅ. Здесь выступавший сделал паузу, приблизившись к платформе, чтобы постучать по груди трупа. Лоскутик-мен поднялся и сел.† Перед моими глазами предстает торжество Божьего провидения,† почти пропел он хорошо поставленным баритоном. Тогда доктор Лоскутик подтолкнул его локтем, как бы принуждая его опуститься.† Голос принадлежит одному из наших знаменитых певцов, чьи останки очень охотно продали мне его жадные родственники. Но мой синтезированный человек не только источник этого великолепного голоса. Нет, нет. Последовал еще один удар по груди. Синтезированное существо поднялось снова и спрыгнуло с края платформы, сбрасывая свое яркое покрывало.† Это сущий пустяк,† воскликнул он совсем другим голосом, приготовившись поднять над головой тяжелую платформу. јКак видите, возможности циркового артиста точно так же могут быть воспроизведены...Ѕ В этот момент экран погас и вновь стал темным. † И это все, что мы можем получить за наши деньги? † спросила Хильда. † То, что вы видели, это вообще все, что есть. В этот момент КОБ-ТВ вообще вывела доктора Лоскутика из эфира. Даже в таком либеральном городе, как Фриско, вы не можете показывать голые реанимированные трупы по телевизору. † А есть какие-нибудь соображения на тот счет, где сейчас может находиться доктор Лоскутик? † Это не представляет для меня большого интереса. Меня больше интересует тот шарлатан, эстрадный фокусник, который пытался создать новый тип ракеты. † Если он и на самом деле мог осуществить то, о чем говорил в этой передаче, то это может объяснить произошедшие убийства,† сказала Хильда.† Это вполне объясняет тот факт, что в случае одного из убийств преступник мог выглядеть как Безликий Слим, а способ совершения убийства принадлежал Шокеру Фулсону. † Да, все эти убийства совершил один человек,† добавил Джейк.† Лоскутик-мен. † Вы, двое, две светлых головы, всегда жалуетесь на то, что я помешан на деньгах. И вот теперь я ~даю~ вам очень важную нить, ведущую к разрешению вашего дела, а взамен хочу получить всего лишь не больше, чем обычную благодарность. † Спасибо,† сказала Хильда. † Спасибо,† сказал Джейк.† А теперь давай взглянем на материалы из архива на Фенси Донтридер. † Судя по только что полученной благодарности, вы можете понять, почему я предпочитаю деньги.† Стеранко нагнулся, чтобы установить в нужное положение переключатель где-то под своим стулом. На это раз засветился настенный экран. Там появилась величественная Фенси, полулежавшая в прозрачном гамаке, почти голая. ј...любим тебя, Рафлес Танни. Поэтому мы и посылаем тебе огромный букет красных-красных роз...Ѕ † То же самое она посылала и Сентиментальному Сиду,† заметила Хильда.† Но что с того? † Покажи мне следующий фрагмент, тот, о котором я говорил,† попросил Джейк. На этот раз Фенси появилась в другой обстановке и в другом ночном наряде. ј...попросите упаковать их у Базино & Маркус... Это будет огромный букет для тебя от твоих пылких поклонников... † ...ты выдаешь едва различимый носовой звук при исполнении народных мелодий, Пит Гудвин. Итак, мы отправляем большой букет красных роз... † Я говорю тебе, Ренси Кин, что ты прекрасный стрелок во многих отношениях. Вот именно поэтому тебе посылается большой букет красных-красных роз...Ѕ † Да,† сказал Джейк, поднимаясь со своего места.† Это как раз то, что я пытался вспомнить. † Она очень любит посылать всем подряд, включая собственного дядю, цветы,† заметил Стеранко Сифонер.† Это выглядит фальшиво, согласен. Но чтобы в этом было что-то зловещее † вряд ли. † Но она не посылает им всем одинаковые цветы,† вступила в разговор Хильда.† Ведь из этой связки выпали только двое, кто получил букет красных-красных роз. И это были Рафлес Танни и Ренси Кин. † Которые случайно оказались в одной группе с теми, кого убил Лоскутик-мен,† сказал Джейк. Стеранко прищелкнул пальцами.† Она сообщает убийце, кого следует убирать в следующий раз. † Мы должны проверить все остальные жертвы и убедиться в том, что Фенси посылала и им букеты красных-красных роз. Кроме того, я пожалуй предупрежу Сентиментального Сида быть поосторожней,† продолжил Джейк.† Я должен сказать, что Фенси Донтридер глубоко завязла в этих убийствах. † Собираешься разбить сердце Президента,† заметила Хильда. 14. Полуденное небо было прозрачно-голубым, а океан, раскинувшийся перед Джейком, оттенял границу горизонта более густым оттенком голубизны. Внизу, на скользких скалах, прыгал морской котик, один из представителей этого вида, еще сохранившийся в Калифорнии. Понаблюдав за ним некоторое время, Джейк пересек патио, направляясь к двери, расположенной на той стороне телестанции, которая выходила на морское побережье. † У-ух, у-ух, только не падайте, сенатор Энмер. † Непонятная слабость... Когда Джейк поднялся вверх и почти подошел к двери из тонированного в голубой цвет стекла, сзади него появился бородатый мужчина, который помогал держаться на ногах коренастому пожилому человеку.† Больной? † поинтересовался Джейк. † Я не болел ни единого дня за всю свою жизнь,† ответил грузный сенатор, продолжая клониться в сторону.† Все, кто живет в Калифорнии, прекрасно знают это... Вот те на! Никогда не видел такого прилива и отлива. Бородатый подмигнул Джейку.† По правде говоря, это переизбыток сыворотки. Джейк придержал дверь открытой.† Кто же это дал ему столько? † Я. Я † Хонест Бакстон. Вполне возможно, что вы узнали меня, если являетесь поклонником наших передач и наших комментаторов.† С этими словами Хонест Бакстон проводил покачивающегося сенатора в фойе. † Не могу сказать этого про себя. † Так, значит, вы из этого сословия среднеамериканских снобов? Не хотите видеть изнанку жизни? † Слишком трудно принимать ваши сигналы в Коннектикуте. † Лучше отведите меня в гримерную,† почти не разделяя слов пробормотал шатающийся сенатор. † В моих передачах никто не носит грим.† Бородатый комментатор буквально сбросил Энмера в кресло.† Мой принцип: никакого надувательства. Сенатор вытер вспотевший лоб.† Сейчас я удивляюсь, а был ли я вообще в своем уме, когда согласился идти с вами, Бакстон. † Боитесь правды? † Если правда, что сыворотка будет продолжать циркулировать внутри меня, со времен я смогу стать даже слишком честным. Джейк прошел к столу дежурного клерка, где на стеклянном стуле сидела девица, с головой накрытая упаковочным мешком, опускавшимся чуть ниже талии.† Я Джон Чамберс из Федерального агентства по Радиосвязи. Нам нужно... † Возьмите карточку с номером и дождитесь своей очереди.† На мешке были нарисованы большие глаза и нос. Мешок имел отверстие приблизительно в районе диафрагмы, и через него виднелся голый пупок, вокруг которого были нарисованы губы. Создавалось впечатление, что девица разговаривала именно при его посредстве. † Но ФАР никогда не ждет своей очереди,† постарался убедить ее Джейк самым официальным тоном.† Кстати, как это вам удается создавать такой эффект, будто вы разговариваете с помощью желудка? † Я вижу, что вы, правительственные бюрократы, вообще никогда не будете идти в ногу с самыми популярными развлечениями. † И вот это как раз часть таких развлечений? Разговаривать с помощью пупка? † Кстати, я одновременно являюсь и членом Общества Пупка. Мы представляем очень известную рок-группу јНостальгияЅ, и если бы не целый ряд неудач, мы наверняка заняли бы одну из верхних ступеней среди шоу-бизнеса, и уж тогда я наверняка бы не работала в этой вонючей дыре. А теперь возьмите карточку и ждите своей очереди. Джейк наклонился над столом, оперевшись о него ладонями, продолжая рассматривать ее голый живот.† А вам и на самом деле удается управлять им и заставлять двигаться как рот. Как это достигается? † Практикой,† ответила ему член Общества Пупка. † Мне очень хотелось бы добавить подобную способность к тем, которыми я уже обладаю,† задумчиво пробормотал Джейк.† Как это вам удается так манипулировать голосом, что создается впечатление, что он и на самом деле исходит от пупка? † Это просто-напросто всего лишь чревовещание. † И это на самом деле... † Всем приготовиться! † Взъерошенный негр буквально влетел в фойе.† Сейчас будет еще одно! † Будет что? † переспросил Джейк. † А,† сказала девица, вновь используя для разговора свой живот,† это всего лишь профессор Квокер. Тем временем профессор очень энергично продолжил свой путь прямо к стулу.† Я даже сомневаюсь, что некоторые из нас доживут до конца моего представления. У-ух! Это было грандиозно! † Он необычайно чувствителен к землетрясениям,† объяснила покрытая мешком девица,† и заявляет, что может даже предсказывать их. † Здорово! † Профессор вцепился в ручки своего стула.† Это было первоклассно! Сан-Франциско в любую минуту может провалиться в огромную дыру. Сенатор Энмер приоткрыл отекшие глаза.† В такой момент я обязан быть рядом со своими избирателями. † Но правда гораздо важнее любых землетрясений,† заметил Хонест Бакстон. Тем временем Джейк вновь переключил свое внимание на девицу.† А не могли бы вы научить меня самой технике сокращений? † Отчего же нет? Разве вы сможете составить нам конкуренцию? † Я был всегда неравнодушен к новым видам мастерства. † Да, в этом кое-что есть. Ведь если мы не будем совершенствоваться, мы просто закиснем и ... † Джейк! Джейк Пейс! Это как раз тот человек, который мне нужен! † Из распахнувшейся внутренней двери появился высокий блондин в белом поварском костюме. † Это мистер Чамберс из... † Это Джейк Пейс. Это так же верно, как я † Жареный Боб.† Он торопливо прошел через фойе и подхватил Джейка под руку.† У меня сущая запарка с этим горячим соусом, Джейк. Я выбежал на минуту в библиотеку, чтобы отыскать рецепт. Но ведь ты знаешь о горячих соусах гораздо больше, чем любой, живущий на земле. † Вот это да! Он обладает такими разнообразными талантами,† заметила девица, продолжая работать пупком. Джейк не возражал, когда Жареный Боб вывел его из фойе, а затем по коридору препроводил до самой студии.† Так ты что, черт возьми, прямо сейчас ведешь передачу в эфир? † спросил Джейк, увидев телевизионные камеры и кухонное оборудование. † У них, на КОБ-ТВ, очень свободные правила. Ты можешь входить и выходить, когда тебе вздумается, даже во время собственной передачи. Когда Джейк вышел из поля яркого света, то смог разглядеть трех человек, почти свалившихся на кухонный стол, женщину и двух мужчин. Женщина чуть хрипела, а мужчины стонали, крепко зажмурив глаза. Перед каждым из них стояла тарелка с частично съеденными обжаренными на огне свиными ребрами. † Добровольцы из аудитории,† пояснил Жареный Боб. В студии сидело еще около тридцати человек, включая еще одну девицу с мешком поверх головы и с разрисованным пупком. † Так это они свалились после твоего соуса? † спросил Джейк. † Боюсь, что так.† При этом Жареный Боб улыбнулся, глядя в телевизионную камеру, но уж никак не оператору, который снимал его в этот момент.† Привет, моя аудитория, вот я и вернулся. Вы только взгляните, кого мне удалось привести вместе с собой. Это лучший в Америке повар-любитель Джейк Пейс. Человек пять из присутствующих в студии, включая и девицу с мешком на голове, восторженно вздохнули и дружно произнесли: † Ах! † Возможно, что Джейк гораздо лучше известен вам как один из постоянных искателей приключений и совладелец небезызвестной фирмы јОдд Джобс, Инк.Ѕ,† продолжал тем временем ведущий кулинарного шоу.† И он несомненно должен убедить вас в том, что он не какой-то волшебник, а просто обычный человек, интересующийся кулинарией. Верно, Джейк? † Большей частью.† Он согнулся над хрипящей женщиной.† У нее несомненно аллергическая реакция.† После этого он подошел к одному из стонущих мужчин.† А этот малый... ему лучше всего дать немного питьевой соды, Боб. † Давай на сегодня оставим их в покое, Джейк. Я согласен, что этот рецепт горячего соуса оказался не вполне удачным. Я понял это еще до того, как эти люди стали валиться из-за стола. В этот момент Джейк обследовал третьего дегустатора соуса.† Он нуждается в срочном промывании желудка.† Он даже фыркнул в сторону тарелки с жареной свининой.† Ты положил туда слишком много шалфейного листа. † Возможно,† согласился Боб.† Я в высшей степени эксцентричный повар, это хорошо знает большинство моих зрителей. Но должен признаться, что никогда раньше не имел такого плачевного результата. Даже в Башне на Мосту, где я являюсь шеф-поваром... † Итак, теперь ты работаешь в Башне? † Джейк поднял со стула дегустатора, находящегося в самом тяжелом состоянии, и уложил его прямо на полу студии. Камера передвинулась, чтобы дать полный кадр стонущего человека. † Я работаю там еще с прошлого года, Джейк. Ты должен посетить это место, чтобы оценить тамошнюю еду. А затем мы сможем послушать ночной концерт с участием Сентиментального Сида. † Да, я слышал о нем.† Джейк приехал в Сан-Франциско, чтобы помещать Лоскутику разделаться с Сидом. Он пытался предупредить исполнителя баллад по видеофону, но получил отказ от одного из его помощников. Поэтому он и был вынужден вылететь сюда, в то время как Хильда отправилась в Виллингхемовский военный колледж. Джейк решил, что перед тем, как отправляться на личную встречу с Сидом, он вполне успеет посетить КОБ-ТВ и выяснить, имеется ли что-нибудь в их архивах, проливающее дополнительный свет на неуловимого доктора Лоскутика. † Нет, нет,† раздался чей-то неистовый шепот с одного из крайних рядов. Это был невысокий молодой человек с белыми вьющимися волосами.† Не нужно делать промывание желудка этому человеку прямо перед камерой. † Хорошо,† решил Джейк,† тогда побыстрее отправьте его в больницу. † Мы сделаем это, как только закончим передачу с участием Боба. Давайте, парни, закругляйтесь,† сказал один из операторов. Когда соседняя камера была сфокусирована так, чтобы Жареный Боб вновь оказался в кадре, в студию вбежали двое сгорбившихся парней, чтобы вынести стонущего человека. Джейк, с мрачной усмешкой на лице, присоединился к повару.† Я появлюсь у тебя сегодня ночью,† тихо сказал он. Повернувшись в сторону камеры он повысил голос.† Люди, я собираюсь прямо сейчас показать вам, как моментально приготовить горячий соус. Он будет похож на тот, который однажды принес мне победную голубую ленту не больше, не меньше, как в самом Париже. † Ах! † воскликнула аудитория. 15. Одна с диким рычаньем подошла к ней слева. Еще одна ощетинившаяся черная сторожевая собака бросилась на Хильду справа, с той стороны, где уже сгустился предвечерний туман. Третья собака, скорее всего киборг, переходя на спокойный шаг из оглушительного галопа, подступала к ней спереди. † Фу,† только и проговорила Хильда, обращаясь к тройке разъяренных псов и опуская свой чемодан на гравийную дорожку, поднимавшуюся от пляжа. Но собаки продолжали наступать. Тогда без всякого предупреждения Хильда бросилась на землю и упала на спину. Собаки бросились слева и справа, столкнулись между собой и на какой-то момент оставили ее в покое. † Да, это тоже киборги,† заметила Хильда, уворачиваясь от щелкающих металлических челюстей. Она уже приняла решение, пока, помогая себе локтями, перекатывалась по гравию. Третья собака остановилась в нескольких ярдах от нее, широко расставив лапы, с торчащей на затылке шерстью, с ее клыков стекала пенистая слюна. † Они слишком переусердствовали со всей этой чепухой, когда производили твою реконструкцию, приятель,† побормотала она, имея в виду слишком большое количество устрашающих атрибутов, которыми было снабжен этот пес-робот. Затем она откатилась назад, ровно настолько, чтобы собака сделал в ее сторону прыжок. Быстро вскочив на ноги, она нанесла этому созданью, частично сделанному из металла, рубящий удар в шею.† О-о-х! Что сказал бы Джейк, если бы увидел ее за подобным занятием? Но она ошиблась, и нанесла удар только по металлической пластине, прикрывавшей живое тело собаки. Та завертелась на месте, поднимая лапами тучи песка и пыли, и вновь бросилась вперед. На этот раз Хильда была более внимательной и, увернувшись от бежавшей к ней собаки, смогла нанести ей несколько вполне подходящих к сложившейся ситуации ударов. Собака завизжала, с глухим звуком свалилась на землю и затихла. Две другие, такие же киборги-сторожевики, начали бродить вокруг нее в тумане, спотыкаясь, издавая слабое рычанье и потряхивая головами, будто стараясь привести их в порядок. † Вот это здорово! Как это вам удалось проделать такое со Снерли? Хильда подобрала свой чемодан, не сводя глаз с пары ковыляющих собак.† Вы представляете здешний персонал? † спросила она. На этот раз из клубящегося тумана показалась стройная девушка лет пятнадцати. Капли росы поблескивали на ее светлых коротко подстриженных волосах, и бронзовые пуговицы ее черного форменного костюма были покрыты, будто бисером, мелкими каплями воды.† Да, в какой-то степени. Я кадет Виллингхемовского военного колледжа. Мое имя Пэм Хоки. А кто вы? † Мисс Копперсмит, новый учитель фехтования,† ответила Хильда. Глаза девушки округлились.† А как же капитан Ле-Бланк? Вы хотите сказать, что будете замещать ее? Вот это подарок. Тем временем Хильда начала подниматься по дорожке, удаляясь от оглушенных собак.† Все, что я могу сказать, так это то, что я получила направление именно сюда из Службы занятости Военного Ведомства, которая специализируется на обеспечении работой преподавателей военных колледжей. Последняя работа, которую они предоставили мне, была в Кубинской Анголе. Я преподавала там основы терроризма выпускному курсу в католическом кибуце. † Вы, должно быть, столько повидали в своей жизни,† сказала Пэм.† Я собираюсь и сама проделать нечто подобное. Скоро, когда мне будет шестнадцать, и я смогу делать все, что захочу, я обязательно отправлюсь путешествовать и стану искательницей приключений. Знаете, я прирожденный частный сыщик. † Детектив? † Вы угадали, мисс Копперсмит. До сих пор мои расследования ограничивались только лишь скандалами и коррупцией в учебных заведениях,† пояснила девушка-блондинка.† Вот поэтому-то я и сменила за свою жизнь почти одиннадцать школ. † Звучит несколько авантюрно. † Я тоже так думаю, но мои родители думают иначе. Они, даже будучи современными электронными евангелистами, весьма консервативны. Возможно, вы видели их шоу, ревю јБримстоун Хоки & Случай Святого Видео-Исцеления святой сестры ПерлЅ. † Я думаю, что это шоу † прямая противоположность Фенси Донтридер. † Ах, вот вы о ком. Она вам нравится? Тем временем туман сгущался, отгораживая их плотной стеной от всего окружающего.† Если стараться идти в ногу с шоу бизнесом, то следует уделять внимание и ей. Пэм чуть понизила голос.† Пожалуй, я могу рассказать вам кое-что о Фенси Донтридер, чего не знает ни единая душа в Виллингхеме,† сказала она.† Даже если вы и представляете сторону преподавательского персонала, мисс Копперсмит, я чувствую, что вы тот человек, которому я могу доверять. Будучи частным сыщиком, я могу делать очень точные заключения.† Несколько секунд девушка водила языком, надувая щеку.† Да, да, на самом деле, мой инстинкт детектива подсказывает мне, что вполне возможно, вы вообще никакой не преподаватель, а скорее всего тайный агент. Хильда некоторое время наблюдала за лицом девушки.† Ты очень впечатлительна и восприимчива, Пэм. Да, я секретный агент, и я очень интересуюсь тем, что тебе известно о Фенси Донтридер. Пэм чуть притихла.† А вы не пытаетесь разыграть меня, точно таким же образом... Нет, я не думаю, что вы способны на это,† сказала она.† Знаете, у меня возникло огромное желание прогуляться по пляжу именно сегодня после обеда. И не потому, что мне нечем было заняться. Ведь частный детектив, как вы и сами могли заметить, ведет уединенную жизнь. † Когда ты станешь старше, то легко преодолеешь это, как и многое другое.† Хильда заметила металлическую скамью, стоявшую в стороне от дорожки.† Давай присядем здесь, и ты мне расскажешь все, что знаешь о Фенси. † Она была здесь, на этом острове,† сказала Пэм, когда они уселись рядом на холодную металлическую скамью.† Фенси Донтридер навестила Виллингхем приблизительно семь месяцев назад. В моем дневнике записана точная дата, но им очень трудно воспользоваться, потому что с некоторых пор я поняла, что спрятать все свои тетради и книги † это самый верный способ уберечь их от внимания со стороны персонала. Но так или иначе, я знаю, что это было около семи месяцев назад, потому что как раз в этот момент я только что появилась здесь после посещения Тибетской школы буддистского искусства в Беркли. † И больше никто не был свидетелем ее визита сюда? † Очень немногие, потому что это было тайной. Фенси Донтридер появилась здесь в полночь и уехала перед самым рассветом,† поведала девушка Хильде.† И это не был один из визитов знаменитой звезды. Нет, Фенси появилась здесь и исчезла тайком, а посещала она всего лишь старый неиспользуемый корпус, где когда-то размещался научный центр по изучению Жизни. Ее сопровождали только полковник Бетьюн и капитан Ле-Бланк. † А как случилось, что ты была свидетелем этого посещения? † Как я уже говорила вам, я частенько брожу по окрестностям,† ответила Пэм.† Несмотря на собак и все остальное, Виллингхем не обладает системой полной безопасности. Замки в общежитии и роботы-охранники † этого еще не вполне достаточно для человека с моим опытом. † А тебе удалось узнать, с какой целью приезжала сюда Фенси? Пэм медленно кивнула.† Именно эта часть моего расследования и ставит меня в тупик, мисс Копперсмит. Вначале мне показалось, что я являюсь свидетелем своего рода похорон. Все собравшиеся вошли в здание, поднялись на второй этаж, чтобы осмотреть тело. Это было тело мужчины, но мне не удалось рассмотреть его более подробно, потому что в это время я поднималась по декоративным вьющимся растениям, украшавшим стену здания. † А не знаешь ли ты, что стало с этим телом? † В этот момент Снерли и другие собаки учуяли меня, и поэтому я должна была спасаться от них и бегом бросилась в свою комнату в общежитии,† сказала Пэм.† А когда мне подвернулся еще один случай вернуться туда, через пару дней, так как мне пришлось готовиться к экзамену по танковой атаке, то там не было и следа этого тела. А разве что-нибудь из произошедшего... † Кадет Хоки, почему вы сидите? † По приглашению нашего нового инструктора, лейтенант Баджетт. Из тумана показалась стройная молодая женщина лет двадцати шести. Ее форменный костюм был сшит более изящно, чем тот, что носили кадеты, а на широком поясе висел стенган.† Новый инструктор? † Джессика Копперсмит, к вашим услугам.† Хильда вскочила на ноги и по всем правилам отдала честь.† Меня направила на Эсколу Служба занятости Военного Ведомства. † Но у нас ничего неизвестно о вновь прибывших.† Лейтенант Баджетт еще ближе подошла к Хильде, стараясь получше рассмотреть ее.† И по какому же предмету вы намерены проводить обучение? † Разумеется, по фехтованию. † Невероятно. Ведь капитан Ле-Бланк до сих пор находится в добром здравии. Кадет Хоки, больше нет необходимости в вашем дальнейшем присутствии при этом разговоре. † Слушаюсь, лейтенант.† Небрежно отдав честь, Пэм встала со скамейки.† Увидимся позже, мисс Копперсмит. † Непременно,† с улыбкой произнесла в ответ Хильда. † Вы не должны поощрять кадетов улыбками, Копперсмит. Вы можете чем-то подтвердить ваши слова по поводу назначения? † У меня есть письмо из Военного Ведомства, предписывающее мне прибыть сюда в полдень.† При этом Хильда похлопала носком ноги по чемодану.† Должна заметить, что я не в восторге от оказанного мне приема. Как только я сошла с пристани, несколько злобных собак набросились на меня и... † Я думаю, Копперсмит, что на материке произошла обычная путаница, что частенько бывает среди гражданских чиновников,† прервала ее лейтенант Баджетт.† Если вы пройдете со мной к полковнику Бетьюн, то мы попытаемся быстро прояснить это дело. † С удовольствием,† сказала Хильда. Немного спустя после полуночи в ее дверь раздался стук. Хильда подошла к окну коттеджа для гостей, который весьма неохотно, но все-таки был предоставлен ей с разрешения начальника колледжа. Наутро ее должны были увезти с острова. Хильда намеревалась в последующие несколько минут заняться подробным обследованием территории колледжа и обратить особое внимание на неиспользуемый корпус, где размещался научный центр по изучению Жизни. Стук повторился. † Да? † произнесла она в сторону двери, а затем прошла через гостиную, открыла замок и распахнула дверь. На пороге перед ее взором появилась Пэм Хоки, окутанная туманом.† Они получили еще одно,† прямо с порога заявила девушка-блондинка. † Входи. Поверх формы на Пэм было одето длинное пальто.† Очень жаль, что они не захотели принять вас, мисс Копперсмит,† сказала она.† Но я не думаю, что вы и на самом-то деле собирались здесь работать. Мои выводы говорят о том, что вы... † Так что же они получили? Пэм так и засияла.† Тело. Они получили новое тело. Труп был доставлен с наступлением темноты, когда был выключен свет, всего лишь два часа назад,† продолжала она, оглядывая гостиную.† А кстати, как вы думаете, здесь небезопасно разговаривать? † Здесь нет подслушивающих устройств. Я проверила весь коттедж,† сказала Хильда.† А Фенси тоже здесь? † К сожалению, нет. † А не могла бы ты описать тело? † Это мужчина, черный. Я предполагаю, что ему около тридцати,† отвечала девушка, снимая пальто и бросая его на пол рядом с торшером.† Что примечательно в отношении его, так это то, что у него есть, кажется есть, третий глаз, прямо вот здесь.† Она хлопнула себя прямо в середину высокого лба.† Все три глаза широко открыты и слегка блестят, вот почему я и смогла заметить их, находясь далеко от самого тела. Никогда во всех моих прежних расследованиях мне не приходилось... † Это Браун Рентгеновский Луч,† заключила Хильда.† Он был предан смерти в Неваде всего три дня назад, в соответствии с Актом 1998 года јО неисправимых преступникахЅ. † Я не уверена, что слышала об этом Брауне, хотя и пытаюсь быть в курсе подобных вещей. † Браун был мутант, и государство пресекло его деятельность относительно тихо,† сказала Хильда.† Его отец служил в армии на радарной установке на Аляске, а мать работала на заводе по производству СВЧ-печей в Буфалло в то время, когда он родился. У него был нарушен генетический код, и он родился с тремя глазами, а кроме того обладал способностью видеть сквозь камень и металл. С одиннадцати лет он встал на путь преступлений. † И они уничтожили его? † Да, акт 1998 года позволяет сделать это, если десять или более представителей федерального или местного закона обратятся с петицией по поводу того, что такой-то преступник не поддается никаким другим средствам наказания. В этом случае он будет казнен как неподдающийся закону. † Звучит весьма несправедливо. † Да, убивать кого-то всегда несправедливо.† Хильда взяла с плавающего стула свой всесезонный спортивный костюм.† Я хочу взглянуть на это тело. † Я провожу вас туда... † Нет, тебе нужно побыстрее возвращаться в общежитие. Я знаю, как найти этот корпус. † Но нет никаких причин, чтобы мне не отправиться вместе с вами... Раздался новый стук в дверь, и на этот раз он был уверенным и громким. Стучавший не стал дожидаться приглашения, а вместо этого просто ввалился в комнату. Это была крупная женщина, одетая в форму. Ее широкое лицо было покрыто шрамами, а в руках она держала саблю.† Вам бы следовало побеспокоиться по поводу ~наружных~ подслушивающих устройств,† сказала огромная женщина-капитан.† Нам пришлось прослушать вас все последние три часа с помощью дистанционного звукового пистолета, установленного на арбузной плантации. † Должно быть, в такой час там холодно и сыро,† отметила Хильда. Лезвие клинка разрезало воздух между Хильдой и коренастой женщиной.† Я капитан Ле-Бланк, и поскольку я здесь, то никто из вас не уйдет отсюда живым. 16. Сумерки застали Джейка в тот момент, когда он, в своем арендованном автолете, находился уже над пристанью Сан-Франциско. Прямо под ним, на расстоянии почти 1000 футов, поблескивали огни яхт и прибрежных бистро. Заработало небольшое сигнальное устройство, которое он заранее подключил к панели управления автолетом.
в начало наверх
Даже не взглянув вверх сквозь стеклянную крышу пассажирского салона, Джейк начал переобуваться. Затем подхватил лежавший на соседнем месте рюкзак и пристроил его у себя на спине. † А теперь я попробую чуть-чуть осадить тебя, старина,† раздался посмеивающийся почти доброжелательный голос из громкоговорящей системы связи,† в любом случае, я сделаю это. † Да это пожаловал Дикий Кот собственной персоной.† Джейк оглянулся через плечо. Прямо над ним, в сгустившихся сумерках, находился бело-голубой автолет, принадлежавший федеральному агенту. † Нельзя сказать, что я не был бы рад возможности заняться старомодным воздушным боем,† вновь прорезался голос Дикого Кота. Джейк слегка наклонился вперед и сделал несколько переключений на панели управления. И немедленно его автолет начал подниматься вверх по дуге. Когда же он закончил выполнять первую половину петли Иммельмана и проходил вверх ногами над автолетом Дикого Кота, Джейк отстегнул ремни безопасности и откинул люк в крыше автолета. В следующий момент он как свинцовое грузило вывалился из кабины, опускаясь прямо на находящийся под ним бело-голубой автолет. Удачно јприземлившисьЅ, Джейк сделал быстрый кувырок и тут же оказался на ногах. Подошвы ботинок, снабженные специальными присосками, прочно удерживали его на поверхности фюзеляжа. Из рюкзака он достал пистолет, вполне способный разрушить остекление кабины. И пока Дикий Кот пытался выбраться с водительского кресла, Джейк уже был рядом с ним, в кабине. † Эстрадный клоун,† зарычал великан из федеральной полиции.† Но у тебя не пройдет этот номер... а-а-а-а! В рюкзаке, кроме всего, был еще и стенган, который сконструировал лично сам Джейк. Разумеется, он не задумываясь направил его на Дикого Кота. Как только великан свалился на колени, оглушенный выстрелом, Джейк наклонился вперед и перевел автолет в автоматический режим управления. Его собственный автолет, с точно таким же заранее установленным режимом, теперь следовал следом за ними. Теперь они находились прямо над островом Алькатрас, где слева от них виднелся Мост с Золотыми Воротами, и Джейк мог различать стеклянные стены Башни, где размещался ресторан. Стены излучали бледно-оранжевый свет. † Так что же привело тебя во Фриско? † спросил Джейк, прилаживая детектор для съема информации к черепу агента. Маленький металлический диск пустил јкорниЅ, и агент был вынужден отвечать.† То же самое, что привело и тебя, приятель. До меня дошел слух, что Сентиментальный Сид будет очередной жертвой. Джейк направил оба автолета по круговой траектории. Теперь они были на самом близком расстоянии от ресторана.† Сегодня ночью? † Скорее всего, да. Я как раз собирался переговорить с самим Сидом,† продолжал рассказывать федеральный агент под давлением детектора.† А еще я собирался куда-нибудь упрятать тебя, до тех пор, пока я не распутал бы это дело с убийствами. Ведь Дикий Кот собирается первым раскрыть это дело. † А как тебе удалось выйти на Сентиментального Сида? † Послушай, парень, мне до боли в заднице неприятно сообщать именно тебе, Пейсу, как именно мне удалось это сделать,† сказал он.† Так или иначе, но твоя слишком хитрая жена проглядела парочку важных улик на земле Швейцарии. Но только не я. Я все-таки узнал, каким именно образом Лоскутик-мен оказался в непосредственной близости от Рафлеса Танни и как ему удалось скрыться с места преступления. Это вновь привело меня назад, в США, где я отыскал одного слугу, чей хозяин не догадывался, что тот умудрился узнать некоторые недоступные для него вещи. От него я отправился к одному идиоту в Мемфисе, где небольшая воспитательная работа с помощью кулаков и электрошока позволила мне узнать еще кое-какую весьма полезную информацию. † И ты знаешь, кто такой доктор Лоскутик? † Разумеется. Это рехнувшийся дятел по имени доктор Беском Волвертон. † И где же он находится? † Джейк задал этот вопрос потому, что никто на станции КОБ-1 не смог сообщить ему ничего о местонахождении доктора. † А вот этого я не знаю. Но именно в тот момент, когда эта сволочь Лоскутик собирался разделаться с Сидом, именно твой приятель, Дикий Кот, собирался проследить за ним до самой его норы. Ты можешь поставить на это обе половинки своей задницы. † И какой же мог быть при этом мотив? † Ну, такой же как и всегда... верность этой, черт возьми, расчудесной земле, которую мы... † Меня не интересует твой мотив, меня интересует мотив доктора Лоскутика, болван. † Он собирается контролировать шоу-бизнес, вот какой должен быть у него мотив. После нескольких террористических актов он потребует своей доли денег. † Есть еще какие-нибудь нити? Дикий Кот застонал.† Перестань, ведь я на самом деле просто ненавижу сам себя за то, что мне приходится вываливать перед тобой все свое состояние, но что может поделать малый, оказавшийся в моем положении, с этим привязанным к его голове паразитом,† с рычаньем проговорил агент.† Мой контакт, которого я отыскал в Мемфисе, упоминал некий храм в Монтерее, в Калифорнии, который имеет какое-то отношение ко всему этому делу. Но, однако, у меня не было шанса разобраться с этим. † Он находится недалеко отсюда, прямо по побережью. А что там находится? † Возможно, что своего рода перевалочный пункт. Как я уже сказал, я... ~Бу-а-а-м-м!~ Невероятной силы взрыв, раздавшийся совсем рядом, качнул автолет, подбрасывая его то вверх, то вниз. Одна из внешних стен ресторана, служившая смотровой панорамой, разлетелась, наполняя грохотом взрыва и осколками стекла только что наступившую ночь. † Это Винсент Паско, Живая Бомба,† сказал Джейк, яростно покачивая головой. † А? Я не так быстро соображаю, когда в мою башку вгрызается эта штука. Что ты имеешь в виду? † Я хочу сказать, что пока мы занимались здесь болтовней, этот проклятый Лоскутик-мен воспользовался способностями Живой Бомбы, чтобы разделаться с Сентиментальным Сидом. † Он выглядел как тот самый малый... как же его звали? ...обычно так называли Президента или кого-то еще... Эйб Линкольн,† сказал негр-официант. † Безликий Слим,† пробормотал Джейк. † Но у нас никогда не было Президентов с таким прозвищем, Безликий Слим, или были? † Официант переводил взгляд с Джейка на двух представителей закона из Сан-Франциско, которые вместе с ним находились в одном из служебных помещений ресторана. † Джейк Пейс оказывает нам помощь своим широким знанием представителей преступного мира,† заметил лейтенант Тюдор из отдела убийств, худой и мрачный мужчина. † Это, как всегда, дополнительные сведения,† вступил в разговор сержант Хонг,† которые на поверку оказываются сплошными баснями и выводят нас на старых преступников, что может только лишь помешать расследованию. Тюдор нахмурился, взглянув на своего напарника.† А что я говорил тебе по поводу эпиграмм, Лак? Оставь его в покое. † Привычка, как те самые цепи, что удерживали Прометея. От нее очень трудно отделаться. † Ну оставь это, оставь хотя бы сейчас. † Так что, парни, вы хотите выслушать рассказ свидетеля-очевидца, или нет? † спросил официант. † Да, да, продолжай. Джейк, тем временем вышел из служебного помещения и направился в зал для посетителей, где собственно Сентиментальный Сид и был разорван на куски как раз посреди шлягера јГлаза Моей МатериЅ с помощью взрывной волны, которую направил из своей руки Лоскутик-мен. Три андроида из похоронного бюро все еще подбирали его останки с помощью роторного уборщика, в то время как вспотевший лейтенант-коронер стоял рядом и старался не смотреть на происходящее. † Я завидую тебе, Джейк,† заметил молодой лейтенант, обращаясь к Пейсу.† Ты находишь неплохой способ безбедно существовать на этом ужасном бизнесе. † Ты никогда не сможешь нормально жить лишь на государственное жалованье, Левтон. Займись-ка лучше работой по найму. † Слишком трудно найти такую работу для коронера. Джейк проследовал на кухню ресторана, который был фактически встроен в самую середину Моста Золотых Ворот. На посадочной площадке, недалеко от этой самой кухни, он и припарковал оба автолета, в одном из которых был оставлен Дикий Кот с пристроенным к голове детектором, который должен был парализовать активность агента. † Сейчас неподходящее время вести разговоры о еде, Джейк,† заметил Жареный Боб.† Хотя, я был бы не против получить от тебя очередной рецепт. Сегодняшней ночью моя приправа к морским закускам явно не удалась. Что бы ты мог сказать по поводу... † Будь всегда осторожен с лавровым листом, вот в чем весь секрет. † ...по поводу того, что почти восемь клиентов неожиданно свалились от этого блюда, но из-за взрыва большинство как-то забыло об этом. Весьма удачно. Джейк осмотрел огромную с непрозрачными стенами комнату. Здесь единственным живым существом из обслуживающего персонала был Жареный Боб.† Свидетели говорят, что убийца убежал именно сюда, после того, как сделал взмах рукой в сторону Сида. † И как только этот малый смог убить бедного Сида? Просто направив на него свою руку? Я никогда не слышал, чтобы... † Это природный талант, которым обладают некоторые люди, некоторая разновидность телекинетического дара,† поспешил объяснить Джейк.† Кстати, ты на самом деле сказал полицейским, что не видел никого, кто мог бы войти сюда сразу после взрыва? † То, что я сказал лейтенанту Тюдору и его несколько афористичному низкорослому партнеру, не было полной правдой, как мне кажется теперь,† заметил повар.† Я имею в виду, что я видел кого-то, но уж никак не убийцу. Лейтенант хотел знать, не видел ли я человека, имевшего крайнее сходство с Эйбом Линкольном, который когда-то был Президентом Соединенных Штатов. И на этот вопрос я абсолютно честно ответил † нет. Единственно, кого я видел, был молодой парень с лицом, напоминавшим луну, из ремонтного бюро по обслуживанию андроидов, которое находится на пристани. † Так, значит, здесь в момент убийства был человек из ремонтного бюро? † Да, у нас были неприятности в туалете с одним из цыган,† пояснил Жареный Боб.† Вместо того, чтобы исполнять на эстраде цыганские романсы, этот андроид устроил там деревенский танец с народными припевками. Прямо скажем, не совсем подходящий концерт для мужского туалета. † А этот парень из бюро ремонта, он имел, как и положено, идентификационную карточку? † Скорее всего, да. Ведь мы ожидали человека из ремонтной службы, и вот он постучал в дверь. Между прочим, мои гости начали валиться из-за стола как раз в тот момент, когда он и появил... † Безликий Слим может придавать своему лицу самый разный облик, хотя чаще всего он оставляет его пустым.† Джейк пересек комнату, направляясь к запасному выходу.† А ты помнишь, как он появился? † Спроси об этом Херки, нашего сторожа внизу, на площадке у входа. Джейк открыл дверь.† Сторожа на площадке? Но там никого нет. † Он должен быть там, Джейк. Херки, андроид, очень исполнителен и всегда находится на месте.† Повар поспешил вслед за Джейком.† Он никогда не спит на работе. Джейк вышел на площадку для автолетов, которая занимала всю ширину моста. Ночь была относительно ясной, звезды лишь чуть-чуть были скрыты туманом. Джейк спрыгнул вниз и, растянувшись плашмя, прильнул к пятнистой поверхности площадки.† Мне послышалось что-то... да, это работают механизмы андроида. † Еще никому не удавалось услышать, как они работают,† сказал озадаченный повар. † Кое-что может помочь тебе, например, если ты знаешь, как именно надо слушать.† Поднявшись на ноги, Джейк направился прямо к тому месту, где находилась одна из опор моста.† Херки находится где-то здесь, внизу.† Он ухватился за оранжевого цвета кабель, свесился через опору и полез под стоянку.† Да, он здесь. Жареный Боб, очень осторожно, стараясь не смотреть вниз, подошел к опоре.† И что же он делает там? † спросил он. † Кто-то загипнотизировал его и упрятал туда с глаз долой.† Джейк привел загипнотизированного сторожа в чувство. Удерживая одной рукой, он подтащил его к свисающим кабелям.† Лезь наверх, на площадку,† приказал он наконец-то заработавшему роботу. † Ай, ай,† бормотал Херки, делая, как ему было сказано.† Вот это урок. † Что ты там делал, Херки? † спросил Жареный Боб, как только андроид и Джейк появились на площадке. † Мне стыдно за мое любопытство, сэр.† Херки отряхнул свой рабочий комбинезон.† Мне хотелось узнать, почему бюро ремонта андроидов не прислало своего обычного человека, и я был настолько самоуверен, что попытался спросить этого парня, который представился... † Так что случилось, когда он появился здесь? † спросил его Джейк. † Вы видите сами, сер. Этот малый загипнотизировал меня, даже не коснувшись рукой, как только я хотел задать ему свой вопрос. Затем, применив недюжинную силу, он спустил меня вниз. † Этот трюк, с гипнозом, мог проделать Шокер Фулсон,† задумчиво пробормотал Джейк. † А мне показалось, что имя убийцы было Безликий Слим,† заметил Жареный Боб. Джейк проигнорировал его, сосредоточив свое внимание на андроиде.† А какой он использовал автолет? † Это был темно-зеленый јНолагЅ, модель прошлого года,† ответил сторож.† И это была еще одна причина, заставившая меня удивиться. Обычно автолет, используемый бюро, имеет их рекламу на дверях кабины, но этот, к тому же, был еще и гораздо элегантнее. † С какой стороны он появился? Херки показал в сторону прибрежного округа, отделенного заливом от Сан-Франциско.† Я предполагаю, что вот это и было его направление. Автолет появился со стороны Сосалито. Там достаточно много и роботов и андроидов в увеселительной части Гей-Тауна, так что... † Спасибо.† Джейк побежал к своему автолету.† Не забудь, Боб, будь очень осторожен с лавровым листом.† Меньше чем через минуту, он был уже в воздухе, направляясь в сторону Сосалито.† Вполне возможно, что и Лоскутик-мен отправился именно туда, после того, как разделался с Сентиментальным Сидом. † Тебе никогда не удастся это узнать, приятель.† Дикий Кот поднялся из-за обогревателя соседнего кресла. Его мясистый кулак сжимал стенган. 17. Скрипя зубами, капитан Ле-Бланк сделала выпад, направляя клинок прямо в живот Хильде.† Мы не любим, когда чужие суют нос в наши дела! Хильда резко повернулась на каблуках, уворачиваясь от вооруженного инструктора. † Вы никак не можете быть примером спортивной чести,† заметила Пэм, прижимаясь к стене гостиной,† а именно этому вы учили нас в классе, капитан. † Лампу, сюда,† почти скомандовала Хильда, обращаясь к молодой девушке.† Бросай ее. † В нее? † Нет, ко мне. † А сейчас будет последний удар! † Капитан уклонилась от столкновения с плавающей книжной полкой и сделала новый выпад в сторону безоружной Хильды. Подхватив напольную лампу двумя руками, Хильда взмахнула ее металлической стойкой, чтобы отбросить лезвие сабли. ~Звяк!~ От вибрации стали задрожала и рука нападавшей.† Сабля может и колоть и рубить,† сказала она сквозь постукивающие зубы. Она попробовала нанести удар по лампе. Тогда Хильда резко опустила лампу вниз. Металлический стержень вновь сцепился с клинком и удержал его, не давая добраться до тела. ~Клинг!~ † Временная задержка, но сейчас... а-а-а! В этот момент Хильда развернула конец лампы вверх, чтобы ударить им в многоэтажный подбородок женщины-капитана. Запустив вперед это импровизированное оружие, она быстро уклонилась в сторону и ударила противника ногой в зад. Капитан Ле-Бланк со всего размаха врезалась в ближайшую стену. Одновременно с ударом о пластиковую преграду она тяжело выдохнула, теряя силы. Хильда перелетела через диван и схватила женщину за воротник ее форменного мундира. Она рванула ее вверх и нанесла три жестоких удара в челюсть, после чего швырнула ее на пол. † У вас очень необычный стиль рукопашного боя,† заметила Пэм, с осторожностью подходя ближе.† Хотя, следует отметить, весьма эффективный. Хильда подхватила валявшуюся саблю, торопливо подошла к открытой двери и швырнула клинок в темноту.† Мы должны освободиться от... † А-а! У-у! О-о! † раздавался чей-то крик среди деревьев. † Капитан Ле-Бланк просчиталась,† сказала Хильда, хмуро глядя в темноту.† Похоже, что сталь все-таки достала до нее. † Это было сделано весьма искусно,† с восторгом заметила Пэм. † Я собираюсь проверить это здание, где был научный центр по изучению Жизни,† продолжила Хильда.† Кажется, они испугались чего-то, так что... † Я бы хотела отправиться вместе с вами. Поскольку они уже знают, что я помогала вам, то Виллингхемовский военный колледж больше небезопасен для меня. † Жаль,† сказала Хильда, наклоняясь, чтобы поднять свой чемодан.† Кажется, что этот очередной удар по твоей академической карьере нанесла именно я. † Не стоит думать об этом. Я на самом деле очень устала от всего этого. Давайте лучше пойдем. Поколебавшись несколько секунд, Хильда вышла в ночную тьму.† Нам следует быть очень осторожными, Пэм, ведь мы не знаем, какая охрана может быть выставлена кругом. † Так вы убили ее, задев клинком сабли? † Нет, всего лишь ранила.† Она, прихрамывая направилась к главному зданию. † Откуда вы знаете это? † Я слышала ее, пока мы разговаривали. Пэм только покачала головой, направляясь за Хильдой в окружавший их лес.† Мне казалось, что у меня, как у частного сыщика, очень острый слух, но вы... † Мы попрактикуемся в этом в лесной тишине,† пообещала ей Хильда. Он почувствовал пульсирующий зеленый свет. Доносились звуки электронной музыки, веселый смех. Гудели усиленные радиоустановкой голоса. Джейк сел. Но на самом деле это движение было ошибкой. Странная боль будто спиральная волна вновь пронзила его от головы до позвоночника. Ночное небо над ним было частично скрыто листьями и переплетением веток. † Еще есть достаточно свободных крючков, парни! † монотонно завывал усиленный голос где-то у подножья холма. Джейк пробормотал что-то нечленораздельное, стараясь хоть как-то выразить словами свое состояние. Он ощупал голову вокруг того места, где Дикий Кот ударил его рукояткой своего оружия. Шишка была невероятных размеров, но голова не была пробита. † Весьма искусно,† заметил он, и это было первым членораздельным словом, которое он смог произнести.† Этот сукин сын действительно очень хитер, если съездил меня всего лишь рукояткой. † Садисты! Вот ваш последний шанс! Здесь имеется несколько отборных кнутов и хлыстов! † Это зазывал другой голос из освещенного зеленым светом делового района, расположенного ниже того участка леса, где очнулся Джейк. Он поднялся, стараясь занять положение, позволявшее ему сохранить равновесие в глазах любого свидетеля.† И все-таки, я недооценил Дикого Кота,† отметил Джейк.† Этот сукин сын сумел-таки содрать этот детектор со своей толстой шеи, подслушать мой разговор с Херки и пролезть в мой автолет. Весьма неплохая работа для такого неотесанного болвана. † Приходите поглазеть на красавцев-мальчиков в классических позах рабов! Теперь боль разрывала его уже не так сильно, и он смог полностью выпрямиться.† Ведь это надо же † выбросить меня из моего собственного автолета и свалить где-то на окраине Гей-Тауна, Города Развлечений. Какой позор! Он выбрался из леса и нанял автомобиль на стоянке јБилли-бисексуалЅ. 18. Перед ним, слева, находился плавающий дорожный указатель, который гласил јХрам Бичбамс, выезд!Ѕ Джейк развернул автомобиль, чтобы взглянуть под уклон, по которому он объезжал побережье, высоко поднятое над сверкающим океаном. Прежде, чем он добрался до застроенных районов, окружавшие здания заговорили с ним. † ...только разрешенные реликвии! Их можно получить в магазине мод Святой Матери Молли.... † ...48 золотых хитов единственной рок-группы, когда-либо канонизированной церковью! Да, да, вы получите целых четыре дюжины хитов бессмертных Бичбамс на одном звуковом кристалле размером меньше вашей ноздри.... † ...совершенно чудесное виденье, которому очень давно были свидетелями единственные святые из Калифорнии, и которое теперь отражено на шести прекрасно записанных видео-дисках, которые вы и ваша семья будут хранить и лелеять до той поры... Джейк попытался заблокировать все средства приема на панели своего автомобиля, но вторгавшиеся в пространство салона рекламные сообщения продолжали литься из динамиков, перебивая друг друга. † ...изображения в полный рост всеми любимых Бичбамс, изготовленные из резиноподобных материалов, которые с необыкновенным изяществом воссоздают все позы, в которых они застыли на мгновенье в тот самый момент, когда им явилась непорочная дева Мария, поднимавшаяся из вод Пизмо Бич в тот роковой день 1996 года, когда... † ...единственную в своем роде юмористическую книгу, излагающую версию јПоследующей жизни и Добрых делЅ. Это чудесный том, написанный четверкой Бичбамс после того, как они стали свидетелями чудесного явления и, отказавшись от карьеры самой известной американской рок-группы, обратились к жизни, полной размышлений и добрых дел... Высокие здания, осыпавшие проезжающие машины потоком рекламных сообщений, кроме того, высвечивали, даже в такой жаркий полдень, ярко вспыхивающие плакаты. Джейк пытался не обращать внимания на все это, следуя по дороге на Монтерей, в штат Калифорния, и пытался отыскать подходящее место для парковки. Но все попадавшиеся на его пути стоянки были забиты до отказа. Наконец Джейк нашел свободное место почти в четырех милях от самого Храма, на стоянке, которой обычно пользовались школьники. † Хотите поклониться святой земле? † спросила его хорошенькая девушка лет четырнадцати, когда он въехал на стоянку. Она была одета в типичную одежду мексиканцев или жителей Южной Америки и, видимо, отдыхала здесь под искусственной пальмой. † Я заехал в Монтерей скорее по мирским делам,† ответил ей Джейк. † Держу пари, что вы даже не знаете, как следует молиться. Джейк наградил ее одной из самых дьявольских улыбок и с этим продолжил свой путь. † Святые мощи! Святые мощи! Покупайте, покупайте, ведь это уже последние! † Огромных размеров слепой негр загораживал дорогу. Рядом с ним стояла очень большая и хмурая полицейская собака, а в руках он держал плетеную корзину, в которой постукивали желтые кости.† Только у меня самые настоящие кости, некогда принадлежавшие блаженным Бичбамс. Я могу продать вам кости от самых важных частей тела каждого из четырех самых новых и самых почитаемых американских святых. Я могу... † Нет, нет, спасибо.† Джейк начал обходить продавца и собаку. † Ты лучше купи эти кости, приятель,† предложил ему слепой продавец.† А то я могу заставить эту собаку откусить толстый кусок от твоей задницы. † Лучше скажи своей собаке, что я сломаю ей шею, если она осмелиться хотя бы зарычать на меня,† с усмешкой заметил Джейк. Продавец лишь сделал глотательное движение и сказал: † Иди с богом. Посетители, намеревающиеся попасть в Храм, выстроились в три цепочки. Над каждым из трех входов красовалась надпись: 20$, 40$, 60$. Самая короткая очередь была к цифре 60. † Можно с таким же успехом пройти и через первую кабину,† заметил Джейк, занимая место в самой короткой очереди. Храм блаженных Бичбамс в последнее десятилетие 20 века был всего лишь домом, где обитал квартет серф-рока. Но со времен их канонизации, года три назад, этот дом был переоборудован в Храм, и там была сохранена вся обстановка на тот момент, когда Бичбамс покинули его. На задней веранде все еще валялись давно выпустившие воздух надувные матрасы, рядом с которыми стоял электромотоцикл и одна лыжа. Пустые банки и пластмассовые бутылки из-под пива и виски были разбросаны на небольшом желтого цвета газоне, а над ковриком у самых дверей на сломанной арматуре болтался электрический светильник, по своему стилю относящийся к концу 90-х годов прошлого века. Прямо перед Джейком, все в той же очереди к 60$ входу, стояла средних лет женщина, в сильно обтягивающем фигуру костюме очень яркой расцветки.† Я всегда любила их, просто-таки без ума,† сообщила она Джейку.† И у меня есть все кассеты с их записями. Я купила их еще в те времена и храню до сих пор. Сейчас, чтобы купить эти кассеты, вам придется выложить не одну тысячу долларов, ~если~, конечно, вы сможете найти, где их можно купить. И почему они погибли такими молодыми из-за этого подозрительного взрыва в борделе? Я плакала целую неделю, когда произошла эта трагедия. Ну, если не неделю, то уж шесть дней без перерыва, это точно. Затем мне было нужно отправляться на работу, на фабрику рыбных продуктов. Да, да, твои идолы могут умереть, но жизнь по-прежнему продолжается. Разве не так? † Всякий раз, когда идолы умирают, именно эти слова первыми приходят на ум.† Джейк с улыбкой взглянул на нее. † У вас очень большая выдержка, и я надеюсь, что вы не смеетесь надо мной.† Женщина даже вздрогнула. † Следующие шесть человек, мы можем пропустить еще шестерых. Сразу, как только пройдете внутрь, вы должны заплатить и ждать приглашения в Храм.† Бледнолицый человек, слегка сощурившись, взглянул на них через полуоткрытую дверь.† А это означает, что проходят все, включая женщину в ярком платье... гм... гм... сделаем лучше семь. Мы можем впустить семь человек, то есть включая и высокого худого джентльмена, с этой дьявольской улыбкой. Пройдите и ждите своего гида. Когда они вошли внутрь, то оказались в помещении, которое раньше использовалось как туалет и ванная комната. Бледнолицего мужчины, который обратил излишнее внимание на Джейка, нигде не было видно. † Ах, а вот это их собственная стирально-сушильная система,† воскликнула ярко одетая женщина, осторожно дотрагиваясь до одного из агрегатов. Тем временем Джейк прошел через толпу из полдюжины туристов в следующую узкую комнату, где была еще одна дверь. † Как странно, что никто так и не взял с нас денег,† заметил негр-бизнесмен, обращаясь к своей жене.† А ведь обычно они хватают их в первые же десять секунд, как только вы переступите порог. † Не богохульствуй, Оскар. Просто стой и жди, как тебе велел делать тот мужчина. Джейк прошел через дверь и закрыл ее за собой. Теперь он оказался на кухне Бичбамс. В этой маленькой комнате, выкрашенной в желто-зеленые тона, не было никого, если не считать жужжавшего где-то под грязной раковиной надоедливого слепня. † Бластерный пистолет направлен прямо в твой ливер и гляделки,† раздался сзади него знакомый голос.† И если ты пойдешь вместе с нами, Джейк, то я покажу тебе кое-что такое, чего еще не видел здесь ни один посетитель. Джейк очень медленно повернулся.† А, это один из моих идолов. Фенси Донтридер вышла из шкафа-кладовки. На этот раз высокая платиновая блондинка сжимала в руке бластерный пистолет.† А ты знаешь, Джейк, ведь ты уже второй важный посетитель за сегодняшний день. † Построй еще более красивый Храм, и весь мир будет здесь... † В наши сети все-таки попался этот толстый шут, Дикий Кот Брашер. Нам удалось схватить его на рассвете,† громко сообщила ему знаменитая сплетница.† А как только он заговорил, мы поняли, что нам следует быть готовыми к охоте за тобой. † Я не сомневаюсь, что Дикий Кот и я † самые первые кандидаты на получение букета красных-красных роз. † Дикий Кот находится здесь внизу, и ему созданы по-возможности все необходимые условия: он подвешен на специальном устройстве. Я еще не уверена насчет тебя, но сейчас, как мне кажется, ты тоже, скорее всего, отправишься вниз. Подумай, ведь я... † Помогите! Помогите! † неожиданно закричал Джейк.† Они хотят отнять мои реликвии! Помогите! † Пристукни этого... † Язычники! Неверные! † Джейк начал топать ногами об пол, одновременно хлопая руками.† Помогите! Дверь, через которую он только что вошел, широко распахнулась, и в кухню, спотыкаясь, ввалились шестеро любопытных туристов. † Вам следует дождаться вашего гида! † закричала на них Фенси.† Разве вы не умеете читать? † Она на самом деле собралась ограбить вас? † спросила женщина в ярком платье. † Она хочет отнять у меня только что купленные святые мощи,† объяснил Джейк всем присутствующим. † Но ведь эти реликвии на самом деле не являются подлинными,† заметил негр-бизнесмен.† Поэтому очень трудно поверить, что... † А ну отправляйтесь назад, в ванную, вы, тупицы! † Фенси даже притопнула ногой.† Эта птичка просто вешает вам лапшу на уши. † Но я могу представиться и сам.† Джейк усмехнулся, глядя на туристов.† Я специальный агент Арновитц из Управления по Делам Религий при федеральной полиции, а эта молодая женщина не кто иная, как пользующаяся дурной славой, всем известная Софи Ленг. † Да, она выглядит весьма похоже,† заметила ярко одетая женщина. † Вы, без всяких сомнений, весьма наслышаны о ее самых кощунственных преступлениях.† С этими словами Джейк подошел к Фенси, выхватил оружие из ее руки, положил его в собственный карман, и отвесил ей парализующий удар по шее. Высокая сплетница-блондинка согнулась. Джейк вовремя подхватил ее, подставив собственное плечо.† Теперь я должен сопроводить ее в наше местное отделение,† объявил он собравшейся вокруг них группе.† Благодарю всех за сотрудничество. † Неужели правительство разрешает так обращаться с женщинами? † спросил все тот же негр. † Теперь мы все равны,† напомнила ему жена.† У меня есть такое же право потерять сознание от такого удара, как и у тебя, Оскар. Джейк вывел ослабевшую Фенси из кухни прямо в холл. Там уже было еще человек восемь туристов в сопровождении девушки с весьма приятным лицом, которая вела их по комнате, продолжая свой рассказ: † ...та самая кровать, в которой они спали.† Она тут же остановилась, и с округлившимися глазами уставилась на Джейка.† Вы не должны, сэр, тащить ее вот так, перебросив через себя, как мешок. † Проводи меня немедленно вниз,† очень спокойно сказал Джейк, обращаясь к девушке.
в начало наверх
† Но я должна еще провести вот этих людей в священную спальню Бичбамс, чтобы они могли... † Леди и джентльмены,† заявил Джейк, обращаясь к очередной группе фанатиков-туристов.† Я доктор Спарджон Мемлиш, известный гипнотизер. Эта несчастная молодая женщина, которую я поддерживаю вот таким образом, нуждается в срочном лечении. Я думаю, что никто из вас не будет возражать против того, чтобы вот эта юная леди проводила меня в комнату первой помощи. Нет, мне кажется, что никто.† И помахивая рукой, в которой был зажат только что отобранный пистолет, Джейк указал на девушку. † Итак, ты проводишь меня. Вздохнув, та оставила в холле группу переступающих с ноги на ногу туристов и направилась прямо к едва различимой двери.† Вот сюда, Пейс. Когда девушка открыла дверь, за которой виднелся темный спуск вниз, Джейк заметил: † После тебя, маленькая хозяйка. † Но ведь не думаешь же ты, что сможешь сколь угодно долго противостоять нашей Мафии, а? Я имею в виду Женскую Мафию, Пейс. † Так вот, значит, с кем мне пришлось спутаться. Это и есть та самая отколовшаяся группа, не так ли? † Это нечто гораздо большее, Пейс. † А теперь † вниз,† поторопил он.† Веди. Девушка взмахнула рукой, и в помещении зажегся свет.† Ты никогда не сможешь... † Иди вперед и оставь свои комментарии. Еще раз вздохнув, девушка с приятным лицом повела Джейка в подземелье Храма. 19. † Это означает проигрыш, шеф? † Прикрой свою пасть, Мона,† посоветовала постепенно приходящая в себя Фенси Донтридер. Коренастый брюнет в белом рабочем комбинезоне отодвинул панель на серой стене и из открывшегося пространства выдвинул нечто, напоминавшее неглубокую ванну.† Вот он, здесь, единственный живой экземпляр во всем нашем хранилище. Джейк взглянул на бесчувственного Дикого Кота.† Выглядит вполне нормально,† заметил он.† Что вы использовали, чтобы так нокаутировать его? † Сказать по правде, это оказалось довольно трудно,† ответила Мона.† Потребовалось целых две порции станлеума... Ведь вам знаком этот препарат, используемый для выработки наркотиков, известный еще, как... † Держи рот на замке, разве я не предупреждала тебя.† Фенси даже показала ей прикушенный язык сквозь боковую кромку зубов. При этом она хмуро взглянула в сторону Джейка и бластера, зажатого в его руке.† Не смей говорить этой птичке того, чего ты говорить не должна. † Но я полагаю,† сказала Мона,† что пришло время рассказать правду. Сюда явился всем известный Джейк Пейс, который препроводил тебя в одно из самых тайных подземных комнат, где до сего времени скрывалась штаб-квартира Женской Мафии, после некоторых потерь, понесенных нами. Ну и, вполне естественно, что я предположила... † Держи свои дурацкие предположения при себе. Может быть, время пришло, а может быть еще и нет. † Оно пришло,† заверил Джейк обеих женщин.† Обычно под действием станлеума жертва теряет сознание по крайней мере на 48 часов... † Мы можем привести его в чувство с помощью инъекции витазина, так же известного, как... † Мы позволим ему прийти в себя естественным путем,† сказал Джейк.† Но вытащи его хотя бы из этой ванны. С унылым видом Мона наклонилась, подчиняясь принуждению.† Одного Дикого Кота † еще куда ни шло‡ † Не надрывай свою задницу для этого гомика. Пусть вытаскивает своего приятеля сам. † Ах, да не беспокойся об этом, Фенси.† Мона ухватила федерального агента за воротник и одним рывком вытащила его из ванны.† Я пристрою его в углу. † Хорошо, так и сделай,† сказал Джейк.† У тебя есть еще порция станлеума и пистолет-шприц? † Уж не собираешься ли ты вывести из строя весь мой персонал? † Мне предстоит сделать еще многое, прежде, чем я позвоню в јШоу-БизЅ, чтобы они забрали тебя. † У тебя есть подходящий шанс, чтобы сделать все это, коротышка. Джейк усмехнулся, глядя на женщину почти семи футов роста.† Поторопись, Мона. Станлеум.† Краем глаза он следил за тем, как низкорослая девица достала из шкафа склянку с наркотиком и пистолет-иглу.† Стой, где стоишь. † Черт побери, ты думаешь, что я нападу на тебя сбоку? † Это всего лишь предосторожность. Заправь шприц. Вот так, хорошо. А теперь приставь его к своей руке и спускай курок. † Я немного в растерянности от возможности получить .... † Спускай. Мона ввела себе дозу наркотика и меньше чем через минуту растянулась на полу рядом со спящим Диким Котом. † Ты и мне собираешься скормить порцию? † Как раз ты-то нужна мне в полном сознании.† Легким движением свободной руки Джейк присоединил управляющий детектор к голове снежно-белой блондинки, как раз в том месте, где начиналась шея.† Теперь ты должна ответить на все мои вопросы. Итак, первый... Где находится доктор Лоскутик? † Помочись на собственное сомбреро, ты...† В этот момент глаза Фенси остекленели, а ее длинное тело слегка напряглось и окостенело.† Этого никто не знает. † Так ты не знаешь, где находится доктор Лоскутик? † Я вела с ним только часть наших дел,† заявила управляемая детектором сплетница.† Я выплачивала ему гонорар, а он старался сохранять свое уединение. Когда Женская Мафия начнет контролировать большую часть страны, то, возможно, тогда он будет менее замкнут. До сих пор он вел себя как очень скрытный старый конюг, пока я не предоставила ему шанс блеснуть своим талантом. Джейк кивнул, показывая на стены подземного помещения.† Ты хранишь здесь тела, очевидно для того, чтобы продолжать создание очередных экземпляров, известных под названием Лоскутик-мен. А как же ты доставляешь их к доктору Лоскутику? † Раз в две недели, по заранее установленному графику, мы оставляем все, что следует передать, в заранее обусловленном месте. † Где именно? † Это непригодное для пляжа место, находящееся на самом побережье, за Малибу. Ящики с телами сбрасываются там в полночь вместе с деньгами, которые я оказываюсь должна старому козлу. † И ты никогда не видела его и не разговаривала с ним? † Это часть нашего соглашения,† ответила Фенси.† У меня был контакт с ним всего несколько раз, когда мы заключали нашу сделку. А увидела я доктора Бескома Вилвертона пару лет назад по телевизору. И когда я начала разрабатывать свой план в расчете получить приличный кусок от денег, даваемых всем шоу-бизнесом США, я вспомнила о нем. Я очень быстро сообразила, каким образом он может быть полезен моим планам. † И кто же финансировал все это дело? † В основном, я. Я заключила ужасно выгодный контракт на собственное шоу, но должна заметить, что была помощь и со стороны настоящих мафиози, в основном тех парней, кто не удовлетворен оборотом дел в Мафии Непрофессионалов. Разумеется, они не могли осуществлять контроль над нашей деятельностью, но я отрезала и им кусочек пирога. Ты знаешь об этом? † Ты использовала свое шоу для того, чтобы указывать доктору Велвертону, на кого обрушить следующий удар,† заметил Джейк.† Во всех случаях был все тот же букет красных-красных роз. Разве не так? † Ты хочешь получить сигару, за то что додумался до этого? † И это сообщение доходило непосредственно до самого доктора Лоскутика? † Да, ведь эта старая птичка не имела даже любовницы, и поэтому он смотрел мое шоу каждую ночь. † И всякий раз ты сообщала ему имя жертвы и место, где ее можно отыскать. † Да, потому что невозможно проводить кампанию террора без того, чтобы не прихлопнуть несколько кретинов. † Если сопоставить твои послания и реальные даты нападений, то получается, что доктор Волвертон и его Лоскутик-мен совершали это в течение двух дней после передачи им сообщений. † Да, на это было нужно два или три дня. † А когда будет очередная передача тела на Малибу? † спросил Джейк. † Через двенадцать дней. Мы только вчера отгрузили туда парочку трупов. Множество бестолковых людей уже пропали в Северной Калифорнии. Я тоже предполагаю, что старый канюг прячется там, и я пыталась найти, где именно. Мы потеряли уже трех человек из Женской Мафии, занимаясь этим делом. Никто из них не вернулся назад, отправляясь следить за ним после того, как я передавала ему товар. † Как ты думаешь, Лоскутик-мен отправляется на дело в его сопровождении? † Да, мне кажется, что они ходят вместе. Он слишком дорожит своим созданьем, чтобы отпускать его одного. Ты знаешь этот родительский синдром. † Да, и, следовательно... В этот момент неожиданно распахнулась дверь камеры, где хранились трупы. Молодая блондинка выкатила невысокую тележку, на которой стоял гроб, сделанный из искусственного дерева.† Привет. Прошу извинить меня за задержку с доставкой этого Брауна, но у нас были неполадки с двигателем недалеко от Эсколы. А еще, возможно, вас будет интересовать, что случилось с девицей, которая сопровождала ваш летающий вагон в Виллингхем? Как раз это я и должна объяснить. Я на самом деле... † Отойди от этого ящика,† приказал Джейк.† Отойди к стене. Девушка облизнула губы. Затем она три раза хлопнула по крышке.† Вооруженный мужчина,† сказала она, шевеля лишь уголками губ, прежде чем начала выполнять приказание. † Кто ты... † Я прошу тебя сбросить ...о, привет, Джейк.† Крышка гроба соскользнула в сторону, и оттуда появилась Хильда, сжимая в каждой руке по бластерному пистолету, направленному на него.† Теперь ты не должен сетовать на то, что я запоздала и на этот раз. † И вот этот человек и есть ваш знаменитый муж, миссис Пейс? † спросила Пэм Хоки, стоя у стены.† Он выглядит еще мрачнее, чем я ожидала. † Да, таким видом он отпугнул уже массу людей.† Хильда выбралась из гроба.† Неплохой способ проникнуть сюда, как ты думаешь? Мы оставили Брауна на острове, вместе с персоналом колледжа, которых нам пришлось временно вывести из строя. Затем прилетели сюда в их летающем вагоне, предварительно расспросив обо всем экипаж, приземлились в обозначенной точке и по секретному туннелю добрались до этого места. † Восхитительно,† прокомментировал Джейк.† Ты можешь помочь мне обезвредить несколько человек здесь, внизу. А затем мы должны подумать, как поставить сети на неуловимого доктора Лоскутика. 20. Джейк обошел кругом огромных размеров лимонного цвета кровать, поглаживая рукой подбородок.† Не так уж и плохо, как мне кажется. † А что это может значить, јне так уж и плохоЅ, болван? Эта старая кровать выглядит ужасающе великолепно. Я не шучу, приятель. Присев на корточки, Джейк сложил пальцы таким образом, будто показывал, что продолжает изучать кровать. Он кивнул через плечо одному из ТВ-операторов.† Как это выглядит? † Весьма убедительно, мистер Пейс. Ведь я снимал шоу Фенси Донтридер вот уже в течение почти трех лет. † Ну, что я говорила тебе, бестолочь? † сказала Хильда, которая теперь полулежала на круглой плавающей кровати. На ней был надет парик, преображавший ее в платиновую блондинку, и минимальное количество одежды. Удовлетворенно кивнув, Джейк прошел через пространство телестудии и встал рядом с Гюнтером Стулом.† Ну, так что вы думаете? † Я принимаю это,† ответил мордастый секретарь јШоу-БизЅ.† Разумеется, я не постоянный зритель всех шоу, которые дает Фенси Фокас, и, возможно, я просто подавлен тем, как играет ее роль Хильда. † Мы должны одурачить доктора Лоскутика. † А мне очень бы хотелось, и я надеюсь на это, одурачить еще и Ремблина Билли. † А разве вы еще не сообщали Президенту о том заговоре, который затеяла Фенси Донтридер и Женская Мафия? † Мы договорились еще сегодняшним утром, когда я прибыл в Монтерей, что мы будем держать в секрете арест Фенси до тех пор, пока не будет пойман этот малый по имени Лоскутик,† напомнил ему Стул.† На мой взгляд, для наилучшего исхода дела я должен был поступить именно так. Хотя, должен заметить, Президент весьма мрачен в последнее время, и видимо потому, что последняя вечерняя передача с участием Фенси Донтридер, была перезаписью старого шоу, а так же и от того, что ему не удается как обычно позвонить ей вечером по телефону. † Так вот каким образом Фенси Донтридер умудрялась узнавать о большей части тех мер, которые намеревался предпринять Президент, Гюнтер. Вот из этих самых дурацких звонков, которые позволял себе Ремблин Билли. † Джейк, я намерен выложить все это ему после того, как мы закончим это дело. Джейк поднялся на ноги.† Побольше томности, Хильда. † Как это пришло тебе в башку? † Стараясь внушить отвращение, Хильда потянулась словно кошка, погружаясь в многочисленные кружева, которыми было отделано постельное белье. † Может быть, следует почаще дотрагиваться до груди. † Почаще? Ведь предполагается, что я изображаю Фенси Донтридер, не так ли? † Мы выходим в эфир через три минуты, мистер Пейс,† сказал стоявший рядом Джейком благоухающий мужчина в костюме небесно-голубого цвета.† Я все раздумывал, с того самого момента, когда вы только появились в нашей маленькой студии, над тем, а не мог ли я встречаться с вами прошлой ночью в Гей-Тауне... † Все на своих местах,† сказал Джейк, обращаясь к режиссеру. † Очень жаль, но теперь вы должны выйти из кадра, чтобы мы могли сделать последние приготовления. Джейк, опираясь коленом о кровать, наклонился к жене и проговорил: † Удачи, дорогая, и будь осторожна. † Мне? Быть осторожной? Но ведь это не я испытываю судьбу, подставляя себя в качестве мишени. Уставившись с отсутствующим взглядом в темноту океана, Джейк передвинул деревянную куклу со своего левого колена на правое.† Как ты можешь быть таким дураком, Корки? † Гм, это потому, мистер Мак-Гинти, что я изображаю самого себя. † Губы,† сказала Хильда, расположившаяся в подвесном стуле около окна. Сейчас они находились во временно арендованном доме на океанском пляже. † Гм, о чем это говорит эта приятная дама, мистер Мак-Гинти? † Она всего лишь наводит критику, Корки. † Но твои губы движутся,† продолжала настаивать Хильда. † Хильда, ты просто не в состоянии оценить всю тонкость моего персонажа,† ответил Джейк, вновь переставляя куклу на левое колено.† Всякий, кто смотрел настоящее шоу јПрестон Мак-Гинти & КоркиЅ, прекрасно знает, что Мак-Гинти относится к разряду тех чревовещателей, чьи губы могут двигаться достаточно заметно. А теперь, последи за этим. † Гм, мистер Пейс,† казалось продолжала говорить кукла,† что я должен сделать, чтобы заполучить вот такую, как ваша, жену? † Ну, Корки, ты можешь попробовать разбить зеркало или прогуляться под лестницей, или... † Твои дурацкие губы и сейчас все так же двигаются, Джейк. † Профессиональная зависть,† сказал Джейк со своего насиженного места на плавающем диване. † Это что, подкоп под мое выступление, когда я изображала Фенси Донтридер? Гюнтер уже сообщил, что мне удалось одурачить даже Ремблина Билли. † Не велико достижение. † Гм, а разве наш Президент тоже глуповат? † спросил Корки. † И даже не собирается исправить это. † Вот это, черт возьми, радует меня. Если я буду оставаться самим собой, то могу поглупеть настолько, что в один прекрасный момент стану Президентом, мистер... кстати, а кто вы сейчас: мистер Пейс или мистер Мак-Гинти? † Это зависит от настроения миссис Пейс. Хильда поднялась со стула.† Я знаю, почему ты с великой радостью преобразился в этот образ. † Я просто-напросто стараюсь навести лоск на мой талант чревовещателя. Ведь завтра ночью я должен занять место настоящего Престона Мак-Гинти на выступлении в Вигриш Венити, разве ты забыла? † Вот в этом-то и состоит истинная причина твоей радости, Джейк.† Она прошлась по просторной гостиной.† Я подставила тебя как очередную мишень для доктора Лоскутика, послав тебе букет красных-красных роз. И вот теперь ты беспокоишься, выбитый этим из колеи... † Ты действительно считаешь, что я боюсь какого-то сумасшедшего в грязном костюме? † Мне не нравится твоя привычка делать из себя подсадную утку.† Она положила ладонь на его шею. † Ведь Гюнтер просто не сможет удержать под контролем все произошедшее в течение последующих двух недель. А как только доктор Лоскутик узнает, что Фенси Донтридер и вся ее Женская Мафия находятся под следствием, он просто исчезнет. А вместе с ним исчезнет и его убийца,† сказал Джейк, опуская куклу на пол.† Поэтому мы просто должны заставить его выйти из укрытия как можно раньше. А со мной в роли Мак-Гинти это пройдет совершенно безопасно. † Безопасно для мистера Мак-Гинти.† Она присела ему на колени.† Джейк, ты должен согласиться, что доктор Лоскутик сейчас находится на грани безумия. Я знаю, что Фенси переправила ему приличную сумму денег, стараясь заставить его работать на нее, но с его стороны было бы довольно глупо использовать своих синтезированных людей только для убийства. † Это выглядит как самая обычная месть.† Джейк обнял ее рукой за спину.† Это тот же мотив, который двигает убийцами или снайперами, подобных тому, которого Фенси подсылала к нам в Коннектикут. Все это в конце концов приводит назад, к обществу, которое игнорирует личность, и так далее... † Ну хорошо, возможно, что разобрались с его мотивами. Но какая может быть уверенность в том, что этот Лоскутик-мен не убьет тебя? † Я принял все меры предосторожности. † Такие же, как и в случае с Сентиментальным Сидом? Джейк перестал гладить ее.† Я работал там с участием Дикого Кота. † Кстати, а как Дикий Кот? Ведь вполне возможно, что он попытается вновь влезть в это дело... † Он, как я надеюсь, еще сутки будет отсыпаться после станлеума,† уверил ее Джейк.† Пока мы дожидались людей от Гюнтера, я упрятал нашего сонного приятеля на одной фруктовой ферме на окраине Монтерея. Сейчас, как мне кажется, нам нечего беспокоиться о нем. † Но у него есть привычка появляться везде неожиданно. † На этот раз не получится. Хильда недоверчиво покачала головой.† А что хотел Стеранко Сифонер, когда звонил сюда? † Как всегда, денег. † За что? † Я покажу тебе это завтра утром, когда получу. Он должен предать мне по факсу. † Это что-то такое, что поможет тебе? † Возможно,† ответил Джейк.† Серанко отыскал копию книги, которую доктор Лоскутик пытался продать еще до того, как ушел в подполье. Можно предположить, что в ней он описал весьма подробно некоторые процессы своей работы. Хильда тем временем расстегнула застежку его костюма.† А как насчет того, чтобы заняться любовью? † Я был бы не прочь. † Может быть, в последний раз,† заметила она. † Гм, не нужно быть такой пессимистичной,† посоветовал Корки откуда-то с пола. 21. Придерживая рукой куклу, Джейк прошел за кулисы Театра-Варьете в Санта-Монике. На нем был одет знакомый всем клетчатый костюм и ужасный зеленый парик, что и должно было создать иллюзию настоящего Престона Мак-Гинти. Огромное куполообразное здание театра размещалось на самом берегу океана, и ночной ветер свободно проникал туда, чуть покачивая декоративные панели из разноцветного стекла. Мимо Джейка быстрым галопом пробежал медведь, катящий велосипед.† Все находятся на своих местах, Джейк,† тихо сообщил он, издавая рычанье. Джейк только кивнул в ответ, продолжая наблюдать за номером, происходящем на сцене театра. Медведь исчез. Базино & Маркус выступали со своим известным номером јУдивительная ШколаЅ, и огромная аудитория с энтузиазмом принимала их. † Что это ты притащил, болван? † А это я принес вам яблоко, учитель. † Да разве бывает яблоко таким полосатым? † Ну, тогда, может быть, это арбуз. Джейк только покачал головой.† Мне остается только радоваться за них, если все смеются над такой чепухой. † А я знаю вас. Обернувшись, он увидел смазливую темноволосую девушку, обнаженную выше талии, которая неуверенно улыбалась, глядя на него.† Возможно, возможно, детка. јМак-Гинти & КоркиЅ знают многие. † Но, как мне кажется, вы не были Мак-Гинти, когда я видела вас в последний раз.† Она задумалась, чуть нахмурив лицо.† Клянусь, что вы были в приемной ТВ КОБ-1 не более чем несколько дней тому назад. † Мак-Гинти & Корки не выступают в таких сортирах, как КОБ-1, детка. † Возможно, что мы встречались где-то еще. Я работаю клерком в приемной КОБ-1, но кроме того я еще и член Общества Пупка. † Гм, очень трудно узнать тебя без традиционного мешка,† заметил покачивающийся Корки. † Он просто милый. А вы совершенно уверены, что никогда не были на КОБ-1, прикидываясь мистером Чамберсом из... † Мы работаем здесь, в Санта-Мон, вот уже ровно две недели, сестренка,† ответил ей Джейк, поправляя парик.† А что, детки, старина Вигориш нанял и вас? † Да, это наша первая ночь на этом шоу. Мы должны заменить Динамо Дейзи, известную как Женщина с электрической грудью. Предполагают, что у нее произошло короткое замыкание. † Да, уж лучше забраться в твой костюм,† заметил Джейк, притворяясь, что продолжает смотреть за продолжающимся номером, во время которого Маркус съездил Базино по голове пучком сельдерея. † Я проучу тебя, бестолковый лентяй. † Продолжайте в том же духе, учитель, и я подарю этот арбуз тому парню, у которого я его украл. † Пожалуй, я отправлюсь за моим мешком,† сказала член Общества Пупка.† Приятно было встретиться с вами еще раз, а может быть, этот раз всего лишь и первый.† Она вновь улыбнулась и направилась в одну из театральных уборных. † Гм, а я-то думал, что вы мастер по маскировке, босс. † Не думаю, что она хорошо могла рассмотреть меня с этим мешком на голове. † Интересно, что они придумают на этот раз? † спросил чей-то угрюмый голос, раздавшийся сзади Джейка.† Это будет номер с морковью? † Если им удалось вызвать такой достаточно большой смех с сельдереем, то они наверняка получат его и с морковью,† сказал Джейк, обращаясь к грузному фокуснику, который вышел из комнат для переодевания. † Они занимают мое время,† объяснил фокусник, подергивая торчавшую клином бороду.† Ведь люди буквально стадами валят сюда, чтобы посмотреть на меня, а не на этих дурацких комиков. Им нравится Брикстоун, артист, демонстрирующий удивительное освобождение. Им нравлюсь я. † Гм, он такой же глупый, как и я,† заметил Корки.† А мне-то казалось, что они пришли поглазеть на девчонок. † Я презираю чревовещателей, которые говорят подобное,† продолжал человек, называвший себя Брикстоун.† И используют куклы, чтобы прикрываться ими. † А мне-то казалось, что они пришли поглазеть на девчонок,† с усмешкой повторил Джейк.† Ну как, теперь лучше? † Мне некогда заниматься тобой.† Фокусник оттолкнул Джейка в сторону, и прежде, чем Базино и Маркус закончили свой последний поклон, он проскользнул на сцену. † Какая у него чудесная борода,† заметил Джейк. † Такая же настоящая, как и твои зеленые волосы,† сказала кукла. † Да, но я-то сразу узнал его, а вот он меня не узнал. А на сцене, под светом ярких плавающих прожекторов, Брикстоун высоко вверх поднял обе руки.† Никто в мире не может исполнить это удивительное исчезновение, кроме как ваш покорный слуга,† проговорил он ожидающей аудитории. † Мы идем вперед. Джейк двинулся через затемненное пространство сзади сцены. И в тот момент, когда Брикстоун обратился к публике с очередным вопросом: † Могу ли я пригласить кого-нибудь из зрителей, чтобы он помог запереть меня вот в этом ящике, из которого невозможно сбежать? † Джейк стрелой помчался на сцену прямо от первого зрительского ряда. † Убирайся,† пробормотал Брикстоун, стараясь отделаться от присутствия Джейка. † Но ведь зрителям это очень понравится,† настаивал Джейк. Сотни людей уже смеялись и аплодировали им, будучи уверенными, что это настоящая пара Мак-Гинти & Корки. † Гм, я думаю, что я ничуть не худшее подставное лицо, в сравнении с этим парнем,† заметил Корки. † Это нарушает всю этику шоу-бизнеса,† запротестовал артист, обещавший порадовать публику удивительными исчезновениями. Джейк усмехнулся, глядя на аудиторию.† Я думаю, что он просто боится и не хочет разрешать специалисту запереть его в этом ящике. А что вы думаете на этот счет? † На-ко-вы-ку-си! † Давай чистый спорт! † Давай фокус! † Брикстоун не боится вызова,† заревел фокусник.† И поэтому я залезаю в этот ящик. Я прошу этого джентльмена проверить, надежно ли я буду заперт в нем. † Мы бы хотели проверить эти замки,† заметил Корки. † Проверяй их все, молодой человек,† пригласил Брикстоун.
в начало наверх
После того, как инспекция была закончена, Джейк сказал: † Леди и джентльмены, все замки самые настоящие. Это только доказывает, каким исключительным даром должен обладать человек, чтобы сбежать из-под них. † Я покажу вам это.† Фокусник забрался в металлический ящик и вытянулся на дне его.† Закрой крышку, а затем обмотай вокруг него цепи и... † Давай сделаем чуть-чуть посложнее.† Джейк выудил из кармана пару наручников.† Ведь для тебя не составит никакого труда так же легко отделаться и от них, верно? † Он поднял металлические браслеты как можно выше, чтобы они засверкали в лучах прожекторов. † Брикстоун может вывернуться из любых известных наручников.† Сжав губы, он протянул вверх руки. Джейк защелкнул наручники.† В следующий раз, когда ты вновь захочешь представиться Брикстоуном, сделай себе более естественную бороду, Дикий Кот.† С этими словами он накрыл федерального агента крышкой. † Он не должен был вынуждать тебя к этому,† сказал Джейк, обращаясь к седоволосому Лоренцу Вигориш.† Это нарушает правила шоу-бизнеса. Низкорослый владелец театра с беспокойством продолжал смотреть на окрученный цепями ящик, который в конце концов пришлось оттащить за кулисы, когда стало ясно, что Брикстоун не сможет немедленно выбраться оттуда.† А вот это уже нарушает мою честь по отношению у нему,† заметил он. † Я ящике есть отверстия для вентиляции,† сказал в свое оправдание Джейк.† И я уверен, что Брикстоун будет ужасно смущен, когда вы извлечете его оттуда после того, как он израсходует весь запас своих возможностей для побега, Лоренц. † Обычно ему удавалось проделать это очень быстро. Но сегодня ночью, при полном зале, он потерпел фиаско.† Вигориш пнул ногой ящик.† Что с тобой случилось, Брикстоун? † Он даже приложил ухо к металлической поверхности.† Я даже не слышу, как он старается выбраться оттуда. † Ведь только сегодняшним вечером он убеждал меня, что владеет совершенно новым восточным методом освобождения,† пояснил Джейк хозяину, который был уже не вполне уверен, что разговаривает с подлинным Престоном Мак-Гинти.† Этот метод включает медитацию и переход в состояние, подобное стрессу. † Но такой метод не дает больших сборов в театральной кассе,† сказал Вигориш.† Мы оставим его, как есть. Ну, а когда он окончательно выберется оттуда, скажи ему, что я хотел бы немного поговорить с ним на тему восточного мистицизма. После того как хозяин варьете удалился, Корки заметил: † Гм, держу пари, что этот маленький лгун в наручниках может что-то проделать, находясь в стрессовом состоянии. † Возможно, Корки. Я не так силен в последних достижениях восточных методов.† Теперь, убрав с дороги Дикого Кота, Джейк целиком сосредоточился на своей роли подсадной утки. Джейк сделал уже третий поклон, высоко подбросил куклу и поймал ее. Несмотря на то, что он постоянно улыбался восторженным зрителям, на душе у него было неспокойно. Он выступил по полной программе и повторил два номера на бис, но так и не заметил ни одной попытки нападения. В глубине кулис уже собрались девицы из Общества Пупка. Они изо всех сил старались показать ему, что им пора выходить со своим номером и он должен освободить для них сцену. † Не сработало,† пробормотал он, покидая огни рампы. † Что за свинство, что за наглость,† заметил кто-то из Общества Пупка, когда он проходил за кулисы.† Вы занимали сцену лишних девять минут. † Я старался как мог, подогревая публику для девиц-чревовещательниц,† ответил он на ходу. Джейк чувствовал, как у него ныли плечи. Когда он добрался до своей уборной в нижней части здания театра, ноги его едва передвигались, а свою куклу он волочил за одну руку. † Это провал, Джейк,† сказал Гюнтер Стул, сидевший на вращающемся стуле рядом с гримировочным зеркалом.† Твой достойнейший всякого уважения план рухнул. Во всяком случае, так кажется мне. Джейк сморщил нос, а на его лице появилась одна из самых странных улыбок.† Ты бы лучше позаботился о себе,† сказал он мордастому собеседнику.† Ты, должно быть, съел слишком много устриц в Сан-Франциско, и от тебя все еще слегка попахивает лавровым листом. † Сан-Франциско? Что ты хочешь сказать, Джейк? Я не был там... † Гюнтер Стул действительно не был, но ты там был, Лоскутик-мен. 22. † Мы решили пополнить тобой нашу коллекцию,† сказал Лоскутик-мен, чей облик полностью совпадал с обликом Гюнтера Стула. Только в непосредственной близости можно было заметить тончайшие шрамы, оставшиеся после трансплантации. Едва различимый белесоватый шрам окружал левое запястье, и слегка сморщенная волнистая линия шва замыкалась вокруг шеи. † Взрыв? Электрошок? † спросил Джейк, усаживаясь на второй, последний в этой комнате стул и пристраивая куклу на коленях. † Между прочим, все эти словесные увертки, Пейс, вряд ли тебе сейчас помогут. Пользуясь обликом Стула, я удалил большую часть охраны и агентов секретной службы, прежде чем явился сюда. Как я обнаружил их? Это вполне разрешимая задача для той части моих мозгов, которую я позаимствовал от Хууду Хэннигана, который известен тебе, как похититель разума. † Так, значит, вот таким образом ты догадался, что я на самом деле не Престон Мак-Гинти? † Для этого не надо иметь большого ума, Пейс. Раз уж мне удалось выследить Дикого Кота Брашера, изображавшего из себя иллюзиониста, то я сразу понял, что ты тоже должен быть здесь. Частично я синтезирован, ты можешь не поверить в это, из останков недавно умершего профессора Меморекса, который никогда не забывал встречавшиеся ему лица. И вот после того, как я выследил Дикого Кота из-за его неудачной маскировки, я насторожился. А когда ты довольно бесцеремонно вторгся в его выступление, то я почти сразу угадал, кто находится передо мной. † И, следовательно, ты должен был сообразить, что попал в ловушку. Почему ты не отказался от этого плана? † Я обсуждал это с доктором Волвертоном посредством телепатии, и он, будучи большим твоим поклонником и почитателем, увидел во всем этом чудесную возможность добавить тебя к нашему запаснику,† объяснил Лоскутик-мен.† Да, да, доктор предполагал использовать части тебя в своих последующих работах по синтезу композиционных человеческих организмов. Итак, я изменил свое лицо, и вот я здесь. † В каком диапазоне ты обычно связываешься с ним? † Тебя, видимо, интересует, где он находится? Он находится на 2-ой парковочной стоянке, там же находится и его грузовой автолет. † В таком случае, наши люди должны были бы заметить его. † Он замаскировался под продавца дешевых продуктов, а его автолет похож скорее на товарную платформу, обычно используемую в таких случаях.† Лоскутик-мен рассмеялся голосом Шокера Фулсона.† Так что не думай, Пейс, что ты и этот глупый Дикий Кот являетесь единственными специалистами по маскировке. Джейк похлопал куклу по голове.† Ну, раз уж тебе удалось обмануть меня, так как же ты собираешься доставить меня к доктору Лоскутику? † Доктора Волвертона ничуть не беспокоит это прозвище, и особенно теперь, когда его работа уже находит признание, а он начинает пожинать плоды вполне обоснованной мести.† Синтезированное существо поднялось на ноги. † В таком случае, отправляемся к доктору Волвертону. † Этой ночью не будет ничего сверхоригинального. Вместо того, чтобы переправить тебя телекинетическим способом, я просто сброшу твои останки вон в тот дорожный чемодан. А когда мое лицо будет переделано так, что не будет ничем отличаться от твоего, я заброшу тебя в грузовой автолет, и мы вместе с доктором растворимся в ночи.† При этом он еще на шаг приблизился к Джейку.† Ведь во время твоей, теперь уже заканчивающейся, карьеры тебе не раз встречался Дефиш Гарвиш? Да, да, клетки моего мозга, доставшегося мне от профессора Меморекса, помнят об этом. Теперь часть его мозга, которым когда-то пользовался в своей работе Дефиш Гарвиш, встроена в меня. Ты ведь знаешь, что он мог заставить умереть лишь одним желанием. Просто, чисто и без лишней суеты. При этом Лоскутик-мен потер свои явно непохожие одна на другую руки.† Так что сейчас я... Хууду что-то пытается сказать мне. Ты задумал что-то очень опасное, Пейс, и пытаешься скрыть это от меня, используя тибетскую систему блокировки сознания. Я предупреждаю тебя... † Когда-то доктор Волвертон написал книгу.† При этом Джейк хлопнул рукой по полой спине куклы.† И в этой книге он описал большую часть проделанной им работы по созданию синтезированных людей. Там даже были подробно изложены все их слабые стороны. Оказывается, что это произведение его изощренного ума может быть очень легко уничтожено с помощью определенного вида ультразвуковых волн. † А почему он написал об этом в своей книге? † Тщеславие.† С этими словами Джейк привел в действие ультразвуковой пистолет, который только сегодня в полдень он встроил внутрь Корки. † Мне стоит лишь пожелать... и ты окажешься в испуге... чтобы уничтожить этот спрятанный тобой...† Лоскутик-мен сделал предостерегающий знак. Затем его пальцы стали опадать. Он даже наклонил голову, наблюдая, как они шлепаются на пол комнаты. В следующий момент его голова отделилась от шеи. Она стукнулась рядом с ногой Джейка, прежде, чем закатилась под стол, теряя по дороге уши. Затем отвалилась рука, а вслед за ней нога. Все фрагменты синтезированного тела один за другим с глухим стуком, сопровождаемым брызгами, шлепались на пол. Кожа и мышечная ткань обволакивали одежду, кости прорывали расползавшуюся вязкую массу, освобождая дорогу вываливающимся внутренностям. Джейк отскочил назад от этой кучи нечистот, в которую превратился Лоскутик-мен, выключил ультразвук и положил Корки на полку. † Ну вот, часть работы сделана,† сказала кукла. † Покупайте, покупайте, пока они еще не кончились! Дешевая соевая закуска! Где твои мозги, болван? † Доктор Лоскутик был одет в костюм продавца и стоял рядом с передвижным торговым прилавком, делая вид, что зазывает клиентов, выходящих из куполообразного здания театра. И тогда Джейк, придерживая на плече пустой дорожный чемодан, заметил, обращаясь к нему: † Этот Пейс оказался весьма сложным противником. Пришлось с ним повозиться. † Брось его в багажник, и мы отчаливаем в Ангейм,† сказал доктор.† Мы можем использовать его по частям для того, чтобы создать новую команду синтезированных людей. С их помощью я освобожусь от контроля со стороны Женской Мафии, которую создала эта полоумная Фенси Донтридер. Я слишком долго подвергался притеснениям, но теперь, как видно, судьба посылает мне кое-что, и мой день уже не за горами. Нельзя удержать гениального человека в стороне от больших дел, друзья мои, я предупреждаю вас, что в один прекрасный день он вырвется на свободу! Да, да, он ворвется в ваши роскошные гостиные и в ваши... † Это что, настоящая кислая капуста? † Что? † Да в вашем передвижном прилавке. Это должно быть очень здорово, соевая закуска с настоящей кислой капустой.† Джейк забросил в багажник чемодан. † Кислая капуста? Я стою на пороге мировой славы, а ты... интересно, какую часть своих мозгов ты сейчас используешь, чтобы думать о капусте? † Да все ту же часть, принадлежащую Пейсу, доктор Лоскутик. † Не хочешь ли ты сказать, что... а-а-а-а-а.... † Вот именно.† Джейк выхватил стенган из под одежды.† Боюсь, что твой путь к славе заканчивается вот на этом самом месте. † Да, тебе слишком хорошо удалась эта роль, роль Лоскутик-мена, изображавшего тебя самого. Все было очень правдоподобно, вплоть до этих едва заметных шрамов,† только и сказал взъерошенный доктор.† Какая жалость, что мне не удастся раскроить тебя на куски. † Да уж,† заметил Джейк. Из видеофона доносились звуки гитары. † Ну хорошо, спасибо.† Джейк стоял одной ногой в алькове, где размещался видеофон.† Надеюсь, что твое отношение к этому очень верное. Я уверен в этом, до свидания. Хильда не торопясь вошла в гостиную их дома в Вест-Реддинг.† Кто это был? † Президент,† ответил ей муж.† Он позвонил нам, чтобы отдать должное нашей работе по делу Лоскутика, несмотря на то, что это стоило тюрьмы его кумиру. В конце он даже сыграл мне несколько аккордов из своего старого хита јСчастлив, как гончий пес в жаруЅ. † Но он перенес арест Фенси довольно сносно? † В какой-то момент на его глазах блеснули слезы. † Да, пожалуй если бы я играла на гитаре так же плохо, как он, я бы тоже расплакалась.† Хильда прошла к окну, чтобы полюбоваться сумерками. † И несмотря на твое мнение о его игре, Ремблин Билли посылает тебе свои наилучшие пожелания. Он очень доволен тем, как мы вели это дело. † Мы? † Кажется, я вновь слышу обиду? † сказал Джейк, приближаясь к ней. † Вовсе нет.† Хильда говорила, не отворачиваясь от окна.† Я хотела лишь напомнить, что это ты настоял на том, чтобы я не участвовала в завершающей стадии, сам сыграл роль подсадной утки и схватил доктора Лоскутика буквально голыми руками. † Ты изображала Фенси, я изображал чревовещателя. И та и другая часть этого стратегического плана были одинаково важными. А как ты смотришь на то, чтобы отправиться на Таити? Она повернулась к нему, удивленно поднимая брови.† Мы получили новую работу? † Нет. Мне кажется, что нам необходим отпуск,† сказал Джейк.† Если мы отправимся прямо сейчас, то сможем успеть на кинофестиваль, который начинается там. † Я иду собирать вещи,† сказала Хильда. † Поторопись,† сказал Джейк. ----------- трилистник † символ Ирландии Deathwish † желание смерти

ВВерх