UKA.ru | в начало библиотеки

Библиотека lib.UKA.ru

детектив зарубежный | детектив русский | фантастика зарубежная | фантастика русская | литература зарубежная | литература русская | новая фантастика русская | разное
Анекдоты на uka.ru

    Владимир ВАСИЛЬЕВ

 ОГНЕМ И МЕЧОМ
    (Вояджер-полтора)




    ПРОЛОГ

- Эл! Слева двое!
- Вижу, спасибо...
Вспышка! Часть колпака враз потемнела,  фильтруя  опасное  излучение.
"Чебурашка" окутался плотным дымом.
Тедди заложил головоломный вираж, выруливая в плоскость  атаки.  Ага,
вон еще "чебурашка"...
"Пи-пи!" - это компьютер фиксирует цель. Но пеломенский  катер  Резко
прыгнул за пределы видимости. Несладко, небось, пилоту - шесть-семь  "же",
не меньше... И не боится, что глаза вылезут...
- Сэр, сзади!
Это Кевин.
Тело сработало само: левая рука на штурвале, правая на гашетке,  нога
утопила овальную педаль реверс-баланса.
Катер Тедди в долю секунды развернулся дюзами вперед, не  изменив  ни
скорости,  ни  направления  полета.  Да,  бой  в  космосе  -  это  вам  не
атмосферные стычки с воем, грохотом и раскаленной обшивкой!
Нагонявший   "чебурашка"   ничего   не   успел   понять:    мгновенно
развернувшийся катер Тедди всадил в него залп из всего  бортового  оружия.
Там, где секунду назад маячил пеломенский катер,  теперь  бушевало  облако
плазмы.
- Йо-хо! - крикнул Тедди, снова разворачиваясь. Плазма нагоняла и  он
поспешил нырнуть к Южному полюсу, уходя с траектории облака.  К  Северному
отходить не  рекомендовалось:  плазма  всегда  отклонялась  именно  в  эту
сторону, либо сразу, либо потом.
Элтон и Гарри вывалились из плоскости атаки, испепелив предварительно
еще одного пеломенца. Тедди поискал глазами Кевина  -  тот  стрелял  вслед
удирающему "чебурашке", но безуспешно.
- Звено, на отход! - скомандовал Тедди.
- О'кей, босс! - отозвался Элтон. - Ты как?
- Цел. Вы тоже? - Тедди покосился на приборы.
- Испарители задели, - грустно сообщил Гарри. - Сволочи! Только вчера
настроили...
Испарители были давним проклятием "пятнадцатки". Они  вечно  текли  и
искрили, еще с тех времен, когда в бой  их  водила  легендарная  "десятка"
Мартина...
- Кевин, ты как?
- Отлично, сэр! - бодро отрапортовал Кевин.
Тедди усмехнулся: совсем еще пацан. Ну, да, первый боевой вылет!
- База, я восьмой, прошу возврат!
- Хай, Тедди! Все целы?
- Хай, Дик! Все.
Дежурил Дик Нузи, прожженный вояка. Давний приятель Тедди.
- Сколько поджарили?
- Троих. Так, Эл? - уточнил Тедди.
- Угу, - промычал Элтон. - И одного зацепили.
Дик поцокал языком. На канале вылез  еще  кто-то,  похоже  из  второй
сотни, запрашивая возврат, постоянно кашляя  и  ругаясь.  Дик  поорал  для
порядка и там затихли.
- Восьмой, пятнадцатый, семнадцатый, триста пятый, - дуйте  в  шестую
зону, расчетный - семнадцать-сорок.
- Понял, шестая. Пока, Дик.
Дик уже вызывал простуженного.
Истребители понеслись к темной громаде  крейсера,  перестраиваясь  на
ходу. Даже новичок Кевин сообразил что  к  чему  и,  описав  восхитительно
правильную параболу, вцепился в хвост ведущего - Гарри.
- Молодец, пилот! - не удержался и похвалил Тедди.  Обычно  в  летных
школах экономить время и горючку не учили.
Вообще, хвалить ведомых до посадки не полагалось. Но парень вел  себя
просто молодцом: в бою не трусил, но и на рожон не лез, все  схватывал  на
лету и даже ухитрился не угробить катер. Тедди вспомнил свой первый  вылет
и вздохнул. Тогда, лет восемь назад, ведущий  сошел  на  финишную  полосу,
поглядел на его катер, чертыхнулся и изрек:
- Ты, парень, привез  назад  груду  металлолома  вместо  истребителя.
Понял?
В тот раз Тедди не понял. Позже - дошло. Чуть-чуть сильнее  давил  на
педали, резче, чем следовало, дергал штурвал. А катер - что твоя  скрипка,
он все чувствует, на все отзывается. Единение с машиной приходит  лишь  со
временем.
- Тед Айрон, ответьте штабу!
Тедди разинул рот от удивления. Штабисты  интересуются  пилотами?  Да
скорее пеломенский маршал на связь выйдет!
- Здесь Тед Айрон, ведущий звена "Джей", сэр!
- Полковник Доусон. Возвращаетесь?
Ого! Новый командир потока. Что стряслось-то?
- Так точно, сэр! Возвращаемся! - голос Тедди остался бесстрастным.
- О'кей, сядете - все ко мне.
- Есть, сэр!
- Отбой...
Тедди недоумевал. Такое случилось впервые в его пилотской карьере.
Полчаса спустя все четверо стояли перед полковником. Гарри,  Элтон  и
Кевин в шеренгу, ноги слегка  расставлены,  руки  со  шлемами  за  спиной.
Тедди, как звеньевой, чуть в стороне. Отключенные  комплекты  еще  хранили
тепло; у Гарри топ-клемма даже слабо светилась.
"Замкнуть бы ее надо... - подумал Тедди. - Сверкнет, не дай бог.  Вот
будет смеху, когда полковник ненароком наложит в штаны!"
Вихревые напряжения бродили во внутреннем слое комплекта; в бою любое
оборудование всегда аккумулирует пропасть энергии, которую  нужно  вовремя
выводить. Комплект выводил просто: излучал короткий  световой  импульс  на
манер  фотовспышки.  Но  пилоты,  чтобы   не   уподобляться   праздничному
фейерверку, просто замыкали топ-клемму на оболочку.
Однако  сейчас  Гарри  стоял  перед  начальством  и  шевелиться   без
разрешения ему не полагалось.
Полковник Доусон встал, неторопливо приблизился к пилотам и  разрядил
комплект Гарри обыкновенно авторучкой. Тусклая фиолетовая искра прилипла к
его пальцам; полковник, как водилось у пилотов, ее просто слизнул.
Все ясно: полковник не всю жизнь был  штабистом.  Когда-то  он  водил
катера в бой. Это радовало - штабистов нигде не любили, а пилот пилота  не
обидит.
Тедди расслабился, глядя на улыбающегося Доусона.
- Сколько вылетов, сэр?
- Тысяча двести шестнадцать. Флот "F", Алабар.
У Тедди, вместе с сегодняшним, было триста сорок семь вылетов.
- Вольно, пилоты!
Звено дружно расставило ноги пошире, принимая стойку "вольно".
Полковник подал Тедди пластиковую карточку давешней телеграммы:
- Тебе?
"Данкартен,  Райма;  Тауншенд   Х,   Барнегат   Х,   пилоту   второго
истребительного потока, флот "С", Теодору Айрону.
Тедди, срочно нужна помощь. Харвей. Хирма."
Эту телеграмму он получил десять часов назад, перед самой  стычкой  с
"чебурашками", спустя одиннадцать месяцев после своей феодальной  одиссеи.
Тогда, по возвращении на  поток,  он  предоставил  командованию  подробный
отчет. Кстати, вон он, на столе у полковника. Друзья-пилоты хлопали его по
плечам - Тед Айрон давно числился без вести пропавшим, а его - восьмерку -
уже успели отдать другому пилоту и другому катеру.
- Да, сэр. Телеграмма адресована мне.  Но  я  не  могу  понять  каким
образом она послана. Технология планеты не позволяет...
- Это неважно, пилот. Вы снимаетесь с полетов и получаете спецзадание
на планете СН-342028-3. Официального названия у нее нет, так ведь?
- Нет, сэр. Кстати, аборигены ее тоже никак не называют:  по-моему  у
них еще не развилась концепция мира как планетоида.
-  В  таком  случае,  будем  именовать  ее  Данкартен,  по   названию
государства, где вам предстоит действовать. Шесть часов  на  отдых,  после
чего поступаете в распоряжение Дональда Фестона. Вопросы есть?
Вопросов не было.
- Разойдись.
Звено покинуло кабинет полковника Доусона недоуменно  переглядываясь.
Ведь Дональд Фестон занимал пост шефа диверсионно-разведывательной  службы
флота.



   1. АГЕНТ

Вереща планетарным выхлопом, бот круто уходил в зенит. Тедди проводил
его пристальным взглядом,  пока  серебристый  гриб  не  скрылся  в  низкой
облачности. Миссия на Данкартене началась.
Покидая этот диковинный мир год назад он  совершенно  не  думал,  что
вернется сюда так скоро. Вообще не думал, что вернется. Однако, он солдат.
Данкартен попал в сферу интересов  Хобарта  и  он,  пилот-истребитель  Тед
Айрон, высаживается сюда одним из первых,  поскольку  уже  бывал  здесь  и
ухитрился завести знакомства среди сильных мира сего.
Высадили его в глухом лесу, в полусотне километров от Алгомы,  города
барона Роя, однажды спасенного пилотом  от  неминуемого  захвата  войсками
соседней Дагомеи. Зависнув над густыми темно-зелеными кронами, бот опустил
Тедди на  поверхность,  убрал  магнитный  захват  и,  мигнув  на  прощание
сигнальными огоньками, исчез в облаках. Тедди остался один в чащобе,  один
на десятки километров.
Когда он валился на кроны сосен, стиснутый в  мягких  лапах  захвата,
длинная хвоя приятно щекотала лицо и руки. Давно забытые запахи ударили  в
ноздри. К чему привык он, космический  волк?  К  бесцветно-унылому  запаху
пластика? К  перегретому  духу  боевого  катера?  К  рукотворному  аромату
кондиционеров в пилотской столовой?
Настроение резво поползло  вверх.  Тедди,  насвистывая  старую  песню
("Галактики, как песчинки, мерцают у наших  ног..."),  сориентировался  по
компасу и быстро зашагал на северо-запад, к Алгоме.
На сей раз экипирован он был на  славу.  Пилотский  комплект  казался
детской пижамой в сравнении со снаряжением резидента-одиночки. Чего только
Тедди на себе не  нес!  От  полного  госпиталя  до  атомных  двигателей  в
подошвах ботинок. От камуфляжного модуля до радарного микропроцессора.  От
мощного хобартского бластера до генератора  полной  защиты.  От  лазерного
меча (того самого!)  до  набора  Тианского  холодного  оружия  ступенчатой
закалки. Ну, и  полевой  синтезатор,  понятно,  приставку  с  произвольной
объемной локализацией, последний шедевр хобартских инженеров -  тоже  вещь
нелишнюю. А с виду - просто путник в плаще, даже без котомки за плечами.
Мелкие зверьки, смахивающие на пятнистых зайцев, шныряли в  подлеске,
сердито цокая на Тедди. Места здесь, видать, совершенно глухие,  если  они
людей не боятся. Странный народ эти бароны-герцоги - грызутся из-за клочка
леса, когда у каждого под  носом  такие  заповедные  владения,  что  можно
вообразить себя вовсе на необитаемом мире.
Сухие ветки смачно  хрустели  под  подошвами.  Тедди  попутно  сшибал
шляпки больших пунцовых мухоморов,  просто  из  озорства.  Розовые  клочья
веером летели из-под ног. Положительно, Тедди нравилось на планете. Космос
космосом, а есть в живой природе нечто притягательное...
Спустя час дорогу ему преградила речка - пришлось усилить  отражающий
слой и перебрести ее, шуструю. Хрустальная вода поднялась почти  до  плеч;
дно было темное, илистое, Тедди увязал в нем  почти  до  колен.  Когда  он
выбрался на противоположный берег, кусочки слизкой  грязи  долго  отмечали
его путь, отваливаясь от прозрачной защиты.
За  три  часа  Тедди  отмахал  километров  двадцать.  Густая   чащоба
сменялась перелесками, перелески - полями, поля - семейками холмов,  холмы
- чащобой. Раз он пересек давно не хоженную тропу, раз  видел  вдалеке  за
мшистым болотом несколько убогих домишек, наверное глухой хутор. Комары  -
или что там заменяло их в этом мире - вились над головой плотным облачком,
однако  встроенная  в  общую  защиту  пищалка-генератор  быстро   отыскала
резонансную  частоту  и  теперь  мерно  стрекотала,  отпугивая   настырных
кровососов.
На двадцать седьмом километре биосканер засек впереди людей. Они  шли
навстречу частой цепочкой, человек семьдесят, словно выискивали кого-то  в
лесу. Отнести это на свой счет Тедди пока не решился - с чего  бы?  Засечь

 
в начало наверх
снижающийся бот могли Разве что высокочастотные радары, до которых этот мир еще не дорос. Пришлось влезть на могучую сосну, несмотря на гладкий, словно магистральный волновод, ствол. Фантома-дурилку Тедди запустить не успел: комплект известил о поисковом луче и отключился, оставив его совершенно без камуфляжа. За шишку пилот вряд ли сошел бы, поэтому осталось лишь в душе чертыхнуться и вжаться в смолистую кору, уповая на то, что аборигенам не придет в голову смотреть вверх. Тедди повезло: облаву отвлекла четверка лосей, которая шумно вломилась в кустарник метрах в двадцати от его сосны. В руках людей вмиг появились светящиеся клинки и пилот обмер: пеломенские лучевые шпаги ни с чем не спутаешь. Но откуда они, черт возьми, на Данкартене? Открытый десант Пеломен пока не высаживал, если верить данным Хобартской разведки. А если не верить? Готовили их по рекордно сжатой программе. Тедди присмотрелся: одеты люди были как обычные воины меча и кольчуги. Наводок на лучи, обычных при включенном камуфляже, не наблюдалось. Откуда же поисковое сканирование, заставившее отключиться комплект? Непонятно. Средневековые ратники с лучевыми шпагами - каково, а? Проклиная вспугнутых лосей, облава прошла дальше. Тедди сидел на сосне ни жив, ни мертв, ожидая пока она скроется на юге. Слез, поспешил к Алгоме, вслушиваясь в пиликание ожившего биосканера. С самого начала обстановка ему не понравилась. Настораживала обстановка. Какого дьявола явная облава? Теперь, проанализировав ситуацию, Тедди не сомневался, что это про его душу. Но какой смысл высылать на поиски олухов-аборигенов, если пеломенцы засекли высадку радарами? И откуда здесь пеломенцы? Надо будет запросить службу слежения на ближайшем сеансе. Не могли же его коллеги-соперники десантироваться незамеченными? На орбите вблизи Данкартена уже с месяц болтался спутник-шпион. Впрочем, пеломенскому спутнику тоже ничего не мешало болтаться вблизи Данкартена... К Алгоме Тедди идти раздумал. Мало ли? Лучше не делать того, чего ждет от тебя противник. А еще лучше - делать то, чего он, наоборот, не ждет. Повернул к востоку, в сторону столицы. С запада Данкартен омывался океаном, севернее тянулась дагомейская граница. Тедди вздохнул - Дагомея, Таулект, табор Энди Махонького... Кстати, не забыть бы про Дика Бестию! Биочастоты у него уж больно подходящие. Снова наткнулся на реку. На этот раз она текла в нужную сторону. Память услужливо подсказала, что река зовется Оро; а дальше впадает в Эрси-Плай, приток Раймы, на которой стоит столица Данкартена. Прикинув шансы, Тедди двинулся вдоль реки. Сейчас ему предстояло выйти в людные места и разобраться в положении в стране, а также в соседних королевствах; путь вдоль реки отвечал этому плану вполне. Особенно тревожили пеломенские шпаги. Обнаружив в прибрежных зарослях челнок, Тедди резонно подумал, что на воде следы на остаются. Может и не про его душу облава, а хуже оттого не станет, если довериться Оро-реке, неспешной лесной шептунье. Загребая двухлопастным "байдарочным" веслом, пилот пустил свой кораблик вниз по течению. Лес завораживал: плели сеть из нежных трелей невидимые в гуще крон птицы; вкрадчиво шумела листва и хвоя на ветру: "Шу-шу-шу..."; пронзительным фальцетом заголосил чей-то обед, расставаясь с лучшей штукой в мире - жизнью. Несколько раз пришлось переносить легонький, словно лебяжий пух, челнок через бобровые плотины. Бобрам на Оро было несть числа: их плоские хвосты то и дело звонко хлопали о воду. Вдоль берегов часто попадались обгрызенные под конус пни. Тедди вздыхал: в космосе такого не увидишь... Пустота да межзвездная пыль - осколки погибших миров. Или прах пеломенских кораблей. А, может, и хобартских, прах ведь не хранит знаков отличия. Прах, прах, все прах, все, кроме обитаемых планет. "Что-то я размяк, - встрепенулся Тедди. - Старею, что ли?" Вскоре на правом берегу попалось возделанное поле, за ним чернела крыша одинокой избушки. Начинались людные места. Челнок Тедди привязал к колышку у низкого дощатого мостика. Большой пес цвета меди басом залаял на пилота, громыхая цепью; запрыгал у свой массивной будки. На шум никто не явился; Тедди поднялся по скрипучим истертым ступеням на высокое крыльцо, постучал. Тихо, как в космосе, если не считать лая рыжего сторожа. Постучал еще - безрезультатно. Пес все лаял, но уже без особой злобы, словно примирился с присутствием чужака. Тедди осторожно толкнул дверь - не заперто. В сенях царил свинцовый полумрак. Бадья с водой, рядом на лавке деревянный ковшик. Прямо и направо - двери в комнаты, налево - лесенка на сеновал, кладовая. Пол в сенях кто-то тщательно выскоблил, хоть глядись в него, а на стенах почему-то чернел толстый слой копоти. Не нашлись хозяева и в комнатах. Не успел Тедди толком оглядеться, послышался стук копыт: к дому приближалось несколько всадников. Пилот поспешил назад, на крыльцо. Семь вооруженных мечами и пиками воинов спешились у самой избушки. Пес зашелся лаем. - Эй, хозяин! Напои коней! - приказал один, с виду - предводитель. Тедди стоял на крыльце, опираясь локтями на резные перила. Прислуживать он, понятно, никому не собирался. - Эй, ты! Оглох, что ли? - предводитель начал злиться. - Я не привык повторять дважды! Видя, что Тедди не спешит подчиняться, он взялся за рукоять меча и, недобро зыркая, поднялся на крыльцо. - Тысяча чертей! Тебя поторопить? Тедди в таких случаях всегда переходил на лениво-снисходительный тон. - Потише, приятель. Торопиться, по-моему, вредно. Что-то в облике собеседника смущало Тедди. Но что? Борода? Так они все здесь бородатые... Плащ, сапоги, меч в ножнах... Кольчуга под одеждой... Стоп! Вот оно: геральдический знак на груди! Герб герцога Арнея Дагомейского. Тедди задумался. Что за небывальщина? Или он в Дагомее? Нет, бот высаживал его на территории Данкартена, далеко от северных границ. - Ты кто такой? Хозяин этой лачуги? - напомнил о себе предводитель всадников герцога Арнея. Пилот отрицательно качнул головой: - Прохожий. - Прохожий, говоришь? - насупился бородач. - Куда направляешься? Тедди криво усмехнулся: - А почему это тебя интересует, дагомеец? Меч, лязгнув, покинул ножны. Злая улыбка, запутавшись в густой бороде, казалось, так и не прорвалась наружу. - Потому что я служу герцогу, Ордену и трону, данкарт. "Меня приняли за местного, - подумал Тедди совершенно не к месту, - это радует." Неизвестно, что собирался сделать или сказать бородач: проломив изящные перила, он стартовал с крыльца головой вперед и нельзя сказать, чтобы посадка его была особенно мягкой. Меч остался в руках у Тедди. Убивать его сразу Тедди не собирался. Поэтому бородач смог подняться, пытаясь не уронить остатков достоинства. Его спутники в замешательстве топтались поодаль. - Ты пожалеешь, данкарт! Ты просто не представляешь с кем связался! Из-под плаща быстро и незаметно, словно карта у шулера, появилась рукоять пеломенской шпаги. Оранжевый луч с характерным звуком вырвался из конического энергонакопителя. В просторечии накопитель именовался "дюзой". По-видимому, Тедди полагалось устрашиться. - На колени! - рявкнул бородатый, потрясая шпагой. Луч выписывал в пространстве замысловатые кренделя. - Ну-ну, - усмехнулся пилот, - зачем так много трагизма? Его меч с шипением изверг зеленый светящийся шнур. В хобартских лазерных мечах использовалось излучение с более короткой волной; кроме того они были мощнее пеломенских шпаг. Видимый диаметр меча достигал дюйма, шпаги - едва сантиметра. Впрочем, пеломенские лучевики имели и свои преимущества. Во всяком случае Тедди не мог сказать, чье оружие лучше. Однако при виде меча бородач смутился, притих, и словно бы даже стал ниже ростом. - Ну что? - ехидно осведомился Тедди. - Сразимся, или ты понял с кем связался? На колени он решил никого не ставить. - Имя? - требовательно произнес пилот. - Рон Бади... лейтенант Ордена. Тускло блеснул на запястье присмиревшего бородача серебряный браслет с печаткой. - Задание? Рон замялся. Оранжевый луч выпаривал влагу из сочной травы. - Пароль, Высший... Вы не сказали пароль, - прогнусавил он. Тедди, сохраняя на лице снисходительную улыбку, убрал луч. Пароль ему, ишь, ты! - Коня! - надменно сказал он, обернувшись. На свою беду бородатый заподозрил неладное и попытался достать Тедди шпагой. Ничего у него не вышло: получил ногой в грудь и вторично оказался на земле. - Послушай, Рон Бади. Я не люблю глупцов. Не трепыхайся, а? Целее будешь, - и снова шестерке солдат за спиной: - Коня, олухи! Недобро насупившись олухи, все вшестером, приближались к Тедди, поигрывая мечами. Пилот удивился: если они знакомы с действием лучевого оружия, почему лезут с обычным металлом на лазер? Фехтовали они посредственно. Не пришлось даже взвинчивать восприятие. Тедди отбился голыми руками. - Скучный пошел народ, - пожаловался он неизвестно кому, сбивая с ног последнего воина, - подраться не с кем, коня попросил - не дали. Пароль еще требуют... Делать здесь больше нечего - это ясно. Тедди вскочил в седло приглянувшегося вороного скакуна. Узкая, изрытая копытами дорога убегала к городу. У крыльца остались валяться семь тел, являя собой восхитительный беспорядок. Кое-кто даже продолжал сжимать меч. Тедди окинул прощальным взглядом место конфликта, сдерживая гарцующего жеребца. - Семь - ноль, - изрек он и подумал: "Орден... Надо запомнить. Год назад я о нем не слыхал..." Браслет с печаткой у Рона пилот, конечно, отобрал. Витая монограмма в виде двух букв "О" и одной "К" на плоской части обруча; нечто вроде девиза - на выпуклой: "Огнем и мечом - за справедливость!" И была у браслета еще одна странность. Заурядная магнитная застежка, как на обычных наручных часах. В феодальном-то мире. По дороге Тедди никого не встретил. До самого города. Город звался Диожам. Его стены, бурые от плюща, взметнулись ввысь посреди пышных виноградников юга. Река втекала в большую вонючую трубу, забранную рыжей от ржавчины решеткой. Для крыс это был сущий рай. Во всяком случае их там вряд ли удалось бы сосчитать и выглядели они вполне счастливыми. Городские ворота находились с восточной стороны, ближе к Райме. Дорога, по которой приехал Тедди, огибала Диожам с севера. Полчаса пилот трясся в седле, глазея на старые стены города. Наверху виднелись скучающие стражники; кто застыл, опираясь на длинную гвардейскую алебарду (ни дать ни взять - глубокомысленная серая цапля), кто лениво бродил по стене. Тедди нехотя салютовал охранникам рукой, ему так же нехотя отвечали. У ворот наблюдалось некоторое оживление. Толстенная решетка, приподнятая на два человеческих роста, скалилась, словно старый, разинувший пасть дракон. Внушительные, окованные медью и бронзой, створки ворот приоткрыты. Стражники под командой тучного офицера рылись в содержимом ладной трехосной телеги; хозяин охал рядом, глодая ногти то на одной руке, то на другой, а то и на двух сразу. Пяток телег ждали своей очереди прямо на дороге. Тедди приблизился одновременно со всадником в пыльном плаще, прискакавшим со стороны Раймы. Офицер-стражник поджидал всадника, уперев руки в необъятные бока. Подорожную спросить он не успел: всадник сунул ему под нос знакомый браслет. - Огнем, - пробормотал офицер почтительно, махая ладонью в сторону ворот. - И мечом, - торопливо отозвался путник, пришпоривая коня. Тедди тут же направил своего вороного следом. Процедура повторилась по тому же сценарию: браслет, кивок на ворота, "Огнем", "Мечом", все, как положено. Пилот удовлетворенно крякнул, въезжая под "зубы дракона". Путник, заслышав знакомое заклинание, придержал коня, дожидаясь Тедди. Был он молод, крепок, и, наверняка силен. Упрямый подбородок, высокий лоб, голубые глаза. Тедди подмигнул "коллеге". "Задача: затащить этого молодчика в ближайшую таверну, подпоить и выдоить побольше информации. Прочитать мысли Тедди, роящиеся глубоко под приветливой улыбкой, не смог бы никто. Кроме Дика Бестии. Но для этого надо было обязательно
в начало наверх
взяться за руки. - Гонец? - спросил крепыш дружелюбно. - А то нет? Такой же, как и ты, только с запада, - ответил пилот потенциальному языку. - Ты из Раймы? Крепыш кивнул. Что же, столичные новости дороже провинциальных. Ценность языка росла на глазах. - А ты? Тедди вздохнул. - Угадай... - Гм... С запада... Из Далонга? - Бери дальше! Из Таулекта! Крепыш опешил. - Это же в Дагомее!!! Тедди захохотал, удивляясь в душе. - Ну, конечно! Из Алгомы я. Кевин. Кевин Кеннахан. Собеседник, приняв шутку с Таулектом, захохотал в ответ. - Весельчак ты, Кевин! - Я - Лед Метрикс из Руэтты. Тедди напряг память. - Руэтта? Ха! Не мог ли я тебя встречать в харчевне Белого Бигга в тех краях? Лед расплылся в довольной улыбке и растопырил руки: - Еще как мог! Кто же обходит стороной логово старины Бигга! Какое у него, шельмы, вино! М-м-м... Видать, крепыш не прочь пропустить рюмочку-другую, - подумал Тедди. - Это упрощает дело. Они ехали бок о бок улицами Диожама. Картины средневековых городов прочно засели в памяти Тедди. Диожам мало отличался от Алгомы или, скажем, Таулекта: приземистые каменные домины, мощеные булыжником улицы, замок в центре. Под копирку их шлепали, что ли? - Ты сразу на доклад? - поинтересовался Лед, устало потягиваясь в седле. - Да ну их, - фыркнул Тедди. - Часом позже, часом раньше - какая разница? Будут как обычно полдня донимать. Стой там, помирай с голоду. Лед одобрительно кивнул: - В таверну, небось, направишься? - А куда же еще? Может, составишь компанию? Я тут впервые... Лед заколебался. - Вести у меня важные... От самого Кейта Гро. Тедди едва не вздрогнул. Имя Гро, свергнутого год назад короля-самозванца Дагомеи, он совсем не ожидал услышать. И где - в Данкартене! - Э-э! Не мудри, Лед. Будешь там, - легкий кивок в сторону замка, - животом бурчать. Несолидно. Подкрепимся, выпьем по чарочке - глядишь, и в мыслях стройность появится. Лед залихватски махнул рукой: - А, будь по-твоему. Все одно раньше прискакал, чем рассчитывал. Поехали, покажу тебе одно место. Таверна звалась "Синий фонарь". Узкая, истертая тысячами сапог лестница вела в подвал старого двухэтажного здания. На изъеденной временем вывеске скалился зверь сродни тигру, сжимающий в лапах стилизованный светильник. Потянув за солидное медное кольцо Лед отворил более чем солидную дверь. Вырезали ее, наверное, из цельного ствола векового дуба. Вообще, все в таверне дышало солидностью: приземистые столы, обширные стулья с высокими инкрустированными спинками, висящие на толстых цепях светильники, крашенные синим, таинственный полумрак в зале. Даже приглушенный гомон посетителей звучал очень солидно и респектабельно. Лед с Тедди облюбовали угловой столик. Поблизости пировала компания дагомейцев из дружины Арнея - знакомый герб украшал грудь каждого воина. Леда в таверне, похоже, прекрасно знали. Поприветствовав знакомых, он жестом подозвал хозяина. - Как дела, Лед? Давненько тебя не было... Метрикс нетерпеливо перебил: - Служба, Той, служба. Давай неси... На двоих. Той - щуплый мужичонка с бегающим взглядом - заметил: - Судя по вашему виду, господа, лучше подать на четверых! Лед хохотнул. - Неси, неси, пройдоха! Хозяин удалился. Спустя несколько минут Лед и Тедди уже вовсю уплетали жареное мясо, запивая терпким красным вином. Что ни говори, натуральное мясо - вещь, как бы не хвалили синтетику... Перебрасываясь ничего не значащими замечаниями, они поглотили большую часть съестного. Тедди хотел уже осторожно переходить к расспросам... Полоса везения закончилась в самый неподходящий момент. Пошла полоса неудач: загремело кольцо, отворилась дверь, в таверну просочился патруль Ордена. Четверо солдат при мечах и офицер при пеломенской шпаге. И все бы ничего, да офицером этим был не кто иной, как Барри, подручный Герба Коллайти и герцога Арнея. Тедди с ним уже сталкивался и нельзя сказать, что их встречи отличались теплотой. Барри его узнал. Рука легла на рукоять шпаги, на губах заплясала нехорошая усмешка. - Ба! Метрикс, ты балуешься вином, вместо того, чтобы вручить послание Первому! Обращался он к Леду, а глаз не сводил с Тедди. - Что же мне, с голоду помирать? - пробурчал Лед с плохо скрытой досадой. Барри побарабанил пальцами по рукояти. - И в какой компании, Метрикс! Тедди колебался: начать первым, или подождать, пока дагомейцы начнут? - Взять их! - прорычал Барри по-медвежьи. Солдаты сунулись было вперед; Тедди обрушил на них дубовый стол. "Опять драка в таверне... - подумал он, работая руками. - Неужели без этого нельзя?" Пока получалось, что нет. Солдаты наседали. Грамотно наседали, словно на тренировке в пилотской школе. Тедди никак не ожидал, что они окажутся не полными тюфяками, а вполне достойными соперниками. Если Орден готовит таких бойцов - честь ему и хвала. Вот еще бы использовать их на нужной стороне баррикад... Первого Тедди сшиб лишь спустя полминуты. Дальше пошло быстрее: троих удержать в восприятии полегче. Второй проехался по соседнему столу, сгребая на заплеванный пол блюда с закусками, бутылки и кружки. Третий, воспарив над широкой стойкой, врезался в нескончаемый ряд пивных бочонков. Четвертый упал на руки остолбеневшего Леда. Не успев обернуться, Тедди услыхал звук рвущегося из "дюзы" луча. Барри! Свой луч пилот задействовал почти мгновенно. Двое со светящимися клинками застыли друг против друга. Вернее, враг против врага. Под закопченными сводами зала уплотнился загадочный полумрак, прячась под столами и в дальних углах. Пировавшие дагомейцы наконец сообразили, что происходит, схватились за мечи и образовали в центре неровный полукруг. Тедди давно не слыхал сухого треска сталкивающихся лазерных шнуров. Гроздьями сыпались на пол яркие искры, бродили по рукояткам статические разряды, щекоча руки. Поединок, однако не затянулся, и вовсе не по вине сражающихся. Барри вдруг осел на колени, покачнулся, выронив шпагу, и тяжело рухнул лицом вниз. До предела ускорившись, Тедди окинул взглядом таверну. Даже он почти ничего не успел разглядеть: кончик убираемой под черный балахон духовой трубки да размытый силуэт, выскользнувший за дверь. В шею Барри вонзилась короткая игла с утолщением посредине. Наверняка, отравленная. Стоявшие полукругом дагомейцы дружно ринулись в атаку, но Тедди решил, что на этот раз довольно. Не замедляя восприятия, он протиснулся меж лениво нападающих солдат, схватил за руку Леда Метрикса и выдернул его наружу, на улицу. Бедняга Метрикс, выпучив глаза, летел вслед за Тедди, еле касаясь носками булыжной мостовой и ничегошеньки не соображая. Единственное, что сейчас ему немного помогало, это некоторый навык бега за всадником, держась за стремя. Миновав четыре квартала Тедди замедлился. Город перестал быть застывшей картинкой, звуки утратили басистость, небо из зеленоватого вновь стало голубым. Лед рухнул наземь, тяжело дыша. Позади, у таверны, суматошно организовывали погоню, если Тедди верно истолковал доносящиеся оттуда крики. - Вставай, Лед. Пора уносить ноги. Метрикс, тяжело отдуваясь, поднял голову. - Кто ты, тысяча чертей? Пилот пожал плечами: - Какая разница? Сейчас у нас общий противник - гвардейцы Гро, Арнея, и их сообщников. Лед угрюмо встал: - Они мне не противники... - Брось, Лед, - перебил Тедди. - Теперь тебе не удастся доказать свою преданность. Тебя казнят как шпиона, и будут правы. - Будь ты проклят! - прошептал Метрикс. - Гром и молния, Лед! Ты, данкарт по рождению, служишь этим псам дагомейцам и их кровавому Ордену? Им, растоптавшим Данкартен? И проклинаешь меня? Тедди почувствовал, что бьет в точку и решил не останавливаться. - Пойдем со мной, Лед! Если в тебе осталась хоть капля крови древних данкартов - пойдем! И поторопимся! Не оборачиваясь пилот направился прочь по улице. Спустя несколько секунд его догнал угрюмый до предела Метрикс и, громко сопя, зашагал рядом. Они шли к городской стене. 2. ПАРТИЗАН Сизый дымок струился меж бронзовых стволов, плавно убегая в темнеющее небо. Тихо потрескивал костер, хрустя смолистыми дровами. Лед мрачно шевелил вертел, на котором поджаривалась, истекая янтарным жиром, крупная куропатка. "Итак, что же мы имеем на сегодняшний день?" - размышлял Тедди, неотрывно глядя в рыжее пламя. Первое: в стране у власти почему-то дагомейцы. Гро и компания, свергнутые год назад. Достойные ученики птицы Феникс. Второе: Орден. Темная лошадка до поры до времени. Третье: пеломенские шпаги. Напрашивается связь Орден - Пеломен. Вообще сомнительно. А впрочем - кто знает? Если в Данкартене у власти Кейт Гро... Тоже вещь, казавшаяся невероятной. Четвертое: где Харвей? Где Хирма, король Барнегат, барон Рой? Где верхушка Данкартена, правители, голубая кровь? Почему вместо них дагомейцы? Хотя, это уже было, это первое. Так... Пятое... Ага! Почему ратники Арнея без смущения лезут на лазер, имея всего лишь стальные мечи? Мелочь, конечно, но есть здесь что-то подозрительное... Нутром чую." Лед пошевелил вертел, жир закапал прямо в огонь, раздалось сердитое шипение. "Далее. Что в Дагомее? Не данкарты же там правят! Шестое, кажется. Седьмое: магнитные застежки на браслетах Ордена. Снова связь Орден - Пеломен. Может, не так уж она и невероятна, связь эта? Историки у пеломенцев, вроде бы, неглупые. Спровоцировали же они бунт на Снежане? Уж на что сонная была планета... Тедди машинально потрогал старый шрам на левой руке, запустив пальцы в рукав комбинезон. Шрам он заработал именно на Снежане, правда еще до бунта. Во время спасательного рейда напал местный зверь, совсем еще детеныш. Насилу отмахался от него ракетницей... "Восьмое: почему пассивны простые данкарты - горожане, земледельцы? Неужели Гро устраивает их как правитель? Или в лесах орудуют отряды сродни войску Энди Махонького? Все может быть." Тедди вздохнул. Вопросов хватило бы до утра. Пожалуй, самое время приниматься за Метрикса. - Эй, Лед! - окликнул пилот мрачного спутника. Тот нехотя приподнялся на локтях. - Давай поиграем в интересную игру? Я буду задавать дурацкие вопросы... - А я буду давать дурацкие ответы, - буркнул Метрикс. Тедди усмехнулся. - Нет уж, отвечай серьезно. Представь, что я больше года странствовал, неважно где, а вернулся, и что же я вижу? Хлоп! Гро вместо
в начало наверх
Барнегата. Хлоп! Орден. "Огнем, мечом", браслеты, дагомейцы, и все такое. Идет? Метрикс странно посмотрел на пилота. - Все-таки ты шпион, - заключил он. - Вот только не пойму чей. Тедди ухмыльнулся: - А какие шпионы тебе больше по душе? - Мертвые, - отрезал Лед. - Или изловленные и пытуемые. На дыбе, там, или иглами. - Ладно, ладно, - проворчал Тедди. - Развоевался. Где ты был, когда Гро брал за горло весь Данкартен? Шпионов пытал? Лед насупился. - А ты где? - Я? - Тедди рывком придвинулся. - Я Алгому от этих ворон избавлял. А потом с принцем Тауншендом Таулект тряс. Летом. Слыхал? Метрикс кивнул. - Вот с тех пор я здесь и не появлялся. Дошло? Впервые в глазах Леда всплыло понимание: - Так ты - железный воин? Человек-молния? "Ого! - подумал Тедди. - Не рановато ли?" Пилот совершил еще слишком мало, чтобы о нем начали складывать легенды. - Ну, допустим. А что дальше? Метрикс разве что не светился от возбуждения. - Тебя же пытается изловить весь Орден! - Стоп, Лед! - скомандовал Тедди. - Давай по порядку. Что есть Орден? Откуда он взялся? Рассказывай с самого начала. И Лед стал рассказывать. Выходило, что началось все ранней осенью. Принц Тауншенд вошел в Авостинг и был коронован; вся Дагомея с радостью приветствовала нового монарха. Казалось, что наступали светлые времена. Однако вскоре радости поубавилось: неожиданно умер король Барнегат и судя по всему ему любезно помогли отправиться на небо. Принцесса Хирма исчезла прямо из собственной спальни - и это накануне отъезда в Авостинг, где намечалась пышная свадьба. Каким-то непостижимым образом у власти оказался никому толком не известный советник Барнегата по имени Ден Трешт; чуть позже стало известно, что на самом деле его зовут Ден Гро и самозваному диктатору Дагомеи он приходится не иначе как родным братом. Все чаще звучит слово "Орден", причем привыкли к нему на удивление быстро. Людей, служащих Ордену, много, дисциплина у них завидная, наверняка эти ребята - подпольщики с солидным стажем. Короче, вскоре почти все, кто верой и правдой служил Барнегату и Данкартену, оказались не у дел, а люди Ордена наводнили все большие города; день ото дня правили они все круче. Знать Данкартена потихоньку стала поступать к ним на службу. Теперь это даже почетно. Появились светящиеся мечи - сначала их было очень мало, носили их только офицеры Ордена, потом стали доверять и простым гвардейцам. Лед служил Ордену с середины зимы. Ходил в караул в замке Руэтты, изредка доставлял срочные вести в столицу, Диожам или Байеск. Смысла донесений он зачастую не понимал, зазубривал набор ничем не связанных слов и все. Орден недолюбливал - чужаки все-таки - но отец учил его, что нужно покоряться неодолимой силе, и Лед покорялся. Тем более, что ничего невыполнимого не поручали, а платили всегда исправно и щедро, да не чем-нибудь, а звонкой монетой и это примиряло. Весной Алгому потряс бунт, во главе которого стоял барон Рой - единственный из знати Данкартена, кто осмелился отклонить предложенную Орденом службу. К Алгоме стянули войска со всей округи и бунт захлебнулся в собственной крови. Барон и несколько его приближенных бежали на север, в Таулект, но их поглотили дремучие пограничные леса; в Дагомее они так и не появились. Поговаривали, что их схватили вездесущие гвардейцы Ордена, но веских доказательств этому никто предъявить не смог. После смерти Барнегата верхушка Дагомеи заняла выжидательную позицию и ничего против Ордена не предпринимала. Когда же похитили принцессу Хирму, Тауншенд с несколькими верными людьми покинул Авостинг, никому не сказав ни слова. Лишь старому канцлеру Стикамору шепнул: "Войны не начинать!" Простой люд к Ордену отнесся настороженно: покойный Барнегат был очень популярен и его неожиданная смерть никого не обрадовала. То, что знать быстро переметнулась на сторону пришлых тоже мало кого обрадовало: все помнили, как правил Кейт Гро в Дагомее. Запах людской крови чувствовался тогда даже в Данкартене. Но до открытых выступлений против Ордена пока не доходило. Единственная вспышка - алгомский бунт, но там оружие в руки взяли только воины Роя, горожане же остались лишь зрителями. За что и поплатились: гвардейцы пустили в ход пеломенские шпаги и большая часть города обратилась в обожженные руины. Данкартен замер, затаил дыхание в ожидании дальнейших событий, и похоже, любой толчок извне мог поднять бурю. А бурей пахло, и пахло весьма интенсивно. Такова была в общих чертах ситуация в стране; Тедди надолго задумался. Пожалуй, за Орденом стоял действительно Пеломен. Это плохо. Тогда он - пилот-истребитель Хобарта, новоявленный диверсант-одиночка - почти бессилен здесь. Но отступать еще рано. Тем более, что истребители не отступают. Примерный план действий у Тедди уже сложился. Первым делом - найти принца (пардон - уже короля) Тауншенда, или Хирму. Кого раньше - время покажет. По традиции предстояло пару-тройку раз спасти принцессу из вражеского плена. Стало быть - в Авостинг, столицу Дагомеи, город на четырех холмах! Там вернее всего отыщутся следы мятежного принца, ныне короля. Может быть, встретится кто-нибудь из команды Энди Махонького. Пожалуй, это лучшие помощники на сегодняшний день. Лед давно уже храпел, подложив под голову внушительный кулак. Костер догорал; пламя осело на жарких углях и лишь тусклые отсветы мерцали в плотной темени. Где-то скрипела ночная птица, словно проржавевшая шестерня. Задействовав сторожа Тедди провалился в глубокий безмятежный сон. Короткий предупреждающий толчок комплекта вернул его в дремлющий лес. Костер погас окончательно; зато небо стало мало-помалу светлеть. Значит проспал он часа три. "Сторож" нашарил сканером людей, подкравшихся с севера, о чем и поспешил известить Тедди. Людей было шестеро. Опустив на глаза линзы ночного видения, пилот разглядывал непрошенных визитеров. Вооруженные; одеты - кто как, значит не гвардейцы Ордена и не ратники Арнея, если это не военная хитрость. Но судя по разномастному оружию - все же не гвардейцы. Те вряд ли бы догадались сменить регулярные королевские мечи на два коротких дагомейских клинка, один узкий западный, пару топоров и огромный боевой молот. Рассыпавшись неровной цепочкой они крались к стоянке Тедди и Леда. Минут через пять, образовав правильное полукольцо, незнакомцы остановились. Наверное собирались перед решающим рывком. - Эй, вы там! - громко закричал Тедди, приведя нападавших в немалое замешательство. - Будет прятаться. Выходите. Я вас все равно вижу. Спустя полминуты двое - один с мечом, второй с топором - показались на фоне сплошной черной стены леса; теперь они стали заметны и без "ночного глаза". Тедди засмеялся: даже хитрят! - Давайте, давайте, выходите все. Эй, толстый! Что макушку скребешь? Выходи. Да не прячься ты за дерево! Вот-вот, уже лучше. Да, чуть не забыл, оружие сложите на опушке. Остальные четверо покинули заросли, но оружие никто из шестерки не бросил. Напротив, раздосадованные словами Тедди они намеревались потолковать с ним как львы с кроликами, по праву сильного. Проснулся Лед, секунду тер заспанные глаза и, разобравшись, схватился за меч. - Ай-яй-яй, - сокрушенно покачал головой Тедди. - Какие невежливые люди. Тревожат сон мирных путников... Речь его прервало боевое рычание и звон стали. Лед махался с обладателями мечей, двое с топорами и толстяк с молотом навалились на Тедди. Сверкнул зеленоватый шнур лазерного меча, в руках нападавших остались лишь деревянные обрубки; тяжеленный молот, отвалившись от древка, спикировал прямо на голову толстяку, двое других, получив по удару в нервные узлы, тихо распластались на росистой траве. Тедди глянул на Леда: тот сумел ранить одного из противников, но у него сломался меч и схватка сама собой прекратилась. Перехватив рукоятку лазера поудобнее, пилот в два прыжка оказался рядом с Ледом, отшвырнув нападавших. Раненый в драку лезть не стал, понадеявшись на товарищей, сидел себе тихонько и баюкал окровавленную руку. Второй получил локтем в горло забулькал и успокоился. Оставался один - высокий и стройный, вооруженный западным клинком, узким, длинным, с затейливой гардой, в которой угадывалось что-то до жути знакомое. Тедди сразу углядел в нем искушенного фехтовальщика. Но тешить свою небезразличную к поединкам душу было некогда: рассветало. А парень всерьез собрался фехтовать своей железкой с лазерником. Тедди удивился, отступил на шаг и понял, что лучше всего сразу же срезать ему клинок по самую гарду и не морочить себе голову. Взмах, выпад... Клинки встретились, выбросив в наступающее утро сноп ярких искр. Меч высокого устоял против лазерного меча Тедди!!! Пилот опешил от такого сюрприза и с трудом отбил несколько грамотных атак. Весь его опыт восставал - сталь бессильна против оружия звездных пилотов. А они с высоким фехтовали так, будто оба меча были лазерными. Постепенно Тедди пришел в себя, слегка успокоился и, парировав коварный боковой конэр, угостил противника ботинком в солнечное сплетение. С тем же успехом он мог пнуть каменную стену. Нога заныла, Тедди взвыл и, разозлившись не на шутку, выключил высокого по всем правилам рапид-бу-дзюцу. Заняло это целую четверть секунды, что еще более подняло обладателя чудо-меча в глазах пилота. Лед с разинутым ртом наблюдал за ходом этого диковинного поединка. В руке он по-прежнему сжимал обломок своего меча. Присмотревшись, Тедди убедился, что меч Леда не сломан, а срезан лазером, чего, собственно, и следовало ожидать. - Свяжи-ка его, - приказал он Метриксу и взял меч высокого. Так и есть - стандартная батарея пеломенской шпаги, вместо дюзы - точечные излучатели вокруг обычного металлического клинка. Когда тонкие лучики выпущены, клинок "одевается" в лазерную рубашку. Спектр излучения подобран в стороне от видимого света, поэтому рубашка глазом не видна. Просто и изящно: с виду - меч, а работает как лазер. Тедди задумался. "Вот и ответ, почему гвардейцы Арнея лезли с мечами на лучевик. А сделано по уму, даже я ничего не понял. Разработка явно для феодальных миров. А парень этот был скорее всего пеломенцем. Лед связал всех нападавших, кроме раненого, их же собственными ремнями и преданно уставился на Тедди. - Ну и мастак ты сражаться, Кевин! Сроду такого не видел... Тедди оторвался от раздумий. - Запомни, Лед: меня зовут "Тедди". Впредь обращайся ко мне только так. Метрикс кивнул. - О'кей, Тедди. Запомню, Тедди. И они пожали друг другу руки. Подали голос проснувшиеся лесные пичуги. Сумрак неспешно уползал вглубь леса, небо светлело с каждой минутой. Тедди собирался заняться пленниками, но "сторож" напомнил о сеансе связи с базой. Отстегнув передатчик, пилот воткнул джек питания, сунул бусинку приемника в ухо и сел на землю, держа передатчик на ладони. Знать, что в любой момент можно поговорить со своими, было очень приятно. Куда приятнее, чем быть отрезанным от всего мира, как в прошлый раз. Метрикс снова разинул рот, готовый высыпать на него целый ворох вопросов, но Тедди коротко отмахнулся: - Потом, Лед, не мешай... Я быстро... Поисковый луч уже нашарил спутник связи, подвешенный на стационарную орбиту месяц назад. "Бип, пи-пи-пи, пи!" - Я база! - Я "атолл"... Комп Тедди в долю секунды выплюнул закодированную информацию, принял ответную, сменил пару раз частоту, дал несколько бессмысленных кодировок и убрался с канала. Переключившись на дешифрацию Тедди приготовился слушать подготовленный для него пакет. "Вчера вечером над океаном в атмосферу вошел пеломенский бот. Предположительно - сброс десанта, один-два человека. Вражеских спутников вблизи планеты не обнаружено. Пеломенский флот "ТР-2" покинул систему Бозонс.
в начало наверх
Со стороны четных бакенов идет магнитная буря: напряженность - 17 регулярных единиц. Прекращены боевые действия в секторах с N-6082 по R-0009, причина - пассивность противника. Пеломенские лидеры опровергли сообщение "Оверсан-информа" о готовности начать переговоры с руководством Хобарта." Крохотный наушник попискивал, Тедди слушал и запоминал. Сообщения казались разрозненными и маловразумительными, но кодировщики и служба подготовки данных знали свое дело крепко: у агентов постепенно складывалась полная картина, а составленный таким образом пакет сложнее раскодировать, даже если его перехватят. "В секторе Z-9984 зарегистрирован неопознанный объект, предположительно - бот планетного класса. Конструктивных аналогов среди техники Хобарта, Пеломена и Земли не имеется. Информация проверяется. Питер Кауфманн, бортовой номер 16, флот "А", сжег сотый истребитель противника. Прогноз погоды Данкартен: ясно, без изменений. Конец сеанса." Подождав еще немного под тихое шипение приемника, Тедди свернул аппаратуру и встал. Итак, пеломенский десант. "Это становится интересным", - как сказал бы погибший Мартин. Он повернулся к Леду и замер от неожиданности. На поляне стояло человек шестьдесят. Мечей у них было - даже Тедди смутился. Пленников уже освободили. К ним, неторопливо ступая по росистой траве, приблизился главарь сего сброда - косматого и уголовного вида детина, не лишенный, впрочем, интеллекта, судя по живому и внимательному взгляду. Его окружали четверо мускулистых ребят с подобными же взглядами: будь детина королем, их бы нарекли советниками. - Привет, Лед Метрикс! - холодно сказал один из них. - Я слыхал, ты впал в немилость. Чем же ты не угодил Ордену? Лед неохотно ответствовал: - Привет и тебе, Шен Валэда... Ты в свое время связался со Стиром, а я - вот с ним. Похоже, мы товарищи по... Он чуть не сказал "по несчастью", но во-первых это вряд ли было несчастьем, а во-вторых это вряд ли стоило произносить. - ...по... э-э-э... случайности. Я встретил вот этого человека. Он истый данкарт и он ненавидит Орден. Тедди внимал, не вмешиваясь. Косматый предводитель лесных разбойников (кем еще могли быть эти хмурые субъекты, вооруженные чем попало?) с сомнением хмыкнул и поинтересовался: - За что же ты ненавидишь Орден? Тедди не собирался изливать душу перед подобной аудиторией. Посему он старался отвечать кратко и, по возможности, вопросом на вопрос. - А ты? Косматый напыжился. - Я - Стир Каудрай. Со мной считается Фил Тензи, а... - Фил? - оживился Тедди, не дав Стиру поведать о причине своей ненависти к Ордену. - Он где-то здесь? Ну-ка, веди меня к нему! В голосе пилота звучало столько металла, что косматый Стир на секунду смешался, а потом широко махнул рукой. - Пошли! Светает. Вероятно эта публика в любом случае намеревалась увести Леда и Тедди с собой и с радостью ухватилась за возможность проделать это без излишней свалки. Они молча шли по утреннему лесу. Часа три. Тедди независимо насвистывал: "Галактики, как песчинки, мерцают у наших ног...", Лед Метрикс поминутно вздыхал. Когда прибыли, Тедди сначала показалось, что вступили в табор Энди Махонького. Все точно так же: и зеленые пузатые хижины, и костры, на которых готовилась грубая походная пища, и сдержанный мужской гомон, и блеск всегда готовых к бою клинков. Чуть впереди толпы встречающих стоял Фил Тензи, скрестив на груди мускулистые волосатые руки. Тедди издалека широко заулыбался. - Фил! - Тедди!!! Фил просиял, растопырил свои ручищи и бросился навстречу. Силы он совсем не потерял за прошедший год. - Здравствуй, старина, - выдавил пилот, слушая как трещат его собственные, горячо любимые ребра, - я снова в ваших краях. Второе (после Барри) знакомое лицо на планете. На этот раз - не враг. Глаза Фила остановились на руке пилота, вернее на браслете, охватывающем запястье. - С каких это пор ты якшаешься с Орденом? Голос Тензи стал жесток и колюч, как рваная жесть. Тедди пожал плечами: - Извини, Фил, если я оскорбил твои чувства! Что мне, каждому из них зубы заговаривать, что ли? Хлопнул одного да и нацепил чтобы попусту не приставали. Помогает, я убедился. Рон Бади его звали... лейтенант Ордена... - А-а, так это твоя работа! - ухмыльнулся Тензи. - А мы ломали головы - кто это такой крутой? Ну, и как Рон? Пилот развел руками: - Почти не шевелился, когда мы расстались. - Кстати, - сказал Фил, - ты знаешь, что это родной брат небезызвестного тебе Барри? Тедди не знал. - Вот как? А я ведь уже и с Барри успел повидаться. В диожамском трактире "Синий фонарь". Ох и пошумели! Фил увлек Тедди к табору. - Ты давно объявился-то? - Вчера утром. - Узнаю тебя. Всего сутки и столько шороху! Тедди только рукой махнул. Спустя час они сидели вокруг костра с главарями данкартских партизан, ибо были это именно партизаны, и обсуждали последние новости. С утра патрули Ордена поставлены на всех дорогах, ведущих из Диожама. Леда и Тедди вчера не нашли потому, что они дорогой не воспользовались, а сразу двинулись через чащу. Барри снова выжил - вовремя успели лекари с противоядием. Леда Метрикса Орден приговорил к смерти после пыток. Кейт Гро встревожен не на шутку и что-то затевает, что - пока неясно. Арней в Диожаме ждет подкрепления в лице баронов Хокуорта и Родвальда с войсками, выступивших вчера из Раймы. Принцесса скорее всего там, в Диожаме, в замке старого герцога Фарли, где хозяйничал сейчас Арней с советниками Ордена. Иначе зачем усиливать и без того мощный гарнизон Диожама? Где Харвей - неизвестно. Энди Махонький с ним; Дик Бестия исчез полгода назад и с тех пор его никто не видел. Фил последнее время сколачивал боеспособные отряды из ушедших в леса данкартов, которым не по душе пришлось правление Гро и Ордена. Не без успеха: под его началом собралось уже под две тысячи человек, правда прилично вооружены были от силы четыреста. Сказанное Филом втекало в память Тедди и оседало там до поры; когда-нибудь нужная информация всплывет, как всплывают в оперативной памяти резидентные аларм-файлы. Для агента-одиночки никакие сведения не бывают лишними, поэтому лучше фиксировать все. Кто помог Тедди в диожамском трактире Фил не смог даже предположить. Оружия, хоть отдаленно похожего на духовые трубки, ни в Данкартене, ни в Дагомее никогда не знали. В ближайшее время Фил намеревался захватить контроль над дорогой, ведущей из Диожама на север страны, серьезно ослабив в этом районе влияние Ордена, а также планомерно вооружать своих молодцов. Тедди выслушал все это и прикинул шансы. Если принцесса Хирма действительно в замке Фарли, рискнуть стоило. Если нет - тогда, может быть удастся заставить Орден и лично Кейта Гро считаться с собой. И завладеть некоторым количеством пеломенских шпаг, а может - и мечей-перевертышей, которые невозможно синтезировать в полевых условиях. Хорошо экипированные партизаны Фила пригодятся в дальнейшем. - Послушай, Фил, - осторожно предложил Тедди. - Почему бы нам не взять Диожам? Фил внимательно глянул пилоту в глаза. Наверное, он вспоминал знаменитый налет на Таулект. - Думаешь, это возможно? Тогда ведь ночью действовали, даже и не подрались толком. В Диожаме большой и хорошо обученный гарнизон. И кроме того, тебе ведь для того трюка необходим был Дик Бестия, а где он сейчас - ведает только небо. Тедди отрицательно покачал головой: - Я не о том. Поверь, мы сможем это сделать. В Таулекте у меня не было ничего, кроме лазерного меча, теперь же я напоминаю эдакий ходячий арсенал. Собственно, в одиночку я могу превратить Диожам в груду развалин, только зачем? А вот удержать город я не сумею, ибо находиться одновременно в нескольких местах мне к сожалению не дано. Ну, что ты скажешь, Фил? В замке жить, поди, приятнее, чем в лесу. Фил с сомнением кашлянул. Его помощники насквозь пропитались скепсисом и не собирались скрывать кривые улыбки. Они еще не знали, кто такой Тед Айрон, пилот первого класса, ныне - резидент-одиночка хобартской диверсионной службы. - Ладно, - сказал Тедди, вставая. Он помнил, ничто так не убеждает, как живой пример. - Видите во-он тот камень? Все обернулись - метрах в трехстах из земли торчала серая ледниковая глыба размером с корову. Запитав комплект, Тедди ввел цель; мигнул индикатор автонаведения. - Берегите глаза, - предупредил он, нажимая на спуск. Фиолетовая молния с шипением рассекла воздух и разнесла булыжник на тысячи мелких осколков, брызнувших в разные стороны как мальки от щуки. Из свежей воронки колечками поднимался светлый дымок. Партизаны отвесили челюсти, все, за исключением Фила, который ожидал чего-то подобного. В таборе поднялась невообразимая суматоха. - Уверяю, это даже не одна сотая полной мощности. Это так, игрушки. Когда бородачи малость успокоились и притихли, продолжили совет. Слово взял Стир Каудрай. - С таким оружием можно штурмовать что угодно, не спорю. Но у моих молодцов и мечей-то нет. Один на четверых. Этого мало. - Будут мечи, это не проблема. Можно даже прямо сейчас. Тедди встал и развернул синтезатор. Настроив его на оружейную сталь, вывел модель в объем, просчитал пропорции и запустил программу на непрерывный выпуск. Рядом с модулем, прямо в воздухе, возник полупрозрачный силуэт доброго западного меча с широкой гардой, на глазах потемнел, уплотнился, и спустя пару секунд на землю упал меч в завершенном виде. Над ним проступали смутные очертания следующего. Нагнувшись, Тедди взял готовый меч. Рукоятка удобно легла в ладонь; клинок тускло поблескивал; у самой гарды виднелось четкое клеймо: "Сделано в Хобарте". - Пойдет? - спросил он Фила. Меч пошел по рукам. Партизаны цокали языками, пробовали кромку пальцами и многозначительно переглядывались. Меч им явно нравился. И пошло. Синтезатор пек оружие, как сноровистая хозяйка блины: четыре секунды - меч, четыре секунды - меч... Часа через два перешли на короткие дагомейские клинки; после обеда Тедди смоделировал нескольким желающим изогнутые, похожие на сабли, а также пяток двуручных для особо одаренных в плане физической силы. Потом перешли к топорам - на них тоже нашлось немало охотников. К вечеру в таборе не осталось ни одного невооруженного человека. Вокруг синтезатора образовалась большая яма - землю сожрал ненасытный реактор. Двое верзил с лопатами устало присели на краю, свесив ноги вниз. - Все, - сказал Тедди. - На сегодня хватит. Народ поглядывал на синтезатор довольно жадно, но все помнили расстрелянный вдребезги камень. Свернув все вплоть до посаженных батарей, пилот вновь уселся в круг главарей. - Поговорим о деталях. Говорили допоздна. 3. ШТУРМОВИК Парня, о которого Тедди отбил ногу вчерашним утром, не нашли. Его вообще никто не знал и не помнил откуда он взялся. Вчерашний отряд состоял из представителей двух шаек, южан-праев и алгомских мастеровых. Южане решили, что он из Алгомы, мастеровые - что южанин. О мечах-перевертышах
в начало наверх
партизаны даже и не слыхали. Тедди ругал себя всю дорогу до самого Диожама. Наверняка ему встретился пеломенский агент, не зря же чужой бот долго крутился в опасной близости от спутников Хобарта. Повеселевшие партизаны бодро шагали лесной дорогой, накатанной сотнями повозок. Без дела молодцы лесных атаманов несколько застоялись, это бросилось в глаза еще в таборе. Когда нет оружия - какое дело? А тут и мечи раздали, и на Диожам двинулись, - чем не повод для хорошего настроения? Фил Тензи ожидал громкого штурма, но Тедди справедливо решил зря не шуметь. Две тысячи неплохо вооруженных лесовиков - это, конечно, сила. Однако железной дисциплине Ордена партизаны могли противопоставить лишь сомнительное повиновение своенравным главарям движения. Высокие стены Диожама царапали блеклое южное небо. К городу подошли с северо-запада, прячась в низком винограднике, что тянулся почти до самых стен. Наверху, на стенах, торчало не сколько стражников, разомлевших от зноя. - Ну и где их начальник стражи прячется от жары? - Тедди разглядывал Диожам в бинокль-волновик. Тонкий шнур видеоусилителя щекотал небритую щеку. Фил указал на круглую башенку с несколькими бойницами под самой крышей. - Там. Это не офицер, а десятник, у него всего-то и забот, что уберечь свой участок стены. Начальник общей стражи, лейтенант чаще всего, обычно в башне у главных ворот. Тедди шевельнул бровями: - Когда смена? - Судя по солнцу, часа через четыре. Нынешние заступили в полдень. - Сколько солдат в башне? - Десять-двенадцать, треть из них скорее всего спит. - О'кей. Сидите здесь, а когда я дам знак - тут уж поторопитесь. Надеюсь на тебя, Фил! Тензи опустил ладонь на плечо пилота: - Не волнуйся! Все пройдет как надо. Не впервой. Тедди проверил комплект и поднялся, соображая, с кем еще могли снюхаться его сообщники. Стройные ряды виноградника обрывались в пяти метрах впереди. - Да, - обернулся Тедди. - Вот еще что: когда войдем в город - никакого грабежа и пьянства. Нужно будет еще замок взять. Фил кивнул. - Конечно. Я ручаюсь за всех своих. "Хорошо бы, - подумал Тедди с надеждой. От стены его отделяло метров сто-сто двадцать. Рука легла на пульт, пристегнутый к поясу - крохотную коробочку размером с полладони. Фантом-дурилка медленно сформировался рядом. - Что это? - отшатнулся Фил. Не оборачиваясь, Тедди пояснил: - Управляемая голограмма. Что-то вроде призрака-слуги. Он неопасен. Фил недоверчиво пялился на фантома, сжимая рукоять меча. На всякий случай пилот приделал фантому голову быка; в остальном же фигура ничем не отличалась от человеческой. Нарядив ее в ярко-красный плащ Тедди полюбовался на свое творение, задал направление и перегнал дурилку в автоном. Человеко-бык потоптался на месте, словно пьяный, и вышел из виноградника, направляясь на юг, вдоль стены. Шаг его быстро стал уверенным и легким. В эту сторону Тедди больше не глядел. Партизаны, получившие приказ ждать, расселись под кустами, негромко сетуя на то, что виноград еще не созрел. Исчезновение Тедди заметили только Фил да Стир Каудрай. Строго говоря, пилот вовсе не исчез, а всего лишь включил систему боевого камуфляжа. По внешнему слою комплекта пробежал рой ярких огоньков и фигура Тедди стала стеклянно-прозрачной. Стир чертыхнулся. - Все в порядке, - сказал Тедди, - это я так прячусь. До встречи в городе. Почти невидимый пилот двинулся к стене. Рассмотреть его было почти невозможно, казалось горячий воздух, дрожащий под полуденным солнцем, принял очертания человеческой фигуры; легкая игра света и теней, да и только. Стена преградила ему путь - шероховатая, грубая, словно скала. На секунду включились двигатели в подошвах ботинок, плюнув голубоватым огнем, и Тедди вознесся на нее с легкостью птицы. Тем временем стража заметила фантома; солдаты загалдели, указывая на ярко-красную фигуру, появился десятник с пеломенской шпагой на рукаве. Тедди подошел к ним сзади с биопарализатором, жалея, что приходится действовать вот так - техникой, а не мечом. Нечестно как-то... Но - задание превыше всего, а шуметь сейчас не время. Стража полегла от первого же залпа. Теперь им предстояло несколько часов пялиться в одну и ту же точку - отключились даже мышцы глаз. Тоска смертная, Тедди на себе испытал. В караулке спали еще четверо. Их постигла та же участь. Обойдя стол с разбросанными игральными костями, пилот направился к винтовой лестнице. Внизу, у основания башни, отключил камуфляж, чтобы не садить зря батареи. Да и работать приятнее когда видишь собственные руки, а не полупрозрачный студень. Активировав мощный бластер, Тедди содрал со стены два тяжелых, украшенных гербами щита и сотворил аккуратный проход наружу. Широкий, безукоризненно правильный, хоть дверь навешивай. Если бы не свежий срез на камнях, любой бы поверил, что ход сотворен изначально, по замыслу архитектора. Знак людям Фила Тензи - виноградник, доселе мирный и вроде бы пустой, сразу же ожил, зашевелился и излил из себя потоки лесных партизан. Они шли молча, Тедди не зря инструктировал главарей. Мигом пересекли пространство до стены и стали стремительно втягиваться в новоявленный ход. Шестерых Фил сразу же заставил переодеться в плащи стражников и загнал на стену. Все это проделали предельно быстро, в городе никто ничего не успел понять. Внутренняя дверь башни запиралась на внушительный висячий замок. Блеск лазерного шнура взорвал полумрак, нестерпимо полоснув по сетчатке глаз; замок лохмотьями плавленного металла сполз вниз по рыжим кирпичам и мореному дереву. Взвилось легкое облачко дыма. За дверью простерлась мощеная булыжником площадь. Наскоро сотворив себе и остальным форму гвардейцев Ордена, Тедди повел отряд к замку. Генератор работал на пределе, перекрывая площадь в полторы сотни квадратных метров - ровно столько занимал строй вооруженных партизан. Редкие прохожие жались к стенам приземистых домов: видать, встреча с гвардейцами никого не радовала. Замок вырос перед ними за глубоким рвом; под старым, но еще на редкость крепким мостом заунывно квакали полчища лягушек. Заслон у ворот предстояло убрать с ходу, без лишнего шума и разговоров. Вновь импульс на двигатели и короткий полет через стену. Толпа партизан осталась без прикрытия, вместо коричневых плащей Ордена войско явило свету живописные одежды лесных бродяг, но Тедди этого заметить не успел. Ускорившись до предела, он выкосил привратную стражу и всех, кого увидел в непосредственной близости; голова привычно загудела, впитывая накладки рапид-динамики. Засов долой, ворота настежь! Партизаны хлынули в замок. Дальше прятаться не имело смысла, гарнизон достигал едва сотни человек, у Тедди же имелось без малого две тысячи - чудовищное по тем временам войско. - Охрану обезвредить! Занять стены! Стир - займись! Каудрай отсалютовал и исчез, его зычный голос, выкрикивающий команды, скоро зазвучал вдалеке, зазвучал и утонул в воинственном реве лесовиков. - Фил, держись ближе! Массивная, обитая медью дверь в слепой стене загрохотала на каменном полу, безжалостно содранная с петель. Сервоусилитель комплекта спел ей прощальную песню. За дверью обнаружился длинный коридор. - Фил, где покои знати? Тензи с готовностью засеменил впереди. Хлипкие заслоны Ордена сметались железной волной мятежного десанта. Главная зала - вскочил наместник Ордена, а два разодетых в парчу капитана даже не успели задействовать шпаги. - Вязать их! Ответом Тедди служили стройный стоголосый вопль и мгновенное исполнение его приказов. Пилот сейчас был богом и отцом истосковавшейся по доброй драке толпы, ненавидящей Орден. Замок захватили в десять минут, партизаны и сами дивились результатам своих согласованных усилий. Похоже, они постепенно осознавали преимущества организованного штурма перед бестолковым навалом, к которому прибегали до сих пор. Результат, как говорится, налицо, а потерь практически нет! - Герцог Арней, если не ошибаюсь, - любезно расшаркался Тедди. - Мое почтение! Арней, не веря, сверкал глазами. События повторялись: он снова стал жертвой дерзкой атаки на неприступный, вроде бы, замок и вновь проиграл вчистую. Только на этот раз атаковавшие не собирались уходить - они по-хозяйски располагались в залах и комнатах. - Фил! Выслать наряды в город! Обезвредить все патрули и охрану внешних стен! Приказ несколько запоздал: во-первых Стир Каудрай дело знал и расстарался вовсю. Расколошматив гвардейцев в замке он отослал группы под началом наиболее верных людей к сторожевым башням; во-вторых в южном районе города поднялись ремесленники и мещане и смяли растерянных гвардейцев Арнея, оставшихся без руководства. В считанные минуты разнеслась весть - Диожам более не принадлежит Ордену! Орден повержен! Повсюду сновали лесовики, бряцая клинками с клеймом "Сделано в Хобарте", преисполненные решимости и боевого пыла. Тедди обходил замок. В сырых темных подземельях томилось полсотни узников; среди них - старый герцог Фарли и его брат, истинные владельцы замка. Их немедля освободили и с подобающими почестями препроводили в лучшие покои, остальных Тедди велел отпустить с богом: враги Ордена Хобарту не враги. Принцессу Хирму держали в дальнем крыле. Едва Фил, громыхая огромной связкой замысловатых ключей, отомкнул тяжелую дубовую дверь, девушка метнулась к Тедди. Губы ее были сухи, а щеки чуть солоноваты, должно быть от слез. - Тедди! Ты верен себе! - Конечно, Ваше Высочество. Спасать принцессу - только моя прерогатива. Кстати, где Харвей? Хирма спрятала лицо у пилота на груди. "Не задела бы пульт, - подумал мимоходом Тедди. - Не дай бог активирует полную защиту или наведение бластера..." "Пижама" диверсанта не предназначалась для объятий. Но Хирма, услышав имя Харвея, отстранилась. - Я тоже хотела бы знать где он! На пороге комнаты возник огромный рыжий котище и холодно воззрился на Тедди. Сознание словно обдало сквозняком. Тедди даже вздрогнул. В тот же миг из-за поворота показалась группа бритых наголо воинов вперемешку с косматыми партизанами. Шли они со стороны главных ворот. - Хей! - заорал в упоении Стир Каудрай. - Глядите, кто объявился! - Кто там желает знать где я? - спросил Харвей Меткий Глаз, Король Тауншенд, правитель Дагомеи, широко улыбаясь. Принцесса, захмелевшая от счастья, обмякла в его руках. Тедди деликатно умолк, выжидая. Фил Тензи сиял, как аварийный вызов, и приплясывал, как скакун на старте. - Только мы северные ворота заняли, - шепнул Стир, - горцы навалились, приняв нас за гвардейцев Ордена. Хорошо, что я узнал их младшего вождя Саная... А главное - он меня тоже узнал... - Привет, Тедди! - сказал король. - Ты снова меня чуть-чуть опередил. Тедди улыбнулся и заблокировал пульт, ибо настал черед крепких мужских объятий. - Привет, Харвей! Значит, я поступил правильно, явившись в Диожам! Признаться, сначала я намеревался отправиться в Авостинг искать твои следы - ты ведь пропал. Оба - и Тауншенд, и Тедди были по-настоящему рады встрече, а истосковавшаяся в плену принцесса затмила бы своей улыбкой небольшой ядерный взрыв. У кого есть верные друзья - тот поймет. Тауншенд уже открыл было рот, чтобы задать пилоту вопрос, но ему помешали: слабо тренькнула арбалетная тетива. Тедди, почуяв опасность, рывком ускорился, одновременно снимая блокировку с пульта. Он опоздал. Стрела впилась бы ему в горло, если бы ей не преградил путь брошенный кем-то факел. Оперение умерло в огне, посеяв запах паленой органики, факел с торчащей стрелой медленно-медленно упал на каменный пол. В глазах кота отразилось пламя. Тедди переключил внимание на ближайшее окружение.
в начало наверх
За угол, откуда только что пришел Харвей со свитой, скользнула бесплотная фигура в черном балахоне, а сверху, с толстой деревянной балки над коридором, рухнул гвардеец, выронив арбалет. Глаза его были стеклянными, на губах пузырилась розовая пена, а из шеи торчала коротенькая иголочка от духовой трубки. За углом, конечно же, никого не оказалось. Но Тедди, почуявший повадки мастера ниндзюцу, знал что делать, мигом взобравшись на такую же балку. Так и есть - стены замка потолка не достигали на добрых полметра. Гуляй себе на верхотуре, как муха по стеклу! А снизу и не разглядишь - под сводами всегда таится полумрак. Неизвестного Тедди увидел еще раз, когда тот перемахивал через ров. Попытка просканировать его мозг наткнулась на такой мощный психоблок, что пилот потерял темп и безнадежно отстал. Неведомый ангел-хранитель в черном балахоне вторично спас ему жизнь и растворился в бурлящей на площади толпе. 4. МЯТЕЖНИК Смолистые факелы пылали на стенах высокого зала, по потолку бродили неверные косые тени. Тедди велел обшарить весь замок на предмет выявления спрятавшихся врагов - безрезультатно, но он не особо и надеялся. Гвардейцы, если кто и был, давно убрались, а неизвестный в черном дважды показал себя истинным профессионалом и ошибок с его стороны ждать не приходилось. Обеденный стол ломился от изысканных блюд, приготовленных карликом-поваром короля Тауншенда; Тедди отвел душу после дня на питательных таблетках. За столом сидели Хирма, Харвей, Тедди, Фил, Стир, вождь горцев Санай и герцог Фарли с братом. Арнея и офицеров гарнизона, а также служителей Ордена заперли в подземельях замка. Фарли горел нетерпением: он поклялся подвергнуть Арнея всем изощренным пыткам, что вытерпел сам. И это несмотря на слабость старого герцога, еще не оправившегося от тех же пыток! Видит бог, ненависть сильнее боли. Вскоре Фарли с братом удалились. Тедди, запив обед дивным местным вином, откинулся на высокую спинку кресла. - Славно, - сказал он, довольно жмурясь. - Повар - просто волшебник. - Да, - отозвался Харвей. - Не зря я повсюду беру его с собой. - Кстати, - решил переходить к делу Тедди, - тебя не пришлось искать, ты прибыл как раз вовремя. Откуда, если не секрет? Король улыбнулся: - С гор на востоке. Оттуда, где я провел детство и юность. Горцы - народ честный, гордый и свободолюбивый и они преданы мне, потому что убеждены: я приношу счастье. Однако, признаюсь: меньше всего я ожидал увидеть Диожам очищенным от скверны, именуемой Орденом. - Хм! Пожалуй, очищенным его называть еще рановато... Харвей пожал плечами: - Во всяком случае, он оказался уже захвачен тобой! Я-то планировал встретиться с людьми Фила и самому штурмовать Диожам. - Рад, что помог тебе, Харвей, - сказал Тедди. - Но что же дальше? - Дальше? Собирать всех, кто еще не оброс мхом и не зажирел под знамена покойного Барнегата - и на Райму! Очистить от скверны весь Данкартен - вот моя цель! - Орден силен, - задумчиво произнес Тедди. - Справимся ли? Харвей обратился к Филу: - Сколько собралось людей? - Две тысячи, - ответил тот. - Все прекрасно вооружены, спасибо Тедди Айрону. Потерь почти нет. - Отлично! - воскликнул Харвей. - Где ты раздобыл оружие, Тедди, я даже не спрашиваю. У меня пятьсот горцев, а эти воины стоят двоих каждый... Речь короля прервал стражник у дверей зала, торжественно провозгласивший: - Барон Рой Алгомский! Все обернулись. В зале появились трое в запыленных с дороги плащах: барон Рой, Остин и Спик. - Приветствую короля Дагомеи и принцессу Данкартена! - учтиво поздоровался барон. Не доходя нескольких шагов все трое опустились на одно колено, прижали руку к сердцу и склонили голову. - Ваше Величество! У меня всего четыре сотни кое-как вооруженных людей, - сказал Рой, - но они готовы отдать жизни за Данкартен. Волею случая я слышал Ваши последние слова - принимайте нас под начало! - Приветствую тебя, мятежный барон! - Тауншенд встал и протянул руку Рою. - Ты один в этой стране остался верен законной правительнице - принцессе Хирме - и не склонил голову перед Орденом. Держи же голову выше и в обществе тех, кого смело можешь назвать друзьями и с кем придется сражаться бок о бок с прихвостнями Ордена! Тедди в который раз удивился: удается же этим урожденным вельможам говорить торжественно и цветисто, и при этом совсем не выглядеть напыщенными пустословами. Рой поднялся с колена и пожал протянутую королем руку. - Принцесса! Даже плен не коснулся Вашей красоты - Вы все так же прекрасны! - Спасибо, Рой! Спасибо за все, и за комплимент, и за верность. Обещаю, как только Данкартен снова станет свободным, Роям не придется сетовать на неблагодарность семьи Барнегат... Рой увидел, наконец, Тедди. - Ба! Пилот Тед Айрон снова в наших краях! Полагаю, Ордену несдобровать в ближайшее же время! Поздоровавшись с остальными, барон сел за стол, тут же рядом устроились и Остин со Спиком. Прислуга торопливо накрывала еще на троих. Харвей вернулся к прерванному разговору. - Итого у нас почти три тысячи войска. Это немало. Только бы вооружить нуждающихся... Тедди с видом заговорщика поднял руку: - Это не проблема, Харвей. Недостатка в клинках не будет. Да и Райму мы возьмем без большой крови, это я обещаю. Но прежде у меня есть несколько вопросов. Постарайтесь ответить на них по возможности полно и четко. Харвей и Хирма кивнули. - Первое. Вам знаком этот прибор? Он отстегнул передатчик и положил его на стол перед собой. Все обратились во внимание, пожирая глазами плоскую коробочку с маленьким экраном. Харвей переглянулся с принцессой, взял передатчик в руки, бегло осмотрел и отрицательно помотал головой. - Похожую вещь я видел однажды в Таулекте, ту самую, за которой ты охотился в прошлый раз. Больше - никогда. Что это - я не знаю. Хирма часто закивала, присоединяясь к его словам. - Хорошо. Второе: не отправляли ли мне сообщение? С месяц назад? Принцесса, взглянув на Харвея, развела руками. - Как же мы могли его отправить, мы ведь не знали где ты... Правда, когда в Алгоме барон Рой поднял бунт и меня увезли ненадолго в Райму, я страшно хотела, чтобы ты вернулся... Дела шли так плохо! "Черт побери, - подумал Тедди. - По времени сходится! Неужели эта штука, что спрятана под замком Барнегат, способна реализовывать подсознательные команды? Хирма хотела, чтоб я вернулся, сильно, говорит, хотела, а в результате я получаю телеграмму по нуль-каналу! Вот это техника! - Далее. Под замком Барнегат в Райме кое-что спрятано. Поглубже самых глухих подземелий. Что известно об этом? Хирма нахмурилась. - Кто рассказал тебе эти сказки? Да, говорят, что давным-давно там спрятали много волшебных вещей, но за сотни лет бог знает сколько смельчаков пытались хоть что-нибудь отыскать в подземельях. Даже отец в молодости пробовал - везде сплошной камень. Никто не нашел ни мельчайшей пылинки, ни щелочки в кладке. - Но слухи продолжают бродить? - спросил Тедди мягко. Хирма пожала плечами: - Мало ли слухов бродит по свету? Уж свой-то родовой замок я знаю получше многих. - Очень хорошо. И последнее. При штурме Раймы очень бы пригодился Дик Бестия. Куда он запропал? Принцесса, последнее время томившаяся в плену, конечно, мало что могла прояснить. Харвей мог знать больше однако ответ его был маловразумительным: - Без понятия, Тедди. В середине осени в Авостинг явился какой-то его старинный приятель-колдун, Дик сказал, что на некоторое время отлучится и с тех пор не показывался. Я уже беспокоиться начал: он исчезал и раньше, но тогда поспокойнее было, что в Дагомее, что в Данкартене, что в горах. - Жаль, вздохнул Тедди. - Признаться, я на него рассчитывал. Вот и все, что я хотел выяснить... Да, - спохватился пилот, еще неплохо бы услышать подробности смерти короля Барнегата. Заранее прошу прощения, принцесса, но я действительно должен это знать. Девушка опустила взгляд; Харвей предупредительно положил ладонь ей на плечо. - Да, Тедди, я понимаю. Похоже, его отравили. Правда, тогда мы ужинали вместе, я ела и пила все то же, что и отец, и тем не менее утром его нашли мертвым в соседней комнате. Она запирается изнутри, известно, что никто не входил туда, я уверена, потому что ночью почти не спала, а через мою комнату никто не проходил. С отцом был лишь Витольд - наш кот. Это все, что я могу рассказать. Тедди обернулся, взглянув через плечо - кот лежал у камина и таращился на людей. "Странно, - подумал пилот отстраненно, - мы обедали, а он не попрошайничал. Вот что значит королевское воспитание!" - Спасибо, принцесса. Еще раз приношу извинения, - сказал он вслух. Харвей поспешил сменить тему разговора, тем более что Рой со своими офицерами к этому времени успели насытиться. - Ну что же, барон! Жажду услышать вашу историю: куда вы исчезли после алгомского мятежа? Барон залпом осушил свой кубок. - В общем, тут и поведать-то нечего, Ваше Величество. Шли к дагомейской границе, встретили несколько десятков беглых солдат, не подчинившихся в свое время Ордену, осели в лесу, в их таборе. Добывали оружие, народу прибавлялось - многим ведь Орден не по нутру. А сегодня на рассвете дошла весть - Диожам взят! Мы на коней и сюда. Признаться, лесная жизнь нам порядком осточертела и я несказанно рад, что сижу за столом, а не у костра и пью доброе вино, а не ту бурду, что ухитряются гнать мои солдаты. Вот и вся история. - Основной отряд прибудет завтра днем, - подал голос Остин. - Коней у нас почти не осталось. Поговорили еще немного о всяких пустяках - о необычайно жарком лете, о горцах, об охоте; вскоре Тедди поднялся. - Барон! Какое оружие предпочитают ваши солдаты? Сколько чего нужно? Самое время этим заняться. Барон с жаром пустился в объяснения, Тедди машинально запоминал. "Эх-ма! - подумал пилот. - Скоро мечи с клеймом "Сделано в Хобарте" перестанут цениться на вес золота..." Синтезатор последней модели создавал клинки ступенчатой структуры: внутренние слои стали были тверже внешних, благодаря чему внешние стирались немного быстрее и меч практически не нуждался в заточке, оставаясь все время острым. Запас оружия пополняли до вечера. К этому времени принцесса Хирма, переодевшаяся в свой походный костюм и вооруженная мечом, произнесла перед горожанами страстную речь и к войску примкнули еще сотни две ополченцев. Тедди направил Леда Метрикса произвести среди пополнения смотр и слегка потренировать их. Перед сном порядком вымотавшийся пилот вышел на очередной сеанс, на этот раз закрытый. Пока проходил короткий импульс, в который спрессовали депешу, приемник и передатчик синхронно успели сменить три частоты. "База" - "Атоллу". Вблизи планеты отмечена необычайная активность сил Пеломена: два легких крейсера легли на орбиту, позволяющую в любую минуту высадить десант предположительной численностью до батальона штурм-пехоты. Ответные меры Хобарта будут предприняты не позднее шести-восьми минут после времени "икс" с одновременным перехватом всех взлетевших с территории Данкартена средств до входа ими в маршевый режим.
в начало наверх
Захваченные на планете образцы лучевого оружия по уровню технологии и конструктивному исполнению, а также по исходному материалу, не могут быть отнесены к продукции Пеломена или Хобарта. По оценкам экспертов имеет место ловкая имитация изделий Пеломена на базе более высокой технологии. Аналогичная ситуация с захваченным браслетом. На основании вышеизложенных фактов предписываются действия в соответствии с пунктом 12-А базовой инструкции. Прогноз погоды Данкартен: легкая облачность, ветер западный, температура и влажность без изменений. Конец сеанса". Тедди извлек бусинку-говорилку из уха. Вот тебе и пеломенцы! Пункт 12-А базовой инструкции предполагал действия при вмешательстве третьей силы. Выходит, кто-то еще не на шутку заинтересовался спрятанным под родовым замком Барнегат в Райме. Но кто? Его, агента Хобарта, исподволь убедили, что в стране хозяйничают пеломенцы. Пеломенцев, если они тут вообще есть (хотя, наверняка есть) как пить дать убедили в обратном: Хобарт-де наводнил Данкартен своими агентами. Неужели провоцируют столкновение? Так зачем далеко ходить: который год уже деремся... Кому это нужно? Кому выгодно? Лес загадок! Решив, что утро вечера мудренее, Тедди откинулся на просторное ложе, забросив руки за голову. Раздеваться было лень. Позже Тедди на бегу обрадовался своей лени: не пришлось в спешке одеваться. За окном громыхнул взрыв; послышались крики часовых. Ночная тишина уступила место лавине звуков: подняли тревогу. Харвея и Хирму пилот нашел во дворе. Вдалеке, над внешней стеной, диковинными фонарями висели осветительные фееры. Кто-то шел на приступ! Кто-то чуждый этому миру! - Фил, Стир, Остин! Людей на стены! Харвей - горцев туда, где свет! Держать постоянную связь! Никого не удивило, что Тедди приказывает королю. Даже самого короля. И уж, конечно, самого Тедди. Спустя пять минут прибыли на место штурма. В стене зиял внушительный, метров на восемь, пролом; его из последних сил обороняли три десятка людей Фила. Атаковали их рослые ратники барона Хокуорта; его желто-черные знамена виднелись вдали. С шипением вырвались на свободу лазерные шнуры неизвестно чьих, но очень похожих на пеломенские, шпаг. - Данкартен! - звонкий голос принцессы увлек в самую гущу свалки отборный отряд барона Роя, который Тедди вооружил лучевиками. - И Барнегат! - барон Рой орал громче всех, на редкость удачно действуя новым для себя оружием. Тедди не завидовал их противникам: в дело вступили фехтовальщики первой десятки двух стран. Уставшие защитники пролома смогли, наконец, перевести дух; воинов Хокуорта вмиг вышибли из города. Подходили все новые и новые отряды армии Харвея и Тедди. Сражение выплеснулось наружу, закипело у городских стен, растекаясь, как река, что прорвала плотину. Рой, Хирма и Харвей рубились с Хокуортом и его приближенными, а с севера уже спешили сомкнутые ряды закованной в железо пехоты под знаменами барона Родвальда. Высыпав из виноградника, они мгновенно построились и бряцающим потоком устремились вдоль стены. Тедди нервно взялся за бластер, но тут на пехоту сверху горохом, посыпались бесстрашные и свирепые харвеевы горцы во главе с Санаем, вооруженные кривыми кинжалами и топориками. Несокрушимая рать Родвальда дрогнула и опустила копья, ряды рассыпались и смешались, так и не придя на помощь Хокуорту. Подмога из города не иссякала: уже больше тысячи противников Ордена бились под стенами Диожама. Родвальд и Хокуорт не ожидали, что бунтарей так много и в панике отступали на северо-запад. Не предполагали они и того, что все их недруги прекрасно вооружены. Тедди вздохнул спокойно, сшиб со стены троих невесть как туда попавших ратников Хокуорта, и тут в темноте заиграли сигнальные трубы. Помянув черта и межзвездный вакуум, пилот веером повесил четыре "светляка"; в ночном небе вспыхнули четыре ослепительно яркие звезды. Астрономы, будь они в Диожаме, пришли бы в отчаяние. - Ну и дела! - присвистнул Тедди. Ошарашенно присвистнул, что и говорить. Невдалеке четкими прямоугольниками застыли шеренги гвардейцев Ордена, личная гвардия Кейта Гро и еще пяток отрядов под различными знаменами. Настоящая армия числом не менее трех тысяч. Похоже, все силы Ордена и его противников собрались под Диожамом. Скомандовав отход, пилот подумал, чем бы заделать пролом в стене. Сломать он мог что угодно, а вот построить... Всегда гораздо проще сломать, чем построить - печальная истина всех времен. Горцы, солдаты Роя и бородачи Фила быстро втягивались назад, под защиту стен. Показались распаленные схваткой Харвей и Хирма. - В чем дело, Тедди? - в голосе короля звенела досада и нетерпение оторванного от поединка дуэлянта. Тедди протянул ему волновик. - Полюбуйся. Тауншенд глянул. - О-о! Много. Как поступим? - Подумаем... Размышления Тедди прервал запыхавшийся гонец из замка. - Нападение! Человек десять, все со светящимися клинками, ну прямо как у вас. Выкрали из подвалов герцога Арнея, офицеров и почти всех служителей Ордена - и фьюить! Мы ничего не могли поделать, - солдат продемонстрировал срезанный лазером до половины меч. - Куда они направились? - К южным воротам. - Проклятье! Не успеем. А сам подумал: "Ловко! Отвлекли атакой в другом месте и навалились. Харвей вздохнул: - Бог с ним, с Арнеем. Еще сквитаемся. Убитых много? - У нас - семеро, у них - ни одного. Сильно фехтуют, да и оружие... - Ладно. Возвращайся в замок, - отпустил солдата Тедди. Сообразивший что к чему Лед Метрикс уже руководил ремонтом стены: народ дружно таскал камни, бревна, мешки с песком. Пилот довольно хмыкнул: молодец, Лед! - Тедди! - откуда-то сзади, из глубины окраинных кварталов, послышался зычный голос Стира Каудрая. - Ты где? - Здесь! Стир пересек пятачок перед стенами и взлетел по ступеням. - Там человек тебя спрашивает. Пришел с востока, через стену перемахнул, ровно кузнечик. Сдается, это твой земляк. Назвался Кевином Кеннаханом. - Где он? - оживился Тедди. - Там, неподалеку, мои ребята охраняют. Усмехнувшись в душе на "охраняют", Тедди рванулся в указанном направлении. Кевин переминался с ноги на ногу в окружении четырех дюжих бородачей. - Сэр! - радостно бросился он навстречу своему звеньевому: не обращая внимания на робкий протест стражей. - Привет, парень! Ты очень вовремя. Боезапас? - Полный, - смущенно улыбнулся Кевин. - Я никуда не встревал, только наблюдал... - Молодчина! Прирожденный разведчик. - Сэр, я из Раймы. Практически все силы Ордена покинули город. Они здесь, я еле поспел. Лучшего момента для захвата я даже не могу представить... Тедди на секунду задумался. Брать Райму все равно придется. Рано или поздно. Если сейчас выступить из Диожама и форсированным маршем двинуться на столицу, силы Ордена отстанут минимум на полдня, пока разберутся. Это шанс. Оборонять Диожам уже незачем: эпицентр бунта предстояло сместить в столицу. - Харвей! - позвал Тедди. Король вынырнул из темноты спустя несколько секунд, словно ждал. В двух словах обрисовав ему ситуацию и выслушав пожелания. Тедди с Кевином поспешили на стену. Харвей собрал всех "офицеров" бунта - Фила, Стира, Саная, а также барона Роя и настоящих его офицеров - Остина и Спика. Совещание длилось недолго. Отряды один за другим отступали к замку и дальше, к восточным воротам, где сегодня было спокойнее всего. - Не забудьте герцога Фарли с братом! - напомнила принцесса. - Всех коней держать у ворот! Всех, какие найдутся в городе! - распоряжался Харвей. Тем временем Тедди и Кевин создали по паре десятков несложных (благо ночь) фантомов и заставили их бродить по стенам, изображая стражу. Серия полумощных импульсов из бластеров вспахала чернозем перед строем противника; после чего Орден счел за благо резво отступить в заросли. У стен осталась лишь сотня трупов в застывших позах - неизбежный итог любой стычки. Фееров-"светляков" никто больше не запускал. Пеломенцы (или кто там?) если они здесь и были, пробили стену, немного выждали, зашли с юга, украли пленных и, похоже, убрались. Задействовав радарный модуль, Тедди прозондировал местность. Войска Ордена, удалившись на километр, стали обтекать город с севера и юга. Назревала кольцевая осада. - Уходим, Кевин! Только бы успеть теперь! Они скатились со стены. - Ускоряйся! Город мелькнул перед глазами, словно вражеский истребитель на разлете. У восточных ворот последние отряды бородачей покидали Диожам. Харвей что-то поправлял в сбруе своего коня: рядом, мотая головами, стояло еще два красавца-скакуна. - Ну, как, Тедди? - Они окружают город. Нужно поторопиться. Харвей восхищенно покачал головой: - Ты великолепный стратег, Тедди. Успеваем впритирку. - Сколько нашлось коней? - Много. Почти семь сотен: Орден держал здесь большой отряд кавалерии, плюс полсотни Роевых, плюс сотня городских - вот и набралось. - Хорошо! Всех, кто верхом - немедленно к столице. Остальные пусть подтягиваются. - Да, Тедди. Я оставлю над ними Фила, барон Рой - Спика. Что касается горцев - их поведет Санай, они ведь к лошадям и близко не подходят. - Вот как? - Тедди на всякий случай запомнил. Подошла Хирма, ведя тонконогого дагомейского жеребца. Выглядела она грустной. - Что случилось, принцесса? - поинтересовался Тедди. Девушка вздохнула. - Мы-то уходим, а каково жителям Диожама? Только вернули свободу, и опять... Завтра здесь будет хозяйничать Орден. Мне стыдно, что я не могу защитить своих подданных. Тедди успокоил ее как мог: - Это лишь временно, принцесса. Нужно уметь уступить малое чтобы позже взять все. Придет и их час. А пока подумай лучше о тех, кого только предстоит освободить. Последние отряды стражи, покинув стены, нырнули в распахнутые ворота. - Вперед! Тедди и Кевин вскочили на коней. - Эй, ведомый! - весело крикнул пилот на межпланетном. Дуй справа от дороги и сканируй все на предмет засады. Чуть что - жги, почем зря. Энергии не жалей, дело идет к развязке, нутром чую. Кевин никак не мог отвыкнуть от вколоченной в пилотской школе уставщины. - Есть, сэр! Тедди поморщился. Тяжелые створки восточных ворот Диожама величаво закрылись; лязгнули внушительные запоры. Легкая фигурка воина скользнула со стены прямо на спину коня и последний из бунтарей поспешил к столице Данкартена. Перед всей мощью Ордена город остался почти беззащитным. Тедди скакал слева от дороги, что тянулась вдоль морского побережья на северо-восток, к Райме. Десятки и сотни воинов скорым походным шагом спешили прочь от Диожама, вздымая легкую рыжую пыль. Войско Тедди и Харвея успело отойти километров на шесть, прежде чем Орден замкнул кольцо. Вдоль дороги было чисто - ни единой души. Кевин тоже никого не засек. Похоже, удалось ускользнуть. Головные отряды всадников Тедди, Кевин, Харвей и принцесса догнали часа через два. Кони шли тяжелой рысью, неся сразу двух седоков - Харвей
в начало наверх
умел обманывать обстоятельства. Так они и встретили рассвет, на дороге, между пышными южными виноградниками и полосой прибоя. Подъехал Рой. - Ваше Высочество! - обращался он исключительно к принцессе, хоть и знал, что командует в основном Тедди, - я пошлю человека предупредить свой отставший отряд, чтобы шли не в Диожам, а кружным путем к Райме. - Конечно, барон. - Даже не одного, а трех. И чтобы они ничего не знали друг о друге, - посоветовал искушенный в подобных делах Харвей. Рой кивнул и пришпорил коня. - Пожалуй, - сказал король задумчиво, - я поступлю так же. Отправлю гонцов в Авостинг. Пора Орден давить, как мерзкого ползучего гада! Энди Махонький и герцог Сангареди приведут регулярное войско Дагомеи, а старина Стикамор проследит, чтобы эта зараза беспощадно истреблялась на наших южных границах. "Да, - подумал Тедди. - Предстоит большая драка. История этой планетки подошла к узловому моменту. Хорошо бы, чтоб эта драка оказалась последней. 5. СТРАТЕГ Почти двое суток они гнали коней по испещренной следами ленте дороги. Что там, позади? Не настигла ли пешую часть мятежного войска кавалерия Ордена? Тедди старался об этом не думать. Вперед и только вперед! Редкие деревушки да придорожные трактиры и харчевни кормили и поили устремленных к столице всадников и их скакунов. - Загубим лошадей, - шептал барон Рой, искривив губы. Тедди молчал. Какие тут слова! В полдень с вершины пологого холма открылся дивный вид на изогнутую, словно огромный рог, бухту; на берегу чернели стены большого города. Самого большого, что видел Тедди в этом мире. У путников захватило дух. Зрелище поражало своим великолепием всех, и тех, кто увидел это впервые, и тех, кто уже бывал в этих краях. - Райма! - прошептала принцесса, не скрывая восторга. - Наконец-то! На крутых обрывистых скалах у самого моря взметнулись к небу увенчанные шпилями башни замка Барнегат. Там, глубоко внизу, под роскошными залами и мрачными темницами цель десанта. База чужой расы. Новая технология. Новое оружие. Шаг к победе в осточертевшей всем войне с Пеломеном. Но туда еще нужно проникнуть. Первыми. Первыми, черт возьми! И нет никакой гарантии, что Пеломен не наступает им на пятки. Харвей командовал; всадники спешивались и отпускали коней пастись. Разбивался лагерь, сколачивались разведгруппы... Король, Рой и Тедди мелькали тут и там, отдавая распоряжения, подгоняя одних и осаживая других, не в меру ретивых. Готовился штурм. Только Хирма не участвовала в общей беготне. Сидела на склоне холма и глядела на Райму, город своего детства. Харвей неслышно возник у нее за спиной, приблизился и сел рядом. - Любуешься? Принцесса ткнулась ему в плечо. - Ужасные времена, Хари. Носимся, воюем... Подумать только - три тысячи войско! И у Гро с его Орденом не меньше. Тысячи людей, тысячи судеб - когда такое было? Непостижимо... Харвей задумался на секунду. - Раньше у нас не было и таких стратегов, - он указал на Тедди с Кевином. Пилоты стояли невдалеке, один разглядывал город в волновик, другой возился с рацией. - А еще, - сказал Харвей, - раньше я не слыхал от тебя таких речей. Устала, принцесса? Или это последствия плена? Хирма только вздохнула. - Пойду покормлю Витольда, - но она не успела даже встать. Котище, словно подслушав ее слова, показался из-за редких кустиков позади сидящих. - Он здесь? - удивился Харвей. - Откуда? Принцесса укоризненно взглянула на него. - Привезла в седельной сумке. Не могла же я его бросить! Кот мягкой походкой своего племени приблизился и сел рядом с девушкой, полуприкрыв глаза. В этот же миг Кевин засек короткий всплеск в эфире - чью-то передачу. Источник ее находился где-то рядом, скорее всего во-он в тех кустиках на вершине холма. Или на дальнем склоне. - Сэр, - прошептал Кевин, давно ожидавший чего-то подобного. - Передатчик рядом! Я поймал кодировку. Тедди, как ни в чем не бывало, развернулся в сторону Хирмы с Харвеем и незаметно включил биосканер. То же сделал и Кевин. В кустах обнаружилось несколько пичуг, семейство грызунов, наподобие мышей, и никого покрупнее. Тедди невозмутимо расширил сектор сканирования. Харвей с принцессой, парящий вдалеке коршун... Хм... Неужели в мертвой зоне? - Сэр, - прошептал Кевин. - А где же кот? Тедди глянул поверх изображения - Хирма гладила своего любимца-Витольда. Но сканер отказывался воспринимать кота как живое существо. Тедди вмиг сообразил в чем загвоздка и прошептал: - Сервоблокировка. Готов? Раз, два, три, ЧЕТЫРЕ! Мощный импульс торможения и задержки машинных команд захлестнул вершину холма. - Принцесса, не трогайте кота! - предостерегающе заорал Тедди. Хирма в замешательстве замерла; кот словно хлебнул валерианы - встал, пошатываясь, и попытался прыгнуть на хозяйку. Блокада его затронула, но не парализовала! - В сторону! - взвыл не своим голосом Тедди, бросаясь к ним. Чудовищный электрический удар швырнул пилота на жидкую травку. Комплект, слабо пискнув от перегрузки, отвел его прямо в почву. Волосы у Тедди встали дыбом, сухо потрескивая. - А, ч-черт! Кевин обрушил на кота новый импульс, с близкого расстояния, подойдя почти вплотную. Рыжее тельце завалилось набок и заскребло лапами. Тедди, как был, сидя, отыскал и попытался подавить энергетический центр псевдокота. Красная точка на схеме рентгеносканера пригасла, но секундой позже вновь разгорелась. Вот это защита! "Ишь, ты! - изумился Тедди. Это могло означать лишь одно: холодный термоядерный синтез в качестве источника питания. Кот являл собой чудо кибернетики. "Ладно. Центр команд... не в голове, а в груди, надо же! Ну-ка..." Перегрузив управляющие цепи до максимума, Тедди хлестнул по ним мощным импульсом переменной амплитуды и сжег все до одной. Кот замер, вздрогнув напоследок всем телом. - Все, - объявил Тедди. - Готов. Пот градом катился с него. - Эх! - посетовал Кевин. - Жаль, память тоже стерлась, сэр! Он, конечно, все сообразил. Тедди, по-прежнему сидя, повернулся к нему. - Парень! Разрази тебя гром! Называй меня на "ты" и по имени! Я же не штабист... Кевин виновато заморгал. Вколоченные сержантами рефлексы сильнее разума... - Может быть вы объясните что-нибудь? - в голосе Хирмы бушевала неописуемая ярость. Тедди снизу вверх глянул на напарника: - Покажи... Тот выпустил луч и ловко вспорол "коту" бок. Остаточный заряд, сверкнув, стек в землю; запахло озоном. - Глядите, - сказал Кевин довольно. Сверхпрочная кожа вместе с шерстью разошлась, обнажая блестящий металлический каркас, гибкие шарнирные сочленения, полимерные тяги вместо мышц и гроздья крохотных шариков-микромодулей. Хирма отшатнулась. - Вот, - Тедди неопределенно ткнул пальцем. - Это твой, с позволения сказать, кот. Принцесса не могла поверить. Так и стояла, прижав ладони к лицу. - Как же это? Мне его котенком подарили... Я молоком его выкормила... Сама... - Это киборг, принцесса. Механический зверь-шпион. Теперь понятно, почему гвардия Ордена так быстро явилась к Диожаму - они знали о всех наших планах. Тедди помолчал. - Наверное, его подменили не так уж и давно - скорее всего, год назад. Харвей глухо осведомился: - Говоришь, он находился в комнате твоего отца в ночь смерти? Хирма потерянно кивнула. - Вот, значит, кто отравил короля Рика. - Не отравил, - поправил Кевин. - Полагаю, просто ударил током. - Током? - не понял Тауншенд. - Ну, да, электричеством. - Электричеством? - Силой, что живет в молниях, - пришел на помощь Тедди. - Это могучая сила. - Кстати, - приподнял брови Кевин. - Полагаю, предстоит много стрельбы. Почему бы нам не использовать реактор этого прелестного малыша? Я проверял на излучение - чист, как совесть младенца. Мощность бластера возрастет не меньше чем втрое. Да и вообще не чета, он наших батареям: не садится, не перегружается... Тедди наконец поднялся. - А что? Это мысль. Соображаешь! Покопавшись во внутренностях киборга, пилот извлек матовый цилиндрик реактора, напоминающий жестянку из-под пива. Разъемы, конечно, пеломенские, но на подобный случай в запаске каждого агента-одиночки имелся комплект переходников. Батареи были гораздо миниатюрнее вражеского реактора, но мощность последнего подкупала. Перед штурмом Раймы не стоило разбрасываться подобными подарками судьбы, тем более, что предстояла, скорее всего, стационарная стрельба, да и миссия могла неожиданно затянуться. Останки "кота" пилоты законсервировали, предварительно вживив под кожу маячок. Могло статься, что хобартские инженеры сочтут их любопытными. - Я слышал, - сказал довольно Кевин, - скоро все перейдут на "холодный" синтез. Батареи - старье, они свое отжили. - Пока я вижу, что перешли только пеломенцы, - проворчал Тедди. - Почему? Наши тоже производят такие. Механики болтают... - О том, что вводят инжект-ускорители, механики болтают уже третий год. Ты видел хоть один? - Видел, - отпарировал Кевин. - В школе. Тедди хмыкнул. - Так то в школе! В тылу, в Центре. Пока до флотов очередь дойдет... Сетовать на беспорядок считал своим долгом каждый пилот. Харвей с Хирмой слушали их затаив дыхание и едва не раскрыв рты. Тедди, взглянув на них, осекся. - Брек, Кевин. Нашим друзьям, вероятно, не в радость слушать подобные речи. Все о'кей, принцесса, мы даже ухитрились выудить из этого железного провокатора кое-что полезное. Хирма тяжко вздохнула и направилась, поддерживаемая Харвеем, к наспех сооруженному лагерю мятежников. От Тедди можно ожидать чего угодно - эту истину она усвоила крепко. Войско, издерганное вчерашними боями и ночной дорогой, полегло в пахнущих свежей хвоей шалашах. Богатырский храп заставлял вздрагивать листву на деревьях. Лишь часовые не спали, охраняя лагерь, да еще разведчики, что разбрелись по округе. Огонь Ордена еще пылал, а меч не затупился. Но пока все замерло перед решающей схваткой. Наутро явились три с половиной сотни солдат барона Роя - один из гонцов все же нашел их под Диожамом. Двоих других, наверняка выследили с подачи "кота" гвардейцы Ордена. Люди непреклонного барона отбили у кавалерии Гро коней и ушли кружным путем, лесами, не оставив наемникам, среди которых мало данкартов, никаких шансов в погоне. Тедди, отдохнувший и выспавшийся, передал короткое сообщение на Базу. - Ну, что, ведомый? Встряхнем городишко? Кевин решительно кивнул. Появились Харвей и принцесса. Не требовалось особой наблюдательности, чтоб понять - оба рвались в бой. Даже старый герцог Фарли взялся за меч, а уж о его брате, Рое, Остине и остальных и говорить не приходилось.
в начало наверх
- Итак, Тедди! Люди отдохнули. Полагаю, не стоит ждать силы Ордена, несомненно спешащие сюда. Райму надо брать немедленно. Тедди не возражал. Что уж тут возражать! - Какие будут соображения? - справился Харвей. Он не стеснялся спрашивать, хоть и был королем. - Подходим, - объяснил пилот. - Мы с Кевином открываем ворота. Вы вступаете в город. Аналогично и с замком Барнегат. В глазах короля Дагомеи и принцессы Данкартена сверкнуло недоверие - в их мире города покоряли не так. - Все в порядке, Ваше Величество, - вмешался Стир Каудрай. - Вы не видели, как мы заняли Диожам. Я видел. Харвей щелкнул пальцами. - Полагаюсь на тебя, Тедди. В который раз. Солнце взбиралось все выше, свершая ежедневный свой путь. По сигналу войско мятежников - почти две тысячи человек - начало спускаться с холма. Когда стали видны хмурые лица стражников на стенах Раймы и блеск их клинков, Тедди остановил послушное ему воинство. Послушное, как обкатанный истребитель. - Пора, Кевин! Однако они ничего не успели сделать. Импульс из бластера сжег почву у ног пилотов; Тедди и Кевин застыли, вскинув головы. Ничего подобного никто из них не ожидал. Над воротами, широко расставив ноги, стояли четверо в боевых пеломенских комплектах с оружием наизготовку. И не с какими-нибудь пукалками, а с пехотными лучеметами. Лица у них тоже были хмурые и решительные. "И у каждого - реактор холодного синтеза, а не наши дохлые батареи, - с тоской подумал Тедди. - Похоже, дело дрянь. - Здравствуй, Тедди. Пеломенцы использовали дежурную частоту, известную каждому пилоту. - Меня зовут Юрий Шевела. - А, - сказал Тедди, узнав в одном из четверых того самого парня с чугунным животом. - Старый знакомый. Как здоровье? Иронию съели без видимого эффекта. - Не советую вам затевать перестрелку. Ситуация не в вашу пользу. - Догадываюсь, - буркнул Тедди. - Что еще? - Вот-вот прибудет Кейт Гро и другие сановники Ордена. Рекомендую вашей банде сдаться. Райму вам не взять. - Посмотрим, - сказал Тедди, но в голосе его было слишком мало уверенности. А зря. Именно в этот момент на город упало облако техноблокады и все их снаряжение превратилось в мертвый металл и не менее мертвый пластик. Пеломенцы засуетились, хватаясь за свои реакторы. - Комплекты сдохли, - сообщил Кевин. - Блокада. - Вижу, - отозвался Тедди и достал свой верный самурайский меч. - Что-то подсказывает мне: это надолго. Он не на секунду не забывал о третьей силе. - Харвей! Хирма! Драка все-таки будет. Надеюсь, это будет добрая драка. Вы готовы? Король, принцесса и все из их окружения обнажили мечи - солнце отразилось от полированного металла. - Мы готовы! Веди, стратег! И Тедди повел. Пеломенцы уже исчезли - над воротами торчали стражники, поигрывая боевыми секирами. А на западе, у самого горизонта, показались горцы Саная и бородачи Фила, преследуемые передовыми отрядами Гро, за ними спешили конники Арнея во главе со своим герцогом и Гербом Коллайти, железная пехота барона Родвальда, рослые ратники Хокуорта, отборные гвардейцы герцога Инци... Волной они накатывались на прибрежные холмы, стеной объявшие Райму. Стражи на стенах облегченно вздохнули - силы выравнивались. Но не тут-то было: на севере зачернели ряды дагомейских солдат, приправленных молодцами Энди Махонького. Знамена короля Тауншенда и герцога Сангареди гордо развевались на свежем ветру. Харвей обвел глазами поле грядущей битвы: глаза его нетерпеливо блестели. - Да, - молвил он. - Это будет славная битва! Клянусь горными пиками! - Свобода, добытая в такой битве вдвойне дорога! - твердо добавила принцесса. Вчерашняя смертельно уставшая девушка бесследно исчезла, остался холодный и беспощадный воин, сжимающий отточенный меч. Штурм стен Тедди, конечно же, прекратил и повел мятежников на воссоединение со своими и с подкреплением из Дагомеи. А сверху, из безупречной голубизны утреннего неба, градом сыпались пеломенские боты. Двигатели их глохли на высоте ста метров, выручали лишь стабилизаторы да мастерство пилотов. - Ого! - присвистнул Тедди. - Да это чистейшей воды интервенция! Корабли Хобарта появились спустя пять минут, но к этому времени Тедди уже вовсю рубился с подоспевшими гвардейцами Кейта. Гро. Звенела сталь, гнулись доспехи, пели арбалетные стрелы, лилась кровь... - Огнем! - И мечом! - Дагомея! - Данкартен! И каждый воображал, что бьется за справедливость. Кевин и Тедди, плечом к плечу, рвались к ставке главарей Ордена - братьев Гро и Арнея. Харвей с Хирмой пробились к дагомейцам, к Энди Махонькому, мечи их чертили смертные линии на телах неприятеля. Барон Рой, Фарли, Остин, Фил, Стир Каудрай, Лед Метрикс, горцы Саная - все отдались яростной битве, буре меча и секиры, сече без оглядки на жизнь. Техноблокаду сняли ближе к полудню. Расторопные пехотинцы Пеломена бок о бок с десантниками Хобарта прошлись с парализаторами через всю битву. Удивленные ратники валились наземь, на своих же мертвых товарищей, или на врагов. Щадили только избранных - правителей и офицеров, которые могли понадобиться. Тедди, злой и раздраженный, брел к распахнутым воротам Раймы: там только что сели несколько малых крейсеров-планетников; половина из них под пеломенским флагом. Кевин, придерживая перебинтованную руку, шел следом. Все вышло совсем не так, как они затеяли. Хуже или лучше - но во всяком случае, не так. Их встретили полковник Доусон и Дональд Фестон, командир потока и шеф разведки Флота; рядом стояли четыре пеломенца-агента в полевой форме во главе с Юрием Шевелой и офицер в чине бригад-майора. Но это было еще не все: с минуты на минуту ожидалось начальство повыше. Корабли продолжали садиться, запруживая небольшую долину Раймы; повсюду топтались совместные патрули, словно солдаты Хобарта и Пеломена ни секунды не могли обойтись друг без друга. Вчерашние заклятые враги! Тедди огляделся и устало отер меч о штанину. Палатки-адаптеры росли, как грибы. Сновали посыльные, пока связисты не наладили систему коммуникаций. Все выглядели до жути деловито. И звучало забытое, непривычное слово: "Перемирие". И сожалению полностью расслабиться так и не пришлось: перемирие продлилось всего два часа. Еще не успели разбить все палатки и наладить связь, еще не прекратили хмуриться при встрече десантники Хобарта и пехотинцы Пеломена, Тедди еще не успел представить растерянных правителей Данкартена и Дагомеи своему начальству. В первые минуты вообще никто не мог сообразить, что же произошло. Чудовищный энергетический залп смел все корабли, севшие у Раймы - от приземистых десантных ботов, покрытых камуфляжной пленкой, до лабораторий РЭБа, ощетинившихся антеннами. Приборы вышли из строя, перегруженные сверх всякой меры. Оба флота были сдернуты со стационарных орбит и вышвырнуты за пределы галактики. Люди, кто уцелел, валились на рыхлую землю: им отказывало изувеченное зрение. Проломив высокие стены, расталкивая груды желто-серых булыжников из города ползли чужие танки - приземистые эллипсовидные штуковины без башен. Совсем чужие. Тедди, к счастью, не снимал комплекта, который отфильтровал опасное излучение; Хирма, Харвей, Фил Тензи, Санай и человек тридцать их воинов в момент вспышки находились в штабной палатке связистов. У них зрение восстановилось уже спустя пару минут. Откуда-то примчался Юрий Шевела с двумя пехотинцами в комплектах и при шпагах. - Тедди! Надо уходить! Айрон и сам дошел до этой мысли - танки явно собирались утюжить окраину лагеря. Вот-вот начнут. Он огляделся - группки людей ковыляли прочь от города, унося раненых и помогая ослепшим. - Фил! Санай! Собирайте своих и уводите на северо-запад. Подальше отсюда! Все смешалось - дикость и цивилизация. Солдаты Хобарта и Пеломена в полной боевой отступали бок о бок с закованными в железо ратниками Сангареди, с закутанными в плащи лесовиками Фила и полуголыми горцами. Тедди поднес к глазам бинокль-волновик - Райму покидали жители, разбегаясь прочь от взбесившегося города. Замок Барнегат рухнул, а из-под обломков словно чудовищные кроты выползали незнакомые исполинские механизмы. - Уходим, Тедди! Время! - подтолкнул его Шевела. Тедди обернулся. - Хирма, Харвей! Поторопимся! Когда опасность машет крыльями над самой головой и порывы ветра шевелят волосы, бегаешь особенно быстро. Сравняв лагерь с землей, танки остановились, но большинство людей успели убраться достаточно далеко от них. Шли до самого вечера. Уже в полутьме Харвея окликнул Энди Махонький. Через несколько минут их группа расселась у большого костра. Здесь нашлись и Стир Каудрай, и герцог Сангареди, и барон Рой. Простые воины подсели к своим собратьям, готовившим тут же на огне нехитрую походную снедь. За Тедди явились трое хобартов; один из них в чине лейтенанта. - Тед Айрон? Пилот кивнул. - Вас ждут в штабе. Тедди поднялся. Военные-регулярщики всегда быстро овладевали ситуацией. - Харвей, пожалуй, тебе стоит сходить со мной. Поднялся и король Тауншенд. - Я готов, Тедди. Лейтенант повел их к месту, названному "штабом" - наверняка обычному костру в лучшем случае с бревнами вместо кресел. Тедди не замедлил позлорадствовать - пусть шишки из командования слегка намозолят себе задницы. Может быть, побольше станут думать о тех, кто претворяет в жизнь их высокоученые планы. - М-м-м... Скорее всего ты столкнешься с массой непонятного, Харвей. Не старайся участвовать в совете, уж прости. Я сам не вполне представляю, что именно могут предпринять мои коллеги. Ты будешь кем-то вроде советника, не иначе. Харвей вздохнул. Королю, конечно, не подобает выступать в роли какого-то там советника, но у него (к величайшему счастью) ощущение реальности не уступало чувству юмора, а вкупе с недюжинным умом составляло все, что в данный момент требовалось от средневекового короля. Штаб, вопреки ожиданиям, оказался вполне приличной избушкой. Легкий аромат горящей смолки защекотал ноздри. Вокруг массивного круглого стола разместился чуть ли не весь генералитет, и хобарты, и пеломенцы, все, как один, в перепачканных мундирах. Высокий и сухой, будто жердь, эксперт инженерной службы вещал унылым надтреснутым голосом: - ...совершенно очевидно представляют собой биомеханические организмы. Сигналом к активной фазе вполне мог послужить мощный энергетический фон, вызванный нашей деятельностью. В соответствии с программой был устранен источник фона, то есть вся наша и пеломенская техника. Что будет предпринято дальше - совершенно не представляю. Не исключен выход в космос и атака вновь обнаруженных миров, имеются в виду любые из планет Хобарта и Пеломена, координаты которых вычислить не составит никакого труда даже при нашем уровне техники. Ситуация представляется мне крайне опасной и почти безнадежной для нас, если третья сила действительно запрограммирована на агрессию. Остается собирать информацию и пассивно ждать. Эксперт склонил голову и сел. Даже сидя он был на голову выше любого из присутствующих. На несколько секунд комнату захлестнула лавина молчания. Тедди, Харвей и Шевела со своими провожатыми уселись на длинную скамью, тянувшуюся вдоль всей стены. Наконец кто-то вздохнул: - Блестящая перспектива... Слово взял шеф разведки Пеломена - голубоглазый блондин, едва умещавшийся в штатском костюме.
в начало наверх
- По нашим данным уже много лет на Данкартене существует глубоко законспирированная каста, центром внимания которой является замок Барнегат. Официальные правители Данкартена и Дагомеи о ее существовании даже не подозревали. По всей видимости это не что иное как обслуга дремлющих биомеханизмов и центра управления ими. По моему мнению, имеет прямой смысл захватить любого представителя этой касты и выкачать из него максимум информации по интересующему нас вопросу. - Ха! - перебили пеломенца. - Где же его отыщешь, этого представителя? Голос был тоскливым и скептическим. - Не трудитесь, господа, - донеслось вдруг от входной двери и в комнату ступил некто в бесформенном черном балахоне. Из правого рукава высовывался кончик духовой трубки. Тедди подавил страстное желание вскочить. - Тысяча чертей, для чего здесь охрана? - возмутился из-за стола толстый адмирал. Тедди знал его: звали адмирала Ринет Дакота. - Не трудитесь, - повторил незнакомец. - Я представитель упомянутой касты хранителей Следа и готов сообщить вам все, что знаю. Плавным движением он стянул с головы капюшон - знаменитая лысина Дика Бестии засияла, как полная луна. - Дик! - в один голос воскликнули Тедди и Харвей. "Прекрасный агент, - оценил Тедди Айрона шеф разведки Пеломена. - Он знаком с нужными людьми..." "Безобразие! - подумал один из генералов Хобарта. - Наш человек молчал, а ведь слепому видно, что не впервые встречается с этим монахом..." - Приветствую Ваше Величество! - поклонился Бестия. - Привет, Тедди. - Где ты, черт возьми, пропадал так долго? - король даже привстал. - Какой хранитель? Какого следа? Бестия снова слегка поклонился. - Я - Дикет О'Ву, хранитель Следа. След, это то, что покоится под руинами замка Барнегат. Что След представляет из себя никто из нас никогда не знал, да и не пытался узнать. Год назад След пробудился, как и было предсказано несколькими веками ранее. Теперь мы выполняем его приказы. Я готов провести по одному представителю от каждой группировки к Следу. Если он сочтет вас достойными, свои знания он передаст вам, но только всем вместе. Выбраны посланники. Остальные вопросы - после. - Имена посланников? - ровным голосом спросил главный из пеломенцев, подтянутый даже сейчас маршал. - Теодор Айрон от Хобарта и Юрий Шевела от Пеломена. Тедди вдруг осознал, что стоит на ногах, рядом с ним стоял Юрий. Дик обернулся к пилоту и разведчику, словно остолбеневшим. - Готовы ли вы выступить немедленно? - Готовы! Ответило, конечно же, начальство. Впрочем, ни Тедди, ни Юрий не возражали. Да и что тут возразишь? Дик набросил капюшон и вышел в темноту. Встретившись взглядом с Юрием, Тедди направился следом. Харвей увидел, как их руки одновременно потянулись к выключателям комплектов - он уже знал, что представляет из себя боевой комплект и где у него выключатель. - Провести их, - распорядились из-за стола. - И снабдить пищей в дорогу. Когда выступили в путь, Тедди подумал: "Стоило ли весь день драпать, чтобы потом всю ночь возвращаться по своим же следам?" Шевела тоже о чем-то думал. Потом вздохнул и протянул Тедди таблетку биостимулятора. - На, попробуй нашу... Дик Бестия от таблеток отказался. 6. ИГРОК Мутный рассвет выполз из-за гор, осветив то, что совсем недавно было столицей Данкартена. Над городом успели неплохо поработать: не осталось ни одного относительно целого здания; на месте замка возвышалась ажурная серебристая конструкция, напоминающая гигантский каркас мнемоприемника. Тедди присвистнул: - Ого! Ваш "След" времени не терял! Танки, выстроившись полукольцом, медленно ползали у остатков стен, постичь смысл их эволюций не удавалось. - Мы должны проникнуть туда. Внутрь, где начинается След. Это довольно трудно, особенно сейчас, когда он проснулся. Но вы сможете. Готовы? Тедди и Юрий в который раз переглянулись: в этом они находили поддержку. Их комплекты, задействованные еще в импровизированном "штабе", должны были защитить хозяев от любого нападения. - Готовы, Дик! - Возьмитесь за руки! Тедди протянул одну ладонь Дику, вторую Юрию. В памяти всплыла прошлогодняя операция "Таулект". Только там участвовал двадцать один человек, а сегодня объединяли свои разумы трое. Мир взорвался и увеличился: Дик Бестия вбирал в себя сущности Тедди и Юрия. Опыт и ощущения каждого слились в новую сущность, превращая их в сверхсущество с тремя телами, тремя парами рук и глаз, с молниеносной реакцией, способное действовать по трем направлениям совершенно независимо и в то же время согласованно. Дик, Тедди и Юрий сползли куда-то в недра сознания, остался только ОН - могучий, быстрый и решительный. ОН знал, что должен пробраться в зал, расположенный глубоко под городом, коснуться ладонями пульта и нажать на маленькую зеленую кнопку, кроющуюся под серебристой панелью. ОН знал, что ЕГО попытаются остановить, но верил, что хобартский меч на рукаве, пара бластеров и пеломенские иглогранаты послужат успеху. Знал, что танки нечего и пытаться вывести из строя, их придется просто обмануть. Знал... Опасность справа! Крохотный крылатый силуэт скользнул в светлеющее небо. Импульс из бластера сжег его прежде, чем сообщение сорвалось с усика лучевой антенны. ОН, контролируя три направления, двинулся к городу. Точнее, к руинам и ажурному дереву, высотой с транспортный субсветовик. Обломки стены; в полуразрушенном коридоре копошились пятеро гвардейцев Гро с идиотскими улыбками на лицах. Ясно, След подчинил их себе. Улыбки так и не покинули счастливые физиономии, даже когда ОН попотчевал их паралитиком. Свист рассекаемого воздуха, взмах рукой... Наполовину выпущенный шнур лазерной шпаги пережег метательный нож; обломки ОН тут же сшиб на пол; они упали, оглушительно звякнув. Бластер плюнул почти в то же мгновение: невдалеке повалилось чье-то тело, путаясь в цветастом плаще. Похоже, След все же засек ЕГО. Бегом через площадь; впереди целый лабиринт, трущобы. Почти со всех домишек сорвало крыши, словно шляпы с голов в бурю. ОН нырнул в оконный проем, подсадив, а потом подтянув СЕБЯ. Покинутая конура, запах жизни еще не успел как следует выветриться. На улице чей-то топот и тихий скрежет камней под приближающимися танками. Сканеры преданно пискнули: раньше танков сюда успевали люди. Снова гвардейцы, только у этих вместо улыбок на лицах удивление. Их много, больше десятка. Пожалуй, даже больше двух. И еще танки снаружи. Комплект сотворил трех фантомов, камуфляжный модуль сменил внешнюю пленку, делая три сжавшихся в тесный комок ЕГО тела незаметными для человеческого глаза. Гвардейцы молча сунулись в окно вслед за фантомами. Это было совсем непохоже на них - молча; обычно погони и потасовки всегда сопровождались невообразимым гвалтом. Но сейчас они под Следом... ОН вскочил, намереваясь покинуть полуразрушенный дом, но тут часть дальней стены и толстенная балка под потолком брызнули серым крошевом и щепками, разбитые могучим ударом. Робот-файтер, металлическая горилла с ногами страуса. Ну, да, этому плевать на фантомы, у него локатор. Бластер его не взял: импульсы ткнулись во внешнюю сетку энергогасителя и расползлись тусклыми искрами по вороненой поверхности. Встречный щит, скорее! Ответные импульсы завязли в двойной защите комплектов. Файтер метнулся вперед; взвыли двигатели комплектов в подошвах ботинок, отдаваясь в мозгу стылой иглой. ЕГО (две трети ЕГО) бросило вверх, через робота, в проделанный им же пролом; оставшаяся треть всадила под металлические сочленения по иглогранате и прикрылась двойным колпаком силовых полей. Файтер "слетел с ходуль", тяжело загребая по захламленному полу могучими манипуляторами. Так тебе и надо, дурень, защиту нужно ставить не только противолучевую... Вообще, странно: старая калоша, еще железная. След, вроде бы, технологически повыше должен быть. Керамика, там, или дабл-ро-пластик - еще куда ни шло, но обычная сталь... Стоп! Мысли прочь! Четверть секунды потеряно зря. Ого, что это еще? Дом позади НЕГО сложился и рухнул, словно картонная коробка под колесом грузовоза. И тяжесть... За расплющенными развалинами замаячили плавно-округлые очертания танка. Ожили сервоусилители, преодолевая мощь гравитационного удара. Ну-ка, еще и двигателями поможем! Прыжок вперед, прямо к подножию ажурной вышки. Она, вроде бы, безопасна. Так, а сверху что валится? Похоже на сеть. ОН оценил расстояние до границы поражения и скорость падения сети. Пожалуй, не стоит связываться. Еще неизвестно, боится она бластеров или нет. Еще рывок вперед, меж серебристых опор, вправо; вот и ров перед руинами замка. Вместо воды теперь в нем смесь битого булыжника (некогда стен), деревяшек (некогда мебели) и тряпок (некогда убранства). Картина тяжкая. Атака сверху, наверное с вышки: крылатые сигары, начиненные взрывчатой смертью. До смерти целых шесть секунд. Гм... Обычное радионаведение. За кого МЕНЯ держат? Получите помеху! Взрывы прозвучали далеко в стороне, весьма кстати разнеся в клочья двух подвернувшихся файтеров. Солидная мощность, однако! До сих пор препятствия попадались не опаснее детских кубиков с цветочками, утятами и буковками. Шахта, ведущая вглубь, к Следу. Отсюда "вылупились" его непостижимые машины-гиганты. Полумрак поглотил ЕГО, прыгнувшего в черный провал. Пятнышко света вверху становилось все меньше и тусклее. Радар-процессор обещал горизонтальный штрек у самого дна. Сверху в шахту-трубу плюнули огнем и раскаленным газом. Танки, что ли? Быстрее вниз! Еще быстрее... Вот перегрузка-то! Все равно не успеть. Торможение на "подушке", откат по горизонтали, щит... И боль, свирепая, как лесной пожар, боль. ЕГО часть, не защищенная комплектом обхватила руками обожженную лысую голову и тихо отключилась. Боль исчезла. Тот, кто остался от НЕГО, ранее впитав необходимую информацию, стал немного другим. Но цель еще не достигнута. А значит - вперед! Подхватив тяжелое податливое тело ОН рванулся прочь от шахты. Черный балахон слабо дымил на бегу. Аптечка-госпиталь спросонья мигнула розовым глазком и прилипла к воспаленной коже. Стимуляция, катализатор регенерации, генная активность, энергоподпитка, еще стимуляция... В организме бесчувственного Дика бушевал смерч. Ткани, впитывая тысячи и тысячи килокалорий, восстанавливались с невиданной быстротой. Разбуженный механизм регенерации "читал" генную схему, клетки делились несколько раз в секунду, заменяя поврежденные, которые высыхали и отторгались. Когда ОН достиг массивного шлюза, перекрывающего штрек, Дик очнулся и вновь был впитан в объединенную сущность. Аптечка мигнула другим глазком, сигнализируя, что более в ее вмешательстве нет необходимости. ОН водворил аптечку на пояс и взялся за бластер, оценивающе глядя на бронированную дверь. В этот момент снова ввели техноблокаду. ОН несколько раз безрезультатно надавил на спуск. Комплекты тоже отключились. Чудеса звездной науки больше не защищали от Следа, чем бы он не оказался. С глухим лязгом замок на двери четыре раза провернулся; медленно и величаво толстенный цельнолитой прямоугольник отворился. Казалось, дверь непременно должна была заскрипеть, а эхо разнестись далеко-далеко, затерявшись в бесконечном штреке, но она произвела не больше шума, чем крадущийся к добыче тигр. ОН, ступая след в след, перешагнул через порог, остановившись перед внутренней дверью. Эта отворилась едва только первая встала на место. По ту сторону шлюза раскинулся зал. ЕГО ждали трое в балахонах, подобных одежде Дика Бестии.
в начало наверх
ОН замер, глядя на них, осознав, что это тоже хранители. Когда капюшоны были откинуты, ОН, вскрикнув в три глотки, распался на Дика, Тедди и Юрия. Некоторое время в голове гудело, словно в брюхе старинного бомбардировщика - Тедди довелось разок слетать на таком. - Следуйте за нами! - ...нами... нами... Здесь все-таки обитало эхо. Тедди и Юрий двинулись вслед за величавыми фигурами хранителей. Дик сумел внушить доверие к ним. "Техноблокаду сняли бы, что ли..." - подумал Тедди с неудовольствием. "Убрали бы они это чертово поле"... - вздохнул про себя Юрий, надеясь, что так оно и произойдет в конце-концов. Доверие доверием, а под защитой комплекта чувствуешь себя как-то уютнее. Сменяли друг друга залы, коридоры; лифтов и пневмоподъемников тут почему-то не признавали, приходилось спускаться по крутым винтовым лестницам без перил. "Долго еще брести-то? Башка трещит", - Тедди еще не вполне оправился после рейда по городу. "Где же этот зал? Как бы концы не отдать, пока дотащимся", - потряс головой Юрий. Ему показалось, что внутри загремело, как в жестянке с монетками. Дик Бестия безмолвно вышагивал позади всех. Получался треугольник: троица хранителей, потом Тедди с Юрием и следом Дик. Снова лестница, короткий коридор. Дверь услужливо отъехала в сторону едва они подошли. "Автоматика? Надо же, столько лет, а она все работает!" - удивился Тедди. "Ну и мастера это строили! Как там говорил О'Ву? Несколько веков?" - Юрий с завистью глянул на дверь, на матовые гладкие панели. Впрочем, оба они ошибались. Дверь отворилась потому, что сидевший в кресле перед пультом человек неотрывно глядел на монитор и в нужный момент нажал на клавишу. "Ага! Тот самый зал", - узнал Тедди. Он помнил его памятью Дика Бестии, осевшей у него в подсознании. Пришли, наконец-то", - Юрий обозрел серебристый, как башня наверху, пульт. Со стороны входа на нем виднелись два квадрата матового стекла. (или пластика) со слабо светящимися силуэтами человеческих ладоней, да небольшая панель, под которой, несомненно, крылась зеленая кнопка. Трое хранителей уже покинули зал. Дик остался чуть позади Тедди и Юрия. - Ну, - послышался голос человека, сидящего перед пультом. Он пережил немало зим, став столь же седым, как все зимы вместе взятые. - Что же вы остановились? - Бог мой! - воскликнул Юрий. Он пребывал в таком изумлении, словно повстречал здесь своего дедушку. - Король Барнегат! Тедди вытаращил глаза. Он не знал отца Хирмы в лицо, но Юрий виделся с ним не впервые и ошибиться не мог. - Король? Вы же умерли год назад! - пробормотал пилот. - Вас убил кот-киборг. Барнегат усмехнулся: - Жив, как видите. Однако, к делу. Руки! - интонации в его голосе сквозили воистину королевские. Не сговариваясь, Тедди и Юрий оглянулись на Бестию. Тот успокоительно подмигнул. - Ну, что? Поехали? - спросил пеломенец. Пилот кивнул. Их ладони одновременно коснулись прохладной поверхности квадратов, совместившись со светящимися силуэтами. Дик тут же надавил на зеленую кнопку. "Интересно, о чем он сейчас думает?" - размышлял Тедди, косясь на Юрия. "Что у него на уме-то в такой момент?" - спросил себя Юрий, почувствовав взгляд пилота. Кончики пальцев легонько покалывало - в их нервные системы что-то вползало, но было оно безопасным и дружелюбным, как любопытный щенок в знакомой комнате. А потом, спустя целую вечность, Рик Барнегат, король Данкартена сказал: - Все. Дик снова нажал на кнопку и закрыл откидную крышку на панели. Барнегат сиял; на виске у него чернела мнемоприсоска с коротким усиком антенны. В голове впору было гулять ветру: хоть бы что-нибудь понять! - По-моему, - сказал король, - вы хотите о чем-то спросить. Полагаю, что смогу удовлетворить ваше любопытство. Вполне законное, отвечу. Тедди поморщился. Попробуй, объясни, что же ты на самом деле желаешь узнать! - Прежде всего, - осторожно начал Шевела, - чем мы тут занимаемся? - С вами знакомился Бак. Это э-э-э... машина, которая думает. - Компьютер, что ли? - Гм... Да, Бак сказал, что это слово подходит. На самом деле его зовут несколько иначе, а Бак - это сокращение. Я так и не научился выговаривать вслух его полное имя. - Цель знакомства? - ковал железо Юрий. "Сразу видно: дока по части допросов", - отметил Тедди, вслушиваясь. - Бак выяснял истинную позицию Хобарта и Пеломена по отношению к себе, считывая информацию прямо у вас из памяти. - Неужели мы в состоянии отразить истинную позицию громадных содружеств? - недоверчиво обронил Тедди. - Можете, - отпарировал король. - Бак знает, что творит. Кстати, он (да и я) убедились, что все обстоит именно так, как и ожидалось, а мы все сделали правильно. В основном. - Кто вы на самом деле? - Урожденный король Данкартена Рик Барнегат, год пообщавшийся с Баком. Должен признать, что я здорово изменился за этот год. Да любой бы изменился, факт. Я даже говорить стал иначе. Барнегат вздохнул. - Я наткнулся на замаскированный ход в подвалах своего замка пятнадцать лет назад. О чем-то таком говорили давно, мои предки по традиции некоторое время каждый искали это, но в течение сотен лет подземелья ревностно хранили свою тайну. Мне повезло: помогла даже не случайность, а целых четыре. Благодаря им я узнал о Хранителях и о том, что рано или поздно Бак проснется. Впрочем, тогда я еще не знал этого имени и звал его просто "Следом", как и остальные посвященные. Он проснулся сразу после того как ты, Тедди, нашумел у стен Алгомы прошлым летом. Мне не довелось с тобой встретиться, но дочь много рассказывала о тебе. Вскоре после этого я впервые пообщался с Баком и понял, что он хранит древние знания, которые могут помочь моему народу и всему моему миру. Но я плохо понимал Бака, да и сейчас понимаю далеко не все. Я не мог донести его знания до людей и сам не мог воспользоваться ими. Приходилось ждать. Тем временем Бак "слушал пустоту" и заключил, что в небе идет война могучих звездных королевств - Хобарта и Пеломена. А тут еще Кейт Гро со своим Орденом.... Я переключился на внутренние дела. Орден креп и наглел. Бак следивший и за этим, предупредил, что на меня готовится покушение. Пришлось с его помощью инсценировать смерть и спуститься сюда. Бак продолжал следить за событиями, помогая мне советами. Через Дена Трешта я продолжал управлять... - Через Дена? - перебил Юрий. - Но он ведь служит Ордену. Он брат Кейта Гро. Барнегат отрицательно покачал головой. - Ложь. А поддержать Орден мне посоветовал Бак. - Зачем? - в один голос изумились Тедди и Юрий. - Сколько людей погибло! - Затем, что еще больше погибло бы, выступи я против Ордена. Гораздо больше. Кроме того, Бак следил за разведчиками Пеломена, действовавшими в Дагомее и Данкартене и разглядел в них силу, которая свалит Орден, если заинтересуется им, Баком. Но отдать знания только им Бак не мог - так он устроен. Поэтому он подбрасывает Ордену кое-какие вещи вроде шпаг и браслетов, а Пеломену и Хобарту сообщает о себе, как о хранилище тех-ноло-гии. Последнее слово король произнес по слогам, тщательно выговаривая каждый звук. В его устах оно прозвучало достаточно странно, из чего Тедди заключил, что с ними разговаривает и Бак тоже. - В результате и Хобарт высаживает нескольких разведчиков. Среди всех Бак выбрал вас двоих, потому что вы очень похожи. Даже думаете одинаково. Тедди и Юрий переглянулись. "Неужели правда?" - подумал один. "Не может быть!" - подумал другой. - Правда, правда. Все остальные события Бак устроил так, чтобы вы оказались здесь одновременно. Дика Бестию он направил охранять Тедди, другого хранителя - тебя, Юрий. Правда, вы тоже без дела не сидели: умудрились дважды встретиться, попутно затеяв самую большую битву в истории моего мира. Короче, Бак рассердился и вызвал войска Хобарта и Пеломена прямо сюда, предварительно вынудив их заключить перемирие. А вот дальше я и сам не вполне понял: зачем ему понадобилось оживлять своих монстров? Правда, в итоге Бак добился чего хотел - вы здесь. Вдвоем, как он и планировал. Он убедился, что ни в чем кардинально не ошибался до сих пор. Следовательно, и дальше не должен ошибиться. Его знания получит и Хобарт, и Пеломен, а через вас - и мой мир. Стало быть, и мне есть чему порадоваться, если я и мой народ заживем лучше. Барнегат перевел дыхание. Давно ему не приходилось держать такую долгую речь. Тедди и Юрий молча переваривали новости, глядя на Бака-мудреца, точнее, на видимую его часть. Дик безмолвствовал в сторонке, и лишь Витольд, большой рыжий кот, играл с собственным хвостом в дальнем конце зала. Тедди его только сейчас заметил. - Этот-то хоть живой? - спросил он. - А то мы уже имели честь познакомиться с его двойником. - Живой, - улыбнулся король. Сегодня он пребывал в прекрасном расположении духа. - Витольд не пожелал меня оставить и я забрал его с собой. А копию изготовил Бак. - Ну да, - проворчал Тедди. - Вот как он за нами следил... - А скажите на милость, - вмешался Юрий, - зачем Баку понадобился весь этот цирк с прорывом сюда, с пальбой, с танками? Глупо ведь. - О, - ответил король, - взгляните на Витольда. Все мы немножко дети. И все любим немножко поиграть. И потом, возможно он хотел взглянуть на что способна ваша... э-э-э... техника? Да, техника. Бак говорит, что это правильное слово. ЭПИЛОГ Вокзал шумел, как рыночная площадь где-нибудь в Дагомее или Данкартене. Мерцали информационные табло, дикторша мелодично втолковывала что-то насчет рейса "Хобарт-4 - Лидия Грифона" пассажиры ломились на посадку, словно это последний рейс в текущем тысячелетии. Тедди встал, прошелся вдоль стойки автоматического бара, выпил пива и вслушался в новое объявление. На него глядели с уважением: парадная пилотская форма в сочетании с гроздью наград и впрямь впечатляла. На этот раз объявили рейс на Снежану. Тедди вздохнул и побрел к ряду кресел, где в ожидании посадки томилось с полсотни непосед-туристов. Здесь смотрели новости: ну, конечно, у всех на языке недавний визит лидеров Хобарта на Пеломен, достигнутые мирные соглашения и предстоящая ответная встреча на Хобарте-4. Хорошо, черт возьми, что война закончилась! Тедди улетел с Данкартена неделю назад. Там, в сотнях парсеков отсюда, кипела зарождающаяся колония двух звездных содружеств, эксперты взахлеб общались с Баком, строители растили города взамен разрушенной Раймы и допотопных каменных коробок, врачей понаехало, учителей, торговцев... Когда Большие Политики действительно захотят, любую планету можно превратить в конфетку лет за десять. - ...вылетающих на Хобарт-2 просим пройти на посадку в сектор 19. Повторяю... Вместе с толпой других пассажиров он влился в посадочный шлейф, потом на узкую полоску трапа и наконец уселся в кресло поближе к проходу. "Пилотское удобнее, - подумал он рассеянно, - но будь я проклят, если не рад, сидя в этом, а не в пилотском." Два месяца он сидел в Райме безвылазно. Его знание Данкартена и местных правителей очень пригодилось. Танки и "кроты" Бака уползли назад,
в начало наверх
в подземелья. Пострадавшие от излучения люди быстро выздоравливали, а пропавшие из наблюдаемого космоса флоты вскоре вышли на связь по сверхдальнему каналу и сообщили, что возвращаются. Перемирие как-то само-собой, переросло в мир, пока официально не были подписаны соответствующие документы. - Мир... - повторил с удовольствием Тедди. Слово было на редкость вкусное. Лайнер мягко вознесся в небо. Никаких тебе перегрузок, никакой болтанки. Правильно, потому что - мир. Но Мартин не дожил до этого дня. Весельчак Мартин, неунывающая "десятка". И Берти Форсаж, и Ник Леденец... Тедди летел домой. К матери и сестрам. Он помнил всех - и Мартина, и Ника, и Берти, и Элтона, и Гарри, и Кевина Кеннахана, и Хирму, и Харвея-Тауншенда, и барона Роя, и Остина, и Фила, и Энди Махонького, и Дик О'Ву по прозвищу "Бестия", и Стира, и Леда Метрикса... Помнил и то, что через месяц к нему в гости прилетит Юрий Шевела, пеломенец. И, конечно, он помнил человека по имени Рик Барнегат. Короля с дикой феодальной планеты, который ухитрился достичь взаимопонимания с инопланетным компьютером и положить конец звездной войне, тянувшейся долгие годы. За иллюминаторами темнело - лайнер выходил за пределы атмосферы. Тедди Айрон, без страха и упрека дослужившийся до пилота-капитана и уволившийся из Флота, летел домой. Впервые за девять лет.

ВВерх