Г.Б.Файф. Хорошо смазанная машина

 

   -----------------------------------------------------------------------

   G.B.Fife. Well Oiled Machine (1957).

   Сборник "Нежданно-негаданно". Пер. - К.Косцинский.

   OCR & spellcheck by HarryFan, 2 September 2000

   -----------------------------------------------------------------------

 

 

   Ред Моран нетвердой походкой пересек холл, который отделял его  контору

от лифта, и на мгновение задержался перед дверью, чтобы  бросить  свирепый

взгляд на украшавшую ее надпись:

 

   "ЧРЕЗВЫЧАЙНЫЕ ПРОИСШЕСТВИЯ"

   Вильям Моран, редактор

 

   - Еще один  такой  день!  -  простонал  он.  -  И  зачем  только  Эллен

понадобилось затевать эту ссору?

   Он отворил дверь и, стараясь сохранить равновесие, вошел в комнату.

   - Но все равно - чего ради я так нагрузился?

   Треск пишущей машинки оборвался, и монотонный голос ответил редактору:

   - Я не знаю.

   - _Тебя_ я и не спрашиваю! - огрызнулся Ред.

   Синнер, робот-секретарь, был снабжен четырьмя  руками,  которые  давали

ему возможность одновременно листать, править и переписывать рукописи.  На

двух руках у него  было  по  двадцать  четыре  пальца  -  для  скоростного

печатания. Он передвигался на трех небольших колесиках, и Ред,  встречаясь

с ним по утрам, ощущал легкую дрожь.

   - Сколько аннотаций готово? - спросил он у робота.

   - Около дюжины.

   - Я заберу их. Остальные принесешь попозже. - Ред, убежденный, что  его

роботы замечают, когда он выбит из колеи, старался держаться  бодро.  -  И

скажи Доку, чтобы он смазал твои колеса.

   - Тогда вы будете всем говорить, что дело у вас на мази, ха-ха,  потому

что почти все мы хорошо  смазаны?  Вы  бы  послушали,  что  говорил  Эддер

сегодня утром!

   - Избавь меня от этого! - сказал Ред, скрываясь в своем кабинете.

   Он бросил аннотации  на  стол  и  опустился  в  кресло,  сжимая  руками

раскалывающуюся  от  боли  голову.  Но  когда  он  почувствовал  некоторое

облегчение, кто-то постучался в дверь.

   В комнату въехал Док. Это была переработанная модель робота  такого  же

типа,  как  Синнер  и  Эддер,  снабженная  приспособлениями  для   ремонта

различных машин, включая и роботов. В его цилиндрическом  теле  помещалось

запоминающее устройство, в которое вводили необходимые инструкции.

   - Эддер не дает мне исправить его  голосовой  механизм,  -  пожаловался

Док.

   - Но почему же? - удивился Ред.

   -   Он   говорит,   что   это   запрещено    правилами    регулирования

индивидуальности. Но его голос звучит ужасно.  Мы  потеряли  две  выгодные

рекламы.

   - Две рекламы!

   - Они обратились к ним по  видеофону.  Синнер  полагает,  что,  услышав

через микрофон голос Эддера, они почувствовали себя оскорбленными.

   Ред нажал кнопку внутреннего коммутатора.

   - Отдел объявлений! - пронзительно проскрежетало в ответ.

   Ред вздрогнул.

   - Док сейчас придет наладить твой голос, - сказал он.  -  Мы  не  можем

из-за твоих капризов терять деньги.

   - Это и не нужно, - продребезжал робот. - Согласно правилам...

   - Прекрасно! Заставить тебя я не могу, но  я  могу  перевести  тебя  на

другую работу. Это не противоречит никаким правилам.

   Он отключился.

   - Ну, Док, сделай еще одну попытку, а я пока спущусь вниз к Лайеру.

   Воспользовавшись лифтом, Ред спустился в типографию. Он редко  проникал

в  глубину  этого  помещения  из  боязни,  что  огромные   роботы-грузчики

затолкают его или каким-нибудь иным способом заденут его самолюбие; зато у

него вошло в привычку время от времени болтать с роботом-линотипистом.

   Лайер был неподвижен из-за своих размеров и  сложности  механизмов,  но

зато он был самой образованной машиной, какую Ред когда-либо  встречал.  В

его обязанности входила вычитка набираемых  рукописей,  и  поэтому  в  его

запоминающем  устройстве   накопилось   ужасающее   количество   возможных

неточностей и нелепостей.

   Лайер знал о женщинах все - или,  во  всяком  случае,  не  меньше,  чем

авторы журнала, воображавшие, что они знают все.  Еще  больше  он  знал  о

мужчинах, особенно о  том  типе  мужчин,  в  обязанности  которых  входило

завоевывать сердца девушек и спасать земную цивилизацию. Он часто  выражал

свое сочувствие Реду в  связи  с  тем,  что  тот  не  обладал  решительным

подбородком и в нем не было даже шести футов росту.

   - Лучше всего... - начал он, едва Ред пожаловался ему на головную боль.

   - Брось, - сказал редактор. - Сколько раз я должен тебе повторять,  что

достать импортируемый с Юпитера редчайший состав "Кситчил"  невозможно  по

той простой причине, что его не существует. Человечество еще не  добралось

до Юпитера.

   - Но ведь Бластер Бэйн там уже побывал. В июльском номере.

   - Ну ладно, - вздохнул Ред. - Как дела?

   - Почти что кончил. -  Разговаривая,  Лайер  продолжал  работать.  -  К

полудню уже будет задел. У вас неприятности с женщинами, хозяин?

   - Почему ты так думаешь? - удивился Ред, вздрогнув от неожиданности.

   - Вы всегда немного перебираете, когда ссоритесь со своей девушкой.  Но

у людей сплошь да рядом так.

   - Из какого идиотского рассказа ты это выудил?

   - Из вашего же сообщения, - ответил Лайер. - И я вам подскажу, как надо

поступить...

   - Ну, ты не знаешь Эллен! - прервал робота Ред.

   -  Это  помогло  доктору  Стилу  из   сентябрьского   номера,   поэтому

послушайте. Начните обращаться с ней холодно...

   - М-м-м...

   - Это  уж  точно,  -  настаивал  Лайер.  -  Они  не  выносят  подобного

обращения. А когда она станет  вас  пилить,  задайте  ей  хорошую  трепку.

Покажите ей вашу твердость. Они это любят.

   От одной мысли об этом Реда передернуло.

   - Мой дорогой советчик, - сказал он, - у нее два  брата,  и  оба  почти

такие же гиганты, как ты. Так вот... Они рассказывали  мне,  какой  фонарь

она поставила под глазом тому, который посильнее.

   - Ну  что  ж...  Если  вы  застенчивый  человек...  Но  есть  еще  один

великолепный  способ:  напоить  ее   и   незаметно   втащить   в   ракету,

отправляющуюся на Плутон.

   - Кто это застенчивый? - возмутился Ред. - Я?

   - Иногда, - сказал Лайер, - я ощущаю  чувство  большого  удовлетворения

оттого, что я отлично приспособлен к своей работе. По крайней мере,  я  ее

хорошо выполняю.

   - Ну а мне нужно зарабатывать на жизнь, - заметил Ред.

   - Положим, это мы зарабатываем для вас. Так утверждает Синнер.

   - Что? Эта консервная коробка, набитая старыми  шестернями?  Посмотреть

только, как он высушивает рассказы! Я никогда точно не знаю, что покупаю у

авторов!

   - Не огорчайтесь, Ред. Когда эти рассказы попадают ко мне, я привожу их

в порядок.

   -  Ну  знаешь,  в  хорошем  журнале  не  должно  быть  чересчур   много

упорядоченности, - проворчал Ред. - Только как убедить в этом тебя?

   - Я делаю именно то, для чего предназначен, и вы знаете, что я исполняю

свою работу лучше, чем кто-либо другой.

   Ред сдался и молча выслушал мнение Лайера о  том,  что  сердце  женщины

можно завоевать либо анонимными подарками, либо убедив  ее  в  собственной

значительности. Лучше всего, утверждал Лайер, спасти девушку  от  страшной

опасности. Все настоящие герои поступают именно так.  Хорошо  бы  устроить

дело таким образом, чтобы Ред и сам пострадал при этом. Лайер полагал, что

отсутствие редактора существенно не отразилось бы на журнале.

   Ред кисло заметил, что он  не  прочь  попытать  счастья,  если  к  тому

представится удобный случай, и ушел. Возле лифта кто-то окликнул его.

   Он  обернулся  и  увидел  Арти,  робота-иллюстратора,  с  кипой  свежих

рисунков. Своими колесами он попал в небольшую лужу масла, пролитого возле

груды бумаги.

   - Тебя  снабдили  ни  к  черту  негодным  приводом,  -  проворчал  Ред,

выталкивая робота из лужи.

   - Благодарю вас, - сказал Арти.

   Он продолжал стоять, фиксируя Реда своим фотоэлектрическим  глазом,  до

тех  пор,  пока  робот-лифтер  не  захлопнул  двери   лифта.   Ред   вновь

забеспокоился.  Сомнения  давно  одолевали  его.  Ему  вовсе  не  хотелось

заменять Арти новой  моделью,  но,  с  другой  стороны,  герои  рассказов,

иллюстрированных  Арти,  все  больше  и  больше  становились  похожими  на

редактора Вильяма Морана.

   Ред вернулся в свой кабинет и обнаружил, что стопка с рукописями на его

столе значительно  увеличилась.  Он  принялся  читать  их,  предварительно

отложив в сторону несколько  рассказов,  положенных  сверху.  Синнер  всем

прочим предпочитал сюжеты, в которых роботы завоевывают мир.

   Ред выбрал страницу, взглянул  на  кодовый  номер,  обозначавший  место

рассказа и автора в запоминающем устройстве Синнера, и принялся читать:

 

   "Юный Джек  Хансен,  пилот  космического  корабля  "Хок",  совершавшего

опасный  полет  на  астероиды,  брошен  восставшей  и  покинувшей  корабль

командой  в  бессознательном  состоянии.   "Хок"   захвачен   космическими

пиратами, которые разыскивают секретный, баснословно ценный груз  корабля.

Пиратами командует прекрасная блондинка, известная под именем..."

 

   Ред решил, что он действительно должен быть благодарен Синнеру. Если бы

не робот, ему бы пришлось читать это ужасающее сочинение целиком. Он  взял

следующий листок:

 

   "Во время экспедиции на звезду  Капелла  юный  доктор  Мартин  захвачен

отвратительным существом  по  имени  Вольвак,  безумным  жителем  Капеллы,

который  подготавливает  космическую  катастрофу   с   целью   уничтожения

Солнечной  системы.  Чтобы  узнать  месторасположение  лагеря  экспедиции,

Вольвак угрожает  доктору  страшными  пытками,  но  с  помощью  прекрасной

блондинки,  прибывшей  с  Земли  и  потерявшей  память,  ученому   удается

бежать..."

 

   Ред потянулся к нижнему ящику стола.  После  двух  хороших  глотков  он

почувствовал себя  лучше  и  продолжал  чтение.  Наконец  он  наскочил  на

произведение, которое представляло интерес. На последней  странице  стопки

начиналась аннотация, сразу привлекшая внимание своим небанальным сюжетом:

 

   "10:23. - Реду звонила  до  видеофону  прекрасная  блондинка  по  имени

Эллен, которая коротко переговорила с роботом-секретарем".

 

   Ред перевернул страницу. Дальше не было ничего.

   Подобные сообщения приводили Реда в бешенство. Размахивая бумажкой,  он

открыл дверь.

   - Почему ты не сказал мне об этом? - заорал он Синнеру.

   - Не сказал? О чем?

   - О том, что звонила Эллен. Что за идиотизм - спрятать эту бумажку  под

кучей аннотаций?!

   - Все бумаги лежат  в  порядке  поступления,  -  рассудительно  ответил

Синнер.

   Ред прислонился к стене, крепко зажмурив глаза.  Можно  не  без  успеха

оспаривать аксиомы, подвергать сомнению моральное право, но логика роботов

всегда остается непреоборимой.

   - Что она  сказала?  -  спросил  он,  стараясь  сохранить  максимальное

спокойствие.

   - Если я не записал, значит, это было не интересно.

   - Разреши мне объяснить, - простонал Ред. - Что кажется  не  интересным

тебе, может представлять интерес для меня!

   Он хлопнул дверью и набрал  номер  Эллен  на  диске  своего  видеофона.

Ответа не было. Может, она ждала его где-нибудь? Ладно, он позвонит ей еще

раз.

   Не успел он испытать  чувство  жалости  к  самому  себе  из-за  тупости

окружающих его роботов, как в коммутаторе внутренней связи загудел зуммер.

   - Ред! - безмятежно сказал Синнер. - Вас  хочет  видеть  Торп.  Он  уже

идет...

   В то же мгновение в комнату ворвался плотный, краснолицый мужчина.  Его

рыжеватые  усы  гневно  топорщились,  в  руке  он  держал  помятый   номер

"Чрезвычайных происшествий".

   - Где  Вильям  Моран?  -  выкрикнул  он  неожиданно  тонким  для  своей

комплекции голосом.

   Ред скромно ткнул себя пальцем в грудь.

   - Вы? Но робот называет вас Редом!

   - Сокращение от слова "редактор", - в тысячный раз объяснил Ред. -  Так

же, как Синнер - от слова "синопсиз".

   - Значит, вы и есть та самая тупица, которая испортила мой рассказ?

   - Что?!

   - Вот он! - завизжал Торп, швырнув журнал на стол  Реда.  -  Лучший  из

всех моих рассказов! Подлинно артистическое произведение, слишком  хорошее

для вашего вонючего комикса, если хотите знать! Что вы с ним сделали?!

   Ред раскрыл рот, чтобы задать вопрос, но так и не  смог  произнести  ни

слова.

   -  Какого  дьявола  надо  было  выкидывать  конец?   Получилась   сущая

бессмыслица! Зачем? Неужели всякая свежая мысль кажется вам невыносимой?

   - Давайте поближе к сути, - перебил его наконец Ред. - Вы  утверждаете,

что  кто-то  самочинно  переделал  ваш  сюжет,   который   был...   э-э...

оригинальным?

   - Именно это я и пытаюсь вбить в вашу башку!

   - Ну ясно... Я, кажется, догадываюсь, кто в  этом  виноват.  Может,  вы

поговорите с ним?

   - Ведите меня к нему!

   Ред вызвал Синнера с тем, чтобы тот проводил Торпа к Лайеру.  Затем  он

нажал кнопку и вызвал Дока.

   - Разве я не просил тебя что-нибудь сделать с Лайером? - напустился  он

на робота-механика, когда тот вкатился в  кабинет.  -  Давным-давно  нужно

было сделать так, чтобы он  бросил  эту  дурацкую  привычку  редактировать

рассказы, пока он их набирает.

   Док в сильном замешательстве промолчал.

   - Если говорить правду, - начал он, - я  боюсь  трогать  такой  сложный

механизм, как у Лайера. Ведь я всего лишь модель 255-С.

   - Ох... Убирайся! - огрызнулся обескураженный Ред.

   Когда Док выкатился  из  комнаты,  Ред  постарался  сосредоточиться  на

чем-либо более приятном. Но ничто не приходило ему в голову. Кроме  Эллен.

Может быть, она хотела сказать ему, что возвращает обручальное кольцо?

   Зазвонил видеофон: видимо, Синнер, уходя,  соединил  его  напрямую.  На

экране возник худой, черноволосый, рассерженный человек.

   -  Эй,  послушайте!  -  заорал  он.  -  Я  не  люблю,  когда  со   мной

разговаривают подобным тоном! Вы хотите потерять наш заказ?

   Ред узнал агента по рекламе, который обычно  заполнял  обложку  журнала

объявлениями своих клиентов. По-видимому, агент столкнулся с Эддером.  Ред

собрался с силами и повел разговор с  обстоятельностью  копра,  вбивающего

сваю...

   - О-ох... - вздохнул он через пятнадцать минут, выключая видеофон после

мастерски проведенного объяснения. - Это зашло слишком далеко. Синнер!

   Когда робот вошел, Ред приказал ему временно поменяться обязанностями с

Эддером. Затем он подумал о том, что хорошо бы смыться на  обед,  но  было

еще слишком рано. Как там с Торпом? Он позвонил Лайеру.

   - Торп только что ушел, - доложил  тот.  -  Погрустнел,  но  явно  стал

мудрее.

   - Ну, это штамп, - невольно заметил Ред.

   - Более точного определения вы не найдете, - уверил его Лайер.

   Когда Торп ввалился в кабинет, Ред вынужден был согласиться с Лайером.

   - Я должен признаться, что и сам не понимал, как низко пал, - с  трудом

произнес он. - Мне, конечно, не следовало винить вас.

   - Что вы хотите этим сказать? - спросил Ред.

   - Я никогда не думал, что так  точно  соответствую  шаблону,  пока  ваш

робот не объяснил мне, какими правилами руководствуется он, редактируя для

вас журнал.

   - Как так "редактируя"?

   - Он совершенно четко сказал мне, какие  сюжеты  выбрасывает,  а  какие

оставляет. Да их можно сосчитать на пальцах одной руки. Я  знал,  что  ваш

скучнейший журнал стереотипен,  но  вдруг  обнаружить,  что  я,  Александр

Дж.Торп, ничуть не лучше  робота,  который  изо  дня  в  день  по  единому

стандарту высасывает из...

   - Погодите минуту!

   Торп не обратил на этот возглас ни малейшего внимания. Лицо писателя  -

с него уже сошел румянец гнева - сразу обмякло. Он поник, как десятилетний

мальчик, чью собаку раздавил автомобиль.

   - К сожалению, это правда, - продолжал он. Жестом, полным отчаяния,  он

бросил свой экземпляр  журнала  на  стол.  -  Господи!  Возьмите  хотя  бы

иллюстрации... Ведь все герои похожи на вас! Вы словно близнецы! Сначала я

не поверил этому, но потом...

   - Послушайте! - закричал Ред. - У меня своих неприятностей хватает!

   Торп вынул носовой платок и звучно высморкался.

   - Я знал, что вы не  поймете.  Художник  должен  оберегать  собственную

духовную целостность. Он превращается в тупого коммерсанта, подобного вам,

как только начинает проституировать свое артистическое...

   - Одну секунду, - уже покорно попросил Ред.

   Он залез в нижний ящик стола и вытащил два стакана.  Торп  наблюдал  за

ним печально, но одобрительно.

   Стаканы были наполнены.

   - Ну, а теперь, - предложил  Ред,  -  расскажите  мне  все  о  духовной

целостности художника...

   Некоторое время спустя Эддер, стоявший начеку  возле  приемной,  открыл

дверь, чтобы выяснить, почему никто не отвечает на его звонок.

   Торп оживленно  критиковал  Шекспира;  он  уже  процитировал  удручающе

длинные отрывки из Джона Рескина, воинственно и резко атаковал  Сезанна  и

других французских художников  и  продекламировал  современные  подражания

Т.С.Эллиоту. Вое это звучало очень впечатляюще, особенно потому, что Ред и

не  пытался  вникнуть  в  смысл  рассуждении  Торпа.  Его  жужжащий  голос

успокаивал и усыплял.

   - Вас вызывают по видеофону, - проскрежетал Эддер.

   Редактор вздрогнул и повернулся к экрану.  Торп  продолжал  прожевывать

фразы, которые почти не имели семантической ценности. Перед Редом возникло

лицо Эллен.

   -  Наконец-то  вы  соблаговолили  ответить!   -   начала   она   вместо

приветствия.

   - К-конечно, - слегка струхнул Ред. - Почему бы мне не ответить?

   - Я совсем не собиралась ждать, но ваш робот со страшным скрипом  выдал

мне  целый  прейскурант.  Кажется,  он  думает,  что  я  _оплачиваю_  ваше

внимание!

   - Ну что ты, конечно, нет... Совсем наоборот, потому что... О-о, что  я

болтаю? Нет, я хочу сказать...

   - Вы не очень-то охотно ответили на мой звонок!

   - Видишь ли, тут кое-что произошло, - не  совсем  убедительно  произнес

Ред.

   - Да, - подозрительно заметила Эллен, - я, кажется, вижу,  что  кое-что

происходит и сейчас.

   Ред поспешно отодвинул стакан из поля зрения объектива и попросил Торпа

на минутку попридержать язык.

   - Вильям Моран! Вы пьяны? Среди бела дня?

   - Конечно, нет! Эддер, скажи ей, что я не пьян!

   - Ред не пьян, - скрипучим голосом объявил Эддер.

   Эллен вздрогнула.

   - А это кто?

   - Один из моих авторов, дорогая!  (Торп  сжал  виски  обеими  руками  и

устремил безнадежный взор к потолку).

   - Ты, надеюсь, не подумала,  что  здесь  какая-нибудь  девушка?  Ты  же

знаешь, что я бы и смотреть не стал на другую женщину!

   -  Если  это  случится,  можете  считать  себя  покойником,  -  ядовито

произнесла Эллен. - Ну, вот что... Пусть я окончательно лишилась рассудка,

но я еще раз даю вам возможность объясниться со мной.

   - Бесполезно, - пробормотал Торп, - даже если вы продадите душу...

   - Замолчите же! - прошипел Ред.

   - Не смейте шептаться с кем-то, когда с  вами  говорю  я!  -  приказала

Эллен. - Итак, вы должны встретить меня перед завтраком, и я выслушаю ваши

извинения.

   - Конечно, ссылка на меня вам мало поможет, - просопел Торп.  -  Я  это

допускаю...

   - Не больно меня интересуют ваши допущения, -  огрызнулся  Ред.  -  Ну,

конечно, дорогая... Где же мы встретимся?

   - Я все же хочу заметить... - начал Торп.

   - Вам сказано, убирайтесь вон! - страшным голосом заскрежетал Эддер.

   Писатель побледнел, выронил пустой стакан и удалился. Эддер  последовал

за ним, в то время как редактор  записывал  место  встречи  с  Эллен.  Ему

хотелось продолжить разговор с ней, но  она  тотчас  отключилась,  видимо,

только для того, чтобы помучить его неизвестностью.

   Ред, обнаружив, что он один, вызвал робота.

   - Я принес вам аннотации, - сказал Эддер.

   - Ладно, давай их сюда. У меня есть еще полчаса свободного времени.

   Когда дверь за роботом закрылась, Ред  взял  верхний  листок  -  первую

аннотацию нового секретаря.

 

   "Не попадайтесь  в  ловушку,  подобно  юному  доктору  Джиму  Уоткинсу,

застрявшему в глубоких ледяных пещерах Плутона. Но чтобы раскрыть  загадку

прелестной брюнетки с  Земли,  затерявшейся  во  льдах,  чтобы  узнать  об

ужасной  опасности,  грозившей  трем  планетам,   чтобы   дать   читателям

"Чрезвычайных   происшествий"   сорок   страниц   острых   переживаний   и

приключений, купите эту рукопись! Немыслимо продолжать  выпуск  журнала  и

пройти мимо этого захватывающего произведения!"

 

   Страница выпала из ослабевших пальцев Реда.

   - Что я наделал? - прошептал он. - _Что я наделал_?!

   У Эддера был теперь другой круг обязанностей, но  он  остался  роботом,

созданным для рекламы. Дрожащей рукой Ред взял следующую страницу.

 

   "Это лучшее произведение из всех, когда-либо поступавших в  редакцию  с

того момента, когда  автор  этих  строк  начал  аннотировать  рукописи.  В

раскаленной пустыне беглец, уносящий  с  собой  ужасный  секрет,  пытается

скрыться от шайки  самых  жестоких  убийц,  когда-либо  существовавших.  И

внезапно, подобно миражу - прелестная брюнетка, возникшая ниоткуда, ключ к

древнему языку и множество других не менее  изумительных  приключений.  Вы

будете сумасшедшим, Ред, если не обратите внимание на эту рукопись!"

 

   - Я уже сумасшедший! -  завопил  Ред.  -  Одно  то,  что  я  не  разбил

вдребезги эту  проклятую  машину,  свидетельствует  о  полном  кретинизме!

Неужели я сам должен теперь читать эту чушь?

   Тут Реду пришло в голову,  что  его  поведение  несколько  странно  для

нормального человека. Ему следовало хотя бы видеть перед собой робота, ибо

какой смысл говорить с самим собой?

   Он отбросил аннотации, выхватил из пачки  самую  последнюю,  чтобы  для

очистки совести просмотреть и ее.

 

   "Почему молодой  Эдди  Мак-Гиннити  покончил  самоубийством?  Кто  была

таинственная брюнетка на фотографии, стоявшей на его столе? Должен ли  д-р

Клеффер верить записке, полной отчаяния и безнадежной любви? Что мог  Эдди

предложить девушке, привыкшей к роскоши..."

 

   - Ну нет, к чертям собачьим! - простонал Ред. -  Какой  идиот  приказал

ему делать эти аннотации?.. Ах да, кажется, я сам...

   Невидящими глазами Ред уставился на стопку бумаг.

   - Что я, собственно, делаю? - вновь вернулся он к своим  мыслям.  -  До

каких пор я позволю ей играть со мной?

   Ответ казался простым. На него свалились столько  неприятностей  сразу,

что он уже не мог с ними справиться. Надо было устранить хотя бы часть  из

них.

   "Начну с того, что не пойду на свидание с Эллен, - твердо решил  он.  -

Если мы встретимся, я снова размякну, и все будет как прежде.  После  всех

этих сцен я не могу работать, голова у меня разламывается".

   Он заставил себя заняться подготовкой очередного  номера  журнала.  Ему

казалось, что твердое решение, принятое им, сразу улучшит его  настроение.

Этого, правда,  не  произошло,  но  он  укрепился  в  своем  намерении  не

отступать.

   Именно поэтому, когда во второй половине дня в  его  кабинет  вторглась

Эллен, он был просто потрясен.

   - Ну, уж теперь вам придется все выслушать! - многообещающе начала она,

появившись в его святая святых, несмотря на протестующий скрип Эддера. - Я

не намерена терпеть издевательства, даже если мы видимся в последний раз!

   - Уддер!  Проводите  эту  даму!  -  крикнул  Ред,  хотя  его  решимость

несколько поколебалась при виде разъяренной Эллен.

   Он судорожно схватил первую попавшуюся  под  руку  иллюстрацию  Арти  и

сделал вид,  что  внимательно  рассматривает  самого  себя  в  космическом

скафандре в момент борьбы с каким-то сплющенным пучеглазым  чудовищем.  Он

старался не прислушиваться к возне  в  комнате  и  к  визгам  протестующей

Эллен.

   Раздался крик боли - и вся его решимость лопнула, как  мыльный  пузырь.

Он вскочил и увидел Эллен, сидящую на полу с выражением крайнего удивления

на лице.

   - Эддер!

   Ред выбежал из-за своего стола.

   - Ты, чугунный идиот! Я же сказал "проводить", а не "выпроводить"!

   - Прошу прощения, - извинился Эддер. - Возможно,  мне  и  впрямь  нужно

перемотать обмотку, как считает Док. Разрешите, я помогу вам, мисс?

   - Не трогай меня своими осминожьими клешнями! - взвизгнула Эллен.

   Она одернула юбку, без чьей-либо помощи поднялась на ноги и,  с  равной

ненавистью глядя на обоих, осторожно ощупала ушибы.

   - Я страшно огорчен... - начал было Ред.

   - А я нет! - огрызнулась его возлюбленная, бросив на него такой взгляд,

что по комнате рассыпались синие  искры.  -  Теперь  я  знаю,  что  вы  за

скотина! Я ухожу, прежде чем вы натравите на меня еще кого-нибудь из ваших

страшилищ.

   Эллен вихрем выбежала из кабинета, каблучки ее простучали в холле.

   Ред бросился за ней. Он слышал, как скрипнули металлические  сочленения

Эддера: тот включил скорость и бросился вслед за редактором.

   - Эллен! Подожди! - закричал Ред.

   Дверь лифта отворилась, из кабины выкатился  Синнер.  Эллен  с  размаху

налетела на него, однако Синнер был снабжен предохранительным устройством.

Он  выбросил  вперед  все  четыре  руки  и  поймал  ее  прежде,  чем   они

столкнулись.

   - Держи ее, Синнер! - заорал Ред.

   Они с Эддером, у которого при этом заскрежетали тормоза,  подскочили  к

Эллен. Она перестала сопротивляться.

   - Отпусти ее, - сказал  Ред.  -  Ну,  а  теперь,  моя  милая,  постойте

спокойно и выслушайте все, что я хочу вам сказать!

   - Вы... вы похититель!  -  выкрикнула  Эллен.  -  Вы  не  имеете  права

задерживать меня против моей воли! Еще существуют законы!

   - Я хочу, чтобы ты поняла и мою точку зрения...

   - Я уже знаю вашу точку зрения! Вы избили меня  до  полусмерти,  теперь

держите в своем притоне и после всего этого еще хотите,  чтобы  я  слушала

ваши бредни!

   Ред едва открыл  рот,  чтобы  возразить,  однако  тут  же  изящная,  но

достаточно тяжелая дамская сумочка, пущенная меткой рукой,  заставила  его

отказаться  от  этого  намерения.  Он  отшатнулся.  Эллен  воспользовалась

моментом, чтобы нырнуть в лифт. Двери кабины захлопнулись прежде, чем  Ред

смог раздвинуть онемевшие губы и отдать внятное распоряжение.

   Он знал, что робот-лифтер не остановит машину между этажами, и бросился

вниз по лестнице, перескакивая через четыре ступеньки. На площадке у  него

уже дрожали колени. Но этажом ниже ему удалось подскочить к  дверям  лифта

раньше, чем Эллен вышла из него.

   Она заметила его приближение, нырнула назад в  кабину,  и  дверь  вновь

захлопнулась перед его  носом.  Индикатор  полз  вниз,  к  помещению,  где

царствовал Лайер.

   Ред судорожно глотнул воздух  и  неверными  шагами  побежал  дальше  по

лестнице. Этот пролет он одолел, перескакивая лишь через  две  ступени.  В

результате, когда Ред достиг площадки, Эллен уже выбежала из элеватора.

   - Осторожно! - выкрикнул Ред.

   Девушка  рванулась  назад,   едва   успев   увернуться   от   огромного

робота-грузчика,  прогромыхавшего  мимо  с  тяжелым  рулоном   бумаги.   С

решимостью отчаяния Ред бросился к Эллен.

   - Пустите меня! Сейчас же!

   - Эллен! - заговорил он безнадежно. - Ты же знаешь, я люблю тебя!

   - Пустите меня, черт побери!

   - Разве я вынес бы все это, если бы не любил тебя?

   Кто-то настойчиво вызывал лифт, и машина начала подниматься прежде, чем

в нее успел войти подкатившийся к двери робот.

   - Отпустите вы меня наконец?

   - Выслушай меня, - умоляюще произнес Ред. - Я же люблю тебя!

   - Почему? - произнес рядом чей-то голос.

   Ред вздрогнул и  оглянулся.  Эллен  перестала  биться  в  его  руках  и

посмотрела через плечо Реда. Сзади стоял Арти и внимательно разглядывал их

своим фотографическим глазом.

   - А почему бы нет? - неуверенно спросил Ред, смущенный  тем,  что  этот

интимный разговор  происходит  при  свидетелях.  -  Это  некая  химическая

реакция, - добавил он уже более твердо. - Абсолютно логично!

   - Вы считаете, что общение с ней приятнее, чем со мной?

   - Еще бы! Когда она хочет быть милой, это ей вполне удается.

   - Значит, я ненавижу ее! - отчеканил Арти.

   - М-м-м?

   - Я хочу ее разобрать! - сказал робот, приближаясь.

   - Вилли! -  встревоженно  пробормотала  Эллен.  -  Кажется,  я  ему  не

понравилась!

   Арти вытянул свои рычаги, направляясь к Эллен. Ред  встал  между  ними,

стараясь оттолкнуть робота. Арти осторожно, но твердо поднял его в воздух.

   - Док! - отчаянно заорал Ред, надеясь, что  робот-механик  находится  в

типографии. Ему показалось, что в тот момент, когда Арти вновь опустил его

на  пол,  вдалеке  кто-то  отозвался  на  крик.  Эллон,  резко  побледнев,

осторожно  пробиралась  вдоль  стен  к   Лайеру,   который   из-за   своей

неподвижности невозмутимо продолжал работать.

   - Арти, прекрати! - стараясь придать своему  голосу  особую  твердость,

скомандовал Ред.

   Он попытался обойти робота, надеясь добраться до рубильника питания, но

Арти быстро повернулся и оттолкнул его.  Между  тем  вдали  появился  Док,

спешивший на выручку.

   -  Беги,  Эллен!  -  выкрикнул  Ред,  вновь   пытаясь   дотянуться   до

выключателя.

   На этот раз робот с такой силой отшвырнул его в сторону, что  Ред  упал

на кучу бумажных обрезков. Послышался звон  металла  и  разбитого  стекла.

Что-то липкое потекло по руке Реда. Быстрый взгляд успокоил его: падая, он

опрокинул бидон с маслом, и часть его пролилась на руку.

   - Стойте на месте! - злобно глядя на Эллен, сказал  Арти.  -  Сейчас  я

займусь вами.

   Робот повернулся к Реду и заботливо помог ему подняться.

   - Я очень сожалею.

   - О ничего, пустяки, - мягко ответил Ред.

   Он не торопился выбраться из осторожных объятий робота, так как  держал

в руке бидон с остатками масла и выливал его теперь под колеса робота.

   - Надеюсь, вы не ушиблись? -  сказал  Арти.  -  Я...  я...  я  не  могу

сдвинуться с места. Что случилось?

   Ред почувствовал, как робот слегка отстранил его,  чтобы  взглянуть  на

пол. Масло растеклось широкой  лужей.  Ведущее  колесо  робота  беспомощно

буксовало в ней.

   - Вы меня провели, - обиженно заявил Арти.

   Наконец дверь лифта отворилась, и Эддер с Синнером вышли из  него.  Док

катился с противоположной стороны. Эллен с перепуганным лицом, вооруженная

доской, подошла ближе.

   - Как вы меня огорчили, - повторил Арти.

   - А как ты оцениваешь то, что сделал сам? -  возразил  Ред.  -  Синнер,

Эддер! Ко мне!

   - Я  выключу  их!  -  угрожающе  заявил  Арти,  нацелив  свой  глаз  на

приближающихся роботов.

   Ред отвлек внимание Арти, и тут подкатил Док. На самой  малой  скорости

он пробрался за спину Арти, затем выбросил вперед  металлическую  руку.  В

напряженной тишине раздался резкий щелчок. Тихое жужжание в  металлическом

теле Арти оборвалось, руки робота разжались, и он упал.

   -  О  господи!  -  облегченно  вздохнул  Ред.  -  Отправь  его  в  свою

мастерскую, Док, пока ты не получил новую модель.

   - Милый! - заворковала Эллен.

   - Что? А ну-ка, брось эту доску! Ты перепугала меня до  смерти.  Ты  же

запросто могла промахнуться и треснуть меня вместо робота.

   - Ты спас мне жизнь! - сказала Эллен.

   - Ну, до этого еще не дошло, - отозвался Ред, следя за тем, как  Синнер

и Док подталкивают неподвижного Арти к лифту.

   - О, ты даже не понимаешь! Эта отвратительная машина... я признаю,  что

я...

   - Что?

   - Я виновата перед тобой... Мне никогда  не  приходило  в  голову,  как

опасна твоя работа и насколько ты отличаешься от всех. И  мне,  во  всяком

случае, никогда не придется волноваться, что с тобой работают  хорошенькие

женщины.

   - Ну, ты преувеличиваешь. Такие истории  повторяются  не  каждый  день,

верно, Эддер?

   - Да, не каждый день, - ответил Эддер. - Я думаю, не попросить  ли  мне

Дока перемотать мою обмотку сегодня же вечером?

   - Да, ваш голос звучит несколько... - Эллен деликатно замолчала.

   - Для того, чтобы доставить удовольствие девушке Реда, я  разрешу  Доку

все исправить.

   - Боже мой, - пробормотал Ред. - Пойдем отсюда.

   В этот момент подкатил вернувшийся Синнер.

   - Лайер хочет вас видеть, - сказал он.

   - Ладно, - ответил Ред. - Проводи даму в мой кабинет.

   Ред довел их до лифта и подошел к Лайеру.

   - Теперь вы признаете, что я был прав? - спросил Лайер.

   - В каком отношении?

   - Да когда говорил насчет того, как обращаться с женщинами. Синнер  мне

все рассказал. Хорошо, что вы последовали моему совету.

   - Что ты хочешь сказать?

   - Сначала вы послали Эддера с приказанием побить ее...

   - Ну, уж это такое преувеличение, что я...

   - ...затем вы холодно обошлись с нею,  чтобы  заинтриговать  ее.  Потом

привели  ее  сюда  против  ее  желания,  что  почти  так  же  хорошо,  как

похищение...

   - Я просто хотел объяснить ей...

   - Ну, конечно. Я-то понимаю! Разве это не моя идея? И, наконец, как я и

советовал вам, вы спасли ее от страшной опасности.

   - Да постой ты! - запротестовал Ред. - Просто она переволновалась,  вот

и все.

   - Ерунда! Я знаю - этот  метод  действует  безотказно.  Разве  мне  при

наборе не встречались подобные сюжеты десятки раз? Я только  сожалею,  что

не успел подсказать вам: когда вся история подойдет к концу, ее надо нежно

обнять!

   - Подсказать мне... что? - пробормотал Ред.

   У него вдруг возникло отвратительное ощущение, что в  механизме  Лайера

была  какая-то  фантастическая  неточность,   несмотря   на   удивительное

совпадение его рассуждении со всем, что произошло. Но об  этом  не  стоило

думать: у него были более спешные дела. Ред внутренне подтянулся.

   - Ну, это не так уж  существенно,  Лайер,  -  сухо  сказал  он.  -  Эту

работенку  я  могу  выполнить  намного  лучше,  чем   кто-либо   из   вас,

фантастических машин!

   И он спешно отправился в свой кабинет, чтобы заняться этими неотложными

делами.





Реклама: